7.5. Aplicaciones de la electroquímica.

7.5.1. Aplicaciones de la electrólisis.
La electrolisis tiene bastantes aplicaciones en la industria química: a) Permite la obtención de metales como el aluminio y los alcalinos y alcalinoterreos, del hidrógeno y de no metales como el fluor y el cloro. b) La obtención de sustancias químicas como el hidróxido de sodio. c) La purificación de metales como el cobre. d) El recubrimiento de objetos metálicos con una fina capa de otro metal. Veamos algunas de estas aplicaciones. Electrólisis del cloruro de sodio disuelto en agua Como hemos visto en la meta 7.4.1, la electrólisis del cloruro de sodio fundido permite obtener cloro y, sobre todo sodio que por ser un metal muy reductor no se puede obtener por otros procedimientos. Si se somete a electrólisis el cloruro de sodio, no se obtiene sodio sino hidrógeno. Los iones presentes en la disolución resultan de las ionizaciones:

NaCl H2O
En el ánodo se desprende cloro:

Cl- + Na+ OH- + H+ Cl2 + 2e H2

2 ClEn el cátodo se desprende hidrógeno:

2 H+ + 2e

Se desprende hidrógeno, porque el catión sodio tiene un potencial de reducción muy + negativo (-2,71 V) y, por tanto, tiene mucha menos tendencia que el H a tomar electrones. Para evitar que reaccionen entre sí, el cloro y el hidrógeno obtenidos se separan, dentro de la cuba electrolítica, mediante un tabique poroso de asbesto. Este proceso permite, ademas de producir cloro e hidrogéno, la obtención de hidróxido de sodio. Al ir desprendiendose cloro e hidrógeno, la disolución se empobrece en iones cloruro e + hidrógeno. El agua está muy poco ionizada, pero al ir disminuyendo la concentración de H el equilibrio:

H2O

OH- + H+

evoluciona de izquierda a derecha generando iones hidróxido, que con el ion sodio forman el hidróxido de sodio.

Horno Eléctrico. Los átomos de cobre se oxidan. Los iones Cu toman electrones del cátodo y se depositan sobre él: de la disolución Cu2+ + 2e Cu A medida que transcurre la electrólisis la barra de cobre impuro del ánodo se va disolviendo y. Protección Catódica. La purificación se lleva a cabo en una cuba electrolítica que contiene una disolución de sulfato cúprico. Recubrimiento de objetos metálicos con una fina capa de otro metal La electrólisis permite depositar sobre un objeto metálico una capa más o menos fina de otro metal con objeto de darle un aspecto más estético cubriéndole de. por ejemplo. se desprenden de la barra y pasan a la disolución: Cu Cu2+ + 2e 2+ Como cátodo se pone una fina lámina de cobre puro. Soda Cáustica. Algunos metales (Ag. por ejemplo oro o plata o de protegerlo contra la corrosión cubriéndole con. la lámina que hace de cátodo va aumentando su masa con cobre puro. hidrógeno e hidróxido de sodio. Como ánodo se ponen gruesas láminas del cobre impuro. pero no tiene el grado de pureza necesario para utilizarlo como conductor. Si. El ánodo es una barra de plata. Purificación del cobre El cobre se obtiene por reducción de la calcopirita. por tanto. se requiere de la electrólisis para purificarlo. el objeto que hace de cátodo se va cubriendo de una capa de plata. Tratamientos Anticorrosivos de Superficie. Au y Pt) que también forman parte de las impurezas se depositan en el fondo de la cuba. Como cátodo se pone el objeto metálico: 2+ 2+ Ag+ + 1e Ag los átomos de plata se van depositando sobre el objeto metálico. Los átomos de plata se oxidan. se desprenden de la barra y pasan a la disolución: Ag Ag+ + 1e A medida que transcurre la electrólisis la barra de plata del ánodo se va disolviendo y. se quiere cubrir un objeto metálico con una capa de plata se utiliza como electrólito una disolución de una sal de plata. Galvanotecnia. Contenido Apunte de Electroquímica: Producción y Refinado de Metales.La electrólisis del cloruro de sodio disuelto en agua es un proceso industrial que permite la obtención de cloro. Refinado Electrolítico. . a la vez. cinc. cromo. por ejemplo niquel. Otros iones que forman parte de las imperezas (Zn y Fe ) no se reducen y permanecen en la disolución. a la vez. En este proceso se obtiene cobre.

aunque se estabilizó a partir de 1980. Horno Eléctrico: aplicación industrial importante de la electrólisis. Primero se coloca en el interior de la cuba. La reacción produce cloro y sodio. posteriormente puede ser refinado hasta un 99. magnesio y sodio. La pureza del producto se ha incrementado hasta un 99. de esta forma se genera un arco eléctrico (1000 C°) que funde la criolita. La bauxita. 2. El cátodo se va consumiendo durante el proceso y aluminio fundido se deposita en el fondo de la cuba donde se retira por un orificio lateral. rayón y película fotográfica) se produce por la electrólisis de una disolución de sal común en agua.99 por ciento. El cloro obtenido se utiliza en la fabricación de pasta de madera y papel. A continuación.5% de aluminio puro en un lingote comercialmente puro. La producción mundial de aluminio ha experimentado un rápido crecimiento. calcio y magnesio. Producción y Refinado de Metales Soda Cáustica: La soda o sosa cáustica (un producto químico importante para la fabricación de papel. Es un metal poco electronegativo y extremamente reactivo. en 1938 de 598. En 1900 esta producción era de 7. 1. Manganeso: El manganeso puro se obtiene por la combustión del dióxido de manganeso (pirolusita) con polvo de aluminio y por la electrólisis del sulfato de manganeso. criolita y se acercan los ánodos a las paredes de la cuba. hierro. potasio.Aplicaciones industriales de la electrólisis La descomposición electrolítica es la base de un gran número de procesos de extracción y fabricación muy importantes en la industria moderna. El sodio reacciona a su vez con el agua de la pila electrolítica produciendo sosa cáustica. ubicado en la parte inferior de la misma. Para la electrólisis del óxido de aluminio unido a la criolita (Na3Al F6) se emplean cubas de hierro recubiertas por carbón de retorta. se deposita el metal electrolíticamente. que hace de cátodo y ánodos de grafito. se calienta una carga de sales metálicas hasta que se funde y se ioniza. Se añade entonces el óxido de aluminio y comienza la electrólisis.300 toneladas.000 toneladas y en 1993 la producción estimada de aluminio primario era de unos 19 millones de toneladas. un óxido de aluminio hidratado impuro. aunque se están estudiando nuevos métodos. Este metal no se da en la naturaleza en . Se encuentra normalmente en forma de silicato de aluminio puro o mezclado con otros metales como sodio. En este horno. Anodo: = 6O + 3C → 3CO2 + 12eCátodo: +++ 4Al + 12e.→ 4Al° Reacción global: 2AL2O3 ⇔ 4AL +++ + 6O = Este proceso sigue siendo el método principal para la producción comercial de aluminio. pero nunca como metal libre. que se utiliza para la producción de aluminio. Aluminio: es el elemento metálico más abundante en la corteza terrestre. es la fuente comercial de aluminio y de sus compuestos.

el estaño. El cátodo C entra en la masa fundida de NaCl. El sodio comercial se prepara descomponiendo electrolíticamente cloruro de sodio fundido. Las menas más importantes.→ Cl2° Cátodo: + 2Na + 2e. La metalurgia del cobre varía según la composición de la mena. Después de un segundo lavado. En la extracción de estaño. liberándolo de su principal impureza: el hierro. Al circular una corriente por el cloruro de sodio fundido. 3. y con menor frecuencia como carbonato de sodio y sulfato de sodio. apareciendo en pequeñas partículas en rocas. Este cobre en bruto se purifica posteriormente por electrólisis. El plomo en bruto suele purificarse removiendo plomo fundido en presencia de aire. y han de triturarse y concentrarse por flotación. Plomo: Una fuente importante de obtención de plomo son los materiales de desecho industriales. 3.estado puro. plata. no contienen más de un 12% de cobre. llegando en ocasiones tan sólo al 1%. Los concentrados se funden en un horno de reverbero que produce cobre metálico en bruto con una pureza aproximada del 98%. El sodio ocupa el séptimo lugar en abundancia entre los elementos de la corteza terrestre. Ocupa el lugar 12 en abundancia entre los elementos de la corteza terrestre. frecuentemente se encuentra agregado con otros metales como el oro.. Los óxidos de las impurezas metálicas suben a la superficie y se eliminan. las formadas por sulfuros.9 por ciento. Cobre: El cobre puede encontrarse en estado puro. El cobre ocupa el lugar 25 en abundancia entre los elementos de la corteza terrestre.aunque se han encontrado masas compactas de hasta 420 toneladas. 2. bismuto y plomo. El método Downs para el refinado del sodio consta de un aparato que esta constituido por una caldera de hierroA.primero se muele y se lava el mineral para quitarle las impurezas. El mineral principal del estaño es el SnO2 (casiterita). alcanza así una pureza del 90%.flota y se extrae por D mientras el cloro se desprende en E. + - Refinado Electrolítico: estos métodos se utilizan para refinar el plomo. se reduce el mineral con carbono en un horno de reverbero. Este metal puede galvanizarse fácilmente como tal o como base para otros metales. Estaño: El estaño ocupa el lugar 49 entre los elementos de la corteza terrestre.2e. el cobre. Se encuentra en el mar y en los lagos salinos como cloruro de sodio.por cuya parte inferior entra un ánodo de grafito B. La ventaja de extraer o refinar metales por procesos electrolíticos es que el metal depositado es de gran pureza. obteniéndose barras con una pureza que supera el 99. . se producen las siguientes reacciones. pero se encuentra ampliamente distribuido en todo el mundo en forma de menas.→ 2Na° Reacción global: 2ClNa ⇔2Na + 2Cl El sodio por su baja densidad. Los grados más puros de plomo se obtienen refinando electrolíticamente. el estaño fundido se recoge en la parte inferior y se moldea en bloques conocidos como estaño en lingotes. Sodio: Sólo se presenta en la naturaleza en estado combinado. 1. El metal obtenido se purifica por fusión. que se recuperan y funden. Anodo: 2Cl . Luego se lo refina electrolíticamente. el oro y la plata. y luego se calcina para oxidar los sulfuros de hierro y de cobre.

Casi siempre se da combinado con cantidades variables de plata. El cianuro de oro y potasio se utiliza para el dorado electrolítico. donde se reducen. captando electrones y depositándose como cobre metálico.000 partes de material desechable. formando sulfato cúprico. Tratamientos Anticorrosivos de Superficie Son aquellos que impiden la corrosión cubriendo al metal que se desea proteger con una película adherente de un metal que no se corroa. Algunas menas.Para refinar el cobre bruto se emplea el método electrolítico. Hay varios procesos metalúrgicos para extraer la plata de las menas de otros metales.→ Cu° Anodo: = SO4 .→ SO4° Reacción global: SO4 + Cu → CuSO4 4. en una cuba electrolítica que contiene una solución de CuSO4.mientras los iones sulfato se dirigen al ánodo y reaccionan con el cobre impuro. se elimina el mercurio por destilación y queda la plata metálica. El sulfato cúprico se disocia de la siguiente forma: ++ = CuSO4 ⇔ Cu + SO4 El polo negativo o cátodo. Se coloca al cobre bruto como ánodo. cobre y cinc. Al circular la corriente. Está distribuido por casi todas partes aunque en pequeñas cantidades. La plata también se encuentra como componente en las menas de plomo. se produjeron en todo el mundo cerca de 13.la plata se extrae de las menas de plata calcinando la mena en un horno para convertir los sulfuros en sulfatos y luego precipitar químicamente la plata metálica. sobre todo aquéllas en las que el oro está combinado químicamente con teluro. inorgánicos u orgánicos. que vuelve a la solución. Normalmente. se disuelve la plata en una disolución de una sal (normalmente cianuro de sodio) y después se precipita la plata poniendo la disolución en contacto con cinc o aluminio. y la mitad de la producción mundial de plata se obtiene como subproducto al procesar dichas menas. No existe apenas en estado puro. deben ser calcinadas antes de su extracción. El oro puro es el más maleable y dúctil de todos los metales.000 toneladas.000013 cm y una cantidad de 29 g se puede estirar hasta lograr un cable de 100 km de largo. La plata impura obtenida en los procesos metalúrgicos se refina por métodos electrolíticos. El oro se recupera de la solución electrolíticamente y se funde en lingotes. La película puede ser construida con materiales variados: metálicos. La plata pura también se encuentra asociada con el oro puro en una aleación conocida como oro argentífero. puede golpearse con un martillo hasta conseguir un espesor de 0.2e . Después de extraer la amalgama de la mena. En este trabajo estudiaremos aquellos tratamientos que se realicen por medios electrolíticos. Cátodo: ++ Cu + 2e. los cationes cobre se dirigen al cátodo. En 1993. Oro: El oro se encuentra en la naturaleza en las vetas de cuarzo y en los depósitos de aluviones secundarios como metal en estado libre o combinado. 5. . Para que una roca sea rentable debe contener un mínimo de una parte de oro por 300. esta constituido por láminas de cobre puro. se añade mercurio líquido a la mena triturada. En el proceso de amalgamación. La plata está normalmente asociada con otros elementos (siendo el azufre el más predominante) en minerales y menas. El oro se extrae de la grava o de rocas trituradas disolviéndolo en disoluciones de mercurio (proceso de amalgama) o de cianuro (proceso de cianuro). En los métodos de lixiviación. y se forma una amalgama de plata. ocupando el lugar 75 en abundancia entre los elementos de la corteza terrestre. y al procesar el oro se recuperan considerables cantidades de plata. Plata: La plata ocupa el lugar 66 en abundancia entre los elementos de la corteza terrestre.

Si no es así. . eliminando polvo. Las cuberterías plateadas. Llegado ese caso los bloques de magnesio son reemplazados.se clavan barras de cinc o de magnesio en el suelo y se las pone en contacto con la tubería. y las matrices de los discos fonográficos se recubren de esta manera. oro. La electroquímica ha avanzado recientemente desarrollando nuevas técnicas para colocar capas de material sobre los electrodos. en los que forma capas químicamente resistentes. Para eliminar irregularidades en las depresiones de la placa y asegurar que la textura de su superficie es de buena calidad y propicia para el refinado. En el caso de tuberías.el cromo proporciona un acabado brillante y resistente a la corrosión. el cual queda protegido. Protección Catódica La protección catódica de tuberías y cascos de buques se logra. la concentración de la solución y la temperatura. Los metales que se utilizan normalmente en galvanotecnia son: cadmio. cinc. Baño de Cadmio: Es el baño electrolítico en el cual el cadmio es el metal recubridor. Con frecuencia se añaden al baño ciertos coloides o compuestos especiales para mejorar la uniformidad de la superficie de la placa. Esos átomos son sustituidos en el baño por los del ánodo. actuando como ánodo. se mantiene un equilibrio entre el metal que sale y el metal que entra en la disolución hasta que el objeto está galvanizado. Para asegurar una cohesión estrecha entre el objeto a ser recubierto y el material recubridor. Cuando se pasa la corriente a través de la solución. principalmente en el hierro o el acero. Los materiales no conductores pueden ser galvanizados si se cubren antes con un material conductor como el grafito. Dicha protección dura mientras no se consuma el magnesio. Debido a ello se emplea a gran escala en el acabado de vehículos. El cadmio puede depositarse electrolíticamente en los metales para recubrirlos. plata y estaño. como es el caso del cobre y la plata.Galvanotecnia Proceso electrolítico por el cual se deposita una capa fina de metal sobre una base generalmente metálica. normalmente de 1 a 6 V. El cromo tienen poco poder desprendedor. cobre. formando pares Fe . se sustituyen añadiendo al baño periódicamente la sal correspondiente. ya sea sumergiéndolo en una solución ácida o cáustica (después se lava y se introduce en la solución). En cualquier caso. hay que controlar cuidadosamente la densidad de la intensidad de corriente (δ = i/s. los accesorios cromados de automóvil y los recipientes de comida estañados son productos típicos de galvanotecnia. si está compuesto por el mismo metal. los átomos del metal recubridor se depositan en el cátodo. aumentando así su eficacia y resistencia. debido a su mayor potencial de oxidación. cromo. Para el proceso es necesaria una corriente continua de bajo voltaje. el objeto que va a ser cubierto actúa como cátodo en una cuba electrolítica que contiene una solución (baño) de una sal del metal recubridor. Los electrones pasan del cinc al hierro de la tubería. Tras el descubrimiento de ciertos polímeros que conducen la electricidad. grasa y suciedad. Los objetos además se galvanizan para obtener una superficie dura o un acabado atractivo. donde s es la superficie del cátodo). es decir.Mg.Zn o Fe . y se conecta a un terminal negativo de una fuente de electricidad externa. se conecta al terminal positivo de la fuente de electricidad actuando como ánodo. Otro conductor. se debe pulir bien la pieza y limpiar el objeto a fondo. En los cascos de los buques. En este proceso. La cera o los diseños de plástico para la electrotipia. se corroen. compuesto por el metal recubridor. se adhieren bloques de magnesio. Al depositarse electrolíticamente. protegiendo al hierro del casco. Estos bloques. como ocurre con el oro y el cromo. es posible fabricar electrodos de polímeros. o bien utilizándolo como ánodo en un baño limpiador durante un instante. níquel. tienden a recubrir excesivamente las protuberancias y dejan las grietas del ánodo completamente desnudas. Baño de Cromo: Es el baño electrolítico en el cual el cromo es el metal recubridor.

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