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LA HISTORIA DE UN DESAMOR: LA HISTORIA DE VALVERDE Y EL TOUR

La 13 etapa se acercaba a las dos horas de carrera y la televisin mostraba a Valverde descolgado, tratando de recuperar terreno respecto a un pelotn disparado. Cada, anuncia la organizacin. La repeticin muestra un compaero cediendo su rueda trasera al lder del Movistar, que intenta acelerar para acercarse al grupo de favoritos rpidamente. Alejandro Valverde, segundo en la general y demostrando un alto estado de forma en la ronda gala, empieza junto a sus compaeros una persecucin a casi 100 km. de meta para mantener intacta su posicin de favorito al podio y, quien sabe, al Tour. Pero algo va mal. La distancia no se reduce y los nervios se apoderan del coche de Jos Luis Arrieta, corredor que pas casi toda su carrera de ciclista en la propia estructura del equipo en los tiempos de Banesto e Indurain. As, todos los Movistar que an estn en el grupo principal reciben el SOS por el auricular. Todos a trabajar. Valverde peligra y con l los objetivos de la carrera. Solamente Nairo Quintana, el joven colombiano que lucha por el maillot blanco tiene estatus para mantenerse delante. La que tena que ser una etapa de transicin ms empieza a convertirse en un calvario. La diferencia va aumentando y el propio Valverde empuja ms de la cuenta en los relevos, descolgando algn compaero con una gentica menos preparada que la del murciano. A los 33 aos y despus de muchos sinsabores, su mente empieza a recordar los fracasos y abandonos en su carrera soada. Porque la carrera de Valverde ha estado marcada por su obsesin en las vueltas de tres semanas. En su segunda Vuelta, en 2003, acab tercero detrs de Heras y Nozal. Aquel ao sera la de la explosin de Alejandro en el Kelme, donde lleg un ao antes junto a Cuenca con vitola de cracks. Este ltimo, no lleg nunca a demostrar lo que se esperaba de l y las malas voces, junto a la de Jess Manzano, confesor del dopaje generalizado en el equipo, dijeron que era el nico que no tom sustancias prohibidas. Hasta ocho victorias, dos de ellas de prestigio en la montaa de la Vuelta, adems de la plata en el mundial de Astarloa, fueron su carta de presentacin al mundo de las dos ruedas. Era un elegido y haba llegado a la cima para quedarse. La prensa, cmo no, vea en l al nuevo mesas. El futuro es suyo, decan. Beloki, convaleciente de la cada de Gap, tena sucesor y Armstrong ya poda empezar a temblar. Balaverde, su mote preferido, era el nuevo emblema del ciclismo estatal junto al vasco Ibn Mayo. Pero algo nuevo, e incluso raro, haba en l. Qu haca un chaval de 23 aos ganando en La Pandera o Envalira, y encontrarse tan cmodo en esprints, repechos, clsicas y puertos? Se sala del guin. Por aquel entonces scar Freire haba recogido el testigo de Miquel Poblet y abanderaba un tipo de ciclismo desconocido para el pblico espaol: las clsicas. Y el lder de Kelme cumpla todos los requisitos para convertirse en figura. Potente, rpido, explosivo y sin complejos. Lo tena todo para triunfar.

El ao siguiente traera casi el doble de triunfos y una gran decepcin. Los Juegos de Atenas llegaban con el objetivo de traer medalla a casa, pero el equipo no estuvo a la altura de las expectativas. Valverde, ya establecido en la lite del ciclismo nacional, ganaba donde corra, pero los 224 kilmetros del recorrido le superaron y se qued sin opciones demasiado pronto. La experiencia de Bettini, oro al final, contrast con la juventud del espaol, no acostumbrado a digerir decepciones. Pero si algo enamorara a Valverde sera el Tour, donde debutara en 2005. Por aquel entonces sus victorias haban recado mayoritariamente en Espaa, pas de grandes vueltas con un ojo en los mundiales de Freire. Las expectativas hacia el murciano, ya enrolado en el Illes Balears de Unzu, director en los tiempos de Perico e Indurain, eran enormes. Y su leyenda engrandeci: bati al invencible Armstrong en Courchevel y tuvo que marcharse a casa por lesin cuando marchaba quinto y enfundado de blanco. Las lgrimas y desesperacin del hombre que bati a al americano le convirtieron en ahijado de todos los aficionados espaoles. Conseguir meses despus otra plata en los mundiales confirmara que estaba hecho de otra pasta. Desde entonces el Tour sera su pasin. Y como en el amor, la obsesin aumenta con el rechazo. El Tour no quera a Valverde. En 2006, despus de vencer en la Flecha Valona y Lieja y partir con ganas de revancha en la primera edicin post-Armstrong, su entrega tampoco sera correspondida. Una cada en la cuarta etapa, ya de blanco, le fracturara la clavcula y mandara sus aspiraciones a casa. Sin saberlo, su cada cambiara la vida de Pereiro para siempre. Su consuelo llegara con la segunda posicin de la Vuelta y el bronce del primer campeonato del mundo de Bettini. Sus constantes buenas posiciones le catapultaron a ganar el UCI Pro Tour, sistema de puntuacin que intentaba aglutinar la Copa del Mundo y el Rnking UCI en una sola clasificacin. Por aquel entonces ya se haba destapado la Operacin Puerto, la mayor red de dopaje en el mundo del deporte espaol, que implicara a decenas de ciclistas, entre ellos Alejandro Valverde. Su antigua vinculacin con el Kelme, equipo involucrado absolutamente, y la sospecha generalizada de ser el Valv.Piti de una de las etiquetas de los trabajos de Fuentes, le sealaran como posible tramposo. Culpable o no, la crueldad del ciclismo radica en la ausencia de presuncin de inocencia, y el lder de Caisse dEpargne rodaba con la etiqueta de (muy) sospechoso. El estruendo meditico acompaara el corredor la temporada siguiente y los resultados no brillaran tanto. Dos podios en las clsicas de primavera belgas precedieron un Tour marcado por la vergonzosa contrarreloj de Albi, que le despidi de cualquier opcin a podio. La carrera acabara con la victoria inesperada de Contador, que se vio beneficiado por la turbulenta expulsin de Rasmussen cuando vesta el amarillo. Valverde acabara sexto y cansado, sin imaginar que aquella sera su mejor clasificacin en la ronda. Meses ms tarde la UCI vet su participacin en los campeonatos del mundo y solo a falta de 4 das para su celebracin el TAS permiti que corriera. En un ambiente enrarecido el corredor no rindi como esperaba y empez a sentir la persecucin de los medios extranjeros que acusaban la federacin y poltica del pas de no querer profundizar en la lucha contra el dopaje.

La mejor versin del murciano volvi en 2008. Volvi a ganar en Lieja y subi al podio en la Amstel, adems de llevarse el Dauphine, crono incluida. Vencer en la carrera francesa significa llegar entero al Tour, como demuestra la ltima victoria de Froome este ao o la de Wiggins en 2012. Y as sera: estren la ronda con el amarillo al vencer en un final hecho a su medida en la primera etapa, y sera declarado vencedor de la sexta despus de la descalificacin de Ricardo Ricc. A pesar de las alegras de la primera semana, Hautacam dictara sentencia y descolgara a Alejandro de los puestos de privilegio. Al final, acabara en una modesta novena posicin y viendo a Sastres saludando de amarillo en el podio de Pars. Aquella imagen, por cierto, junto al quinto puesto de Vandevelde en la general, fue uno de los motivos que inspir a Armstrong a retomar la bici e intentar glorificar el Tour de nuevo. Once ediciones despus de su primera victoria, el americano volvera a su carrera. Y precisamente en un da 11, en febrero de 2009, empez el denominado Caso Valverde que impedira al corredor de Las Lumbreras participar en suelo italiano en caso de sancin. Y as fue. Tres meses exactos despus, el 11 de mayo, el Tribunal Antidopaje italiano declarara culpable a Valverde por su relacin con la Operacin Puerto, an abierta en Espaa, y que conllevara un conflicto deportivo-diplomtico entre ambos pases. La sancin podra haber sido algo ms llevadera de no haber coincidido que el recorrido del Tour pasaba por Italia. Un ao ms, aunque de distinta forma, el Tour se le escapaba. La sombra del dopaje siempre ha perseguido a Valverde y la sensacin que la Federacin no quera actuar contra l, de algn modo le conden a ojos del mundo. Si la mayora de grandes corredores espaoles a inicio de la dcada estuvieron implicados, sera Valverde el nico que iba limpio? La regla de tres no estaba a su favor, y la opinin pblica se mostraba escptica en un panorama especialmente oscuro, donde la decepcin y el desengao son demasiado habituales. El caso Valverde evidenci una lamentable coordinacin de la lucha antidopaje a nivel mundial. Rozaba lo pattico que una federacin sancionara un corredor de otra nacionalidad a no competir en su territorio, pero que siguiera corriendo en otras pruebas europeas. Finalmente, a finales de mayo de 2010, la sancin se haca extensible a toda carrera, desposeyendo de todos los resultados obtenidos durante la temporada. El cerco finalmente se cerraba, y Valv.Piti ya tena dueo. Como a tantos otros, a Valverde le bajaban de la bicicleta. Durante aquel periodo, mientras vea su vida a travs del televisor, los aficionados opinamos sobre el solomillo de Contador, aprendimos el concepto de clembuterol y picogramo y la Vuelta perdi eco meditico con Nibali y Cobo en las ediciones de 2010 y 2011. Y como en el desamor, el tiempo cur las heridas. En 2012 Valverde volvi a sentirse ciclista y, una vez ms, a ganar. Australia fue la elegida para recuperar unas sensaciones casi olvidades y sacar la rabia de dentro. Valverde haba vuelto y con l, su ilusin: el Tour. El podio, su objetivo. Despus de su victoria en la Vuelta de 2009, la ronda gala sera su primera gran vuelta. Pero los resultados no llegaron y desde el prlogo se vio que tampoco 2012 sera su ao a pesar de su exhibicin en Peyragudes. nicamente el festival que los ciclistas espaoles

brindaron en La Vuelta sirvi para ver la mejor versin de Valverde, donde termin segundo detrs de Contador y su festival en Fuente D. Con los aos y las decepciones, Valverde no llegaba entre los grandes favoritos en este Tour. Froome por condicin y Contador por nombre, parecan estar encima del resto, incluyendo el lder de Movistar. Pero la carrera puso al murciano en los focos, consiguiendo ser el primer mortal detrs del aparente binomio de Sky en Ax-3-Domaines y aguantando con los mejores en Bagnres de Bigorre. Incluso super su pesadillas en la crono de la 11 etapa, perdiendo unos lgicos 2 minutos en meta. Ocho aos despus de hacerle soar en Courchevel, el Tour pareca sonrer a Valverde y disculparse por tantos aos de disputas y decepciones. Pero otra se volvera a burlar de su amor eterno. Ni un pinchazo ni una cada: alguien le toc por detrs y le rompi la rueda, su suerte y sus ilusiones.