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INTRODUCCIN A LA GESTIN DE LOS EFLUENTES El ciclo del agua El agua que se encuentra en la superficie de la corteza terrestre, sea dulce

o salada, est sometida a las radiaciones energticas procedentes del sol. A consecuencia de ello, una parte de la misma sufre un cambio de estado pasando del lquido al vapor, el cual pasa a la atmsfera constituyendo el vapor de agua. Bajo ciertas condiciones de existencia de pequesimas partculas slidas en suspensin que abundan en las capas bajas de la troposfera, se produce la condensacin, formndose gotitas de agua que, agrupadas y al estar en suspensin (como consecuencia de las ascendencias de tipo trmico), forman las nubes. Cuando dichas gotas adquieren la masa suficiente para precipitar por gravedad sobre la tierra, estarnos ante el fenmeno conocido como lluvia. Este agua, que por precipitacin alcanza la tierra, discurre una parte sobre su superficie, constituyendo las aguas de escorrenta, que unidas formarn los ros que van a parar a lagos y mares. Otra parte se infiltrar a travs de la superficie de la Tierra (agua de infiltracin), para circular por el interior de la misma constituyendo las aguas subterrneas; que luego aflorarn de nuevo a la superficie en forma de manantiales o fuentes o por medio de pozos. Unas y otras, en su circular por la superficie o el interior de la Tierra, van a parar al mar (la escorrenta anual a los ocanos se calcula en 34.400 km3) Una parte de este agua en circulacin, es captada por los organismos vivos: de forma muy importante por las plantas que la aspiran del subsuelo y la devuelven mediante evaporacin a la atmsfera y, en menor medida, por los animales que la ingieren en su alimentacin y la devuelven en sus excrementos. Los rayos solares van evaporando el agua, dulce o salada, la cual vuelve a la atmsfera completando el ciclo hidrolgico. A lo largo de todo este proceso, los aproximadamente 100 millones de km3 de agua que poco ms o menos contienen en todo momento el aire (en forma de humedad atmosfrica o de precipitaciones), los ros, los lagos, las capas subterrneas y los tejidos de los organismos vivos que pueblan las tierras no son siempre los mismos, pues como hemos visto se renuevan continuamente. De forma genrica, se puede decir que de cada 15 molculas de agua, hay siempre una (pero no la misma) que cambia de lugar: o se encuentra en la superficie del mar y se evapora a la atmsfera, o se evapora de la superficie de una hoja, o se encuentra en la atmsfera y se precipita en la tierra, o se filtra a travs del subsuelo hasta una capa profunda, o corre en un ro y va a unirse al mar; o se encuentra en el aparato digestivo de un animal... siempre, en cualquier momento, hay una molcula entre quince que cambia de estado, de lugar, de funcin. La contaminacin Nosotros y todos los organismos vivos, nos aprovechamos de este cambio continuo. Sin embargo, en su contacto con el hombre, el agua en su estado natural sufre una alteracin en sus cualidades fsicas, qumicas y biolgicas: se contamina. La contaminacin como modificacin de la composicin o estado de las aguas originada por la actividad del hombre, consiste en la incorporacin de grmenes patgenos, materia orgnica, materia en suspensin, grasas y petrleos, cidos y bases, sales, elementos txicos y elevacin de la temperatura como caractersticas ms representativas. La Organizacin Mundial de la Salud define el agua contaminada como aquella cuya composicin o estado est modificado de tal modo que ha perdido las condiciones de ser aplicada a los usos a que se haba destinado en su estado natural. Puede decirse pues, en general, que el agua se contamina al ser usada.

El hombre ha utilizado las aguas, no slo para su consumo sino tambin para el desarrollo de sus actividades productivas e incluso para su recreo y confort, convirtiendo las aguas usadas en vehculo de sus desechos. De ah surge la denominacin de aguas residuales. Las aguas residuales El agua que encontramos en la Naturaleza lleva disueltas, o en suspensin, determinadas sustancias que adquiri a lo largo del recorrido de parte de su ciclo, en la superficie o en el interior de la Tierra. Pero adems de las sustancias de origen natural, existen otras que tienen su origen en productos de desecho producidos como consecuencia de la actividad humana, bien arrojados a ella directamente, como cuando se la usa como vehculo para eliminar sustancias molestas, bien que lleguen directamente, como consecuencia del lavado por el agua de zonas que los contenan. Pueden definirse, pues, aguas residuales como el conjunto de aguas que llevan elementos extraos bien por causas naturales, bien provocadas de forma directa o indirecta por la actividad humana, estando compuestas por una combinacin de:

Lquidos de desage de viviendas, edificios de oficinas e instituciones. Lquidos efluentes de establecimientos industriales. Lquidos efluentes de instalaciones agrcolas y ganaderas. Aguas subterrneas, superficiales y de lluvia que discurren por calles, espacios libres y tejados o azoteas de edificios que pueden ser admitidas y conducidas por las alcantarillas.

De esta combinacin de aguas, surge una primera divisin entre aguas pluviales y aguas negras. Las aguas pluviales, son aguas procedentes de drenajes o escorrenta superficial. Las aportaciones son de carcter intermitente, con importantes caudales (en superficies urbanizadas pueden estimarse de 50 a 200 veces superiores a los de aguas negras) y de escasa contaminacin, que se incorpora al agua al atravesar la lluvia la atmsfera o a consecuencia del lavado de superficies y terrenos. Las aguas negras, son aguas procedentes de los vertidos de la actividad humana (domstica, agrcola, industrial, etc.). Contrariamente a las pluviales, presentan menores volmenes, caudales ms continuos y cargas contaminantes muy superiores. Clasificacin Desde el punto de vista de su origen, las aguas residuales pueden clasificarse en: Aguas urbanas Proceden de los residuos de las actividades domsticas (alimentos, deyecciones, limpieza casera, etc.). Recin producidas no huelen de un modo apreciable y presentan inicialmente un color gris amarillento o blanco. El proceso de reduccin de la materia orgnica tiene lugar, en un principio, en ciclo aerbico; al cabo de un cierto tiempo, las bacterias llegan a consumir el oxgeno disuelto que llevan las aguas y al desarrollar su actividad sin l, cambia el proceso de descomposicin de la materia orgnica, comenzando el ciclo anaerbico; las aguas se convierten en spticas y empiezan a oler fuertemente. El tiempo que las aguas frescas de composicin normal tardan en convertirse en spticas es, como trmino medio, de cuatro a seis horas despus de producidas. Se caracterizan por la incorporacin de productos orgnicos, inorgnicos y microorganismos. Entre los productos orgnicos pueden sealarse residuos de origen vegetal, origen animal, deyecciones humanas, grasas, etc. Su volumen depende del tipo de poblacin, ya que est en relacin directa con el consumo de agua potable. Adems de estas aguas de origen domstico, pueden considerarse tambin aguas urbanas las procedentes de la limpieza viaria, cuyo grado de contaminacin depende de las condiciones locales.

Aguas industriales Incorporan sustancias procedentes de las diferentes actividades industriales entre las que pueden citarse: txicos, iones metlicos, productos qumicos, hidrocarburos, detergentes, pesticidas, productos radioactivos, etc. Igualmente se caracterizan por producir cambios importantes en la temperatura. Constituyen la fuente principal de la contaminacin y tienen la particularidad de que, si bien en algunos casos pueden resultar biodegradables, en otros, esta circunstancia no se da e, incluso, pueden contener sustancias txicas para los organismos vivos presentes en el agua. Aguas agrcolas Proceden de las actividades agrcolas y ganaderas y, generalmente, contienen pesticidas, herbicidas y fertilizantes que si bien en un principio solan tener carcter orgnico, hoy da han sido sustituidos en su mayor parte por abonos de origen inorgnico tales como sulfatos, nitratos, fosfatos, etc. Aguas pluviales Son las que proceden de la atmsfera en forma slida (nieve o granizo) o liquida (lluvia). Nunca suelen ser puras, puesto que contienen gases disueltos, adems de iones que se encuentran en la atmsfera, en forma de polvo, sobre todo, en las proximidades de las zonas industriales. Aguas de infiltracin Son aguas que se incorporan a la red de alcantarillado a travs de sus juntas y fisuras, y que proceden del fretico, de fugas procedentes de la red de abastecimiento, etc. Su importancia es difcil de evaluar, porque depende de las condiciones del terreno, de las condiciones climatolgicas y del tipo y estado de las conducciones, pero puede afirmarse que pueden alcanzar magnitudes importantes. Composicin El agua residual, adems de la materia lquida originaria contiene otros elementos: slidos, organismos vivos y gases. Slidos Los slidos de las aguas residuales se pueden clasificar atendiendo a su naturaleza, en orgnicos e inorgnicos. Los slidos orgnicos tienen, en general, origen animal o vegetal y proceden de las actividades de esta ndole, aunque tambin deben considerarse los de origen sinttico. Contienen carbono, hidrgeno y oxgeno, combinndose a veces con nitrgenos, potasio, azufre y fsforo. Los ms importantes son las protenas, los hidratos de carbono y las grasas. Se caracterizan por la posibilidad de degradacin y descomposicin por reacciones qumicas o acciones enzimticas de los microorganismos, y por ser combustibles. Los slidos inorgnicos son sustancias inertes, no susceptibles de degradacin. Son los minerales, las arenas, las tierras y las sales minerales del agua, as como algunos compuestos procedentes de determinadas industrias. Por lo general, no son combustibles. Teniendo en cuenta su condicin fsica, los slidos pueden clasificarse en suspendidos y disueltos. Los slidos suspendidos o en suspensin, son partculas insolubles, presentes en el seno del agua y que pueden percibirse a simple vista. Hay que distinguir, entre ellos, los sedimentables de los no sedimentables.

Los sedimentables se depositan en el fondo de una vasija, con el agua en reposo, durante un intervalo de tiempo, en tanto que los no sedimentables permanecen suspendidos transcurridos el tiempo de reposo fijado. Existe un ensayo normalizado llamado "cono de Imhoff" que sirve para establecer la diferencia. Se denominan slidos suspendidos coloidales. La eliminacin de los slidos suspendidos en el agua se lleva a cabo por decantacin, mientras que se verifica por floculacin en el caso de los no sedimentables. Esta ltima operacin, se realiza con sales de aluminio, hierro, cal, polielectrolitos, etc. Los slidos disueltos (filtrables) son aquellos que se han mezclado molecularmente con el agua. En realidad, en las aguas residuales, no todos los que se denominan slidos disueltos lo estn verdaderamente, ya que un porcentaje que se estima generalmente en un diez por ciento, se encuentra en estado coloidal. De ah que a stos se los subdivide, generalmente, en disueltos y disueltos coloidales. Al conjunto de todos los slidos contenidos en el agua residual, se les denomina slidos totales, y en l, se comprenden los suspendidos y los disueltos, tanto orgnicos como inorgnicos. Organismos vivos Una parte de la materia orgnica presente en el agua residual es materia biolgica. Se trata de organismos vivos de diferentes tamaos, generalmente apreciables slo con ayuda del microscopio, pero que desempean un papel muy importante, dado que de su actividad depende, fundamentalmente, el xito del tratamiento de estas aguas. Estos organismos son: las bacterias, los organismos microscpicos y los virus. Las bacterias son organismos unicelulares que como todo ser vivo, necesitan alimentos, oxgeno y agua, desprecindose de su actividad productos de desecho. Se clasifican en parsitas y saprfitas. Las bacterias parsitas de las aguas residuales provienen, generalmente, de los excrementos humanos o animales. Pueden ser patgenas, si el husped originario est afectado de enfermedades como el tifus, clera, disentera, etc. Las bacterias saprfitas se alimentan de materia orgnica muerta, descomponiendo los slidos orgnicos y dando lugar a sustancias de desecho, tanto orgnicas como inorgnicas. Tienen una tendencia a morir tras realizar este proceso de descomposicin. Atendiendo a otra caracterstica, las bacterias pueden clasificarse en aerobias, anaerobias y facultativas. Cuando toman el oxgeno necesario para respirar directamente del agua, se denominan aerobias, mientras que si lo obtienen de los slidos al descomponerlos, se denominan anaerobias. Las bacterias llamadas facultativas aerobias o anaerobias son aquellas que, por adaptacin a determinadas condiciones, se desarrollan en ambas circunstancias. Adems de las bacterias, en el agua residual, se encuentran otros organismos microscpicos, de estructura ms compleja que aqullas, tanto de naturaleza animal, como vegetal. Los organismos macroscpicos son apreciables a simple vista, siendo de destacar algunos tipos de gusanos e insectos que contribuyen a la descomposicin biolgica de la materia orgnica de las aguas residuales. Los virus son microorganismos de menor tamao que los anteriores, invisibles con los microscopios ordinarios y que aunque no tienen un papel importante en la depuracin de las aguas residuales, deben tenerse en cuenta, en cuanto al posible contagio de enfermedades.

Efectos de las aguas residuales Los efectos negativos que las aguas residuales pueden transmitir a los cauces receptores son de varios tipos; los ms importantes son los siguientes:

Olores y sabores desagradables motivados por las sustancias presentes en su seno y por su consiguiente descomposicin a consecuencia de la ausencia de oxgeno, con desprendimiento de gases. Toxicidad de algunos compuestos minerales y orgnicos, con accin sobre la fauna y la flora del receptor y sobre los posibles consumidores posteriores de este agua. Esta accin permanece frente a los tratamientos convencionales y requiere tratamientos especficos. Infecciones provocadas por la presencia de bacterias, virus u otros microorganismos: el tifus, clera, disentera y fiebre amarilla infecciosa son enfermedades que encuentran en las aguas residuales su modo de propagacin. Alteracin esttica de los medios receptores, como consecuencia de las variaciones de color o de la acumulacin de los productos de desecho de diversa naturaleza. Polucin trmica, que algunos efluentes de tipo industrial pueden transmitir. Eutrofizacin de las masas de agua receptoras por exceso de concentracin de diversos compuestos, como nitratos y cido ortofosfrico, que estimula el crecimiento de la microflora, restringiendo el uso del agua para abastecimiento.

ndices de identificacin de las aguas residuales. Para la determinacin de las caractersticas de las aguas residuales que indican su grado de contaminacin, existen numerosos ndices que son determinados por diversos procedimientos. Los ms significativos son los que indican el contenido de slidos en el agua y los que dan su necesidad de oxgeno. Los slidos en suspensin, de tamao superior a una micra, se pueden determinar por filtracin. Por decantacin durante un perodo determinado en el llamado Cono de Imhoff, se puede determinar la fraccin de slidos sedimentables. La demanda bioqumica de oxgeno (DBO) es el ndice ms representativo del grado de concentracin de materia orgnica en un agua residual. Se define como la cantidad de oxgeno que se precisa para la oxidacin por va biolgica (en condiciones de ensayo: 200C, P atm y oscuridad) la materia orgnica que el agua contiene en proceso aerbico. Se expresa en mg/1. Refleja la materia orgnica que existe en el agua, indicando el oxgeno necesario para alimentar a los microorganismos y las reacciones qumicas. El ensayo se realiza tomando un frasco lleno de agua y tapado, observndose el consumo de oxgeno en varios das. Se pretende simular con este ensayo lo que sucedera a un volumen de agua que discurre dentro de una corriente de agua, en rgimen laminar, con una temperatura de 200 C, donde el oxgeno es consumido por las reacciones de oxidacin y accin microbiana. Primero, se oxidan principalmente los compuestos carbonados mientras que luego lo hacen los del ciclo del nitrgeno. Aquella empieza inmediatamente y termina aproximadamente a los 20 das a 200C. La segunda no comienza antes de los diez das a 200C y se prolonga por un perodo ms largo. Para el control de la autodepuracin natural, o para el control de los procesos de depuracin suele adoptarse la demanda bioqumica de oxgeno a los cinco das (DBO5), cuyo valor se aproxima suficientemente al valor asinttico de la DBO correspondiente al ciclo del carbono. No obstante lo anterior y debido al tiempo necesario para realizar el ensayo (5 das), se hace necesario adoptar otros mtodos que si bien no reflejan exactamente la realidad del hecho ocurrido en la naturaleza, permiten usarse, por su rapidez de determinacin, para el control de vertidos y de los procesos de depuracin.

Tal es el caso de la demanda qumica de oxgeno (DQO), que se utiliza tambin como expresin del poder polucionante del agua, especialmente en los efluentes de tipo industrial, que contienen productos txicos para los microorganismos responsables de la descomposicin de la materia orgnica. Se define la DQO como la cantidad de oxgeno necesaria para la oxidacin total de la materia orgnica, tanto biodegradable como no biodegradable, que hay en el agua residual. Su determinacin es ms rpida que la correspondiente a la DBO, precisando el ensayo 1 2 horas, si la oxidacin se efecta en fro, o bien 20 30 minutos si la oxidacin se efecta en caliente. Es posible en casos concretos obtener datos de relacin entre la DQO, y la DBO5, de forma que cuanto mayor sea el valor del cociente DQO/DBO5, mayor ser la importancia de los vertidos industriales dentro del agua residual analizada. Existen otros ndices que contribuyen a caracterizar el agua residual que me limitar a enumerar, como son: Oxgeno Disuelto (OD), el Carbono Orgnico Total (COT), la Demanda Total de Oxgeno (DTO), etc., as como otras determinaciones, ms O menos significativas, como temperatura, color, acidez, contenido en cloruros, sulfuros, nitrgeno, fosfatos, etc. Utilizacin del agua El desarrollo de la actividad humana necesita, inexcusablemente, utilizar el agua existente en la Naturaleza para numerosos fines entre los que destacan por su importancia los potable. El agua una vez utilizada, debe ser devuelta a la Naturaleza. Las lneas anteriores definen de manera muy concisa el llamado ciclo de utilizacin del agua: el hombre toma el agua de la Naturaleza y la devuelve a la misma. Sin embargo, es preciso que en la mayora de las ocasiones se deba intervenir a travs de procesos correctores que adecuen tanto las caractersticas del agua al uso antes de su consumo, como a las condiciones del medio receptor tras su vertido. Estas actividades estn ntimamente relacionadas. En efecto, si el agua se devuelve a la Naturaleza en peores condiciones de calidad que las que tena cuando fue captada, es evidente que, a menos que la propia Naturaleza corrija este desequilibrio mediante un proceso de autodepuracin, se producir, necesariamente, un deterioro progresivo y creciente de la calidad del agua. En segundo lugar, existe tambin una relacin entre los tratamientos del agua antes y despus de un uso dado: generalmente, cuanto ms afinado sea el proceso de depuracin de las aguas residuales, menos importancia relativa tendrn los tratamientos previos a los sucesivos usos, al ser superior la calidad del agua tratada. La evidencia de estas relaciones prueba lo acertado de los enfoques globales de los problemas derivados del consumo del agua, ya que, solamente tras el anlisis, en cada caso concreto, del ciclo de utilizacin del agua correspondiente, puede llegarse a soluciones ecolgicamente aceptables y econmicamente viables. El ciclo completo de utilizacin del agua por el hombre puede considerarse formado por las siguientes actividades: a. Captacin de los recursos hidrulicos existentes en la Naturaleza. b. Almacenamiento, en su caso, de los mismos. c. Tratamiento del agua en funcin del uso posterior. d. Distribucin a los puntos de consumo, incluyendo su regulacin. e. Uso del agua: consumo urbano, domstico e industrial. f. Recogida y transporte del agua residual mediante la red de alcantarillado. g. Depuracin del agua residual en funcin de las caractersticas del medio receptor y del tipo de vertidos. h. Vertido final a los cauces receptores. Las lneas que siguen a continuacin versarn sobre la recogida y transporte del agua residual y su posterior depuracin, actividades que podramos englobar con el trmino de saneamiento.

El Saneamiento Hasta hace poco tiempo dos eran los objetivos bsicos que se pretendan con el establecimiento de una red de saneamiento: 1. Evacuar las aguas pluviales, evitando inundaciones. 2. Eliminar las aguas residuales tanto de origen urbano domstico como industrial. Estos objetivos slo pretendan resolver un problema sanitario, mejorando la higiene y habitabilidad de los ncleos de poblacin. El medio receptor de los vertidos - los ros principalmente - se consideraba un elemento inocuo de transporte de los residuos lquidos, no preocupando en absoluto su degradacin, dada su capacidad depuradora. Recibe el nombre de autodepuracin, el conjunto de fenmenos fsicos, qumicos y biolgicos que de un modo natural, es decir, sin la intervencin del hombre, tienen lugar en una masa de agua hasta conseguir la destruccin de todas las materias extraas incorporadas a la misma a travs de los distintos vertidos. En el caso de los vertidos a los ros, se confiaba al poder de autodepuracin de stos la eliminacin de los riesgos tanto epidemiales como ecolgicos que los vertidos incontrolados pudieran provocar. Es evidente que el aumento de la poblacin de los ncleos urbanos, el reducido caudal del medio receptor o una combinacin de ambas causas, terminarn poniendo de manifiesto la insuficiencia de los medios que la Naturaleza puede aportar en la lucha contra la contaminacin. Por su parte, los vertidos directamente al suelo pueden provocar la contaminacin de mantos de agua probablemente utilizados para usos potables, mientras que en el caso de los vertidos al mar, hoy da son sobradamente conocidos los daos que causan tanto a la vida acutica como a las playas. El gran desarrollo industrial alcanzado durante el presente siglo, unido a la formacin de grandes ncleos de poblacin, ha agravado los problemas anteriormente citados, hacindose necesaria la creacin de una tecnologa que permitiese el tratamiento previo de todos aquellos vertidos que pudiesen ocasionar daos al entorno. Lo anteriormente indicado prueba la insuficiencia actual de los objetivos bsicos sealados al principio de este apartado, por lo que es preciso pues sustituirlos por uno nuevo que, englobndoles, d respuesta adecuada a los problemas planteados. Dicho objetivo sera el siguiente: Evacuar las aguas pluviales y eliminar las residuales sin perjudicar al medio receptor. Consideraremos, pues, como saneamiento urbano, el conjunto de tcnicas que permiten evacuar correctamente las aguas pluviales y eliminar las aguas residuales tanto domsticas como industriales perjudicando al mnimo las caractersticas del medio receptor de los vertidos y a un coste econmico razonable. Una red de saneamiento urbano estar formada por una red de alcantarillado y por un sistema de depuracin de aguas residuales.

Red de alcantarillado Sistemas de alcantarillado Atendiendo al tipo de aguas transportadas, existen dos sistemas fundamentales de redes de alcantarillado: sistema unitario y separativo. En el sistema separativo existen dos redes independientes de alcantarillado. La primera transporta las aguas residuales domsticas e industriales, mientras que la segunda recoge el resto de las aguas a evacuar, es decir, las aguas pluviales y las aguas procedentes de la limpieza urbana Por el contrario, en el sistema unitario slo se dispone de una red que desagua la totalidad de las aguas a evacuar. Esta nica red suele estar provista de aliviaderos que permiten, bajo ciertas condiciones, el vertido directo de aguas al medio receptor. Adems de estos dos sistemas fundamentales, se pueden considerar de inters los siguientes: seudo-separativo y compuesto. En el sistema seudo-separativo, se desagua por la red que transporta las aguas residuales domsticas e industriales, la parte de pluviales que recogen las cubiertas, patios y jardines de los edificios, recogiendo conjuntamente, de este modo, todas las aguas procedentes de un mismo inmueble. El resto de las aguas pluviales, es decir, las que se recogen en los espacios pblicos, discurre por la red de pluviales propiamente dicha. El sistema compuesto, es una variante del sistema separativo en el que se consigue, por dispositivos adecuados, la recogida, en la red de aguas residuales domsticas e industriales, de las aguas pluviales hasta que el caudal proporcionado por estas ltimas alcanza un determinado valor. Dado que las primeras aguas pluviales que se recogen estn fuertemente contaminadas se consigue, por este sistema, recoger de una manera conjunta, todas las aguas que deben ser objeto de una posterior depuracin. La eleccin de un sistema u otro depender de las condiciones locales, no siendo posible enunciar un criterio de carcter general. Las redes de alcantarillado pueden adoptar diversas formas, segn, tambin, las caractersticas del ncleo. Influirn la topografa, el nivel fretico y el desarrollo previsto para la ciudad. De ello tambin depender el que toda la red acte por gravedad o sea necesario establecer bombeos en algunos puntos para conducir las aguas a travs de la misma. Es deseable que el nmero de estos sea el mnimo posible para simplificar la explotacin. Dimensionamiento Para el dimensionamiento de una red de alcantarillado han de tenerse en cuenta los siguientes parmetros bsicos: caudales (tanto de aguas negras como pluviales) y velocidades de circulacin. Caudal de aguas negras Como se ha visto anteriormente, el caudal de aguas negras es la suma de los caudales de aguas domsticas e industriales. Se ha comprobado que el caudal de aguas negras domsticas es aproximadamente igual al de abastecimiento para este uso, sucediendo lo mismo para las aguas negras procedentes de la industria. Si adems tenemos en cuenta que la capacidad de almacenamiento de agua potable por ambos usos es muy reducida, puede llegarse a la conclusin de que el caudal de aguas negras que circula por la red de alcantarillado no slo es comparable al caudal de abastecimiento suministrado, en valores medios, sino que, tambin, presenta leyes horarias similares.

Estas conclusiones son importantes a la hora de dimensionar una red de alcantarillado, toda vez que si tenemos en cuenta que generalmente el consumo de agua potable se mide mediante contadores, sera relativamente sencillo conocer los datos reales de consumo y su distribucin horaria y, por consiguiente, los caudales de aguas negras circulantes por la red de alcantarillado. Es preciso sealar que para obtener el caudal de clculo, deben emplearse los datos correspondientes al ao horizonte para el que disee la red. Por lo que se refiere a superficies y nmero de habitantes, es preciso tener en cuenta el planeamiento urbanstico de la zona as como la evolucin previsible de la poblacin usando procedimientos de clculo demogrfico. Para la dotacin a considerar, sta depende del tamao de la ciudad y de sus condiciones socioeconmicas. En general, puede decirse que los consumos reales no superan, en las grandes ciudades, valores de 300-400 litros por habitante y da, imputando en esta cifra el consumo domstico real y la parte proporcional asignada a cada habitante por consumo industrial, servicios y fugas en las redes. Esta cifra puede reducirse a 250-300 en ciudades medias y a 100-150 para pequeos ncleos de poblacin. Pero los consumos de estas dotaciones estn sometidos a variaciones estacionales diarias, durante la semana, y horaria segn el intervalo del da y las caractersticas de la poblacin. Se define as el coeficiente punta o factor punta, como la relacin del consumo horario dentro del da de consumo mximo al consumo horario dentro del da de consumo medio. El dimensionamiento de la seccin de la red de alcantarillado debe hacerse pues para el caudal mximo (caudal punta) que circule por dicha red. El coeficiente por el que debe multiplicarse el caudal medio para obtener el caudal punta, denominado coeficiente de punta, es variable de ciudad a ciudad e incluso dentro de una misma ciudad, y solamente despus de un estudio local de los datos de consumo de abastecimiento del sector a sanear, podr determinarse rigurosamente su valor. La oscilacin de caudales tiene una gran importancia en los ncleos tursticos, donde la evolucin de los caudales vertidos de invierno a verano alcanza cifras realmente sorprendentes. En los sistemas unitarios, puede decirse que el caudal de aguas negras nunca es determinante para el diseo de la red dada su escasa entidad en relacin con el de aguas pluviales. Caudal de aguas pluviales Los caudales pluviales a evacuar por las alcantarillas dependen de la intensidad de lluvia, de la superficie de la zona afectada por la recogida (cuenca vertiente) y del llamado coeficiente de escorrenta del terreno. El valor de la intensidad de lluvia a considerar, depende de la situacin geogrfica en que est ubicada la poblacin y se obtiene normalmente a partir de grficos estadsticos correspondientes a la estacin pluviomtrica ms cercana a la cuenca vertiente en estudio. Estos grficos reciben el nombre de curvas Intensidad-Duracin-Frecuencia y relacionan la intensidad con la duracin del aguacero considerando el periodo de retorno elegido. El perodo de retorno, es el nmero de aos que se considera han de transcurrir para que se supere una vez como media la intensidad de lluvia adoptada. Esto quiere decir, que se admite que una vez cada esos aos, la lluvia producida sea superior y la red no soporte la capacidad de dimensionamiento. Es un criterio que se adopta con el fin de que no haya que dimensionar la red para una intensidad exagerada que estadsticamente se producir con poca frecuencia. Generalmente se fija en diez aos, aunque puede aumentarse si se considera que puede haber lugar a daos catastrficos. El tiempo de concentracin es el necesario para que llegue a la alcantarilla considerada el mximo caudal de la cuenca.

El coeficiente de escorrenta es la relacin entre el agua que realmente llega al alcantarillado y el caudal de lluvia cada. Es, pues, un factor de reduccin que surge por el hecho de que no toda la lluvia llegar a las alcantarillas, al perderse una parte por evaporacin, permeabilidad del suelo, etc. Este coeficiente vara, desde valores mnimos de Q en zonas sin pavimentar, hasta mximos de 0,90 y 0,95 en pavimentos impermeables o cubiertos de edificios. Con estos datos (intensidad de lluvia y coeficiente de escorrenta) y con la determinacin de la superficie de las zonas afectadas, se obtiene el caudal de las aguas pluviales a evacuar. Velocidad de circulacin Una vez elegido el sistema de evacuacin (unitario, separativo, etc.) y conocidos los caudales de clculo de aguas negras y aguas pluviales, es preciso tener en cuenta, para el dimensionamiento de la red, las limitaciones que han de imponerse en cuanto a la velocidad de circulacin se refiere. En efecto, los arrastres provocados por las altas velocidades producen la degradacin de las juntas y de las soleras de los distintos tramos de los colectores. Asimismo, las velocidades de circulacin altas disminuyen las condiciones de seguridad del personal que trabaja en el interior de la red. Estas razones inducen a limitar superiormente el valor de la velocidad media de circulacin a valores en torno a los 4 m/s, no debiendo superar en ningn caso los 5 m/s. Por otro lado, la velocidad de circulacin debe ser lo suficientemente alta como para que permita la autolimpieza de la red, esto es, para evitar que produzcan sedimentaciones o depsitos, que darn origen a una disminucin de la capacidad portante de la seccin adoptada, y a la produccin de olores derivados de las fermentaciones anaerbicas generadas dentro de los sedimentos. En general, no puede admitirse como velocidad mnima una inferior a 0,60 m/s, si bien es aconsejable mantenerla por encima de los 0,90 m/s siempre que sea posible. Tratamientos Las aguas residuales que son recogidas y transportadas por las redes de alcantarillado, tienen que ser evacuadas al medio natural; que acta como receptor. Antes de esta descarga, las aguas deben someterse a un tratamiento de depuracin que preserve al medio natural de su degradacin. El grado de tratamiento necesario ser distinto en cada caso y en ello influirn diversos factores. En primer lugar, depender del uso que se pretenda dar posteriormente a ese agua, y en ello intervendrn consideraciones de salud, economa y esttica. El segundo factor determinante ser la naturaleza del agua residual producida y, por tanto, las caractersticas y cantidades de slidos contenidos en ella. Finalmente, la aptitud o capacidad que tenga el medio receptor para admitir el vertido, ser una circunstancia influyente en la determinacin de hasta dnde debe depurarse. Como filosofa general debe partirse pues, de que la contaminacin producida en el agua no es sino obstculo que surge interfiriendo el ciclo natural. Considerando entonces el uso posterior de ese agua, lo que debe aportarse con la depuracin es la anulacin de esa interferencia, colaborando en la restitucin del equilibrio natural. Se trata, pues, de ayudar a la Naturaleza para hacer frente a ese factor adverso. Se debe tratar de depurar "lo necesario", sin actuaciones incompletas, pero, tambin, sin soluciones extremas, de elevados costos econmicos y energticos, que podran coartar innecesariamente los mrgenes de capacidad autodepurativa de los medios receptores. El tema evidencia la necesidad de analizar cuidadosamente el medio y se corresponde con un problema de mayor amplitud, como es la consideracin de los usos del agua, en una planificacin del territorio situado aguas abajo del vertido.

Medios receptores El vertido final de las aguas residuales puede llevarse a cabo sobre el terreno o sobre una masa de agua. El vertido sobre el terreno, a su vez, puede afectuarse por irrigacin, derramando las aguas residuales sobre su superficie, o bien, llevando las aguas por debajo de sta, a travs de excavaciones. Ambos sistemas son de aplicacin exclusiva en pequeas poblaciones que dispongan del espacio necesario y tienen ciertas limitaciones. El vertido sobre masas de agua es el mtodo ms usual. El mar, los lagos o los cauces de los ros son los tres medios receptores. La dilucin, es decir, la relacin entre el volumen de aguas residuales y su composicin y el volumen de agua del medio receptor, es el factor determinante del vertido, y el oxgeno disuelto de que el medio receptor disponga, determinar la posibilidad de verificar descomposiciones aerobias o anaerobias. Autodepuracin de los medios. receptores Al contaminarse una corriente de agua en un punto como consecuencia de un vertido de aguas residuales, se verifica un proceso que se denomina autodepuracin. En l se producen una serie de reacciones fsicas y biolgicas que hacen que la corriente de agua tienda a volver a un estado similar al existente antes de la contaminacin, como consecuencia de la descomposicin de la materia orgnica contaminante. Las reacciones fsicas son esencialmente sedimentaciones y efectos producidos por la radiacin solar. Los procesos qumicos y biolgicos son ms complejos, en esencia, consisten en la ingestin de la materia orgnica por los organismos vivos, que a su vez producen desechos que vuelven a servir de alimento para otros organismos. As contina un proceso que finaliza con la transformacin en sales inorgnicas estables, que sirven de alimento a otras formas biolgicas, como las algas. El metabolismo y desarrollo de stas, da lugar a la produccin de oxgeno que enriquece el agua y da lugar a la autodepuracin. La autodepuracin depende, fundamentalmente del tiempo, de la temperatura, del contenido de oxgeno y de otra serie de factores ambientales que regulan los procesos biolgicos y tiene lugar en cuatro fases que se corresponden con tramos de la corriente de agua y que se denominan: degradacin, descomposicin, recuperacin y depuracin. La zona de degradacin, est situada inmediatamente aguas abajo del vertido y se caracteriza por la presencia de materia flotante y en suspensin que enturbia las aguas. El oxgeno disminuye y. mueren las algas, en tanto que viven los peces que necesitan poco oxgeno. Si la corriente es lenta, se producen sedimentaciones. La zona de descomposicin se sita inmediatamente aguas abajo de la anterior, caracterizndose por el desarrollo de las reacciones anaerobias al haber disminuido o desaparecido el oxgeno. Las aguas se vuelven de color negro y se producen olores desagradables, desapareciendo la flora y la fauna. La zona de recuperacin es la siguiente. El agua se ha ido clarificando al desaparecer los slidos orgnicos y aparece otra vez el oxgeno disuelto en proporciones crecientes. Van apareciendo algas y peces, as como bacterias anaerobias. La zona de depuracin es la final del proceso. Aqu el agua presenta un aspecto limpio apareciendo slidos inorgnicos estables, sin flotantes, ni slidos en suspensin. El oxgeno se aproxima al punto de saturacin, abundando las algas, peces y organismos macroscpicos.

A lo largo de todo este proceso, sin embargo, las bacterias patgenas, los metales pesados y otras sustancias de naturaleza no orgnica permanecen en el agua sin ser alterados por los procesos biolgicos, quedando como contaminacin residual por lo que puede impedir ciertos usos. Sistemas de depuracin El proceso de autodepuracin natural antes descrito, en general, no es suficiente para mantener el equilibrio ecolgico. Es preciso, por ello, proceder al tratamiento o depuracin de las aguas residuales antes de su devolucin al medio receptor tratamiento que bsicamente tratar de reproducir, con mayor o menor apoyo tecnolgico, el papel que efecta la Naturaleza. Segn la magnitud de este apoyo tecnolgico, los sistemas de depuracin de aguas residuales urbanas se suelen clasificar en dos grupos que vienen denominndose "depuracin natural o blanda" y "depuracin tecnolgica o dura. La denominada depuracin natural no utiliza, o utiliza escasamente, equipos electrnicos y mecnicos para su accin. Se apoya, fundamentalmente, en una mayor colaboracin de los elementos naturales y precisa de una menor energa mecnica o elctrica. M mismo tiempo, por ese "aporte natural", requiere una menor atencin en su mantenimiento lo que simplifica su explotacin. La depuracin tecnolgica, por el contrario, se fundamenta en una participacin bsica de elementos mecnicos y elctricos que son los que reproducen y agilizan el proceso natural. Los avances tecnolgicos llevados a cabo en este campo, hacen que, hoy, constituyan una tcnica conocida y contrastada en su eficacia. Sin embargo la complejidad de estas instalaciones, adems de requerir una permanente atencin tcnica, suponen importantes costes de mantenimiento en personal, energa y productos qumicos para su correcta explotacin. Los mbitos de aplicacin de ambos sistemas son esencialmente distintos: mientras que en los ncleos de pequea entidad, los sistemas naturales pueden ser dignos de tenerse en cuenta, especialmente por su economa y sencillez de instalacin y explotacin, no se concibe una instalacin "natural" para un gran ncleo de poblacin, fundamentalmente por los grandes espacios de que sera preciso disponer, adems de otras consideraciones que limitaran su aplicacin. Depuracin natural Los procedimientos ms usuales de depuracin natural se pueden clasificar en dos grupos, dentro de los cuales, a su vez, existen diversas modalidades. 1. Sistemas de aplicacin del agua residual al terreno. 2. Sistemas de lagunaje. Sistemas de aplicacin al terreno. Se trata con ellos de conseguir un proceso biolgico aerobio con el que estabilizar la materia orgnica de las aguas residuales. Se necesita, por tanto, que el suelo tenga una aireacin suficiente para que se produzcan esas condiciones. Estos sistemas son de tres de tipos: Riego. Escorrenta sobre terreno vegetal. Infiltracin. Riego Se trata simplemente de una descarga controlada del agua residual sobre el suelo. Puede llevarse a cabo por aspersin, por gravedad mediante surcos en el suelo alternados con caballones, o bien por encharcamiento en fajas por curvas de nivel.

Escorrenta sobre terreno vegetal Con este sistema se efecta el vertido de las aguas residuales sobre el terreno vegetal, generalmente herbceas de pastizal o vegetacin forestal. Es ideal aplicarlo como tratamiento secundario, tras haber eliminado una parte importante de los slidos en suspensin y de los elementos gruesos. Se aplica en algunos pases tambin como tratamiento terciario despus de un proceso biolgico convencional. Infiltracin Este procedimiento es similar en su funcionamiento al conocido mtodo de depuracin por filtros de arena intermitentes. El vertido pasa a travs del suelo, hasta el acufero, perdindose una parte por evaporacin. El tratamiento se produce en este trayecto sufriendo procesos fsico-qumicos y biolgicos. La adopcin de cualquiera de los tres sistemas descritos, requiere un estudio detallado de las caractersticas, tanto del vertido como del suelo receptor, pues es evidente que en ste se han de producir alteraciones que pueden ser beneficiosas si se verifican en determinadas condiciones. Lagunaje El otro sistema de depuracin natural consiste en la realizacin de lagunas o balsas artificiales en las que se almacena el agua residual durante perodos amplios de tiempo, hasta la fermentacin de la materia orgnica del agua, que conduce finalmente a la depuracin. La fermentacin puede verificarse en presencia de oxgeno o en ausencia de l, lo que clasifica las lagunas en aerobias y anaerobias. Las lagunas aerobias son aquellas que con profundidades pequeas (inferiores a un metro), dan lugar a la actividad de las bacterias aerobias al existir una abundante presencia de oxgeno. Las algas presentes en la laguna, suministran el oxgeno necesario gracias a la fotosntesis. Las lagunas anaerobias son aquellas en las que, por falta de oxgeno, se produce un predominio de actuacin de bacterias anaerobias. Tiene profundidades entre 1 y 2 metros y en ellas se diferencian dos zonas: la superior, aerobia, en la que actan las algas, y la inferior, anaerobia. Los sistemas de lagunaje suelen constar de ms de una laguna. Generalmente se disponen tres, que ejercen papeles de estanque primario (receptor de aguas brutas), estanque secundario y estanque de maduracin. El lagunaje, debe contemplarse con una perspectiva ms amplia que la de la propia depuracin. As, debe intentarse su integracin en el paisaje y, sobre todo, contemplar las posibilidades que existen de considerar las instalaciones como lugar de produccin de elementos fertilizantes y de materia orgnica viviente (fitoplancton y zooplancton), valorables con fines agrcolas y acucolas. Depuracin tecnolgica: Una estacin depuradora de aguas residuales, es una instalacin en la cual, con el auxilio de distintos equipos mecnicos, elctricos e hidrulicos, se llevan a cabo en menor tiempo y en un espacio ms reducido procesos similares a los que realiza la Naturaleza y que conducen a liberar al agua residual de los elementos extraos que lleva incorporados hasta alcanzar un determinado nivel de pureza. El tratamiento del agua comprende los siguientes procesos bsicos: Tratamiento previo. Tratamiento primario. Tratamiento biolgico o secundario. Tratamiento terciario.

Tratamiento previo Este tratamiento, que es comn a diferentes sistemas de depuracin ya sean de bajo costo o de tipo convencional, tiene como objetivo el eliminar de las aguas residuales todos aquellos elementos de tamao considerable que por su accin mecnica pueden afectar al funcionamiento del sistema depurador, as como las arenas y elementos minerales que pueden originar sedimentacin a lo largo de las conducciones o producir fenmenos de abrasin en los elementos mecnicos de la instalacin. Los equipos utilizados en esta fase del tratamiento estn constituidos por rejas y desarenadores. Un conjunto de rejas, finas y gruesas, con mayor o menor separacin, tanto horizontales como verticales constituyen el mecanismo para conseguir el desbaste de los materiales arrasados por las aguas residuales. Los desarenadores estn constituidos bsicamente por un canal en el que se reduce la velocidad del agua a fin de permitir la sedimentacin de las partculas ms pesadas. Fundamentalmente se eliminan mediante esta tcnica, todas aquellas partculas de dimetro superior a 0,2 InIxL Otra operacin que se realiza dentro del tratamiento previo, es el desengrasado, cuyo objeto es la eliminacin de las grasas y aceites libres, los cuales al ser ms ligeros que el agua, forman una pelcula superficial que puede ser eliminada mediante dispositivos de recogida superficial. Tratamiento primario El tratamiento primario tiene como objetivo la eliminacin por medios fsicos de los slidos en suspensin no eliminados en el tratamiento previo. La eliminacin se realiza mediante una decantacin primaria que, junto a una reduccin del 65% de los slidos en suspensin, consigue reducir la DBO en un 35%, cifras stas que pueden variar en funcin de la calidad del efluente. El proceso se verifica en unos tanques, denominados decantadores primarios, que pueden ser de forma circular o rectangular y que disponen de mecanismos de arrastre y extraccin de los fangos que van depositndose en el fondo. Normalmente el sistema va complementado por unas rasquetas superficiales que permiten recuperar las materias flotantes y espumas. El agua, una vez tratada se recoge por medio de vertederos perifricos desde donde pasa a las siguientes operaciones de tratamiento. En algunos casos, se incluye dentro del tratamiento primario la neutralizacin, proceso tpicamente qumico encaminado a conseguir el pH idneo para las posteriores operaciones de tratamiento. Tratamiento secundario El tratamiento secundario es el encargado de eliminar la materia orgnica biodegradable presente en las aguas residuales que no ha sido eliminada en el tratamiento primario. Consiste en provocar el desarrollo de microorganismos capaces de asimilar la materia orgnica. Mediante este tratamiento se consiguen reducciones de la DBO que pueden alcanzar el 95%. El procedimiento supone, pues, el aplicar, de una manera controlada, las leyes naturales de la autodepuracin mediante un proceso biolgico seguido de una decantacin, denominada secundaria. El proceso biolgico puede llevarse a cabo por distintos procedimientos. Los ms usuales son el procedimiento denominado de fangos activos y, el denominado de lechos bacterianos o percoladores. Fangos activos e trata de un proceso continuo en el que el agua se estabiliza biolgicamente en unos tanques o balsas en los que se mantienen condiciones aerobias. El agua se mezcla con un fango floculado biolgicamente que contiene los microorganismos encargados de degradar la materia orgnica.

Lechos bacterianos Consisten en unos depsitos cilndricos rellenos' de un medio filtrante, cuya superficie est recubierta de una pelcula biolgica formada por bacterias, protozoos y hongos que extraen la materia orgnica presente en el agua residual. El material del lecho debe tener una gran superficie especfica y una elevada porosidad, y suelen emplearse piedras calizas, gravas, puzolanas, escorias o materiales plsticos artificiales de diversas formas. Decantacin secundaria Tanto si el proceso biolgico es de fangos activos, como si es de lechos bacterianos, la mezcla de agua residual y fangos, conocida como "licor mixto", se conduce a unos decantadores en los que se produce la separacin, por sedimentacin floculenta, del fango y del agua depurada. Una parte del fango separado se vuelve a introducir en el proceso biolgico, evacundose el resto al sistema de tratamiento de fangos. Tratamiento terciario El efluente de un tratamiento secundario puede estar todava insuficientemente depurado para determinados usos siendo preciso, en este caso, una serie de procesos que se agrupan bajo el nombre de tratamiento terciario. Este se lleva a cabo para eliminar fundamentalmente la materia orgnica que no ha sido retenida en el tratamiento biolgico, o bien que no es biodegradable, y las sales inorgnicas disueltas, entre las cuales destacan las de nitrgeno y fsforo. Este tratamiento puede ser aplicado tambin al efluente procedente de otros sistemas de depuracin tales como lagunas, biodiscos, etc. Desinfeccin A lo largo de los tratamientos primario y secundario, se produce una notable disminucin del contenido en grmenes patgenos en el agua residual. Sin embargo puede ser necesario complementar el tratamiento anterior con una desinfeccin. La desinfeccin, pues, tiene como objetivo la destruccin selectiva de bacterias y virus patgenos presentes en el agua residual y se utiliza en combinacin con cualquier grado de tratamiento cuando la masa de agua receptora puede tener un uso recreativo, de bao, o incluso de abastecimiento. Por lo general se realiza mediante la adicin de productos qumicos como cloro, ozono, bromo, yodo o permanganato Potsico, lo cual puede entraar una serie de riesgos para el medio receptor por lo que debe utilizarse con precaucin. Tratamiento de los fangos En un tratamiento biolgico de aguas residuales, se obtienen considerables volmenes de fangos que requieren un tratamiento en la instalacin. Las partes ms comunes en el proceso son: Espesamiento previo de los fangos. Digestin. Secado. Eliminacin. Espesamiento El objetivo del espesamiento de los fangos es el de concentrarlos para hacerlos ms densos, reduciendo el volumen global para facilitar su manejo y abaratar los costes de las instalaciones posteriores.

Digestin Tiene por objeto degradar la materia orgnica presente en los fangos y puede llevarse a cabo por va aerobia o por anaerobia. Cuando la digestin es por va anaerobia, se produce un gas biolgico (mezcla de metano y C02 principalmente). Secado Una vez digeridos, los fangos deben someterse a un proceso de secado a fin de reducir su volumen y facilitar su manejo. Mediante el secado se obtiene una pasta con un contenido del orden del 30% de slidos. Eliminacin En el momento actual, en que puede decirse que el problema de la depuracin de las aguas residuales ha alcanzado un elevado nivel de evolucin como para ser considerado resoluble tcnica y econmicamente, el problema de la eliminacin de los lodos, sin embargo, constituye quiz, uno de los de ms difcil solucin en muchos casos, suponiendo, de hecho, una preocupacin fundamental, tanto en el diseo como en la explotacin de las instalaciones. Existen varias posibilidades de eliminacin o destino final de los fangos: Descarga en vertedero o en el mar. Incineracin. Aplicacin en la agricultura. Otros usos. Con carcter general, la eleccin de la alternativa ms adecuada deber responder tanto a condicionantes econmicos como Sanitarios. Si bien, en la actualidad se siguen empleando soluciones de todo tipo, la tendencia ms generalizada se dirige hacia el empleo de estos fangos en usos agrcolas. Lnea de gas Como se ha indicado anteriormente, cuando el proceso de digestin se realiza por va anaerobia, como consecuencia de las reacciones bioqumicas del mismo, se produce un gas denominado gas biolgico o biogs, que tiene un contenido de metano de alrededor del 65% al 70%, mientras que el resto de su composicin lo constituyen gases inertes; la mayor parte dixido de carbono. Este biogs puede convertirse, reutilizndolo, en un valioso subproducto, a travs del cual se suministra una gran parte de la energa que la planta depuradora necesita para su funcionamiento.