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Es

difcil divulgar
Carlos Prieto de Castro

MATEMTICAS?
aplaude sus avances, quizs mientras espera ansiosamente la fabricacin de una vacuna, que tambin sabe muy bien que va a hacer que la persona que se la aplique va a crear anticuerpos en su sangre que no permitirn que el dichoso virus la infecte. Los mdicos cumplen con esto su compromiso de divulgar, y no se meten en camisa de once varas tratando de explicar cosas sobre el virus que slo los especialistas entenderan. Y qu pasa con las matemticas? Demos dos ejemplos de temas candentes en esta disciplina. La hiptesis de Riemann: Las soluciones no triviales de la funcin zeta de Riemann son nmeros complejos, cuya parte real es igual a un medio. O la conjetura de Poincar: Una 3-variedad cerrada simplemente conexa es homeomorfa a la 3-esfera. Son stas dos afirmaciones realmente ms difciles de entender que los ejemplos que suger en los casos de la astronoma o la medicina? En todo caso, hay otras afirmaciones en las matemticas que no son tan incomprensibles. Dos ejemplos son la conjetura de Goldbach, Todo nmero par mayor que 2 es la suma de dos nmeros primos, y el teorema de los cuatro colores, Cualquier mapa dibujado en un plano puede iluminarse con cuatro colores de manera tal que cualesquiera dos pases contiguos tengan colores distintos. Expliquemos estos ltimos. La conjetura planteada por Christian Goldbach en 1742, en una carta dirigida a Euler, puede entenderla cualquiera que sepa qu es un nmero par y qu es un nmero primo. Como seguramente todos podemos recordar, un nmero par es

uando un astrnomo hace un nuevo descubrimiento basado, digamos, en una maravillosa serie de fotografas del telescopio espacial Hubble, tiene en sus manos algo muy atractivo para divulgar. Ya las fotos por s mismas hacen que cualquier artculo ilustrado con ellas sea espectacular, y el astrnomo puede contar algunas cosas interesantes y ciertas sobre ese objeto astronmico sin necesidad de entrar en una explicacin tcnica, seguramente muy difcil de entender para alguien que no sea astrnomo. Pero el propsito o los propsitos se cumplen: la gente se entera de que los astrnomos descubren cosas, de que stas son interesantes, y quiz tambin de que nos son tiles para entender el origen de nuestro sistema solar o, tal vez, de todo el universo. En fin, sabemos que los astrnomos son las estrellas de la divulgacin cientfica, seguramente por lo que acabo de mencionar. De manera similar y lo acabamos de vivir con el caso del virus de la influenza A/H1N1 ocurre con los biomdicos. Surge, por ejemplo, un nuevo virus que amenaza la salud de la poblacin y, con relativa facilidad, los especialistas pueden contarle al pblico cmo apareci tal virus, muestran imgenes del mismo, que resultan casi tan atractivas como una astrofotografa, mencionan algo sobre la secuenciacin en su ADN (quiz que hubo algunos cambios de 25 a 30 aminocidos de los 4 mil 400 que componen el ADN del virus de la gripe aviar), y la gente se da por enterada del asunto, reconoce el trabajo de los investigadores biomdicos y

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un nmero natural que es divisible entre 2, y los primeros ejemplos son 2, 4, 6, 8, 10, 12, etctera. Un nmero primo es aquel nmero natural mayor que 1 que no puede dividirse ms que entre 1 y entre l mismo, y los primeros primos son 2, 3, 5, 7, 11, 13, 17, 19, etctera. Estos conceptos se aprenden ya desde la primaria. La conjetura de Goldbach lo que dice, entonces, es que para cualquier nmero par podemos encontrar dos nmeros primos cuya suma sea el nmero par dado, a excepcin, claro, de 2, que obviamente no es la suma de dos nmeros primos. Ejemplos de ello son: 4 = 2 + 2, 6 = 3 + 3, 8 = 3 + 5, 10 = 3 + 7 (o 10 = 5 + 5), 12 = 5 + 7. Un ejemplo de un nmero par mucho ms grande sera 100 = 3 + 97 (o 100 = 47 + 53). No obstante la facilidad para

explicar y comprender esta conjetura, que ya tiene ms de 265 aos de haber sido planteada, los matemticos an no han podido encontrar una demostracin de este hecho. Se considera, junto con la hiptesis de Riemann, como uno de los problemas abiertos (an no resueltos) ms difciles de las matemticas. El teorema de los cuatro colores, por su parte, fue planteado como una conjetura por primera vez por Francis Guthrie en 1852, y no fue resuelto sino hasta 1976 por Kenneth Appel y Wolfgang Haken. Pasaron 124 aos para responder una pregunta aparentemente tan simple, lo que muestra que se trata de un problema bastante difcil. De hecho, la prueba no satisface a todos los matemticos, toda vez que sta fue obtenida haciendo uso de una computadora, y no de la manera tradicional en matemticas, solamente siguiendo una serie de pasos lgicos e incontrovertibles. El punto es que, como sea, la prueba es sumamente difcil y slo accesible para especialistas en combinatoria y en informtica, que puedan entender los diferentes pasos de la demostracin. Si ahora retornamos a la hiptesis de Riemann o a la conjetura de Poincar, ya necesitamos un enorme bagaje de matemticas para poder comprender su mero enunciado. La primera requiere, en primer lugar, de construir la funcin zeta, de cuyos ceros habla la conjetura. Esta funcin, que aparece con distintos disfraces, se necesita construir ya sea como una serie, es decir, una suma con un nmero infinito de trminos algebraicos, o como un producto infinito de ciertos factores, no del todo simples. Tambin se debe conocer el concepto de nmero complejo, de cuya parte real se habla en la conjetura y, por supuesto, saber qu se quiere decir con solucin no trivial. Derbyshire (2003) hace un gran esfuerzo por poner la hiptesis de Riemann en un lenguaje comprensible para personas aventajadas en matemticas, que hayan entendido bien sus cursos de bachillerato y cursado algunas materias de matemticas en la universidad (vase tambin Courant y Robbins, 2002). La conjetura planteada por Henri Poincar en 1904 fue resuelta por Grigory Perelman en 2003. A pesar de tratarse de un problema cuyo mbito es la topologa, fue resuelto con mtodos de la geometra diferencial. Ya entender cabalmente el solo enunciado de la con-

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jetura requiere de conceptos topolgicos que slo algunos estudiantes de matemticas aprenden en el sexto o sptimo semestre de la licenciatura. La demostracin, como ocurre para el problema de los cuatro colores, es slo plenamente accesible a unos cuantos especialistas en ciertos temas de la geometra diferencial. Divulgar el significado de la conjetura, sin embargo, puede lograrse bajo una premisa que muchas veces resulta muy difcil de ser aceptada por los matemticos: ser muy informal y poco preciso quiz mentir un poquito en la transmisin de ciertos conceptos, como el de 3-variedad (objeto que en el entorno de cada uno de sus puntos se ve como un espacio euclidiano tridimensional), el de 3-esfera (espacio de los puntos en el espacio euclidiano tetradimensional que distan 1 del origen, o el resultado de pegar dos bolas slidas, punto a punto, a lo largo y ancho de sus superficies), y el concepto de conexidad simple (que afirma que cualquier lazo dentro del objeto no encuentra obstculo para contraerse a un punto sin abandonar el objeto). Un truco comn, que utilizamos quienes intentamos divulgar cuestiones de topologa al tratar de expli-

car las 3-variedades consiste en explicar las 2-variedades, o sea, las superficies, que son objetos que en el entorno de cada uno de sus puntos se ven como un plano (en la misma forma que los navegantes ven la Tierra plana cuando se encuentran en altamar). Entonces se puede explicar la conjetura de Poincar en una 2-esfera, pues es tambin cierta en este caso (aunque esto fue demostrado por el propio Poincar hace ms de cien aos) y a partir de ello, tratar de subir la dimensin en una unidad. Creo que con este mtodo se logran los propsitos. Explicar la idea de la prueba implica, ahora s, tener que sacrificar muchsimos detalles tcnicos, y con ellos todo el rigor. Si pudiese explicarse a un pblico amplio cmo es la prueba rigurosa, seguramente no tendramos que haber esperado casi cien aos a que un talento fuera de serie, como el de Perelman, lograra semejante hazaa. El hecho es que conjeturas abiertas y conjeturas demostradas significan para los matemticos un motivo de gran regocijo y disfrute, que muchos de nosotros deseamos fervientemente transmitir al pblico y, muy especialmente, a los jvenes. Ello implica el de-

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seo de compartir la belleza sin igual de las matemticas. Pero para que el pblico las comprenda se requiere transmitirle tambin un poco del lenguaje con el que los matemticos escribimos nuestra poesa, la poesa de las ideas, como llama Armand Borel (2009) a las matemticas. Tenemos que intentar lograr que el pblico se convierta, aunque sea por un momento, en matemtico, es decir, tenemos que ensearle el mnimo del idioma matemtico que se requiere para captar el significado, la belleza y la dificultad de un resultado matemtico. Esto involucra lo que para m es la esencia de las matemticas: que son el arte de la abstraccin. La persona que asiste a una exposicin de arte no necesita ser artista para apreciar las obras que ah se exponen. Quien lee poesa tampoco necesita ser poeta para disfrutar de lo que lee. Puede ser, aunque no lo aseguro, que alguien ms culto pueda disfrutar ms a fondo de esas obras, o bien criticarlas por no tener ciertas cualidades estticas que las hagan ms valiosas. Pero hemos visto cmo, por ejemplo, en nuestra Ciudad de Mxico los museos se encuentran atestados los fines de semana con pblico de todo tipo, seguramente gran parte del cual no es un pblico culto en el sentido ms comn del trmino, y, no obstante, es un pblico capaz de disfrutar enormemente las obras de arte que se presentan.

Los que nos dedicamos a ellas ciertamente apreciamos la belleza de las matemticas: las sentimos hermosas, con un valor esttico muy semejante al de las artes plsticas. Sin embargo, acercar a una persona sin cierta formacin matemtica a esa belleza resulta casi imposible. Transmitirle la emocin que un matemtico experimenta, ya sea al comprender la demostracin de un nuevo resultado matemtico o al ser el protagonista de una tal demostracin queda, en buena medida, limitado a un puado de expertos que comprenden todos los intrngulis de dicha prueba. Los matemticos alejados del tema, y ya no se diga los legos en las lides matemticas, difcilmente van a apreciar la belleza de un resultado o de la prueba de una afirmacin como la conjetura de Poincar o la hiptesis de Riemann (que, dicho sea de paso, en agosto de este 2009 cumple 150 aos de haber sido planteada y no se ha encontrado una prueba an). Dice Borel: No es sorprendente que esto casi no pueda comunicrseles a los no matemticos: nuestros poemas estn escritos en un idioma especial, el lenguaje matemtico; aunque ste se expresa en muchos de los idiomas usuales, es muy particular y en ningn otro traducible. Y desafortunadamente estos poemas pueden entenderse solamente en su idioma original. Esta dificultad que afronta el matemtico para que el pblico pueda captar la belleza de las matemticas

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frecuentemente ha llevado al divulgador de temas matemticos a escribir sobre temas clsicos, no pocas veces elementales, y a veces con un ligero dejo de infantilismo. Esto, desde mi punto de vista, conlleva la impresin de que las matemticas son ya un tema agotado, en el que no hay ya novedades que contar. Es muy frecuente que la gente crea que en matemticas ya no hay nada que investigar; que es una disciplina completamente acabada (segn el nivel acadmico de quien haga esta apreciacin, puede llegar a pensar que con el clculo diferencial e integral se terminaron los descubrimientos nuevos en matemticas). No es poco frecuente que, cuando alguien se entera de que yo o algn colega mo somos investigadores matemticos, pregunte asombrado: y a poco queda ah todava algo nuevo por investigar? En buena medida somos los matemticos los responsables de esta falsa impresin, como apunta Hans Magnus Enzensberger (1999). No hemos aprendido a tender puentes entre nuestra actividad profesional y el pblico. Ian Stewart (2002), el gran divulgador de las matemticas, afirma que los matemticos debemos aprender a mentir un poquito. As es, en efecto: si queremos hablar a un pblico amplio sobre temas actuales de las matemticas, difciles por ello mismo de otra manera ya seran clsicos, no podemos hacerlo como si hablsemos ante un pblico especiali-

zado, procurando tener un gran rigor en lo que decimos. Por el contrario, debemos pasar por alto los detalles, quiz dejar fuera hiptesis importantes. En algunas ocasiones he sido invitado a hablar ante jvenes sobre algn tema actual de matemticas; pero una que otra vez, tambin han llegado colegas a escucharme. La verdad es que me siento intimidado por su presencia, pues s que estoy faltando al rigor. Debo decir, eso s, que nunca he recibido una crtica negativa de algn colega por mi forma un tanto cuanto informal de hablar del tema en cuestin. Estoy convencido de que, en muchos casos, sta es la nica forma de transmitir la pasin con la que se investiga en matemticas y la belleza de sus resultados. A veces, eso s, vale la pena poner algunas frmulas, quizs un tanto cuanto complicadas, pero que a los ms enterados les d informacin ms precisa. Hay que dejarle claro al pblico menos familiarizado con el tema que pueden ignorar las frmulas, pero que stas forman parte del tema que se est exponiendo: son parte del lenguaje de las matemticas. En mi libro Aventuras de un duende en el mundo de las matemticas (Prieto, 2009), que es de divulgacin, hay un duende que asume el papel del lector y que busca llevarlo de la mano. El duende dice cundo y por qu no entiende algo. Lo relee, lo elabora l mismo, ya sea repitiendo lo que el autor hace o reformulndolo

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de manera distinta, y finalmente acaba entendiendo. Se pretende que esto ocurra con el lector. Este estilo responde al hecho de que en matemticas no se puede leer linealmente, como si se leyera una novela. Hay que leer un poco, meditar, releer, retornar a pginas anteriores, recrear lo que se ley, y continuar. El propio matemtico, cuando lee un artculo o un libro, tiene que tomar papel y lpiz para ir rehaciendo lo que el autor hizo. Esto implica, frecuentemente, estar regresando a partes anteriores del artculo o, incluso, a otros artculos. Slo as puede lograrse una comprensin cabal del texto. A guisa de conclusin, puntualizar algunas realidades sobre la divulgacin matemtica y qu factores la dificultan: a) Hay grandes prejuicios sobre la dificultad de las matemticas, en parte porque s son difciles, pero en buena medida debidos a la mala formacin en matemticas que frecuentemente se adquiere en la escuela. b) La presencia de frmulas en un artculo de divulgacin aleja al pblico. El divulgador debe ser parco en su uso, pero el lector debe aprender que las frmulas son parte inherente del lenguaje de las matemticas y no tienen por qu alejarlo de la lectura. Por tanto, se requiere algo de conocimiento del lenguaje matemtico para comprender mejor las ideas. c) La comprensin de las matemticas demanda capacidad de abstraccin por parte del lector. Esto implica que el lector debe elaborar las ideas antes de entenderlas, cosa que es muy distinta a la lectura lineal, comn en otras disciplinas. d) S se puede divulgar en matemticas, pero el divulgador debe atreverse a mentir un poco y a sacrificar bastante del rigor. Debe fomentar en el lector la lectura de ida y vuelta, no lineal. e) No slo hay que divulgar temas elementales; es importante hacer el esfuerzo por hablar sobre temas de actualidad. Debe transmitirse que las matemticas son una disciplina muy activa, en la que se crea tanto conocimiento nuevo como en la ms activa de las ciencias naturales.

Carlos Prieto de Castro estudi la licenciatura y la maestra en la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico ( UNAM ), y el doctorado en la Universidad de Heidel berg, Alemania. Actualmente es investigador titular del Instituto de Matemticas de la tas (2009). eprieto@matem.unam.mx
UNAM .

Fue galardonado con el Premio

Universidad Nacional en el rea de Docencia en Ciencias Exac-

Bibliografa
Borel, Armand (2009), Las matemticas: arte y ciencia, traduccin del alemn de Carlos Prieto de Castro, www. matem.unam.mx/cprieto/personal/2009-borel.pdf Derbyshire, John (2003), Prime obsession. Bernhard Riemann and the greatest unsolved problem in mathematics, Washington, D. C, Joseph Henry Press. Enzensberger, Hans-Magnus (1999), Puente levadizo fuera de servicio, traduccin del alemn de Carlos Prieto de Castro, www.matem.unam.mx/cprieto/personal/1999Enzensberger.pdf Prieto de Castro, Carlos (2005), Aventuras de un duende en el mundo de las matemticas, Mxico, Fondo de Cultura Econmica (La ciencia para todos, 206), tercera reimpresin (2009). Stewart, Ian (2002), Prefacio, en Courant, Richard y Herbert Robbins, Qu son las matemticas?, Mxico, Fondo de Cultura Econmica.

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