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LIBROS

Gonzalo Vial: "Historia de Chile 1891-1920" Triunfo y Decadencia de la Oligarqua *


Cristin Gazmuri * * Menuda labor la que se ha impuesto Gonzalo Vial! Hacer la historia de Chile en el siglo XX. Ahora nos entrega el volumen II (que en realidad numrica estricta es el tercero) de ese ambicioso intento. Como lo afirma en el prlogo del presente tomo, si el primero "buscaba describir lo que era el pas al comienzo de la poca llamada corrientemente parlamentarismo, y tambin analizar lo que fueron durante esa poca algunas instituciones (v.gr., la Iglesia Catlica o las Fuerzas Armadas) y ciertos aspectos sociales (por ejemplo: la educacin o la cultura), imposibles de ajustar a una secuencia cronolgica", ste trata "los aspectos de la historia de Chile bajo el parlamentarismo susceptibles de ser narrados cronolgicamente: la vida poltica, la econmica y la exterior o de relaciones internacionales". El presente trabajo no es pues una secuencia, sino un complemento narrativo, preocupado siempre de la poca ya tratada. Sobre la base de la descripcin ya hecha de las estructuras y sus problemas, Vial relata ahora el acontecer (por presidencias, a lo Encina) en aquellas reas en que, a su parecer, el relato se hace inevitable. Este arreglo, que nos conduce necesariamente a un orden de lectura un tanto barroco a veces, obedecera, a una apreciacin de sentido comn; hay aspectos de la realidad social que cambian constantemente ("fluyen", dira Spengler siguiendo a Herclito) y otros que permanecen apegados a un mismo patrn,
Ed. Santularia, 752 Pgs. ** Abogado. Licenciado en Historia, Universidad Catlica. M. A. en Historia, Berkeley. Profesor, Universidad Catlica de Chile.
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de all la necesidad de mezclar ambos tipos de enfoque historiogrfico en un cuadro general de una poca. Pero lo que para el sentido comn parece posible y deseable, en una perspectiva historiogrfica ms estricta puede ser objetable, pues el autor no deja claro en absoluto en base a qu criterio seleccion los procesos relatables y aquellos temas que son imposibles de "ajustar a una secuencia cronolgica". Por qu hacer una descripcin estructural del rea-problema educacin y no de la poltica, en circunstancias que en teora podra haber sido perfectamente al revs? Pues ciertamente pudo haber hecho una narracin del proceso educativo y una descripcin de la estructura poltica. Distinto sera si hubiera adoptado la lnea de Braudel (o en general de la escuela de los Annales), donde la estructura y la coyuntura tienen su lugar metdicamente justificado, as como unos alcances que no se presentan en el libro que comento. Es as que, desde una perspectiva metdica rigurosa, la obra deja abierta una brecha a la crtica acadmica. Pero el nuevo libro de Gonzalo Vial no es una obra slo para especialistas o acadmicos; pretende llegar al gran pblico culto y en este sentido el problema que anotamos no creemos que se constituya en una cortapisa seria para su xito de librera, y lo que es ms importante que llegue a ser una obra configuradora de nuestra conciencia histrica a nivel de lites. Por nuestra parte, siempre desearamos que de ser posible el autor, en una futura edicin, pudiera fundir todo el material acumulado de modo de poder tener un solo slido retrato de la poca, narrativo o estructural. Por otra parte, siempre en el plano metdico, cabe destacar que, en materia de bibliografa consultada y usada, el nuevo volumen resulta considerablemente ms rico que los (o el) precedente, conservando siempre la agilidad de redaccin y la notable amenidad de las pginas aparecidas en 1981. Pero vayamos al contenido de la obra. Como lo dice el autor, es la historia de la declinacin de la oligarqua chilena durante la poca conocida como la Repblica Parlamentaria. Vial retrata a los hombres de la oligarqua. La personalidad de los grandes actores del perodo es descrita con minuciosidad, de manera justa y ecunime; no siempre, sin embargo, con la penetracin psicolgica o intuicin que hace resaltar justamente aquello que "define" al descrito: lo central y medular de su personalidad, que se expresa en, y explica, lo fundamental de su conducta. En este sentido creo que un retrato bien logrado es el de Juan Luis Sanfuentes. Pero hay otros personajes que quizs pudieran haber sido retratados con ms penetracin psicolgica. Cmo explicarse la personalidad de Jorge Montt, por ejemplo Un autoritario, pero... de uniforme; Deus ex Machina de la Armada por veinte aos, un verdadero titn para los marinos..., pero que auto-

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mutilaba su personalidad junto con sacarse las charreteras; y no slo cuando le toc representar el rol de "Presidente estafermo", sino tambin el de ... Alcalde de Valparaso! En ambos casos acta casi como un pelele, sin poder y sin intencin de luchar por conseguirlo; se evade. Qu hubo en la psiquis del Presidente marino que explique esta conducta inconsecuente? La buena sntesis biogrfica que hace Vial no lo aclara. El autor describe tambin episodios. Los ms logrados al comienzo del libro: el asilo y suicidio de Balmaceda y el caso "Baltimore"; pginas particularmente las primeras en que alcanza una calidad literaria y una fuerza pattica poco comunes en nuestra historiografa (moldeada, despus de todo, por Barros Arana) y que mutatis mutandis podra asimilarse a algunas de Michelet o de otros representantes de la escuela romntica francesa. Porque, otra de las cosas que muestra claramente esta obra, es la personalidad del autor. Gonzalo Vial buen conservador y buen discpulo de Jaime Eyzaguirre es, tras su irona, profundamente romntico. Tambin alcanzan a nuestro juicio un gran nivel historiogrfico (transmiten la "vida" y no slo los hechos) los relatos de las elecciones de Arturo Alessandri, primero como senador por Tarapac, en 1915, y luego como Presidente de la Repblica, cinco aos despus; aunque en este ltimo caso no podamos estar de acuerdo con la interpretacin angelical que hace el autor de la "Guerra de Don Ladislao" 1. Quiz como tema, el de mejor desarrollo propiamente hlstoriogrfico sea el relato de la vida internacional de la poca. De partida, me parece lo ms consistente en cuanto investigacin: aqu encontramos un trabajo de fuentes complementado por literatura especializada. Pero, ms all del aspecto heurstico, la historia de nuestros conflictos internacionales de los aos 1891-1920 est slida y claramente realizada. Slo que despus de su lectura queda la impresin de que la decadencia de nuestra oligarqua como clase gobernante no fue tal, por lo menos en lo que se refiere a la defensa del territorio de Chile, y en general de sus intereses, frente a otros Estados. Queda claro que los tratados o protocolos de 1898, 1902, 1905, as como toda la negociacin con Per, fueron obra de personas que con dedicacin e inteligencia supieron defender los derechos nacionales adecuadamente. Pero, en lo fundamental, como dijimos, el libro intenta una definicin interpretativa de la poca. Se trat de una "decadencia", y aqu nos encontramos con la tremebunda palabra que ha planeado sobre casi toda la historiografa chilena del siglo XX, cubrindola con una sombra de pesimismo pleno de sentido ideolgico.
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Pgs. 673-674.

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La verdad es que al relatar la decadencia del Chile oligrquico, Vial a lo Seignobos ha querido hacer "una sincera historia de Chile", y no hay duda que, desde su punto de vista, lo es. Gonzalo Vial relata con pena, con sarcasmo, la decadencia de su clase; pues ciertamente la que haba sido la sobria aristocracia chilena del siglo XIX sale de su libro muy mal parada. Y lo que quiz sea ms triste (para esa ex aristocracia, no para Chile), es que sale mal parada ms en lo pequeo que en lo grande. Nos muestra Vial que durante los primeros aos del siglo XX chileno existi una oligarqua que no era propiamente decadente en el sentido amplio, spengleriano, del concepto (disolucin de las instituciones, fin de la vida espiritual y cultural, desintegracin de la familia, trmino del sentido moral de la existencia, etc.), sino que, principalmente, en cuanto "clase poltica". Los notables de Santiago haban perdido el espritu pblico que los animara hasta la Guerra del Pacfico (o hasta 1891) y hacan ahora un gobierno estamental sin contrapeso. Este fenmeno los haba conducido a la frivolidad, a la irresponsabilidad, al negociado como en el caso2 del senador y varias veces ministro Antonio Valds Cuevas ; en fin, al alegre aprovechamiento (legtimo e ilegtimo) de la gran riqueza salitrera de esos aos. La verdad es que Vial nos hace ver una lite frivola, dbil, inepta, ms que corrupta en gran escala. Germn Riesco, Vicente Reyes, Ismael Tocornal, Ramn Barros Luco, Luis Aldunate, Emiliano Figueroa y otros, ms que seres decadentes parecen haber sido seres dbiles, sin duda incapaces de gobernar en otro ambiente que no hubiera sido el del Chile del novecientos. Es cierto que hay otros personajes que aparecen como corruptos, pero su corrupcin, que slo alcanza a lo econmico por lo general, no es, salvo algunas casos como el mencionado, de gran nivel. Vial describe bien la evolucin de la vida poltica de la poca; quizs el nico defecto de magnitud que se hace notar (y esto nos lleva nuevamente a las consideraciones metdicas iniciales) es que el marco jurdico-constitucional, el sistema formal, no est bien descrito. Quiz el hecho de que el autor se haya referido a ste parcialmente en el primer volumen, y ms parcial, e indirectamente, en este segundo, explica la falla. Es cierto que el problema que interesa describir a G. Vial no estaba en el sistema formal, sino en los hombres, pero eso es algo que sabe l y no el lector. Por otra parte, si el nuevo volumen es todava la historia de una declinacin, a diferencia del primero, Vial no insiste en ste de manera explcita en que "toda" la historia de Chile sea
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Pgs. 411-412.

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una decadencia a partir de 1891, cuando se habra comenzado a producir la "ruptura de los consensos". De hecho, no viene a mencionar este fenmeno hasta la pg. 320, y entonces casi accidentalmente, en relacin al juicio histrico sobre Germn Riesco. Por otra parte, el tono con que relata la conversin de Arturo Alessandri Palma, desde ser un protegido de Fernando Lazcano ("valido" lo llama Vial) hasta transformarse en el Len de Tarapac, receptor de los anhelos y lder carismtico de los sectores mesocrticos y populares ms conscientes, da la impresin de que Vial aceptase que por esos aos surge una nueva lite mesocrtica. Esto no sera un fenmeno decadentista sino la manifestacin de una nueva realidad social que cambia la fisonoma de la historia de Chile, no necesariamente para mal. As, escribe en relacin a las elecciones presidenciales de 1920: "Barros Borgoo andaba asimismo en gira por todo el pas, discreto y doctoral, una mano en la espalda, la otra empuando los guantes y el bastn cacha de oro. No corra un metro, claro, con Alessandri"3. Parece, pues, que Gonzalo Vial se ha ido convenciendo de que la decadencia era un fenmeno que, ms que a todo el pas, afectaba a una sola clase, en una poca determinada. Esto, creo, es lo fundamental que agrega el nuevo volumen, pues significara no rechazar de plano la "modernizacin" de Chile, como algo negativo. Rechazo que, por lo dems, slo conducira hacia un fatalismo histrico sin destino; ya que resulta imposible que Chile pudiera dejar de modernizarse dentro de un mundo entero que lo est haciendo. Puede estar sujeto a crtica el hecho de que esta modernizacin se haya realizado de mala manera y esa crtica ser perfectamente vlida y pertinente. Pero criticar la modernizacin misma que parece ser la tendencia central que marca verdaderamente la evolucin de Chile Republicano parece estril. Si Gonzalo Vial est por reconocer ahora que esa decadencia unilineal que proclama en el primer volumen debe ser matizada y hasta revisada, creo que su historia de Chile ganar mucho. De partida constituira un avance con respecto a la interpretacin de los conservadores Edwards, Encina y Eyzaguirre. Pero, ms importante que eso, se abrir a la apreciacin equilibrada de lo que ha caracterizado el siglo XX chileno en lo que tiene de positivo, que es mucho, muchsimo. Antes de realizar una sntesis final de la obra que comentamos, un ltimo aspecto, puntual. En el presente volumen Gonzalo Vial contina usando la palabra "medicrata", para referirse a los hombres de clase media ("mediocracia"), la cual es, en el mejor de los casos, un neologismo, en el peor, un barbarismo. La palabra medicrata es una mezcla de castellano y griego;
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Pg. 670.

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equivaldra a decir mejorcrata por aristcrata, o riccrata por plutcrata, etc. Evidentemente no suena bien. Por qu Gonzalo Vial, que demuestra su cultura a lo largo de toda su obra, no usa la palabra "mescrata" (que existe en castellano) o bien clase media? Ambos trminos han sido utilizados antes ampliamente en nuestro medio historiogrfico. En definitiva, como sntesis de una opinin sobre el Volumen II se puede afirmar que es un buen relato de la historia poltica e internacional de Chile entre 1891 y 1920, quiz el mejor escrito hasta ahora. No slo entrega mucha informacin sino que describe el proceso con acierto. En cuanto a lo que relata sobre la vida econmica, debe ser complementado con lo expuesto en el Volumen I y an as, en mi opinin, todava es deficiente con respecto a algunas cifras macroeconmicas (por ejemplo, el P.G.B. de la poca), las cuales estn disponibles. Esto no quita que describa muy bien algunos problemas econmicos concretos, como la historia de la convertibilidad monetaria. Pero quiz lo ms valioso del nuevo volumen sea el afinamiento de la interpretacin; vale decir, los indicios de que el ciclo de decadencia parece terminar para el autor en 1924 32 y estar reducido a slo un grupo de la sociedad chilena. Cierto es que la de Vial sigue siendo una historia aristocrtica, pero es, tambin, un gran y comprensivo esfuerzo por dar a conocer la poca, escrito con sinceridad y, en pasajes, con brillo. Constituye un trabajo de valor historiogrfico indudable.