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"Considerara que no s nada de Fsica si tan slo fuese capaz de expresar cmo deben ser las cosas, pero

fuese incapaz de demostrar que no pueden ser de otra manera. No obstante, habiendo logrado reducir la Fsica a las Matemticas, la demostracin es entonces posible, y pienso que puedo realizarla con el reducido alcance de mi conocimiento." Ren Descartes

Con estas palabras, Ren Descartes expresa el pensamiento que lo situara entre los principales artfices de la revolucin cientfica del siglo XVII. A las "formas" y las "cualidades" de la Fsica Aristotlica, que haban resultado ser un callejn sin salida, contrapona la "idea clara y fundamental" de que el mundo fsico no es ms que un puro mecanismo. En Geometra Analtica, Descartes cre una tcnica que le permita expresar las leyes de la Mecnica, que constituan las leyes ltimas de la Naturaleza, mediante ecuaciones algebraicas. Y entonces propuso el programa ideal de toda ciencia terica: construir, con un mnimo nmero de principios, un sistema que diese razn de todos los hechos conocidos y que permitiese descubrir hechos nuevos. Toda la Fsica Terica subsiguiente se ha planteado como objetivo la consecucin de este ideal. No podemos dudar del carcter revolucionario ni de la influencia de las ideas tericas y del programa de Descartes. La paradoja es que sta haya sido tan profunda en personas que consideraban su enfoque esencialmente inaceptable y que rechazaban algunos de sus presupuestos fundamentales y de sus conclusiones especficas. Christian Huygens, el gran matemtico y astrnomo holands, cuyo padre haba sido amigo ntimo de Descartes, afirm a finales de su vida que slo poda aceptar una pequea parte de la Fsica Cartesiana; pero, al mismo tiempo, reconoca que haba sido la obra Los principios de Filosofa de Descartes, lo que inicialmente haba abierto sus ojos a la ciencia. l mismo dijo que Descartes no slo pona de manifiesto las limitaciones de la Filosofa de los antiguos , sino que, "en su lugar, ofrece causas comprensibles de todo lo que existe en la Naturaleza". Como suele ocurrir con frecuencia con las teoras revolucionarias, el legado de Descartes no fue slo un logro, sino tambin una profeca y una visin. El propio Descartes se vio obligado a reconocer que su ideal matemtico de la ciencia, puramente deductivo, haba fracasado ante las complejidades de la Naturaleza y los enigmas de la materia. Este fracaso era especialmente evidente en Fisiologa, el campo en el que se haba aventurado con mayor osada. No obstante, de su fracaso y compromiso Descartes extrajo otra contribucin para el pensamiento cientfico, en muchos aspectos tanto o ms importante que el propio programa terico. Forzado a recurrir a la experiencia y a las hiptesis, demostr ser el primer gran maestro del modelo hipottico. ste se ha convertido en una herramienta esencial en cualquier investigacin cientfica. En sus modelos tericos de los procesos fisiolgicos, Descartes despleg los ms ingeniosos ejercicios de su ingenio imaginativo y experimental.
Los ensayos cientficos que seguan, ofrecan un compendio de sus teoras fsicas, entre las que destaca su formulacin de la ley de inercia y una especificacin de su mtodo para las matemticas. Los fundamentos de su fsica mecanicista, que haca de la extensin la principal propiedad de los cuerpos materiales, los situ en la metafsica que expuso en 1641, donde enunci as mismo su demostracin de la existencia y la perfeccin de Dios y de la inmortalidad del alma. El mecanicismo radical de las teoras fsicas de Descartes, sin embargo, determin que fuesen superadas ms adelante.

Se recuerda sobre todo a este francs extraordinario por su invencin de la Geometra Analtica. Pero su logro ms notable fue la reduccin de la Naturaleza a leyes matemticas. OBRA DE DESCARTES
Podramos describir a Descartes como a un cientfico centrfugo: su pensamiento emergi principalmente hacia afuera a partir de un punto terico, central y firme, en contraste con pensadores como Francis Bacon e Isaac Newton, que partan de lo que vean para llegar a los principios que lo causaban. La direccin primaria y el movimiento que sigui la empresa filosfica y cientfica de Descartes se nos hace patente con toda claridad siguiendo el orden en que compuso en sus principales obras. Desde 1618 a 1628, los incansables aos de su vida militar, de sus viajes y de disipacin, elabor su concepcin de la ciencia verdadera y de su mtodo para conocerla -un mtodo muy racionalista-. Estas ideas se hallan expuestas en su primera obra, Reglas para la direccin del Espritu, terminada en 1628, pero publicada pstumamente, y en el Discourse de la Mthode, que escribi despus de establecerse en Holanda. Antes de completar este ltimo comenz a elaborar sus obras los Mtors, la Dioptrique y la Gomtrie, que presentara como tres ejemplos concretos, ilustrativos del poder del mtodo cuando se aplica a lneas de investigacin especficas, y que publicara, en 1637, como apndices del Discourse. Entre tanto, en 1628, se haba empezado a preocupar del nuevo estadio de sus investigaciones: el descubrimiento y establecimiento de los primeros principios. Estos se hallan expuestos en sus Meditaciones sobre la Filosofa Fundamental, publicada en 1641. A partir de estos principios estableci rpidamente la elaboracin de su cosmologa, que complet en 1633 en Le Monde, sin embargo se abstuvo de publicarla a raz de las noticias de la condena de Galileo. En 1644 Descartes publicara los Principia Philosophiae, una versin revisada, con su copernicanismo mitigado con la idea de que todo movimiento es relativo. Al mismo tiempo Descartes trabajaba en su concepcin de la relacin existente entre la mente y el mecanismo del cuerpo y, en su ltima obra, Pasiones del Alma (que complet en 1649), incluy tambin la Psicologa en los dominios de su sistema. Quizs el ejemplo ms ilustrativo del poder de su mtodo sea la Dioptrique. Como era caracterstico en l, empieza enunciando lo que intenta resolver: el problema de la construccin de un telescopio, basndose en principios cientficos racionales. De acuerdo con esta premisa, emprende ante todo un anlisis de la naturaleza de la luz; el espacio est lleno de pequeos corpsculos de materia, contiguos entre s, formando una especie de "ter". La luz es un fenmeno mecnico, una presin instantnea que, procedente de una fuente luminosa, se transmite a travs de este ter. Entonces Descartes nos ofrece una demostracin geomtrica muy elegante de las leyes de la reflexin y de la refraccin. Algunos aos antes el fsico holands Willebrord Snell haba establecido ya la ley de los senos -es decir, la ley correcta de la refraccin-, pero no la haba publicado. La demostracin de Descartes de lo que hoy se conoce como la ley de Snell, fue casi seguramente independiente. Adems fue el primero en publicarla. Y puesto que la finalidad de un telescopio es aumentar el poder la visin, Descartes nos ofrece a continuacin un anlisis detallado del ojo humano tanto en su estado normal como

en su estado patolgico. Para ello, como muestra su correspondencia, realiz extensos estudios as como disecciones. Repitiendo un experimento que ya haba realizado Christoph Schneider, separ la parte posterior de un ojo de buey y la remplaz por una fina pelcula de papel blanco o por una cscara de huevo, y examin la imagen invertida producida por un objeto situado delante del ojo. Esta detallada investigacin nos muestra un conocimiento anatmico considerable y una gran finura en la experimentacin. Descartes describe el funcionamiento del iris, el msculo ciliar, la visin binocular, las ilusiones pticas as como varias formas de coordinacin y acomodacin. Entonces se consider en posicin de demostrar cientficamente cuales deberan ser las curvaturas de las lentes que eran precisas para construir un telescopio, una situacin que no haban logrado ni Kepler ni Galileo. Concluy que las secciones deberan ser hiprbolas o elipses. Naturalmente no cont con la aberracin cromtica, un problema que, por aquel entonces, era desconocido. Finalmente nos ofrece la descripcin de una mquina diseada para cortar lentes basndose en estos principios cientficos. Gracias a una extensa correspondencia mantenida entre Descartes y un constructor de lentes francs, llamado Ferrier, sabemos que este desafortunado constructor intent llevar a al prctica las ideas de Descartes y fracas. De hecho, nunca se ha logrado construir ningn telescopio siguiendo los principios tericos de Descartes. La estructura esencial y el contenido de la Fsica y de la Cosmologa cartesiana descansan en las conclusiones revolucionarias que estableci poco despus de haberse retirado a Holanda, en el ao 1628. Fundament la posibilidad y la certeza del conocimiento en el hecho mismo del pensamiento. Este hecho elemental, aprehendido con "claridad y distincin", se convirti en su criterio para saber si algo era cierto o falso. Afirmaba que las "cualidades" de la Filosofa clsica, aprehendidas por la simple sensacin, no eran ni claras ni distintas. As pues elimin del mundo exterior todo salvo la extensin -el nico aspecto mensurable de las cosas y, por consiguiente, su propia naturaleza-. Esta divisin del mundo en dos mbitos mutuamente excluyentes y conjuntamente exhaustivos, el del entendimiento y el de la extensin, permiti a Descartes ofrecer lo que para l constitua una ciencia verdadera de la naturaleza. As la tarea de la ciencia consista en deducir, a partir de estos primeros principios, las causas de todo lo que acontece, de la misma manera que las Matemticas se deducen de sus premisas. Fue la misma amplitud del programa -que de hecho declara que la naturaleza fsica entera se puede reducir y ser comprendida por las leyes del movimiento- lo que confiri a Descartes su importancia cientfica revolucionaria. El propio Descartes dio explicaciones, en trminos de los movimientos de partculas de formas y tamaos diversos, de las propiedades qumicas y sus combinaciones, gusto y sabor, calor, magnetismo, luz, del funcionamiento del corazn y del sistema nervioso como fuente de accin del mecanismo del cuerpo humano, y de muchos otros fenmenos que investig por medio de experimentos algunas veces realmente ingenuos. La amplitud del programa llevaba implcita su propia perdicin. Descartes no dispuso de tiempo suficiente para poder abordar con suficiente rigor y de forma cuantitativa todas las cuestiones que se propona. Procediendo, como proceden, de un programa que pretende matematizarlo todo, la Fsica y Cosmologa de Descartes son casi totalmente cualitativas. Se vio forzado a recurrir a la especulacin mucho ms all de lo que le permita "el pequeo alcance de mi

conocimiento", con lo cual consigui lo que realmente tema; que lo que haba producido, utilizando sus propias palabras, no fuese ms que un bello "romance de la naturaleza". Su fracaso ms desastroso tuvo lugar, de hecho, en el centro mismo de su programa, en las propias leyes del movimiento. Por medio de un proceso de anlisis puramente racional, haba llegado a la conclusin de que la propiedad esencial de la materia era su extensin espacial. Puesto que, a priori, se excluan otras posibilidades, no dej ningn resquicio para la constatacin emprica. Y entonces, a partir de esta base supuestamente slida, procedi a construir un sistema de mecnica que dejaba fuera de todo anlisis hechos importantes, especialmente aquellos que se hallaban involucrados en lo que llegara a ser la nocin newtoniana de "masa". Su mecnica contiene ciertamente algunas conclusiones valiosas como, por ejemplo, la que se refiere a la conservacin del movimiento y su enunciado de un principio equivalente al de inercia. Sin embargo, cuerpos geomtricamente idnticos, si tienen masas diferentes, no se comportan de forma idntica cuando colisionan o interactan de otras formas. El tratamiento que Descartes dio a este tema result ser desastrosamente incorrecto a causa de que todo su anlisis precedente de la materia como mera extensin era errneo en s mismo. Adems, Descartes trat de dar una explicacin a los movimientos planetarios mediante su teora de los vrtices, segn la cual, la materia del "ter" formaba torbellinos (vrtices) alrededor del sol y las estrellas lo que mantena el movimiento de los planetas. Lo ms sorprendente es que Descartes no se preocup en absoluto de comprobar si esta importante parte de su fsica se ajustaba o no a los hechos explicados por las leyes de Kepler del movimiento planetario. Newton trat la teora de los vrtices como un problema serio de la dinmica de fluidos y la desmoron completamente. Pero si pasamos de la Mecnica de Descartes a su Fisiologa, podemos observarle en un mbito de estudio en el que obtuvo resultados ms dignos de l. Con razn podemos considerar a Descartes, junto a William Harvey, el fundador de la Fisiologa moderna. Harvey fue un maestro del anlisis experimental, pero fue Descartes quien introdujo la hiptesis primordial sobre la que se ha basado toda la Fisiologa subsiguiente. Habiendo dividido el mundo en extensin y pensamiento, Descartes fue lo suficientemente hbil para considerar la Biologa como una rama de la Mecnica y nada ms. En trminos ms modernos, este punto de vista establece que los organismos vivos son, en ltima instancia, explicables en trminos de la fsica y qumica de sus partes. En el hombre, segn Descartes, el mbito del pensamiento tiene su contacto con el cuerpo en un nico punto: la glndula pineal del cerebro. Adems Descartes dedic mucho tiempo a las disecciones anatmicas e introdujo una de las herramientas ms poderosas de toda la investigacin fisiolgica moderna: el modelo hipottico. En el rea de las Matemticas, la contribucin ms notable que hizo Descartes fue la sistematizacin de la Geometra Analtica. Fue el primer matemtico que intent clasificar las curvas conforme al tipo de ecuaciones que las producen. Fue tambin el responsable de la utilizacin de las ltimas letras del abecedario para designar cantidades desconocidas y las primeras para las conocidas.

Descartes, movindose centrfugamente desde sus principios centrales, logr apreciar la crtica de Pascal y Huygens y darse cuenta de que su ideal matemtico de deduccin rectilnea chocaba frontalmente con la dificultad de poner en contacto principios generales abstractos con hechos particulares. Con todo, en cuanto pensador cientfico positivo, quizs no fuese tan diferente de sus sucesores actuales. Su investigacin abarca nada menos que las causas y el significado de todo lo que acontece. La obra ms importante de Ren Descartes fue El Discurso del Mtodo (Discours de la mthod pour bien conduire la raison et chercher la vrit dans las sciences), que public en 1637. Dentro de esta obra, lo ms destacado son tres apndices :

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La Dioptrique, un tratado sobre ptica que recopila las ideas existentes entonces sobre el tema y recoge algunas aportaciones propias originales. Les Mtores, un tratado sobre meteorologa. La Gomtrie, un tratado sobre geometra, que es, sin lugar a dudas, su mayor aportacin a la ciencia y en concreto a las matemticas. En este trabajo consigue establecer una slida relacin entre la geometra (prcticamente experimental entonces) y el lgebra, que caminaban por separado. Esto ha marcado el desarrollo de las Matemticas hasta hoy, dando lugar al nacimiento de la geometra analtica (prcticamente en la lnea en la que la estudiamos hoy en secundaria). Un ejemplo de la trascendencia de sus trabajos es la introduccin de dos diagramas "Cartesianos" con sus coordenadas tambin llamadas "Cartesianas" que reciben su nombre del propio Descartes.

Otras obras importantes: El Compendium musicae (1618); las Regulae ad directiomem ingenii (1628); el Tratado del hombre (1633); Las Meditaciones Metafsicas (1641); Los Principios Filosficos (1644); Las Pasiones del Alma (1649); Tratado de las pasiones humanas (1650); y una extensa correspondencia con numerosos sabios, filsofos, telogos y con la princesa Isabel de Suecia.