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LA APLICACIN DE LA DATACIN POR RADIOCARBONO EN ARQUEOLOGA, CASOS PARTICULARES

Jos Manuel Fernndez Barrionuevo y Jos Carlos Bez Barrionuevo

Todo elemento qumico se caracteriza por el nmero de protones presentes en su ncleo, mientras que los distintos istopos de un elemento dado son debidos al diferente nmero de neutrones. Por ejemplo, los tomos de hidrgeno pueden tener un neutrn (hidrgeno), dos neutrones (deuterio) o tres neutrones (tritio). En la naturaleza existen 92 elementos qumicos, los cuales pueden presentar desde uno hasta 8 istopos, con una media que oscila entre 2 y 3 istopos por elemento qumico (Sanchez Len, 1994). Los istopos pueden ser estables o inestables; stos ltimos se descomponen en otros elementos emitiendo energa en forma de partculas , o radiacin . El carbono presenta tres istopos: carbono-12 (6 protones y 6 neutrones), el carbono-13 (6 protones y 7 neutrones) y el carbono-14 (6 protones y 8 neutrones). Este ltimo se forma en la atmsfera por el bombardeo de neutrones, procedentes de la radiacin csmica, sobre el nitrgeno-14, con emisin de un protn. La pro-

duccin de carbono-14 es mxima a unos 15 kilmetros de altura. La ecuacin de esta reaccin es:
14 7

N + 10n g

14 6

C + 11p

Al mismo tiempo, un neutrn del carbono-14 (tiene dos neutrones en exceso y por lo tanto es inestable) se transforma en un protn, con lo que se forma nitrgeno-14, dando lugar a la emisin de una partcula y un neutrino. La ecuacin de esta reaccin es:
14 6

C g

14 7

N+

0 -1

+ neutrino

Willard Libby, en 1947 demostr mediante una serie de experimentos que la materia orgnica emite radiactividad. Este hecho es debido a que el carbono-14 de la atmsfera se combina con el oxigeno formando CO2, el cual es incorporado por los vegetales durante la fotosntesis, pasando posteriormente a la cadena ali-

Figura 1. Curva de desintegracin del C-14.

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menticia. Cuando un ser vivo muere deja de asimilar carbono-14 y, por lo tanto, la cantidad del istopo presente en el organismo va disminuyendo con el tiempo debido a una desintegracin constante. Libby dat con xito diversas muestras de las que ya se conoca su antigedad: la madera de un barco enterrado con el faran egipcio Senusret III, datado por tcnicas relativas en unos 3.700 aos, result mediante la datacin por carbono-14 de una antigedad de 3.621 aos, y la edad de una secuoya gigante, datada mediante dendrocronologa en 2.905 aos, result con la datacin por carbono-14 de una edad de 2.926 aos. Debido a sus trabajos con el radiocarbono Libby obtuvo el premio Nobel en 1960. La aplicacin principal de la datacin por radiocarbono o por carbono-14 se encuentra en la arqueologa, ya que permite datar yaci-

donde 14A0 es la actividad inicial del carbono-14. Las radiodataciones se expresan normalmente en aos antes del presente (a.p.), tomando como referencia el ao 1950 para evitar confusiones entre los primeros ensayos y los ms recientes (Rodrguez-Trobajo, 1997). Existen varios tipos de tratamiento de la muestra a analizar: Convencional g la muestra se pasa a carbono slido, PGC g la muestra se convierte en gas (CO2, acetileno o metano), LSC g la muestra est en estado lquido (benceno) (Roth & Poty, 1985). Alrededor de 1977 se comenz a aplicar la espectrometra de aceleracin de masas a la tcnica convencional de datacin con carbono-14. Esta modificacin de la tcnica se conoce como carbono-14-AMS (Accelerator Mass Spectrometry), y consiste en medir la concentracin en carbono-14 mediante el bombar-

Figura 2. Willard Libby.

mientos arqueolgicos de una forma absoluta y no relativa (Roth & Poty, 1985). La tcnica de la datacin por carbono-14 consiste en medir la radiacin procedente de una muestra; as se obtiene el nivel actual de desintegracin del carbono-14, es decir, la actividad actual del carbono-14 (14A). Para hallar la edad de la muestra (T) se utiliza una frmula muy sencilla: T = -8033 ln 14A/14A0

deo de una muestra de grafito. Con esta variacin de la tcnica se logra reducir tanto el tamao de la muestra a emplear (miligramos en vez de gramos), como el tiempo de medida (se pasa de necesitar 48 horas de media a solo 15-120 minutos) (Rodrguez-Trobajo, 1997). La principal limitacin de la datacin por radiocarbono es la edad lmite que se puede medir. Esta edad lmite es aquella en la que la actividad del carbono-14 es menor que la radiactividad de fondo, es decir, la debida a la que emite el propio equipo de medicin y la

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debida a la radiacin csmica, y es de 45.000-50.000 aos, que es el tiempo que tarda en desintegrarse la mitad de los ncleos de carbono-14 de una muestra. Para el carbono-14 este tiempo de vida media es 5.570 aos, de modo que transcurridos 50.000 aos quedar aproximadamente un 0,2% de la cantidad inicial de carbono-14 en la muestra; esta cantidad emite muy poca radiacin en comparacin con la radiacin ambiental o de fondo y, por lo tanto, hace muy difcil su medicin. Otras limitaciones de la tcnica son debidas a la variacin en la concentracin del istopo durante el transcurso del tiempo debido al viento solar, variaciones en el campo magntico y cambios en la ventilacin ocenica. As, los tres procesos producen cambios en la concentracin de carbono-14 atmosfrico en un momento dado, produciendo errores en las dataciones mediante radiocarbono. Sin embargo, los errores en la datacin se conocen detalladamente gracias a otras tcnicas de dataciones absolutas como son la dendrocronologa o la datacin uranio-torio. As, se ha podido ajustar los aos medidos por la datacin de carbono-14 o radiocarbono y los aos de calendario (Roth & Poty, 1985). Este ajuste se podra hacer mediante la siguiente tabla, donde la fila R corresponde a miles de aos medidos por tcnica de radiocarbono y la fila C serian los correspondientes miles de aos en el calendario normal:

Las pinturas rupestres estn formadas por dos elementos: colorantes y diluyentes. Los primeros suelen ser pigmentos minerales de carcter inorgnico aunque tambin se empleaban sustancias orgnicas como el carbn vegetal (para obtener el color negro y para modificar el color de otros pigmentos), procedentes de fogatas o tintes vegetales para otros colores. Los diluyentes son sustancias orgnicas que facilitan la adherencia de las pinturas a la roca. Para poder afirmar que la fecha medida por radiocarbono es la misma que la de la obra rupestre hay que determinar que el carbn vegetal analizado form parte de los materiales con los que se realiz la pintura, ya sea como colorante o como diluyente. Los datos directos ms precisos de pinturas rupestres son los obtenidos por el anlisis del carbono procedente del diluyente ya que indicaran el momento de la mezcla, pero no siempre es posible aislar estos compuestos que contengan carbono-14. Parece que los fechados ms seguros se obtienen analizando el carbono de los pigmentos negros. Debido a las dificultades asociadas a estas dataciones, se debe hacer un tratamiento qumico previo de las muestras para descartar la presencia de otras fuentes de carbono, cuya presencia conduzca a determinar fechas errneas como filtraciones vegetales o microorganismos implantados sobre las pinturas.

R C

9.6 10.2 11 11 12 13

12 14

12.7 13.3 14.2 15 15 16 17 18

15.9 16.8 17.6 18.5 19.3 20 19 20 21 22 23 24

Un caso particular, en la datacin por radiocarbono, es la datacin de las pinturas rupestres. As, la tcnica convencional de datacin por carbono-14 no es aplicable a las pinturas rupestres, ya que se necesitan entre 2 y 5 gramos de muestra para realizar la medida de radiacin , y esta cantidad implicara la destruccin de las pinturas. En cambio la datacin por carbono-14 es muy usada para datar restos de carbn vegetal asociados a las pinturas. Estas mediciones se pueden validar cuando tales restos se encuentran en los mismos estratos de las excavaciones que las piezas de carcter cultural (por ejemplo, piezas decoradas con imgenes comparables a la de las pinturas estudiadas). Sin embargo, la tcnica carbono-14 (AMS), soluciona el problema, permitiendo realizar dataciones absolutas sobre objetos decorados e incluso pinturas realizadas con carbn sin que implique la destruccin de las obras artsticas (Boschn & Llamazares, 1996).
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En 1990 se publicaron las primeras fechas dadas por datacin con carbono-14 de pinturas paleolticas europeas, realizadas en la cueva de Cougnac (Francia) y permitieron rectificar cronologas anteriores: resultaron tener 14.300 aos, una edad ms reciente de lo que se crea. En 1992 se dieron a conocer resultados que ratificaron estimaciones hechas por anlisis estilsticos, entre ellos la edad de las pinturas en las cuevas de Altamira o del Castillo (ambas en Cantabria) y en la cueva de Niaux (pirineo francs) confirmadas entre 14.000 y 13.000 aos. Otras dataciones importantes son las de la cueva de Cosquer, en la costa mediterrnea francesa, donde se confirmaron las dos fases de ocupacin que sugeran los estudios estilsticos: una entre 30.000-25.000 aos atrs y otra entre 20.000-15.000 aos atrs. Existen tambin otras dataciones muy sorprendentes debidas generalmente a su antigedad. El ejemplo ms claro lo constituye la cueva de Chauvet,

cuyas pinturas se haban atribuido al Solutrense siguiendo criterios estilsticos, pero que han aportado una buena coleccin de dataciones absolutas que envejecen en ms de 10.000 aos la cronologa inicialmente propuesta (Boschn & Llamazares, 1996). La tcnica de datacin por radiocarbono ha sido muy criticada por ciertos sectores tras la datacin de la sabana santa de Turn. Esta sabana, un sudario de lino de 436 cm de largo y 110 cm de ancho, tiene de extraordinario que, sobre una de sus caras, es la impresin de un hombre de 181 cm de altura,. Dicha sabana es considerada, por la tradicin popular, como el sudario en el que se envolvi el cuerpo del Seor crucificado, y la impresin por tanto la del propio Jess. El anlisis de la Sabana Santa fue llevado a cabo en 1989 por tres laboratorios independientes de Arizona, Oxford y Zuich (Damon et al., 1989). Para llevar un estudio ciego, a cada laboratorio, se les proporciono cuatro muestras, una de ellas era un trozo de la sabana, y las otras tres eran muestras de tejidos de edades conocidas. Debido a la pequea cantidad de las muestras los tres laboratorios emplearon el mtodo del carbono-14-AMS (Accelerator Mass Spectrometry). En primer lugar se realiz un estudio microscopio de cada muestra para eliminar cualquier residuo existente de forma manual; posteriormente, cada laboratorio emple una tcnica distinta de limpieza, entre la que se llevaron acabo tratamientos de limpiado con ter de petrleo, para eliminar lpidos y ceras, aspiracin en vaco, y bao ultra snico. Tras ratificar la edad de las muestras conocidas, los resultados de los anlisis arrojan una antigedad de 528-728 aos para la sabana santa. Por lo que, la sabana tuvo que ser fabricada entre los aos 1260-1390 despus de Cristo (Damon et al., 1989). Sin embargo, pese al impecable trabajo cientfico llevado a cabo por los tres laboratorios se han alzado algunas crticas de entre las que caben destacar las realizadas en un congreso de Sindonologa (grupo multidisciplinar que estudia la Sindone, sabana santa en italiano) en Lima (Per) en 2001. As, el biofsico francs Jean-Bautise Rinaudo, investigador de medicina nuclear de Montpelier, atribuye el origen de la imagen

sindnica a una irradiacin instantnea de protones emitidos por el cuerpo muerto del crucificado, bajo el efecto de una energa desconocida. Rinaudo considera que los tomos implicados en este fenmeno son los del deuterio. Los protones podran haber formado la imagen y los neutrones habran irradiado el tejido, enriquecindolo en carbono 14, falseando as la datacin. Mientras que el Dr. Dimitri Kouznetsov, premio Lenin de Ciencias y Director del Laboratorio E. A. Sedov de Mosc, someti una tela del Siglo I, datada correctamente con carbono-14, a la reproduccin de un incendio como el que sufri la Sbana en 1532. Para sorpresa de todos, una segunda datacin, con el mismo mtodo del carbono-14, le atribuy al lienzo una fecha muy posterior.

BIBLIOGRAFA
Boschn, M.T. & Llamazares, A.M. (1996). La datacin absoluta del arte rupestre. Ciencias Hoy (34). Damon, P.E.; Donahue, D.J.; Gore, B.H.; Hatheway, A.L.; Jull, A.J.T.; Linick, T.W.; Sercel, P.J.; Toolin, L. J.; Bronk, C.R.; Hall, E. T. Hedges, R.E.M.; Housley, R.; Law, I.A.; Perry, C.; Bonani, G.; Trumbore, S.; Woelfli, W.; Ambers, C.; Bowman, S.G.E.; Leese, M.N. & Tite, M.S. (1989). Radiocarbon dating of the shroud of Turin. Nature (337): 611-615. Rodrguez Trobajo, E. (1997). La dendrocronologa y el carbono 14 en la datacin de bienes culturales. Boletn de AITIM (188). Roth, E. & Poty, B. (1985). Mthodes de datacion par les phnomnes nuclaires naturels: aplications. Sanchez Len, J.G. (1994). Los istopos radiactivos y nuestro pasado. Mundo Cientfico (146): 452-459.

Jos Manuel Fernndez-Barrionuevo Licenciado en Ciencias Qumicas Jos Carlos Bez Barrionuevo Licenciado en Ciencias Biolgicas.

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