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H I S T O R I A

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P E T R L E O

EL PETRLEO se conoce desde la prehistoria. La Biblia lo menciona

como betn, o como asfalto. Por ejemplo vemos que en el Gnesis, captulo 11 versculo 3, se dice que el asfalto se us para pegar los ladrillos de la torre de Babel; asimismo el Gnesis, captulo 4 versculo 10, nos describe cmo los reyes de Sodoma y Gomorra fueron derrotados al caer en pozos de asfalto en el valle de Siddim. Tambin los indgenas de la poca precolombiana en Amrica conocan y usaban el petrleo, que les serva de impermeabilizante para embarcaciones. Durante varios siglos los chinos utilizaron el gas del petrleo para la coccin de alimentos. Sin embargo, antes de la segunda mitad del siglo XVIII las aplicaciones que se le daban al petrleo eran muy pocas. Fue el coronel Edwin L. Drake quien perfor el primer pozo petrolero del mundo en 1859, en Estados Unidos, logrando extraer petrleo de una profundidad de 21 metros. Tambin fue Drake quien ayud a crear un mercado para el petrleo al lograr separar la kerosina del mismo. Este producto sustituy al aceite de ballena empleado en aquella poca como combustible en las lmparas, cuyo consumo estaba provocando la desaparicin de estos animales. Pero no fue sino hasta 1895, con la aparicin de los primeros automviles, que se necesit la gasolina, ese nuevo combustible que en los aos posteriores se consumira en grandes cantidades. En vsperas de la primera Guerra Mundial, antes de 1914, ya existan en el mundo ms de un milln de vehculos que usaban gasolina. En efecto, la verdadera proliferacin de automviles se inici cuando Henry Ford lanz en 1922 su famoso modelo "T". Ese ao haba 18 millones de automviles; para 1938 el nmero subi a 40 millones, en 1956 a 100 millones, y a ms de 170 millones para 1964. Actualmente es muy difcil estimar con exactitud cuntos cientos de millones de vehculos de gasolina existen en el mundo. Lgicamente el consumo de petrleo crudo para satisfacer la demanda de gasolina ha crecido en la misma proporcin. Se dice que en la dcada de 1957 a 1966 se us casi la misma cantidad de petrleo que en los 100 aos anteriores. Estas estimaciones

tambin toman en cuenta el gasto de los aviones con motores de pistn.

Figura 1. Su majestad: el automvil.

Posteriormente se desarrollaron los motores de turbina (jets) empleados hoy en los aviones comerciales, civiles y militares. Estos motores usan el mismo combustible de las lmparas del siglo pasado, pero con bajo contenido de azufre y baja temperatura de congelacin, que se llama turbosina. Desde luego, cuando se uso de la kerosina como debido al descubrimiento 1964 cerca del 80% del turbosina. introdujeron los aviones de turbina, el combustible de lmparas era casi nulo, de la electricidad, de tal manera que en consumo total de sta era para hacer

Otra fraccin del petrleo crudo que sirve como energtico es la de los gasleos, que antes de 1910 formaba parte de los aceites pesados que constituan los desperdicios de las refineras. El consumo de los gasleos como combustible se inici en 1910 cuando el almirante Fisher de la flota britnica orden que se sustituyera el carbn por el gasleo en todos sus barcos. El mejor argumento para tomar tal decisin lo constituy la superioridad calorfica de ste con relacin al carbn mineral, ya que el gasleo genera aproximadamente 10 500 caloras/kg., mientras que un buen carbn slo proporciona 7 000 caloras/kg. Ms tarde se extendi el uso de este energtico en la marina mercante, en los generadores de vapor, en los hornos industriales y en la calefaccin casera. El empleo del gasleo se extendi rpidamente a los motores diesel. A pesar de que Rudolph Diesel invent el motor que lleva su nombre, poco despus de que se desarroll el motor de combustin interna, su aplicacin no tuvo gran xito pues estaba diseado originalmente para trabajar con carbn pulverizado.

Figura 2. Tractores agrcolas consumidores de diesel.

Figura 3. Aviones de turbina consumidores de turbosina.

Cuando al fin se logr separar la fraccin ligera de los gasleos, a la que se le llam diesel, el motor de Rudolph Diesel empez a encontrar un amplio desarrollo. La principal ventaja de los motores diesel en relacin a los motores de combustin interna estriba en el hecho de que son ms eficientes, ya que producen ms trabajo mecnico por cada litro de combustible. Es de todos conocido que nuestros automviles slo aprovechan del 22 al 24% de la energa consumida, mientras que en los motores diesel este aprovechamiento es del 35%. Por lo tanto, estos motores encontraron rpida aplicacin en los barcos de la marina militar y mercante, en las locomotoras de los ferrocarriles, en los camiones pesados, y en los tractores agrcolas.

Despus de este breve anlisis de la historia del desarrollo y uso de los combustibles provenientes del petrleo, vemos claramente que el mayor consumidor de estos energticos es el automvil. EL cuadro I nos ilustra el consumo de combustible en Mxico durante 1985.
Cuadro 1. Consumo de combustible en Mxico durante 1985.

Esto se debe no slo al hecho de tener en circulacin millones de vehculos con motores de combustin interna, sino a la muy baja eficiencia de sus motores, ya que desperdiciarian el 75% ciento de la energa generada, como se mencion anteriormente. As pues, como el automvil sigue siendo el "rey", la mayor parte de las refineras petroleras stan diseadas para proveer de gasolina a " Su Majestad". Despus de la aparicin del automvil, el mundo empez a moverse cada vez ms aprisa, requiriendo da a da vehculos de mayor potencia, y por lo tanto mejores gasolinas. En qu consisten estas mejores gasolinas? Cmo se logran? Cales son sus consecuencias? Qu productos qumicos usados para subir el octanaje de las gasolinas son base de las fibras sintticas? Cules son los materiales usados para fabricar ms gasolina, que a su vez sirven como materia prima para hacer detergentes sintticos, plsticos, solventes, lubricantes, alimentos, etc.? stas son algunas de las preguntas que trataremos de responder en los captulos siguientes, no sin antes describir los orgenes del petrleo y su composicin.

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O R I G E N Y C O M P O S I C I N D E L P E T R L E O

CMO SE FORM EL PETRLEO?


EXISTEN varias

teoras sobre la formacin del petrleo. Sin embargo, la ms aceptada es la teora orgnica que supone que se origin por la descomposicin de los restos de animales y algas microscpicas acumuladas en el fondo de las lagunas y en el curso inferior de los ros. Esta materia orgnica se cubri paulatinamente con capas cada vez ms gruesas de sedimentos, al abrigo de las cuales, en determinadas condiciones de presin, temperatura y tiempo, se transform lentamente en hidrocarburos (compuestos formados de carbn e hidrgeno), con pequeas cantidades de azufre, oxgeno, nitrgeno, y trazas de metales como fierro, cromo, nquel y vanadio, cuya mezcla constituye el petrleo crudo. Estas conclusiones se fundamentan en la localizacin de los mantos petroleros, ya que todos se encuentran en terrenos sedimentarios. Adems los compuestos que forman los elementos antes mencionados son caractersticos de los organismos vivientes. Ahora bien, existen personas que no aceptan esta teora. Su principal argumento estriba en el hecho inexplicable de que si es cierto que existen ms de 30 000 campos petroleros en el mundo entero, hasta ahora slo 33 de ellos constituyen grandes yacimientos. De esos grandes yacimientos 25 se encuentran en el Medio Oriente y contienen ms del 60% de las reservas probadas de nuestro planeta. Uno se pregunta entonces: Cmo es posible que tantos animales hayan muerto en menos del 1% de la corteza terrestre, que es el porcentaje que le corresponde al Medio Oriente?

Figura 4. El Medio Oriente almacena el 60% de las reservas mundiales de petrleo.

Indudablemente que la respuesta a esta pregunta, si la teora orgnica es vlida, slo se puede encontrar en la Biblia, donde se describe al Edn como un lugar rodeado por cuatro ros (siendo uno de ellos el ufrates), en cuyo centro se encuentra el "rbol de la Vida". Esta respuesta probablemente no suena muy cientfica, pero acaso no justifica el hecho de que el Medio Oriente contenga el cementerio de animales ms grande del mundo, origen de sus reservas petroleras, si la teora orgnica es cierta? Naturalmente que existen otras teoras que sostienen que el petrleo es de origen inorgnico o mineral. Los cientficoss soviticos son los que ms se han preocupado por probar esta hiptesis. Sin embargo estas proposiciones tampoco se han aceptado en su totalidad. Una versin interesante de este tema es la que public Thomas Gold en 1986. Este cientfico europeo dice que el gas natural (el metano) que suele encontrarse en grandes cantidades en los yacimientos petroleros, se pudo haber generado a partir de los meteoritos que cayeron durante la formacion de la Tierra hace millones de aos. Los argumentos que presenta estn basados en el hecho de que se han encontrado en varios meteoritos ms de 40 productos

qumicos semejantes al kergeno, que se supone es el precursor del petrleo. Y como los ltimos descubrimientos de la NASA han probado que las atmsferas de los otros planetas tienen un alto contenido de metano, no es de extraar que esta teora est ganando cada da ms adeptos. Podemos concluir que a pesar de las innumerables investigaciones que se han realizado, no existe una teora infalible que explique sin lugar a dudas el origen del petrleo pues ello implicara poder descubrir los orgenes de la vida misma. QU ES EL PETRLEO? Cualquiera que tenga un cierto sentido de observacin puede describir el petrleo como un lquido viscoso cuyo color vara entre amarillo y pardo obscuro hasta negro, con reflejos verdes. Adems tiene un olor caracterstico y flota en el agua. Pero si se desea saber todo lo que se puede hacer con el petrleo, esta definicin no es suficiente. Es necesario profundizar el conocimiento para determinar no slo sus propiedades fsicas sino tambin las propiedades qumicas de sus componentes. Como dijimos anteriormente, el petrleo es una mezcla de hidrocarburos, compuestos que contienen en su estructura molecular carbono e hidrgeno principalmente. El nmero de tomos de carbono y la forma en que estn colocados dentro de las molculas de los diferentes compuestos proporciona al petrleo diferentes propiedades fsicas y qumicas. As tenemos que los hidrocarburos compuestos por uno a cuatro tomos de carbono son gaseosos, los que contienen de 5 a 20 son lquidos, y los de ms de 20 son slidos a la temperatura ambiente. El petrleo crudo vara mucho en su composicin, lo cual depende del tipo de yacimiento de donde provenga, pero en promedio podemos considerar que contiene entre 83 y 86% de carbono y entre 11 y 13% de hidrgeno. Mientras mayor sea el contenido de carbn en relacin al del hidrgeno, mayor es la cantidad de productos pesados que tiene el crudo. Esto depende de la antigedad y de algunas caractersticas de los yacimientos. No obstante, se ha comprobado que entre ms viejos son, tienen ms hidrocarburos gaseosos y slidos y menos lquidos entran en su composicin.

Algunos crudos contienen compuestos hasta de 30 a 40 tomos de carbono.

Figura 5. Extraccin de petrleo en tierra.

Figura 6. Extraccin de petrleo en el mar.

En la composicin del petrleo crudo tambin figuran los derivados de azufre (que huelen a huevo podrido), adems del carbono e hidrgeno. Adems, los crudos tienen pequeas cantidades, del orden de partes por milln, de compuestos con tomos de nitrgeno, o de metales como el fierro, nquel, cromo, vanadio, y cobalto. Por lo general, el petrleo tal y como se extrae de los pozos no sirve como energtico ya que requiere de altas temperaturas para arder, pues el crudo en s est compuesto de hidrocarburos de ms de cinco tomos de carbono, es decir, hidrocarburos lquidos. Por lo tanto, para poder aprovecharlo como energtico es necesario separarlo en diferentes fracciones que constituyen los diferentes combustibles como el gasavin, gasolina, turbosina, diesel, gasleo ligero y gasleo pesado.

Los mtodos para llevar a cabo esta separacin se describirn en el siguiente captulo.

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S E P A R A C I N D E L P E T R L E O E N S U S F R A C C I O N E S

CMO se puede separar en diferentes fracciones el petrleo? El sentido comn dice que hay que calentarlo. As, a medida que sube la temperatura, los compuestos con menos tomos de carbono en sus molculas (y que son gaseosos) se desprenden fcilmente; despus los compuestos lquidos se vaporizan y tambin se separan, y as, sucesivamente, se obtienen las diferentes fracciones. En las refineras petroleras, estas separaciones se efectan en las torres de fraccionamiento o de destilacin primaria. Para ello, primero se calienta el crudo a 400 C para que entre vaporizado a la torre de destilacin. Aqu los vapores suben a travs de pisos o compartimentos que impiden el paso de los lquidos de un nivel a otro. Al ascender por los pisos los vapores se van enfriando.

Figura 7. Refinera petrolera.

Figura 8. Principales fracciones del crudo

Este enfriamiento da lugar a que en cada uno de los pisos se vayan condensando distintas fracciones, cada una de las cuales posee una temperatura especfica de licuefaccin. Los primeros vapores que se lican son los del gasleo pesado a 300 C aproximadamente, despus el gasleo ligero a 200 C; a

continuacin, la kerosina a 175 C, la nafta y por ltimo, la gasolina y los gases combustibles que salen de la torre de fraccionamiento todava en forma de vapor a 100 C. Esta ltima fraccin se enva a otra torre de destilacin en donde se separan los gases de la gasolina. Ahora bien, en esta torre de fraccionamiento se destila a la presin atmosfrica, o sea, sin presin. Por lo tanto, slo se pueden separar sin descomponerse los hidrocarburos que contienen de 1 a 20 tomos de carbono. Para poder recuperar ms combustibles de los residuos de la destilacin primaria es necesario pasarlos por otra torre de fraccionamiento que trabaje a alto vaco, o sea a presiones inferiores a la atmosfrica para evitar su descomposicin trmica, ya que los hidrocarburos se destilarn a ms baja temperatura. En la torre de vaco se obtienen slo dos fracciones, una de destilados y otra de residuos. De acuerdo al tipo de crudo que se est procesando, la primera fraccin es la que contiene los hidrocarburos que constituyen los aceites lubricante y las parafinas, y los residuos son los que tienen los asfaltos y el combustleo pesado. El cuadro 2 nos describe aproximadamente el nmero de tomos de carbono que contienen las diferentes fracciones antes mencionadas.
CUADRO 2. Mezcla de hidrocarburos obtenidos de la destilacin fraccionada del petrleo

En este cuadro incluimos los gases incondensables y el gas licuado (LP) porque stos se encuentran disueltos en el crudo que entra a la destilacin primaria, a pesar de que se suele eliminarlos al mximo en las torres de despunte que se encuentran antes de precalentar el crudo de fraccionadores.

De los gases incondensables el metano es el hidrocarburo ms ligero, pues contiene slo un tomo de carbono y cuatro de hidrgeno. El que sigue es el etano, que est compuesto por dos de carbono y seis de hidrgeno. El primero es el principal componente del gas natural. Se suele vender como combustible en las ciudades, en donde se cuenta con una red de tuberas especiales para su distribucin. Este combustible contiene cantidades significativas de etano. El gas LP es el combustible que se distribuye en cilindros y tanques estacionarios para casas y edificios. Este gas est formado por hidrocarburos de tres y cuatro tomos de carbono denominados propano y butano respectivamente. La siguiente fraccin est constituida por la gasolina virgen, que se compone de hidrocarburos de cuatro a nueve tomos de carbono, la mayora de cuyas molculas estn distribuidas en forma lineal, mientras que otras forman ciclos de cinco y seis tomos de carbono. A este tipo de compuestos se les llama parafnicos y cicloparafnicos respectivamente. Esta gasolina, tal cual, no sirve para ser usada en los automviles; en el siguiente captulo se explicar por qu. La fraccin que contiene de 10 a 14 tomos de carbono tiene una temperatura de ebullicin de 174 a 288 C, que corresponde a la fraccin denominada kerosina, de la cual se extrae el combustible de los aviones de turbina llamado turbosina. La ltima fraccin que se destila de la torre primaria es el gasleo, que tiene un intervalo de ebullicin de 250 a 310 C y contiene de 15 a 18 tomos de carbono. De aqu se obtiene el combustible llamado diesel, que, como ya dijimos, sirve para los vehculos que usan motores diesel como los tractores, locomotoras, camiones, trailers y barcos. De los destilados obtenidos al vaco, aquellos que por sus caractersticas no se destinen a lubricantes se usarn como materia prima para convertirlos en combustibles ligeros como el gas licuado, la gasolina de alto octano, el diesel, la kerosina y el gasleo. El residuo de vaco contiene la fraccin de los combustleos pesados que se usan en las calderas de las termoelctricas. De todo lo que hemos descrito en este captulo, se ve claramente cmo casi el total de cada barril de petrleo que se procesa en las refineras se destina a la fabricacin de combustibles. La cantidad de gasolina virgen obtenida depende del tipo de

petrleo crudo (pesado o ligero), ya que en cada caso el porcentaje de esta fraccin es variable. Como dijimos al principio, la gasolina es el combustible que tiene mayor demanda; por lo tanto, la cantidad de gasolina natural que se obtiene de cada barril siempre es insuficiente, aun cuando se destilen crudos ligeros, que llegan a tener hasta 30% de este producto. Adems, las caractersticas de esta gasolina no llenan las especificaciones de octanaje necesarias para los motores de los automviles. Para resolver estos problemas los cientficos han desarrollado una serie de procesos para producir ms y mejores gasolinas a partir de otras fracciones del petrleo. Pero para poder comprender lo anterior es necesario describir antes cmo trabaja un motor de combustin interna y qu significa el ndice de octano de una gasolina, temas de los cuales hablaremos a continuacin.

I V . M O T O R E S D E C O M B U S T I N I N T E R N A Y O C T A N A J E S D E G A S O L I N A

QU son los motores de combustin interna? Son los que usan comnmente los automviles. Se llaman tambin motores de explosin. Estos nombres les fueron asignados debido a que el combustible se quema en el interior del motor y no es un dispositivo externo a l, como en el caso de los motores diesel. CMO TRABAJAN INTERNA? LOS MOTORES DE COMBUSTIN

Estos motores trabajan en cuatro tiempos que son la admisin, la compresin, la explosin y el escape. La figura 9 ilustra los cuatro tiempos del motor de combustin interna. En el primer tiempo o admisin, el cigeal arrastra hacia abajo el mbolo, aspirando en el cilindro la mezcla carburante que est formada por gasolina y aire procedente del carburador.

Figura 9. Los cuatro tiempos del motor de combustin interna.

En el segundo tiempo se efecta la compresin. El cigeal hace subir el mbolo, el cual comprime fuertemente la mezcla carburante en la cmara de combustin. En el tercer tiempo, se efecta la explosin cuando la chispa que salta entre los electrodos de la buja inflama la mezcla, producindose una violenta dilatacin de los gases de combustin que se expanden y empujan el mbolo, el cual produce trabajo mecnico al mover el cigeal, que a su vez mueve las llantas del coche y lo hace avanzar. Por ltimo, en el cuarto tiempo, los gases de combustin se escapan cuando el mbolo vuelve a subir y los expulsa hacia el exterior, saliendo por el mofle del automvil. Naturalmente que la apertura de las vlvulas de admisin y de escape, as como la produccin de la chispa en la cmara de combustin, se obtienen mediante mecanismos sincronizados en el cigeal. De acuerdo a la descripcin anterior, comprendemos que si la explosin dentro del cilindro no es suave y genera un tirn irregular, la fuerza explosiva golpea al mbolo demasiado rpido, cuando an est bajando en el cilindro. Este efecto de fuerzas intempestivas sacude fuertemente la mquina y puede llegar a destruirla. Cuando esto sucede se dice que el motor est "detonando" o "cascabeleando", efecto que se hace ms notorio al subir alguna pendiente. Indudablemente que este fenmeno tambin se observa cuando el automvil est mal carburado, o sea que no tiene bien regulada la cantidad de aire que se mezcla con la gasolina. Sin embargo, cuando ste no es el caso, el cascabeleo se deber al tipo de gasolina que se est usando, la cual a su vez depende de los compuestos y los aditivos que la constituyen, o sea de su octanaje.

Figura 10. Cientficos e ingenieros trabajando en el desarrollo de tecnologas.

QU SIGNIFICA EL OCTANAJE EN UNA GASOLINA? Hace 50 aos se lleg a descubrir que, de todos los compuestos que forman la gasolina, el heptano normal (un hidrocarburo con siete tomos de carbn formando una cadena lineal) es el que provoca la peor detonacin. Por lo tanto se le asign un valor de cero en la escala correspondiente. El compuesto que detonaba menos era de ocho tomos de carbono, formando una cadena ramificada llamada isooctano. Se le dio un valor de 100, y as nacieron los ndices de octano u octanajes de las gasolinas. Pero cmo se determinan prcticamente los octanajes de las gasolinas? Existen aparatos especiales para medir las detonaciones que provocan. El resultado se compara con mezclas de heptano e isooctano hasta encontrar aquella que produzca un efecto semejante. As, por ejemplo, si cierta gasolina tiene caractersticas detonantes parecidas a las de una mezcla en 90% de isooctano y 10% de heptano normal, entonces se le asigna un ndice de octano de 90. Pero por qu se dijo en el captulo anterior que la gasolina natural proveniente de la destilacin primaria no llenaba las especificaciones de octanaje requeridas por los automviles? Cmo se consigue aumentar el ndice de octano en la gasolina? Si la

fraccin que contiene de cinco a nueve tomos de carbono en el petrleo crudo es insuficiente para satisfacer las demandas de gasolina, qu procesos se usan para hacer ms gasolina a partir de las otras fracciones? stas son algunas de las preguntas que respondemos en el siguiente captulo.

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F A B R I C A C I N D E L A C O M E R C I A L

G A S O L I N A

A PRINCIPIOS del siglo, la obtencin de gasolina de calidad era cuestin de suerte. La naturaleza proporcionaba los ingredientes, casi siempre parafinas (hidrocarburos lineales y cclicos), pero diluidos con otros componentes contenidos en el petrleo crudo. En la actualidad la gasolina es un producto hecho por el hombre, o sea que es sinttica. Las principales razones son:
1. Los crudos tienen un mximo de 25-30% de gasolina natural con ndices de octano de 40 a 60, los cuales son demasiado bajos para usarse en los motores modernos de combustin interna. Esto se debe a la estructura molecular de los hidrocarburos que la constituyen. 2. La cantidad de gasolina primaria o natural contenida en los crudos es insuficiente para satisfacer la gran demanda provocada por los cientos de millones de vehculos que circulan diariamente por las carreteras y calles del mundo entero.

Las dos razones aqu mencionadas crearon el reto para los cientficos: cmo remodelar las molculas para producir ms y mejores gasolinas. Sin embargo, a medida que se hacan mejores gasolinas, simultneamente los diseadores de automviles aumentaban la compresin de los motores elevando as su Potencia. Se necesit entonces un ndice de octano mayor. Vamos a suponer que de un barril de 159 litros de petrleo crudo logremos separar 50 litros de gasolina cuyos componentes tienen de cinco a nueve tomos de carbono , y que de los 109 litros restantes algunos de los hidrocarburos no sean apropiados para usarlos como gasolina, ya sea porque su composicin no cuenta con suficientes tomos de carbono por molcula o porque tiene demasiados . Otros quizs cumplan con el nmero requerido de carbonos, pero sus molculas estn en forma lineal en vez de ramificada. Entonces, cmo hacer ms y mejor gasolina del resto de los hidrocarburos que constituyen el barril de crudo? PROCESOS PARA HACER MS GASOLINA El sentido comn nos dice que si tenemos molculas con ms tomos de carbono de los que necesitamos, hay que romper las cadenas que unen los tomos de carbono para obtener molculas ms chicas, cuyo nmero de carbono sea de cinco a nueve.

Pero si las molculas tiene menos tomos de carbono de los que buscamos, entonces es necesario unir dos, tres o ms de ellas entre s, para agrandarlas hasta conseguir el tamao deseado. Para lograr esto, los cientficos e ingenieros tuvieron que trabajar conjuntamente para desarrollar las tecnologas requeridas. Esta labor en equipo es larga, laboriosa y muy costosa, pero si se tiene xito, las compaas que patrocinan la labor obtienen enormes dividendos, ya que quien desee usar sus tecnologas tendr que pagar mucho dinero por concepto de regalas, lo que indudablemente aumenta el costo final del producto elaborado. Lo anterior nos permite comprender mejor la diferencia entre pases desarrollados y pases subdesarrollados. Los primeros tienen tecnologa propia, que no es ms que el simple conocimiento de cmo satisfacer las necesidades con los recursos disponibles. Mientras tanto, si los segundos no tienen estos conocimientos, se ven obligados a comprrselos a los primeros a un alto costo, pagando con recursos naturales, los cuales les son tomados a precios irrisorios. Por eso todos los pases subdesarrollados cuyo consumo de gasolina y de energticos en general es elevado, tienen costos de fabricacin altos ya que aunque sean productores de petrleo, se ven obligados a pagar regalas en todos los procesos de tecnologa extranjera usados en las refineras. Pero cules son los procesos usados en las refineras para hacer ms y mejores gasolinas? Primero veremos cules son y en qu estn basadas las tecnologas usadas para hacer ms gasolina: Son dos: los procesos de desintegracin trmica y los de desintegracin cataltica. La primera utiliza bsicamente temperatura y presin alta para romper las molculas. Los hidrocarburos que produce se caracterizan por tener dobles ligaduras en sus molculas, a las cuales se les llama olefinas y son muy reactivas. Cuando tienen de cinco a nueve tomos de carbono y se incorporan a las gasolinas ayudan a subir el ndice de octano. Sin embargo, tienen el inconveniente de ser muy reactivas; al polimerizarse, forman gomas que perjudican los motores. Por lo tanto en las mezclas de gasolinas en donde se usan fracciones con alto contenido de olefinas es necesario agregar aditivos que inhiban la formacin de gomas. Los procesos de desintegracin trmica se usan principalmente para hacer olefinas ligeras, o sea de dos carbonos (etileno), tres

(propileno), cuatro (butenos cuando tienen una sola doble ligadura en la molcula y butadieno cuando tienen dos dobles ligaduras), y cinco (pentenos cuando tienen una sola doble ligadura e isopreno cuando tienen dos dobles ligaduras). Las fracciones del petrleo que sirven de materia prima o carga pueden ser desde gasolinas pesadas hasta gasleos pesados. En estos casos siempre se obtienen tambin las llamadas gasolinas de desintegracin. Los procesos de desintegracin cataltica tambin usan temperaturas y presin para romper las molculas, pero son menores que en el caso anterior, gracias a ciertos compuestos qumicos llamados catalizadores.

Figura 11. Polimeracin. Unin de molculas para hacer ms gasolina.

Los catalizadores no slo permiten que el proceso trabaje a temperaturas y presiones inferiores sino que tambin aumentan la velocidad de la reaccin. Adems actan como "directores" haciendo que las molculas se rompan de cierta manera; los pedazos se unen y forman preferencialmente un determinado tipo de hidrocarburos. As, por ejemplo, una molcula con 16 tomos de carbono como es el hexadecano , puede romperse para formar un par de molculas con 8 tomos de carbono cada una o sea octano + octeno). El octeno es un hidrocarburo olefnico, es decir, que tiene dos tomos de hidrgeno menos que el octano, que es un hidrocarburo parafnico. Los procesos de desintegracin cataltica para obtener preferencialmente las gasolinas de alto octano usan como carga los gasleos, o sea la fraccin que contienen de 14 a 20 tomos

de carbono en sus molculas. Las gasolinas obtenidas por desintegracin cataltica, y en particular las fracciones ligeras, contienen hidrocarburos altamente ramificados, tanto parafnicos como olefnicos. Estas ramificaciones en las molculas contenidas en la fraccin de la gasolina le imparten un alto ndice de octano. Adems de la gasolina tambin se produce bastante gas, como el isobutano (cuatro tomos de carbono ramificados), y una elevada cantidad de etileno, propileno y butenos. Otros combustibles que se forman son el diesel, la kerosina y otros productos ms pesados. Las olefinas gaseosas antes mencionadas forman la materia prima para hacer ms gasolina. Como tienen dos, tres y cuatro tomos de carbono, est claro que para obtener productos de cinco a nueve carbonos ser necesario unir las molculas. En las refineras existen dos tipos de procesos para llevar a cabo este tipo de reacciones. Uno es la polimerizacin. Este proceso tambin usa catalizadores para la obtencin de gasolina. Al combustible que resulta se le llama gasolina polimerizada. El otro proceso de sntesis que usa los gases de las desintegradoras es el llamado proceso de alquilacin. Es una reaccin qumica de una olefina con una parafina ramificada, en presencia de un catalizador. El producto resultante tendr tambin ramificaciones; es decir, los carbonos no estarn en una sola lnea. En este proceso se hacen reaccionar las olefinas como el etileno, el propileno y los butenos, con el isobutano, que es un hidrocarburo parafnico ramificado con cuatro carbonos en su molcula. Al producto obtenido en el proceso anterior se le llama gasolina alquilada. Su alto ndice de octano se debe principalmente a las mltiples ramificaciones de los hidrocarburos que lo forman. Por lo general esta gasolina tambin se usa para hacer gasavin, que es el combustible que emplean las avionetas que tienen motores de pistn. PROCESOS PARA MEJORAR LA GASOLINA NATURAL La gasolina natural o primaria est compuesta por el nmero adecuado de carbonos, pero la forma en que estn colocados dentro de la molcula no le imparten un buen octanaje. Para mejorar la calidad de esta gasolina existen dos tipos de procesos en las refineras, que son la isomerizacin y la reformacin. Ambos requieren catalizadores.

En el primer caso los hidrocarburos lineales de los que est compuesta la gasolina natural se ramifican, lo que permite que se incremente su octanaje. As sucede, por ejemplo, con el heptano normal, que tiene siete tomos de carbono formando una cadena lineal. Como dijimos anteriormente, su ndice de octano es de cero. Pero si lo isomerizamos y lo hacemos altamente ramificado obtenemos el isoheptano, que tiene 110 de octano.

El segundo proceso o sea la reformacin, no slo favorece la ramificacin de los hidrocarburos como en el caso anterior, sino que tambin les permite ciclizarse, formando anillos de seis tomos de carbono, y despus perder tomos de hidrgeno dndonos los hidrocarburos cclicos llamados aromticos.

Figura12. Isomerizacin. Modificacin de los hidrocarburos para elevar octanajes.

Figura 13. Isooctano, ndice de octano 100.

stos estn constituidos principalmente por benceno tolueno , y xilenos .

A los grupos , que contienen los anillos bencnicos del tolueno y los xilenos, se les llama metilos. El tolueno tiene un solo metilo, mientras que el xileno tiene dos, los cuales, dependiendo de la forma de su unin al anillo bencnico, se llaman ortoxileno, metaxileno, o paraxileno. Estos hidrocarburos aromticos le imparten un alto ndice de octano a la gasolina reformada (proveniente de la reformacin cataltica de la gasolina natural). El cuadro 3 nos resume todos los procesos mencionados. GASOLINA COMERCIAL La gasolina que compramos en las gasolineras se hace mezclando gasolina natural con diferentes porcentajes de gasolina proveniente de los procesos de polimerizacin, alquilacin, isomerizacin, reformacin y desintegracin. A estas mezclas se les determina su octanaje como se mencion en el captulo anterior, y se les agrega una serie de aditivos antes de venderlas al pblico. En la actualidad se pueden hacer mezclas de gasolinas con ndices de octano mayores que el del isooctano puro, o sea hasta de 110. Esto se logra agregando a la mezcla de gasolina compuestos llamados antidetonantes. El compuesto de este tipo ms comn es el tetraetilo de plomo (TEP).

Este producto impide que la gasolina "explote" dentro de los cilindros del motor con demasiada rapidez. Adems permite usar en las mezclas mayor cantidad de gasolina de menor calidad, como es la gasolina natural (40-60 octanos), y alcanzar de todos modos los octanajes requeridos por las gasolinas comerciales. La cantidad ptima de tetraetilo de plomo que se usa en las mezclas de gasolinas es de tres mililitros por cada galn (un galn tiene aproximadamente 3.8 litros). No vale la pena agregar concentraciones mayores a las antes mencionadas, pues el exceso perjudica a las mezclas. El tetraetilo de plomo sube ms el octanaje de las mezclas cuando stas contienen mayor cantidad de hidrocarburos ramificados, por ejemplo las gasolinas de la isomerizadora y los de la alquiladora. Sin embargo, cuando las mezclas tienen un alto contenido de olefinas, como las de la polimerizadora, o tienen demasiados compuestos de azufre, la susceptibilidad al tetraetilo de plomo disminuye. Es decir, que aunque se agregue la misma cantidad de TEP, el ndice de octano subir menos que en el caso anterior. Las gasolinas con plomo, como se les llama a aquellas que contienen TEP, resultan ms baratas que las que no lo llevan. Esto se debe a que el contenido de gasolina natural (ms barata) es mayor en este caso. Adems, tres mililitros por galn de TEP consiguen en algunos casos elevar el octanaje de las gasolinas hasta en 20 octanos. As por ejemplo, si tenemos una mezcla de gasolina con un ndice de octano de 60, al agregarle el TEP puede llegar a tener un octanaje de 80. Si la mezcla original tena 90 de octano, con el aditivo puede subir hasta 110. Desgraciadamente, si bien este fabuloso aditivo es muy bueno para los automviles y para nuestros bolsillos, no lo es para nuestra salud. El principal problema que se presenta con el uso del TEP como antidetonante estriba en el hecho de que el plomo se elimina con los gases de combustin que salen por el mofle de los automviles, causando un problema grave de contaminacin ambiental debido a su toxicidad. En pases como Estados Unidos los automviles estn provistos de los llamados mofles catalticos a fin de disminuir el problema del llamado "smog". Los vehculos que tienen instalados este tipo de mofles no deben usar gasolina con plomo, pues el plomo destruye el catalizador que contiene dicho aditamento y lo hace inservible.

Pero por qu tiene que costar ms cara la gasolina sin plomo? Por la simple y sencilla razn de que si queremos subirle el octanaje a una mezcla de gasolina que tiene 60 de octano, y que es inadecuada para los automviles, la nica forma de lograrlo con los medios hasta ahora aceptados es aumentar la concentracin de hidrocarburos aromticos, tales como el benceno, tolueno, xilenos, provenientes de la reformadora, y agregar ms gasolina de los otros procesos antes mencionados. Otra manera de ayudar a subir el octanaje de las gasolinas es agregndoles butano, un hidrocarburo con cuatro tomos de carbono. Este producto es gaseoso y suele mezclarse con la gasolina en el invierno para facilitar el arranque en fro de los motores. Esta solucin resulta muy conveniente, pues debido a las temperaturas bajas registradas durante el invierno, es muy fcil mantener disuelto este gas. Adems, el butano es uno de los componentes del gas licuado que se quema en las estufas y cuyo costo es inferior al de la gasolina. Durante los otros meses del ao la concentracin de butano en las mezclas de gasolina es menor y depender de la temperatura ambiente para mantenerse disuelta. Ahora, con la explicacin anterior, estamos listos para la siguiente pregunta: cuntos tipos de gasolina existen en el comercio, y cules son las diferencias que existen entre ellas? Segn el pas, se dispone por lo general de dos o tres tipos diferentes de gasolina comercial para cubrir las distintas especificaciones de los vehculos. Se les suele llamar regular con plomo, super con plomo y super sin plomo. La regular con plomo se usa principalmente en automviles y camiones que tienen motores con una relacin de compresin hasta de 9:1. Esta gasolina es una mezcla de gasolinas provenientes de la desintegradora cataltica, la reformadora, gasolina natural y butano normal, con 3 m1 de TEP por galn. Su octanaje es de 80 a 85. La super con plomo se usa en vehculos con motores de compresin superior a 9:1. La mezcla tpica contiene gasolinas provenientes de la desintegradora cataltica, la reformadora., la isomerizadora, la alquiladora gasolina natural, y butano normal. Adems se le aade tetraetilo de plomo (TEP). Su octanaje es de 90 a 100 y en algunos pases llega a ser hasta de 110. La super sin plomo se usa en automviles con mofles catalticos que sirven para disminuir la cantidad de emisiones contaminantes de los gases de combustin del motor. La

composicin de sus mezclas es muy semejante al de la super pero con un mnimo o nada de gasolina natural. Adems no contiene tetraetilo de plomo. El hecho de que una gasolina no contenga TEP no significa que los automviles que la usen no provocarn ninguna contaminacin en el ambiente, pues el "smog" producido proviene principalmente de los hidrocarburos no quemados y del monxido de carbono que salen del mofle. La cantidad de stos depende de las condiciones de los motores (vase Apndice 6), pero aun contando con automviles bien afinados y nuevos, stos de todas maneras sern fuentes de contaminacin, ya que el rendimiento termodinmico de los motores de combustin interna es slo de 23%, lo que significa que menos del 25% de la energa producida se aprovecha para mover el vehculo.

Figura 14. La gasolina comercial es una mezcla de gasolina natural y gasolina sinttica.

Pero qu relacin existe entre la fabricacin de gasolinas y las materias petroqumicas bsicas? La respuesta es muy sencilla: casi toda la industria petroqumica se basa principalmente en los hidrocarburos olefnicos como el etileno, propileno, buteno, penteno y los aromticos benceno, tolueno y xileno. Casualmente las olefinas mencionadas (el etileno en menor grado), constituyen las materias primas para fabricar gasolina sinttica en las polimerizadoras y las alquiladoras, mientras que los hidrocarburos aromticos son lo que imparten un elevado ndice de octano a las gasolinas de las reformadoras. A continuacin hablaremos sobre la petroqumica y la forma de obtener de ella otras materias primas.

V I .

L O S P E T R O Q U M I C O S M A T E R I A S P R I M A S

S U S

QU ES LA PETROQUMICA?
LA PETROQUMICA comprende la elaboracin de todos aquellos

productos qumicos que se derivan de los hidrocarburos del petrleo y el gas natural. Por lo general el trmino no incluye los hidrocarburos combustibles, lubricantes, ceras ni asfaltos. Los petroqumicos no se consideran como un tipo o clase particular de productos qumicos, ya que muchos de ellos han sido y continan siendo fabricados con otras materias primas. As por ejemplo, el benceno, el metanol y el acetileno se pueden producir a partir del carbn de hulla. El glicerol se obtiene de las grasas, el etanol por fermentacin de la caa de azcar, el azufre de los depsitos minerales.

Sin embargo, todos ellos tambin se producen a partir del petrleo y en grandes volmenes. Algunos productos qumicos se obtienen en la actualidad casi totalmente del petrleo. Un caso tpico es el de la acetona que originalmente se produca de la destilacin de la madera, y posteriormente de la fermentacin de los productos agrcolas. En el mismo caso se encuentra el cloruro de etilo que antiguamente se fabricaba a partir del etanol y actualmente slo se fabrica industrialmente del petrleo. La petroqumica incluye tambin muchos productos que antes no se conocan ms que a nivel del laboratorio. Algunos de stos son el alcohol isoproplico, el xido de etileno, los teres gliclicos, el cloruro de alilo, el alcohol allico, la epiclorhidrina, la metil-isobutilcetona y la acrolena.

El desarrollo de la qumica moderna despus de casi 50 aos ha demostrado que el petrleo es la materia prima ideal para la sntesis de la mayor parte de los productos qumicos de gran consumo. Adems de su gran abundancia y disponibilidad, est formado por una gran variedad de compuestos que presentan todas las estructuras carboniladas posibles, lo que permite acrecentar an ms las posibilidades de nuevos productos. La importancia de la petroqumica estriba en su capacidad para producir grandes volmenes de productos a partir de materias primas abundantes y a bajo precio. La mayor parte de los compuestos petroqumicos son orgnicos. Sin embargo, tambin varios productos inorgnicos se producen en grandes cantidades a partir del petrleo, como por ejemplo el amoniaco, el negro de humo, el azufre y el agua oxigenada. CMO SE PETRLEO? CLASIFICAN LOS HIDROCARBUROS DEL

Cualquier clasificacin qumica del petrleo presupone que se ha establecido de antemano el tipo de compuestos que lo forman. Para esto se clasifican los hidrocarburos del ptroleo en tres grandes series. La primera serie est formada por los hidrocarburos acclicos saturados, llamados tambin parafnicos. Se les llama as porque no reaccionan fcilmente con otros compuestos. Su nombre proviene de las races griegas "parum", pequea y "affinis", afinidad. Su frmula general es (n es un nmero entero positivo). Los cuatro primeros hidrocarburos de esta serie son el metano , el etano y el butano y son los principales componentes de los gases del petrleo. A la segunda serie pertenecen los hidrocarburos cclicos saturados o naftnicos de frmula general , tales como el ciclopentano y el ciclohexano . La tercera serie la forman los hidrocarburos cclicos no saturados, ms conocidos como hidrocarburos aromticos, cuya frmula general es . El compuesto ms simple de esta serie es el benceno , que tiene seis tomos de carbono unidos por dobles ligaduras alternadas formando un anillo. Los hidrocarburos de esta ltima serie, que se encuentran en el petrleo crudo por lo general, estn constituidos por los llamados poliaromticos, que son varios anillos bencnicos unidos entre s y que se encuentran principalmente en las fracciones pesadas.

Sin embargo, aparte de las tres series antes mencionadas, existen en pequeas cantidades otros hidrocarburos tales como los acclicos no saturados, llamados tambin etilnicos u olefinas, de frmula generaI , las diolefinas los acetilnicos , adems de otros hidrocarburos formados por la combinacin de anillos y cadenas que pueden semejarse a varias de las series precedentes. Como dijimos anteriormente, el petrleo crudo casi no contiene hidrocarburos bencnicos ligeros como el benceno, tolueno y xilenos. Tampoco cuenta con gran cantidad de olefinas ni diolefinas de pocos carbones como son el etileno, propileno, butenos, butadieno e isopreno. Slo mediante procesos especficos o separndolos al fabricar gasolinas, es posible obtener estos importantes hidrocarburos. CMO SE OBTIENEN PETROQUMICAS? LAS MATERIAS PRIMAS

La industria petroqumica emplea ante todo como materias primas bsicas las olefinas y los aromticos obtenidos a partir del gas natural y de los productos de refinacin del petrleo: el etileno, propileno, butilenos, y algunos pentenos entre las olefinas, y el benceno, tolueno y xilenos como hidrocarburos aromticos. Sin embargo, en algunos casos, la escasa disponibilidad de stos hidrocarburos debido al uso alterno que tienen en la fabricacin de gasolina de alto octano ha obligado a la industria a usar procesos especiales para producirlos. Por lo tanto, si se desea producir petroqumicos a partir de los hidrocarburos vrgenes contenidos en el petrleo, es necesario someterlos a una serie de reacciones, segn las etapas siguientes:
1. Transformar los hidrocarburos vrgenes en productos con una reactividad qumica ms elevada, como por ejemplo el etano, propano, butanos, pentanos, hexanos etc., que son las parafinas que contiene el petrleo, y convertirlos a etileno, propileno, butilenos, butadieno, isopreno, y a los aromticos ya mencionados. 2. Incorporar a las olefinas y a los aromticos obtenidos en la primera etapa otros heterotomos tales como el cloro, el oxgeno, el nitrgeno, etc., obtenindose as productos intermedios de segunda generacin. Es el caso del etileno, que al reaccionar con oxgeno produce acetaldehdo y cido actico. 3. Efectuar en esta etapa las operaciones finales que forman los productos de consumo. Para ello se precisan las formaciones particulares de modo que sus propiedades correspondan a los usos

que prevn.

Algunos ejemplos de esta tercera etapa son los poliuretanos, los cuales, dependiendo de las formulaciones especficas, pueden usarse para hacer colchones de cama, salvavidas, o corazones artificiales. Las resinas acrlicas pueden servir para hacer alfombras, plafones para las lmparas, prtesis dentales y pinturas. Otro caso tpico es el del acetaldehdo que se produce oxidando etileno y que encuentra aplicacin como solvente de lacas y resinas sintticas, en la fabricacin de saborizantes y perfumes, en la manufactura de pieles artificiales de tintas, cementos, pelculas fotogrficas y fibras como el acetato de celulosa y el acetato de vinilo. Esta clasificacin tiene numerosas excepciones, a veces, por ejemplo, se reduce el nmero de etapas para hacer el producto final. Es necesario mencionar otros productos que se consideran petroqumicos bsicos sin ser hidrocarburos, como el negro de humo y el azufre. stos se pueden obtener del gas natural y del petrleo. A continuacin trataremos de explicar cmo se obtienen los productos de la primera etapa, entre los cuales consideraremos no slo la obtencin de olefinas y aromticos, sino tambin la de negro de humo y azufre a partir de estos crudos.

V I I . P R O D U C C I N D E H I D R O C A R B U R O S B S I C O S

explicaremos cmo se transforman los hidrocarburos vrgenes contenidos en el petrleo y el gas natural en productos ms reactivos como son las olefinas, aromticos ligeros, hidrgeno y monxido de carbono.
EN

ESTA seccin

OBTENCIN DE OLEFINAS Como dijimos anteriormente, las olefinas son hidrocarburos acclicos insaturados. Los de mayor inters en cuanto a sus aplicaciones son aquellos que poseen de dos a cinco tomos de carbono: es decir, el etileno, propileno, n-buteno, butadieno e isopreno. En los pases en donde existen yacimientos ricos en gas natural, el etileno y el propileno se pueden obtener por medio del proceso llamado desintegracin trmica (mencionado en el captulo V), usando como carga el propano y butano contenidos en dicho gas. Pero si no se dispone de grandes cantidades de propano y butano, porque se consume como gas LP (que es el combustible usado en las ciudades que no tienen sistemas de distribucin de gas por medio de ductos), entonces se usa el etano como carga en el proceso de desintegracin. En este caso los productos principales de la reaccin son el etileno, el metano y el hidrgeno. Mxico es uno de los pases que ha adoptado este ltimo mtodo para la obtencin de su etileno, razn por la cual no es autosuficiente en propileno. Las nicas fuentes disponibles actualmente provienen de los procesos de desintegracin usados para hacer gasolina. Es bien conocido que el gas natural est compuesto sobre todo de gases no licuables. Por lo tanto su transporte solamente resulta costeable cuando se cuenta con gasoductos que lo conduzcan desde el lugar de produccin hasta el de consumo. Por esta razn, para obtener olefinas, la mayor parte de los pases europeos han optado por alimentar con hidrocarburos ms pesados a las desintegradoras trmicas. La carga ms utilizada en las refineras de Europa es una fraccin denominada nafta o gasolina pesada, que proviene de la destilacin primaria, y cuyas molculas contienen de cinco a doce tomos de carbono. A veces se usan fracciones an ms pesadas como los gasleos.

El aprovechamiento de fracciones lquidas como las que acabamos de mencionar, procura toda una serie de olefinas como son el etileno, propileno, butenos e isopentenos. Tambin se forman diolefinas como el butadieno y el isopreno. Adems de los productos antes mencionados, se obtiene una cantidad no despreciable de gasolina de alto octano rica en aromticos. El hecho de poder producir gasolinas de alta calidad en el mismo proceso que se usa para obtener petroqumicos, ha permitido que se unan ciertas empresas para aprovechar mejor sus recursos. As tenemos el caso de la refinera de la BP (British Petroleum) localizada en Lavera, Francia, que tiene un acuerdo con NaphtaChimie instalada muy cerca de ella. De esta manera, la refinera de la BP provee a esta ltima de la gasolina primaria que usa como carga para obtener olefinas, y NaphtaChimie se compromete a pagar dicho material con la gasolina de alto octano que obtiene como subproducto, y as ambas compaas se benefician mutuamente.
CUADRO 4. Porcentaje de productos obtenidos usando diferentes cargas

El cuadro 4 ilustra la influencia que tienen las diferentes cargas usadas en las desintegradoras trmicas sobre la formacin y distribucin de sus productos. As por ejemplo, cuando se usa gasolina pesada como carga, segn las condiciones de operacin que se empleen en el proceso, sta nos puede dar 33% de etileno, 10% de propileno, 20% de gasolina de alto octano rica en aromticos, 19% de gases ligeros ricos en metano e hidrgeno, 8% de butilenos entre los que se incluyen el butadieno e isopreno, y 5% de combustleo (posiblemente formado por la polimerizacin de las olefinas).

Pero cmo separar a las olefinas? Se hace fsicamente, sometiendo los gases que salen del proceso de desintegracin a una serie de separaciones por medio de columnas de destilacin. La figura 15 ilustra cmo lograrlo. En esta figura vemos cmo los gases provenientes de la desintegradora (parcialmente licuados) se introducen a la primera columna de destilacin llamada demetanizadora, en donde se extrae el hidrgeno y el metano por el domo o parte superior de la columna. Los productos que salen del fondo se hacen pasar por una segunda columna llamada deetanizadora, en donde se separa el etano y el etileno por el domo para separarlos entre s en una tercera columna.

Figura 15. Destilacin fraccionada de los gases de la desintegradora.

El etileno obtenido en esta ltima tiene una pureza de 98-99% que es suficiente para la fabricacin de xido de etileno. Pero si se desea usar el etileno para hacer polietileno de alta densidad lineal que requiere una pureza de 99.9%, entonces es necesario someter el etileno a procesos de purificacin, lo que aumenta su precio. Pero regresemos a la deetanizadora, a lo que se saca del fondo de la misma y se hace pasar por una columna llamada depropanizadora, en donde se separa por el domo una mezcla de propano-propileno. Existen procesos petroqumicos en donde se puede aprovechar el propileno junto con el propano, como en el caso de la fabricacin del tetrmero de propileno usado en los detergentes sintticos. Pero en otros casos como el de la fabricacin de polipropileno es necesario someter la mezcla a purificaciones posteriores.

Por el fondo de la depropanizadora se extrae la fraccin que contiene las olefinas con cuatro tomos de carbono en adelante. Esta fraccin se somete a otras separaciones para eliminar de la fraccin los productos ms pesados que fueron arrastrados por los gases de la desintegradora, tales como pentanos, pentenos, benceno, tolueno etc. (todos ellos lquidos). Posteriormente, por medio de otros procesos de separacin, se obtienen los butenos, isobutenos, butano, isobutano, butadieno e isopreno, como lo muestra la figura 16. OBTENCIN DE HIDROCARBUROS AROMTICOS La necesidad de producir aromticos a partir del petrleo surgi con la segunda Guerra Mundial, debido a la enorme demanda de tolueno para producir trinitrotolueno (TNT), llamado comnmente dinamita.

Figura 16. Separacin de la fraccin de butilenos.

Anteriormente, el tolueno se produca a partir del carbn mineral, pero esta industria fue insuficiente para satisfacer las demandas del mercado, lo que oblig a desarrollar procesos de produccin y extraccin de tolueno contenido en las fracciones del petrleo. Despus de la guerra, se mantuvo el mercado de los hidrocarburos aromticos debido al desarrollo de los plsticos, detergentes, y una serie de productos sintticos, adems de la demanda creciente de gasolina de alto octano.

Los aromticos de mayor importancia en la industria petroqumica son: el benceno, el tolueno y los xilenos. Estos hidrocarburos se encuentran en la gasolina natural en mnimas concentraciones, por lo que resulta incosteable su extraccin. Por lo tanto, para producirlos se desarroll el proceso denominado de desintegracin cataltica, cuya materia prima de carga es la gasolina natural o nafta pesada, cuyo alto contenido de parafinas lineales y cclicas (naftenos) constituye el precursor de los aromticos. Uno de los procesos ms comunes de reformacin cataltica es el llamado de "platforming" que usa como catalizador platino soportado sobre almina. Los productos lquidos de la reaccin se someten a otros procesos en donde se separan los aromticos del resto de los hidrocarburos. Para separar los aromticos entre s, se puede utilizar cualquiera de los mtodos siguientes: a) destilacin azeotrpica (ver cuadro 5), b) destilacin extractiva, c) extraccin con solvente, d) adsorcin slida, y e) cristalizacin.
CUADRO 5. Destilacin azeotrpica para recuperar tolueno

OBTENCIN DEL NEGRO DE HUMO El negro de humo es otra materia petroqumica. Bsicamente es carbn puro con una estructura muy semejante a la del grafito. El tamao de las partculas en el negro de humo es lo que determina su valor. Entre ms pequeas sean, ms caro ser el producto. Varan desde 10 hasta 500 m (milsima parte de una micra que a su vez es la milsima parte de un milmetro).

Existen tres procesos generales para fabricar industrialmente el negro de humo, que son los siguientes; proceso de canal, proceso de horno y proceso trmico. Las materias primas para hacer negro de humo pueden incluir desde gas natural hasta aceites pesados con alto contenido de poliaromticos, como los productos de la torre de vaco descrita en los captulos anteriores. La diferencia bsica entre los dos primeros procesos y el ltimo es que los procesos de canal y de horno obtienen los productos quemando parcialmente los materiales usados como materia prima, mientras que el proceso trmico consiste en descomponer los productos por medio de calor. Antes de 1945, el negro de humo se fabricaba a partir del gas natural usando cualquiera de los tres procesos mencionados. Despus de esta fecha se modific el proceso de horno para de esta forma poder usar hidrocarburos lquidos como materia prima, y actualmente es el que ms se usa Los hidrocarburos que se utilizan como carga son desde gasleos hasta residuos pesados. En general, estas cargas deben tener un alto porcentaje de aromticos pesados o poliaromticos, y un bajo contenido de azufre. Adems deben producir un mnimo de ceniza mineral. El negro de humo contiene de 88 a 99.3% de carbono, 0.4-0.8% de hidrgeno, y 0.3 a 17% de oxgeno. El hidrgeno es un remanente de las molculas de hidrocarburo originales, y por eso forma parte de la estructura graftica. Por otro lado, como el oxgeno se absorbe en la superficie, se le puede incorporar en cantidades variables mediante tratamientos posteriores. Las variedades de negro de humo comercial tienen una amplia gama de propiedades fsicas y qumicas, similares a las del grafito; pero como contiene grupos superficiales, las caractersticas de los productos finales en donde se usan son diferentes. El negro de humo se usa en el hule de las llantas, en la fabricacin de tintas, lacas, pinturas, en cierto tipo de polietileno. Tambin se emplea el negro de humo para la fabricacin de diamantes artificiales y para sembrar las nubes a fin de provocar lluvia. OBTENCIN DE AZUFRE A PARTIR DEL PETRLEO El azufre es un producto que se encuentra en abundancia en el petrleo crudo y en el gas natural, bajo la forma de sus

principales derivados como son el cido sulfhdrico y los mercaptanos (hidrocarburos que contienen azufre en su estructura molecular), los cuales se distinguen fcilmente por su fuerte olor a huevo podrido. Estos derivados del azufre se encuentran presentes en todas las fracciones de la destilacin del crudo. Por lo tanto es necesario someter todas las fracciones, sobre todo las de la destilacin primaria, a los procesos llamados de desulfurizacin. Algunas tecnologas efectan la desulfurizacin de las fracciones en presencia de hidrgeno, otras no, pero todas hacen uso de catalizadores para efectuar esta transformacin. El azufre que se obtiene de las fracciones petroleras es de una excelente calidad. En muchos casos la pureza alcanzada es superior a 99%, y se puede usar directamente para fines farmacuticos. Es de suma importancia la eliminacin de los derivados del azufre de las fracciones que van desde el gas hasta los gasleos pesados. Esto se debe no slo al hecho de que el azufre envenena los catalizadores y afecta la calidad de las gasolinas y la de los dems combustibles, sino sobre todo porque estos productos cuando se queman con los combustibles ocasionan problemas ecolgicos muy graves. Uno de los problemas ms conocidos y que ha causado grandes discusiones entre Canad y Estados Unidos es la llamada "lluvia cida". Este fenmeno es provocado por el azufre contenido en los combustibles, que al ser quemado se transforma en bixido de azufre que en presencia del ozono, los rayos ultravioleta y la humedad de la atmsfera, se convierte en cido sulfrico que se precipita con las lluvias. El agua de estas lluvias es muy cida, lo que provoca la destruccin de rboles y otras especies vegetales. Tambin daa las especies animales, sobre todo las acuticas, al aumentar la acidez de las aguas en los lagos. Adems causa la corrosin de los monumentos histricos y edificios en las grandes ciudades como Pars, Roma, Londres, Mxico, Atenas, Nueva York, Tokio, etc. Sin embargo, la destruccin provocada por la lluvia cida no slo llega a afectar la flora, la fauna y los edificios, sino que tambin alcanza a los seres humanos al contaminar el agua "potable" que beben. Pero, cmo es esto posible?

La explicacin ms sencilla es la siguiente: el agua cida se filtra a travs de la tierra y forma sales de metales txicos como el arsnico, cobre, mercurio, etc., que son solubles en agua. Estas sales acaban en los ros subterrneos y lagos que proveen el agua que consumimos, y provocan una contaminacin que no es fcil de eliminar con los procesos usuales de potabilizacin. Despus de hacer una revisin rpida de la forma en que se obtienen las materias primas petroqumicas a partir de los hidrocarburos vrgenes contenidos en el petrleo crudo, nos gustara describir brevemente la relacin que existe entre el consumo de gasolina de alto octano y de gas LP, y los precios de los petroqumicos mencionados en este captulo.

I .

S O B R E

A I R E

M Q U I N A S

UNA persona adulta normalmente requiere de 14 kg de aire diarios para vivir, slo 1.4 de comida y unos 2 del agua. La vida, en trminos de estos parmetros, necesita del aire ms que de cualquier otra sustancia. Dado que un ser humano inhala y exhala aire en forma involuntaria, es obvio que la contaminacin resulta ser un problema crtico que pone en peligro la vida. Ms an, se puede vivir sin comer unas cinco semanas, slo unos cinco das sin agua, pero sin aire no resistimos ms de cinco minutos. El aire tambin desempea un papel importante sobre los sentidos de la visin, del olfato y del odo, de ah que aqul que est contaminado tambin los afecta. Piense en estos datos: los gases dainos entran en nuestro cuerpo por varios caminos y sus efectos son variados en cada uno de ellos. En particular, los que ocurren en el sistema respiratorio son muy serios. Respiramos unas 20 000 veces diarias y usamos unos 10 000 litros de aire. El aire pasa a travs de la cavidad nasal, faringe, laringe, trquea y llega a los bronquios, se realiza el intercambio de gases que se difunden fsicamente en los alvolos. Dicho de otra manera, la sangre elimina el bixido de carbono en los alvolos que estn en los capilares. La sangre toma ah el oxgeno que necesita y lo enva al corazn. Este gas circula por el cuerpo a travs de la aorta y provee de oxgeno a los tejidos celulares. Esto en teora, ya que si alguna de las partes que hemos mencionado falla, por ejemplo por el dao ocasionado por gases txicos, entonces el organismo sufre diversos padecimientos. Tambin podemos pensar de igual manera con las partculas slidas diminutas que inhalamos, que pueden, por ejemplo, depositarse en los tejidos pulmonares y causar problemas que podemos imaginar sin ser mdicos De qu trata este libro se pregunta el lector que empieza a impacientarse?, no era el asunto relacionado con la gasolina y otros carburantes? En efecto, se hablar de la gasolina y los carburantes en general, tanto los que existen hoy en da como aquellos que en el futuro tendrn un papel preponderante. Debe recordarse que los carburantes automotrices son, probablemente, los productos ms importantes que se generan y posteriormente se venden manufacturados en las refineras dado que una gran proporcin del petrleo crudo (entre 30 y 70%) que llega a estos centros de conversin, es transformado en gasolina y diesel. Si mira uno las ventas de estos carburantes en todos los pases industrializados y los en vas de desarrollo, han aumentado continuamente en los ltimos 20 aos y la tendencia inevitable es que lo seguirn haciendo hasta bien avanzado el prximo siglo. Pero no hay que olvidar al filsofo Sneca, nacido en Crdoba a principios de

nuestra era, que deca en susNaturales Quaestiones: "La providencia, la divinidad que dispone del mundo, ha encargado a los vientos remover el aire y esparcirlo por todas partes, para que nada de suciedad nos ataque." Tal vez el primer dictamen jurdico formulado acerca del medio ambiente se dio en Espaa por el juez, Soleiman Ben Asuad, que en 852 hablaba sobre "La colocacin de tubos en la parte superior de cada horno, de manera que los humos salieran a cierta altura y no perjudicaran a los vecinos". Si bien estos dos antecesores no conocieron los automviles de combustin interna, ni las refineras, se hubieran referido a ellos en sus escritos. No hay duda de que la gasolina y otros carburantes que se utilizan hoy en da son los causantes de muchos de los males que aquejan nuestra sociedad, en particular si vemos muchas de nuestras ciudades envueltas de una nube, nada romntica, formada por todo tipo de vapores nocivos. Tambin, punto importante, hablaremos de los automviles y otros medios de transporte tratando de mostrar la problemtica que se genera por el uso y abuso de ambos ya que, quirase o no, y por ms que tratemos de tener los carburantes "de la mejor calidad siempre terminaremos contaminando nuestro planeta. AH, LAS MQUINAS, LAS MQUINAS! La historia de las invenciones es, en s, el estudio de las circunstancias que convirtieron un mecanismo simple e ineficaz de los primeros periodos de la humanidad en lo que hoy consideramos como mecanismos complejos y eficientes, al menos eso pensamos. En el siglo XVIII los cientficos haban empezado a preguntarse por qu no podan inventar una mquina de movimiento perpetuo. Descubrieron con exasperacin que cada vez que ponan a funcionar una, parte de la energa que le inyectaban tomaba una forma que no se poda recuperar y utilizar de nuevo para hacer un trabajo. A fines del XIX se pensaba que conociendo las leyes aprenderamos con creciente destreza a predecir y controlar la entropa, trmino introducido por Claussius para expresar el desorden o falta de organizacin en un sistema. Entre ms desordenado es un sistema, mayor su entropa. Recurdese que la primera ley de la termodinmica nos informa que una cantidad de trabajo mecnico siempre se puede convertir en una cantidad equivalente de calor. Esto es cierto para la mayora de las mquinas pero no para las mquinas trmicas. Por ejemplo: no se puede convertir una cantidad fija de calor en su equivalente de trabajo. En trminos prcticos se pensaba que el caos entrpico y pasivo se poda reducir o eludir mediante una comprensin cada vez

ms precisa del orden mecnico del Universo (vaseLa ciencia del caos, La Ciencia para Todos, Nm. 142, FCE). LAS FANTASAS DE LA TECNOLOGA Cuando se empieza analizar cul ha sido el desarrollo de la tecnologa, la indagacin comienza con la invocacin del homo faber (el hombre productor) y la forma con la satisfaccin de las necesidades de la vida ha llevado inevitablemente a la diversidad de artefactos que empleamos. Parece interesante centrarse ms bien en el homo ludens (el hombre jugador) al que toca presentar las cosas como novedad. Luego consideraremos cmo el papel del juego sirve de fuente de innovacin tecnolgica. As, Hern de Alejandra construy un mecanismo que abra las puertas de un templo al encender una hoguera, empleando el principio por l descubierto, de que el aire al calentarse aumenta de volumen. Este diseo mecnico, hecho tal vez por diversin, introduce avances notables en el conocimiento de los principios mecnicos. El juego est dominado por un elemento de simulacin, en el cual tiene un papel importante la fantasa, tema tan amplio del cual nada ms mencionaremos brevemente tres partes importantes: los sueos tecnolgicos, las mquinas imposibles y la fantasa popular.

Figura 1. Carruaje propulsado por el viento (ca. 1660).

LOS SUEOS TECNOLGICOS Los producen las mquinas, las propuestas y las visiones generadas por la comunidad tcnica en el Renacimiento y en el presente. Resumen la propensin de los tecnlogos de ir ms all de lo tcnicamente posible, Las fantsticas creaciones de este tipo dan acceso a la riqueza de la imaginacin y a la fuente

de la novedad que se encuentra en el corazn de la tecnologa occidental. El contenido de los libros de mquinas del Renacimiento proporcionan una excelente oportunidad para examinar los sueos de los primeros tecnlogos modernos. Entre 1400 y 1600 se publicaron numerosos libros de este tipo minuciosamente elaborados en Alemania, Francia e Italia. Contenan centenares de imgenes de mquinas extrapoladas a partir de la tecnologa existente. Theatrum machinarum era el ttulo de estos libros que presentaban la tecnologa como espectculo para el gozo e instruccin de los lectores. Uno de los ms populares era Le diverse et artificiose machine de Agostino Ramelli, ingeniero militar francs. Publicado en 1588, fue reimpreso y traducido a varios idiomas, Ramelli responda interrogantes nunca planteadas, resolva problemas que nadie, salvo l, haba propuesto. La necesidad econmica no era la fuerza motivadora pues eran producto de una imaginacin frtil que se deleitaba recrendose y desplegando su capacidad de operar dentro de los lmites de lo posible, si no de lo til. Las patentes son el segundo tipo de sueos tecnolgicos. Su inclusin aqu obedece al hecho de que, vistas en conjunto, constituyen la representacin de la potencialidad tecnolgica ms que de la realidad. Las visiones tecnolgicas son la ltima categora de los sueos, esquemas audaces y fantasiosos que van desde lo improbable al filo de lo imposible. Las primeras datan del siglo XV, cuando aparecen por primera vez tratados que describan mquinas tan alejadas de las posibilidades de la tecnologa del momento que no podan presentarse con todo detalle mecnico. Uno de los primeros libros de este tipo fue el Bellifortis de Conrad Keyser (1405), notable por sus fantsticas mquinas de guerra. La ms famosa coleccin de mquinas visionarias del Renacimiento no fue revelada sino hasta finales del siglo XIX. Estuvo oculta entre los cuadernos personales no publicados de Leonardo da Vinci. Sus dibujos muestran algunos de los mejores ejemplos de aparatos fantsticos: hay esbozos de mquinas voladoras, paracadas, carros blindados, catapultas gigantes, pistolas, mquinas de vapor, planos de vapores impulsados por palas, trajes de buzo, dragas, automviles. Que sepamos, las fantsticas creaciones de Da Vinci fueron las primeras de este alcance y poder de inventiva. No hay evidencias de que haya disminuido el vigor y la popularidad de las visiones tecnolgicas.

Figura 2, Motor de vapor, diseo de V. Zonca, 1660.

A pesar del fracaso de la tecnologa en plasmar la utpica sociedad prometida por sus defensores de los siglos XVIII y XIX, y a pesar de los graves problemas estrechamente identificados con la tecnologa del siglo XX, contaminacin, guerras, las visiones del futuro siguen producindose y fascinando al pblico. MQUINAS IMPOSIBLES Siempre existe la posibilidad de que un hito tecnolgico futuro facilite la realizacin de los sueos tecnolgicos. Sin embargo, la existencia y funcionamiento de mquinas imposibles no puede alterarse nunca por los desarrollos tecnolgicos futuros porque violan las leyes cientficas fundamentales. Las mquinas de movimiento perpetuo son quizs las mquinas imposibles ms conocidas. Durante ms de 1500 aos los ingenieros han ofrecido planes y construido en ocasiones mquinas que por su construccin, materiales y lubricacin, supuestamente haban de funcionar eternamente. El Renacimiento fue una poca en la que la invencin de mquinas de movimiento perpetuo se convirti en asunto popular, usaban agua, aire o la fuerza de gravedad. Todas ellas estaban pensadas para funcionar como un ciclo cerrado; por ejemplo, la energa generada por una corriente continua de agua fluyendo sobre una rueda de palas se utilizaba para bombear el agua que suba hasta la rueda y as ad infinitum. Junto al movimiento perpetuo, algunos inventores tambin prometan la produccin de un excedente de energa que poda utilizarse para mover la mquina de un molino de trigo

u otro fin til. El inters aument en el sigloXVIII y alcanz su cenit en el XIX cuando muchas de las nuevas mquinas, as como las recientemente conocidas fuerzas, electricidad y magnetismo, recibieron atencin generalizada y cuando se puso en claro el decisivo papel de la energa del vapor en la industria y el transporte. En 1855-1903 se concedieron en Inglaterra cerca de quinientas patentes de mquinas de movimiento perpetuo, y locura similar barri EUA. Las mquinas liberaran a las naciones de la necesidad de recursos naturales escasos como el carbn y el petrleo. Resulta irnico que precisamente en la poca en que muchos inventores estaban convencidos de que pronto lograran conseguir energa ilimitada para la sociedad, los fsicos describan las leyes de la conservacin de la energa. Si los partidarios del movimiento perpetuo hubiesen comprendido estas leyes, hubieran sabido que era imposible que un aparato tuviese una produccin de energa superior a la consumida. LAS FANTASAS POPULARES Las fantsticas mquinas creadas por la imaginacin literaria o popular no se originan en la mente de inventores e ingenieros, lo que revela que este estmulo no se limita a los miembros de la comunidad tcnica. Las fantasas tecnolgicas pueden rastrearse al menos hasta el siglo XIII cuando Francis Bacon (1561-1626), filsofo ingls, profetiz que grandes barcos, sin velas ni remos, navegaran por ros y mares; vehculos sin animales de tiro se moveran por tierra; mquinas voladoras, con alas batientes como las de un pjaro, surcaran los aires y que personas en trajes de buzo exploraran las profundidades ocenicas. Profecas similares han gozado desde antiguo de gran popularidad. La industrializacin de los siglos XIX y XX aliment la predileccin por las predicciones tecnolgicas fantsticas y la institucionaliz en el arte. En la literatura, la ciencia ficcin se convirti en la fuente ms importante de mquinas fantsticas: Julio Verne, H. G. Wells, Karel Capek y las naves espaciales y armas lser que asombran al amante del cine moderno. Pero hay que recordar a Galileo Galilei, el primero en hacer notar que las mquinas no podan crear trabajo, que slo permitan influir sobre la velocidad de su uso. Desde este punto de vista, con su tratado de mecnica (ca. 1600) asegura que uno no puede recibir ms de lo que da, la naturaleza no ofrece regalos, ve claramente que el inters por las fuentes naturales de la energa reside en su bajo precio: "La cada de un ro cuesta poco", dice, "es menos costoso mantener un caballo que a ocho hombres." ANALOGAS ENTRE LOS ORGANISMOS Y LAS MQUINAS Explicar la diversidad de los artefactos mediante una teora de la evolucin tecnolgica exige comparar los organismos vivos y los instrumentos mecnicos. El crecimiento industrial generalizado,

la capacidad del gelogo para determinar la edad de la Tierra y la teora de Darwin sobre la evolucin facilitaron la aplicacin de las analogas orgnicas al mbito tecnolgico. Los usos literarios de la metfora pueden verse en Erewhon (1872) de Samuel Butler donde se analiza la idea de que las mquinas se desarrollaran de forma similar a los seres vivos. Sus ideas inspiraron las fantasiosas novelas de ciencia ficcin de los siglos XIX y XX, en que las mquinas en rpida evolucin superan y sustituyen a los humanos, cuyo desarrollo evolutivo, segn l, se haba estancado. Butler advirti a sus contemporneos, orgullosos de sus logros industriales, de la conveniencia de detenerse y contemplar las amplias implicaciones del cambio tecnolgico. Las mquinas, deca, han experimentado una serie de transformaciones muy rpidas, desde el simple palo de nuestros antepasados a la mquina de vapor de la actualidad. Este desarrollo en direccin de una mayor complejidad plantea la posibilidad de un reino mecnico que se sume a los reinos animal y vegetal. Sugera que considerar las mquinas como una nueva clase de seres vivos permitira ordenarlas en gneros, especies y variedades. Deca que la historia de la tecnologa muestra numerosos ejemplos de mquinas que cambian con el tiempo y sustituyen a los antiguos modelos que subsisten como partes de mecanismos mucho despus de haber perdido sus funciones originales, y de mquinas en lucha por la sobrevivencia, si bien con la ayuda de los humanos. El criador de plantas o animales que practica la seleccin artificial, eligiendo ciertos especmenes para su propagacin, est haciendo precisamente lo que hacen el constructor de mquinas y el industrial con la vida mecnica cuando planean una nueva empresa tecnolgica. Como las mquinas son ms potentes, precisas, seguras y verstiles que los humanos, y como las mquinas cambian rpidamente ante nuestros ojos, los humanos no pueden evitar pasar a un segundo plano en un mundo dominado por la tecnologa. Por supuesto podramos intentar poner freno a la evolucin mecnica y destruirlas, como no podemos detener el progreso mecnico hemos de resignarnos, adverta, a aceptar el status de siervos de nuestros superiores. LA EVOLUCIN DE LA TECNOLOGA La creencia en que la necesidad desencadena el esfuerzo inventivo es invocada para explicar la mayor parte de actividad tecnolgica. Los seres humanos tienen necesidad de agua, y por tanto cavan pozos, encauzan ros y corrientes y desarrollan la tecnologa hidrulica. Necesitan refugio y defensa y construyen casas, fortalezas, ciudades e ingenios militares. Los humanos, as, utilizan la tecnologa para satisfacer una necesidad. Si la tecnologa existe para satisfacer a la humanidad en sus necesidades ms bsicas, cules son estas necesidades y qu complejidad tecnolgica se precisa para satisfacerlas?

Necesitamos automviles? A veces se nos dice que son esenciales, pero apenas tienen un siglo de historia, Los hombres y mujeres llevaban una vida plena y feliz antes de que Nikolauss August Otto (1832-1891) inventara en 1876 su motor de combustin interna de cuatro tiempos. Investigar el origen del vehculo propulsado con motor de gasolina revela que no fue la necesidad lo que impuls a sus inventores. El auto no se desarroll en respuesta a una crisis relacionada con la escasez de caballos. Los gobernantes y pensadores no pedan la sustitucin del caballo, ni los ciudadanos esperaban que los inventores llenaran la necesidad del transporte motorizado. De hecho, entre 1895 y 1905 el automvil fue un juguete para los que podan comprarlo; W. C. Durant, creador de la General Motors, deca que antes de 1902 los automviles "eran ruidosos, peligrosos, malolientes, perturbaban la tranquilidad y asustaban a los caballos". El camin fue aceptado ms lentamente que el auto. El xito del transporte militar en camin durante la primera Guerra Mundial, y la presin de los fabricantes y el ejrcito despus de la guerra, determin el desplazamiento del carro tirado por caballos y del ferrocarril. Pero el camin no fue creado para superar las obvias deficiencias del tiro por caballo y por mquina de vapor. Como sucedi con los autos, la necesidad de camiones surgi despus. En otras palabras la invencin de los vehculos dotados de combustin interna dio lugar a lanecesidad de transporte motorizado. Una ltima reflexin antes de adentrarnos en los humos de la gasolina y los carburantes: en Mxico y Amrica Central el transporte era desconocido hasta la llegada de los espaoles pero los mesoamericanos, desde los siglos IV a XV fabricaron figuras de barro de animales dotados de ejes y ruedas para hacerlos mviles, es decir se conoca el principio mecnico de la rueda pero nunca lo pusieron en uso para el transporte de mercancas. Los historiadores aseguran que los mesoamericanos no utilizaron vehculos con ruedas porque no eran factibles dadas las caractersticas topogrficas y la fuerza animal de que disponan. El transporte con ruedas depende de caminos adecuados y grandes animales de tiro capaces de arrastrar pesados vehculos.

Figura 3. Figura de barro de un animal con aplicacin del principio de la rueda. Museo de Antropologa, Mxico.

CUNTOS ESCLAVOS TIENE USTED? En la cadena agroalimenticia, la fotosntesis es la reaccin por la cual a partir de la energa solar, el agua y el bixido de carbono, fabrican alimentos los vegetales. De stos se nutren los animales, y es sabido que el hombre requiere consumir alimentos que le proporcionen entre 3 000 y 3 200 kilocaloras diarias. A esta cantidad le corresponde una potencia energtica media de 150 vatios o si se quiere ver de otra manera diremos que el gasto energtico humano equivale a tener permanentemente prendido un foco de 150 vatios. Volviendo al asunto de los consumos, en realidad el metabolismo bsico emplea aproximadamente la mitad de ese gasto energtico, ya que es la cantidad necesaria para mantener vivo a un organismo, digamos a una persona de 65 kg de peso, en reposo y a una temperatura de 20C. La otra mitad, 75 vatios, es la fraccin que el ser humano convierte en trabajo muscular til. Puede decirse entonces que el ser humano es una mquina que consume una potencia mnima de 150 vatios, con un rendimiento til del orden de 50%. El hombre empez a utilizar la energa solar fsil: el carbn, el petrleo y el gas acumulados en el subsuelo durante millones de aos; la importancia de esta mutacin puede apreciarse mediante los siguientes datos: la potencia media suministrada por el conjunto de todas las industrias para satisfacer las necesidades de los seres humanos es del orden de 2 kilovatios por habitante. Si dividimos estos 2 kilovatios por los 150 vatios que requiere un ser humano para mantenerse con vida, se obtiene una relacin de 13; puede decirse entonces de manera simblica que cada ser humano tiene 13 "esclavos mecnicos" a su servicio. Enumere los suyos, pero podemos garantizarle que entre ellos se encuentra algn tipo de transporte. LOS ORGENES DEL PETRLEO

Se acepta hoy en da que el petrleo se gener a partir de vegetales que poblaban el planeta hace unos 3 000 millones de aos en el caso de los yacimientos ms antiguos y entre 100 a 600 millones de aos para los ms recientes. Por qu la hiptesis de un origen vegetal es la ms aceptada? La respuesta se basa en la semejanza estructural de las molculas del petrleo con las de plantas marinas y terrestres. La complejidad de las molculas de los hidrocarburos es tal que no se puede explicar su formacin por los procesos geolgicos, dicho en otras palabras, los procesos geolgicos per se no generan estructuras, desde el punto de vista qumico, sumamente complejas en su sntesis. Sin embargo hemos de mencionar que algunos autores afirman que toda la gama de hidrocarburos existentes en el petrleo se form en las entraas de la Tierra a partir del metano, el hidrocarburo ms sencillo de todos desde el punto de vista estructural, y hay quienes dan origen extraterrestre a estos carburantes fsiles. SE PUEDE SABER CUNTO PETRLEO NOS QUEDA? La incertidumbre siempre ha sido compaera de la historia de la humanidad y de nuestra vida cotidiana. Permanentemente debemos tomar decisiones en un contexto en el que nuestras apreciaciones no son lo claras que quisiramos. Disponemos de nuestra experiencia pasada y del saber acumulado pero nunca estamos seguros de haber hecho el mejor diagnstico. En el caso particular de la vida econmica, la incertidumbre es el factor predominante. Cmo prever lo que una inversin redituar en 20 aos? El problema depende de parmetros muy diversos como la evolucin poltica o el progreso tecnolgico, que salen del cuadro econmico. Kenneth Galbraith, connotado economista, sola decir con respecto a quienes hacen predicciones: "los hay quienes no saben lo que va a suceder y los que tampoco saben predecir porque no tienen idea de cmo hacerlo." La pregunta que mucha gente se hace, al conocer la produccin de barriles diarios de petrleo en Mxico o en el resto del mundo es: para cuntos aos ms alcanza el dichoso material? En la figura 4 mostramos en primer trmino las reservas mundiales de petrleo en millones de barriles en funcin del ao, en segundo trmino para aquellos ms exigentes, en la parte inferior se presentan las reservas de petrleo por pas productor. Estos datos se refieren a las reservas probadas, la cantidad de petrleo que segn los datos geolgicos y la informacin de los ingenieros indican que son recuperables con base en el conocimiento de yacimientos bien localizados y de acuerdo con las condiciones actuales de la economa y la tecnologa. La figura 5 nos muestra la produccin mundial del petrleo en miles de millones de barriles por da.

Figura 4. (a) Variacin de las reservas mundiales de petrleo en miles de millones de barriles; (b) reservas por pas en millones de barriles.

Figura 5. Produccin mundial del petrleo en miles de barriles por da para el ao de 1995.

Si se divide las reservas probadas (R) por el ritmo de la demanda actual, que no es otra cosa que la produccin anual (P) obtenemos el lapso de tiempo que esas reservas durarn, que es lo que aparece en la figura 6. Hay que considerar que la economa dicta en buena medida el dato de las reservas probadas pues basta que aumente el precio del crudo para que ciertos yacimientos que no eran considerados rentables se sumen a las reservas probadas. Durante la dcada de los aos 70 se dieron dos incrementos de precios del petrleo, el primero en 1973-1974 y el segundo en 1979-1981. En 1985 el precio del

crudo se desplom y desde entonces se ha mantenido en niveles bajos. Algo que resulta interesante se muestra en la figura 7 en la que se dan los pronsticos de las compaas dedicadas a la prediccin financiera de lo que costara el petrleo en el ao 2010 en los periodos de 1983 a 1995. En 1983 se pensaba que el barril de petrleo costara tres veces ms de lo que se pens en 1995. Por supuesto el valor de las reservas lo dictamina la cantidad de dinero que se destina a la exploracin de yacimientos. Es lgico pensar que en 1983, con la perspectiva de precios muy altos a futuro del petrleo, el dinero destinado a su bsqueda y por lo tanto a incrementar el nmero de reservas era mayor que un par de aos despus cuando los precios ya no parecan atractivos. LA DEMANDA DE PETROLFEROS HASTA 2020 La demanda de petrolferos seguir teniendo un crecimiento sostenido hasta el ao 2020 y ms. Varios factores intervienen para que las predicciones no sean extremadamente precisas: una de ellas es obviamente el crecimiento esperado de la poblacin mundial que tiene aproximadamente un ritmo anual de 1.4%. Ahora, cunta energa ser necesaria para esa poca? Una primera respuesta es que la solidez econmica de un pas o regin conlleva a una reduccin en la intensidad energtica. Tambin se espera que, durante los prximos treinta aos y an despus, aumenten en trminos reales los precios de la energa en el mundo, especialmente los del petrleo y gas natural.

Figura 6. Relacin histrica entre las reservas y la produccin mundial de petrleo, R/P, en funcin del tiempo.

Figura 7. Pronstico del costo del barril de petrleo para el ao 2010 en funcin del ao en que se realiz la estimacin, expresado en dlares.

Y EN EL AO 2020? Hemos visto que la relacin entre reservas de petrleo/produccin es actualmente del orden de 40 aos. Veamos la relacin que existe con otros combustibles fsiles: carbn, 197 aos, lignito 293 aos y gas natural 56 aos. Hay que recalcar que existe una marcada dependencia con respecto a los combustibles fsiles hasta que se encuentren fuentes de energa alternas y es ahora cuando hay que tomar conciencia e iniciar las acciones necesarias por sustituirlos. Hasta entonces habr que afrontar los siguientes hechos:
los combustibles fsiles sern la base del suministro de energa durante muchas dcadas la demanda de carbn, petrleo y gas natural crecer posiblemente durante algunas dcadas el carbn es el nico combustible fsil con reservas suficientes para continuar emplendose mucho ms all de mediados del prximo siglo.

De la lectura de este libro quedar en claro que los combustibles fsiles, al ser quemados, contribuyen al cambio climatolgico en marcha. En consecuencia, se podra llegar a exigir la sustitucin del carbn y probablemente del petrleo, en cuyo caso, para los que opinen as, las reservas recuperables de combustibles fsiles dejar de tener importancia. Por lo tanto el suministro de energa de otro origen debe adelantarse y difundirse a escala mucho mayor que la actual. Veamos los datos energticos que se tienen para Mxico: a fines de 1995 las reservas probadas son de 63 220 millones de

barriles de los cuales 43 127 son crudo, 6 648 lquidos del gas y 13 445 gas seco, calculado como petrleo equivalente. A los ritmos actuales de produccin y consumo, la vida media de estas reservas oscila entre 41 y 48 aos. En la regin marina se localiza 47% de las reservas de hidrocarburos que concentran 55% de las de petrleo. En esta regin se encuentran los yacimientos ms importantes del pas. La regin sur acumula 30% de las reservas de gas y 17% de las de petrleo. En la norte se ubica la tercera parte de los hidrocarburos y se concentra 53% de las reservas totales de gas. Para los que se muestran atentos a los datos geogrficos hemos de decir que las cabeceras regionales se ubican a lo largo de la costa del Golfo de Mxico: Poza Rica,Veracruz (Regin Norte), Villahermosa, Tabasco (Regin Sur) y Ciudad del Carmen, Campeche (Regin Marina). En la figura 8 se pueden apreciar los valores de reservas de hidrocarburos para las diferentes zonas geogrficas de Mxico. La produccin promedio de crudo en 1996 es de 2.85 millones de barriles diarios y para los adoradores de las cifras diremos que paralelamente se extraen unos 1 295 millones de metros cbicos diarios. Ms an, del crudo producido diariamente 1 336 000 barriles son de tipo pesado y la Sonda de Campeche contribuye con 74% del total, al mismo tiempo que produce aproximadamente 11 600 millones de metros cbicos de gas natural. LOS TIPOS DE MOLCULAS EN LOS CRUDOS El petrleo o aceite crudo se describe as: "material que ocurre naturalmente en la tierra y que est predominantemente compuesto de una mezcla de compuestos qumicos a base de carbn e hidrgeno con o sin otros elementos no metlicos como el azufre, el oxgeno, nitrgeno, etc. El petrleo puede contener, o estar compuesto de esas sustancias en el estado gaseoso, lquido o slido, dependiendo de la naturaleza de estos compuestos y de las condiciones existentes de temperatura y presin." Hay muchas maneras de clasificar los crudos, quien no es experto en la materia puede confundirse con tanto nombre. Hay quien los diferencia en "ligeros" y "pesados", bien por la regin de donde provienen o por su contenido de azufre o, como veremos ms adelante cuando hablemos del tipo de molculas, se les denomina de tipo parafnico, naftnico o intermedio entre ambos tipos de molculas. Primero demos un vistazo a la manera de unirse de las molculas de hidrocarburos para luego con esas armas tratar de clasificar los crudos. La manera como se unen los tomos de carbono e hidrgeno determina familias de hidrocarburos; la regla de unin es sencilla de entender y consiste en que el tomo de carbono tiene cuatro manos,

ligaduras diramos en qumica, para asirse del hidrgeno que slo cuenta con una para el mismo propsito. Por ello la molcula ms simple de hidrocarburo que podemos encontrar es la del metano, CH4.

Figura 8. Reservas de hidrocarburos en Mxico por regiones, millones de barriles.

Hidrocarburos saturados, tambin llamados parafinas normales = en este caso se trata de cadenas continuas de carbonos. A manera de ilustracin representamos al butano, alcano de cuatro carbonos lineales.

isoparafinas = las cadenas de hidrocarburos son ramificadas como se muestra a manera de ejemplo para el isobutano.

Si se observan las estructuras del isobutano y la del butano, se puede afirmar que slo existen dos maneras en que los tomos de carbono se unen entre s; se dice que el butano y el isobutano los dos contienen cuatro carbonos son ismeros. Aunque tienen el mismo nmero de tomos de carbono e hidrgeno, su estructura y propiedades fsicas y qumicas son diferentes. Al aumentar el nmero de tomos de carbono lo hace tambin el de ismeros, as un compuesto con 9 carbones tiene 35 ismeros, pero uno de 25 tiene 36 797 588! cclicos = los hidrocarburos de este tipo, tambin llamados naftenos, son ciclos de carbonos como se pueden observar en el caso del ciclohexano.

CICLOHEXANO La figura del ciclohexano Hidrocarburos insaturados alquenos = contienen ligaduras carbono= carbono dobles. Obviamente los hay formados de cadenas continuas o ramificadas. Se les llama tambin olefinas

alquinos = en estos compuestos la ligadura del carbono con el que le sigue es triple

La figura del acetileno

arenos = tambin conocidos como aromticos; veamos tres ejemplos que ilustran su estructura, la del benceno, la del tolueno y la de un xileno.

Existen tambin aromticos policclicos en los que uno o varios anillos aromticos se unen entre s, el ms sencillo lo representa el naftaleno en el cual dos anillos de benceno se fusionan

NAFTALENO

La figura del naftaleno CLASIFICACIN DE LOS CRUDOS Todo lo que hemos descrito tiene como funcin hacer ver que los crudos contienen inmensas variedades de compuestos, y con base en el mayor o menor contenido de alguna de las familias de productos qumicos presentes se les puede agrupar en:
parafnicos intermedios naftnicos segn la predominancia de algunos de estos tipos de compuestos en el crudo. La clasificacin tal vez ms empleada y conocida es la que se basa en su densidad, de acuerdo con la definicin de

una institucin dedicada durante muchos aos a su investigacin y caracterizacin profunda. Hela aqu:
ligeros Densidad API mayor de 30 grados intermedios Densidad API entre 20 y 30 grados pesados Densidad API entre 10 y 20 grados

La densidad API (definida por el American Petroleum Institute) es una clasificacin en la que se basan muchos petroleros para definir el tipo de crudo. Puede parecer confusa al principio, veamos si podemos aclarar este asunto. Como sabemos, la densidad en el sentido del API no es ms que el cociente del peso de un cierto volumen de una sustancia a una cierta temperatura, relacionada al mismo volumen de agua a la misma temperatura determinada y corregida por ciertos parmetros de medicin que no vale la pena adentrar aqu. Aclaremos, un crudo de 40 API (densidad igual a 0.825) tiene por lo general, un valor mayor que un crudo de 20 API (densidad 0.934) debido a que contiene ms fracciones ligeras (por ejemplo gasolina) y menor cantidad de constituyentes pesados tales como residuos de asfalto. Cuanto menor es el valor de la densidad APIms viscoso es el crudo, su proceso de refinacin y transformacin de molculas requiere de procedimientos cada vez ms costosos y complejos, de ah que su precio sea menor que el del crudo ligero que proveer gran proporcin de carburantes con menor inversin en su refinacin. Una vez extrado, el crudo se lleva a una refinera donde se le calienta para destilarlo. En funcin de las propiedades, las molculas pasan a la etapa de vapor separndose del lquido a diferentes temperaturas. En los procesos de destilacin que se realizan en la refinera todava no hay transformacin qumica, el objetivo es separar al menor costo los distintos cortes intermedios para su procesamiento posterior. La gasolina natural que se obtiene directamente de la destilacin, tambin conocida como "gasolina ligera" se us de 1900 a 1915. En la figura 9 se esquematiza cules son los principales productos de la destilacin de un crudo y el destino de los diferentes cortes que se le hacen. La mejora en los motores de combustin requiri mquinas de mayor compresin y se cre una demanda de productos con mayor ndice de octano, parmetro del que hablaremos ms adelante. La nica forma de aumentar el octano en la gasolina era aadir aditivos especiales o desarrollar una tecnologa de procesamiento del petrleo. Cada crudo genera fracciones que tienen propiedades diferentes a medida que se calientan y es bien conocido que los crudos pesados una vez destilados dejan mayor cantidad de productos que son ms difciles de refinar que los crudos ligeros. Un crudo contiene hidrocarburos que van de

uno a sesenta tomos de carbono, los vehculos requieren productos cuyos tomos de carbono van desde uno, que sera el caso del gas metano, de tres si usa propano para moverse y un conjunto de molculas que van desde los seis a los doce tomos de carbono, con estructuras particulares, si hablamos de la gasolina. La comn y corriente contiene unos 500 hidrocarburos y como no se encuentran presentes en los crudos pesados es necesario realizar procesos de transformacin en las refineras para producir la mezcla apropiada. Todos ellos emplean cortes de crudo obtenidos en la destilacin.

Figura 9. Productos de la destilacin y sus diferentes usos.

Datos adicionales de los crudos mexicanos (Istmo y Maya) comparados con los de otros pases se pueden observar en la figura 10 que muestra los grados API de crudos ligeros y pesados, asociados al porcentaje de azufre que, como veremos, es necesario eliminar de los crudos por su toxicidad sobre el medio ambiente. Veamos en la siguiente Tabla las temperaturas ms comunes a que se fraccionan las diferentes corrientes de crudo destinadas a ser transformadas qumicamente para obtener entre otros productos la gasolina:
Temperatura de ebullicin Gasolina ligera 85 C Corte

de torre atmosfrica Gasolina pesada o nafta Querosina Gasleo atmosfrico Gasleo de vaco

104 C 271 C 321 - 430 C 510 - 565 C

Figura 10. Caractersticas de crudos ligeros y pesados. Grado API y porcentaje de azufre en peso. El Olmeca, Istmo y Maya son mexicanos.

LOS INICIOS DEL USO DE LOS CARBURANTES El gas de hulla y el petrleo pasaron a ser de uso general por primera vez en el siglo XIX,aunque eran conocidos desde mucho antes. Ambos son compuestos qumicos que tienen el carbono y el hidrgeno como principales componentes. El gas de hulla es rico en un hidrocarburo, el metano y el petrleo son una compleja mezcla de hidrocarburos. En 1900, cuando la industria del automvil an no sala de su infancia, el papel desempeado por el petrleo era insignificante. El gas, por el contrario, alcanzara en el curso del siglo un completo desarrollo tecnolgico como fuente de luz y de calor as como de energa para el motor de gas. El uso del gas en la iluminacin tuvo muchas contribuciones, una de las primeras e importantes es la de Philippe Lebon, ingeniero francs que estudi la combustin del carbn vegetal. En 1791 comenz a analizar el gas que produce la combustin de la madera y concluy que poda obtenerse en una retorta de hierro,

enfriado y utilizado posteriormente para el alumbrado, la calefaccin o para globos, resultados que patent en 1700. Lebon no slo demostr la utilidad prctica sino que su vehemente imaginacin se adelant a casi todas sus posteriores aplicaciones: la suave luz ardiendo en un globo de cristal y la conveniencia de distribucin por el interior de la casa por medio de pequeas caeras. Poca atencin le prestaron los franceses enfrascados en las guerras napolenicas. William Murdock, joven mecnico escocs, us en 1798 retortas de hierro colado, puestas al rojo, para generar el gas, e ilumin el edificio principal de la fbrica donde trabajaba durante muchas noches sucesivas segn cuentan los escritos de la poca. En 1804 empezaron a producir lmparas. Algunos de los quemadores eran del tipo Argand, adaptacin de un diseo original de Amado Argand, fsico, matemtico y qumico italiano. El aparato tena una mecha cilndrica y por su centro circulaba aire. Una chimenea de cristal la protega. Tena la desventaja de producir mucho humo, lo que no impidi que en los primeros aos del siglo un tal Andrew Ure sostuviera que la luz del gas podra reemplazar la del Sol, de modo que no sera una aberracin moral obligar a los nios a laborar doce horas diarias en las fbricas. Pasamos a 1823, cuando 52 ciudades inglesas tenan iluminacin por gas. En 1816 Baltimore, EUA, era tambin alumbrada con gas, seguida por Boston y Nueva York. Pars empez en 1819 con el Palacio Real. En lo que se refiere a otros usos del gas, las ideas de Lebon inspiraron a Z. A. Winzler quien en diciembre de 1802 ofreci una cena con alimentos preparados en una cocina de gas en un comedor con calefaccin de gas. Esta cocina pronto se hizo popular en el decenio 1870-1880. ... Y SUS DERIVADOS El uso de los derivados del petrleo es muy anterior al del gas de hulla. Entre el Nilo y el Indo hay al menos treinta sitios donde aparecen yacimientos superficiales de petrleo, estas concentraciones son ms numerosas en la regin mesopotmica. Para los asirios del siglo IX a.C. los escapes de gas marcaban "el sitio donde sala de las rocas la voz de los dioses". El lquido inflamable, misterioso y sin utilidad prctica a ojos de los antiguos fue llamado nafta por los babilonios que quiere decir "la cosa que arde"; y slo la roca asfltica slida y las filtraciones ms espesas eran consideradas tiles para la preparacin del betn. El famoso "fuego griego" que desempe un papel tan importante en la defensa del Imperio bizantino a partir del siglo VII no tena una frmula concreta, pero su ingrediente secreto esencial parece haber sido la nafta. Aunque los gases inflamables y los afloramientos de Bak haban sido descritos por Marco Polo, despertaron mayor inters los informes procedentes del Nuevo Mundo durante el siglo XVI, relativos a los afloramientos cercanos a La Habana y que se podan utilizar para

calafatear barcos. A una materia bituminosa con la que los aztecas hacan una especie de chicle y al lago de asfalto de 5 km de circunferencia en la isla Trinidad. La moderna industria del petrleo surgi de la necesidad de mejorar el alumbrado de casas, fbricas y calles, al incrementarse la actividad humana a finales del siglo XVIIIcomo resultado de la Revolucin Industrial. La perforacin de pozos muy profundos no era una novedad, aunque se viese limitada por la falta de taladros lo suficientemente potentes, de energa mecnica para taladrar y la incertidumbre del resultado. La apertura de los yacimientos fue favorecida por la bsqueda de sal o aguas salinas. Las torres de perforacin y la aplicacin de la mquina de vapor ayudaron en esta tarea. Entre los pozos perforados en bsqueda de agua se encontraron algunos que contenan petrleo lo que llev al industrial estadunidense George H. Bissell a buscar petrleo en Estados Unidos, pero antes envi una muestra a Benjamin Silliman, catedrtico de qumica de Yale. De ella se obtuvieron, al calentarla en condiciones controladas, diversos productos aparte del gas de alumbrado, lo que luego se llamara gasolina y que por aos se consider intil y peligrosa, ceras, lubricantes y combustible para lmparas que al arder no dejaba residuo ni se inflamaba al contacto de un cerillo encendido sino nicamente si haba una mecha impregnada del lquido. El residuo que quedaba despus de obtener los productos anteriores sustituy con ventaja al carbn en las calderas de las locomotoras y a fines del siglo XIX se empleaba como nico combustible en la mayora de los ferrocarriles de EUA. La primera Guerra Mundial cambi notablemente la demanda y calidad requerida de la gasolina. Las mquinas de combustin interna necesitaban de un cociente de alta potencia en relacin al peso de los artefactos, en especial luego que los hermanos Wright realizaron el primer vuelo en una nave ms pesada que el aire en 1903. El uso de bajos cocientes de compresin se poda evitar si la calidad del combustible mejoraba y en aquella poca la nica manera de resolver el problema era emplear gasolina con componentes de hidrocarburos ms pesados como los que se obtenan en Borneo en lugar de los crudos ligeros de Pennsylvania y Oklahoma. En Mxico, durante la poca precortesiana, se emple el petrleo como material de construccin, medicina, pegamento, impermeabilizante y para limpiar y blanquear la dentadura. En la iluminacin se emple hacia 1862 en una mina cerca del cerro del Tepeyac. En 1901, en la hacienda "El Tulillo" del municipio El bano, San Luis Potos, el 14 de mayo a una profundidad de 165 m brot petrleo con tal fuerza que expuls la herramienta de fondo. El pozo produjo unos 500 barriles de petrleo diarios;

recurdese que un barril equivale a 0.159 m y tambin aproximadamente es algo as como 0.136 toneladas. Como dato anecdtico mencionaremos que el famoso pozo Cerro Azul nmero 4, en 1916, al llegarse a los 410 m de profundidad, como un volcn que despierta de su letargo lanz las piezas de perforacin a 33 m del lugar por la fuerza del gas que brotaba y siete horas despus apareci el petrleo en una columna que alcanz 180 m de altura. Se calcul en aquella poca que el pozo produca alrededor de 260 000 barriles diarios. PROCESOS INDUSTRIALES PARA OBTENER GASOLINA Al mencionar que existen procesos industriales para obtener el preciado carburante, se concluye que la destilacin del crudo no provee la cantidad suficiente y adems, podemos decirlo, la que se obtiene del crudo directamente no sirve de mucho en los automviles modernos. La manera de resolver el problema consiste en transformar de diversas maneras los cortes del crudo, es decir reestructurando las molculas originales en estructuras ms tiles para ser quemadas en un automvil. Al final de la primera Guerra Mundial era claro que la composicin de la gasolina desempeaba un papel vital en el buen funcionamiento de los autos, sobre todo cuando se decidi que era necesario mejorar la eficiencia mecnica de los aparatos incrementando la relacin de compresin. En los laboratorios de la General Motors se inici una campaa de investigacin para determinar cmo los hidrocarburos se quemaran sin producir detonaciones indeseables en el motor. Se estableci que los hidrocarburos aromticos eran los ms resistentes y las parafinas los menos. Los alcoholes, como carburantes, se vio, que prevenan la detonacin. Era necesario fortalecer la industria de la transformacin qumica para obtener los productos deseados, los grandes laboratorios se pusieron a trabajar y surgieron los procesos necesarios para aumentar la calidad y cantidad de productos deseables como componentes en la gasolina. Desintegracin cataltica: como su nombre lo indica, en el proceso se rompen los hidrocarburos de cadena larga que componen el gasleo pesado, generndose gasolina que contiene 30% de aromticos y de 20 a 30% de olefinas, adems de compuestos ms ligeros. De todos los procesos de conversin que existen la desintegracin representa 57% de la capacidad total a nivel mundial. Ya en 1861 se saba que calentando las fracciones pesadas del crudo, se generaban las llamadas "reacciones de desintegracin" que conducan a la formacin de fracciones de hidrocarburos ms ligeros. El desarrollo fundamental del proceso se debe a Eugene Houdry (1892), ingeniero francs quien se inici en la fabricacin

de acero, y que gustaba de competir en carreras de autos, pero pronto aprendi que las limitaciones de la mquina eran resultado de la calidad del carburante. Sus experimentos con gasleos de Venezuela y catalizadores de tipo arcilloso condujeron a la primera planta de procesamiento en EUA a mediados de los aos 30. En la figura 11 se esquematizan las propiedades y destino de los productos de la desintegracin cataltica. Las reacciones principales que se llevan a cabo durante el proceso se indican en la figura 12. Se concluye que la desintegracin es un proceso de conversin de los productos pesados, llamadosresiduales, en otros ms ligeros y de mayor valor. La alimentacin a esta unidad viene directamente de la torre de la destilacin y sus productos, entre ellos la gasolina, que tienen diversos destinos en la refinera. Isomerizacin: convierte las molculas de cadena lineal en hidrocarburos ismeros de cadenas ramificadas. El proceso es una fuente alterna para incrementar el octanaje de la gasolina y generalmente su materia prima es la gasolina natural que se separa del crudo por destilacin. En la figura 13 se dan algunos de los objetivos que tiene el proceso. La reaccin para el caso de la transformacin del butano normal en isobutano fue descubierta por Herman Pines y Vladimir Ipattieff, ste, un emigrado ruso, fue inventor de numerosos procesos catalticos para la transformacin de hidrocarburos. Se cuenta que al cumplir 70 aos recibi un telegrama de felicitacin de su amigo Nobel, su comentario fue: "De Nobel recibo alabanzas pero no el premio". Reformacin: convierte los hidrocarburos saturados en aromticos, entre otras cosas, el producto final puede tener 60% de ellos, adems de generar tambin isoparafinas. Este proceso naci en los aos 30 y la primera planta fue construida en 1940. Inicialmente el proceso no se concibi para obtener gasolina sino para producir tolueno, con el cual se genera el trinitrotolueno, el explosivo TNT. En la figura 14 damos algunas reacciones tpicas que se suceden en el proceso as como los porcentajes en volumen de componentes alimentados y productos obtenidos.

Figura 11. Desintegracin cataltica: propiedades de los productos y destino de los mismos

Figura 12. Algunas reacciones tpicas del proceso de desintegracin cataltica.

Figura 13. Objetivos del proceso de isomerizacin.

La reformacin es un proceso que aumenta el octanaje de una corriente y su destino es formar parte de la gasolina. A nivel industrial se lleva a cabo en presencia de un catalizador de platino incorporado a un xido de aluminio. Vladimir Haensel sent los principios bsicos de este proceso.

Figura 14. Reformacin cataltica: reacciones tpicas.

Alquilacin: en sta se hacen reaccionar olefinas con isoparafinas para hacer crecer la cadena de hidrocarburos y ramificarla. Generalmente el producto que se obtiene est dentro del rango de las gasolinas y contribuye en forma importante al volumen de sta. En la figura 15 se muestran algunas reacciones qumicas que se llevan a cabo durante la alquilacin.

Figura 15. Reacciones qumicas que se llevan a cabo durante la alquilacin.

El proceso se desarroll durante la segunda Guerra Mundial y provey un componente esencial de la gasolina necesario para los aviones, el cumeno. La reaccin fue tambin descubierta por V. Ipatieff. Mediante un proceso cataltico se hace reaccionar benceno con propileno. Terminada la guerra el proceso se orient a producir reacciones de alquilacin pero esta vez empleando otros componentes, as como para producir una fraccin que se incorporaba a la gasolina, figura 16.

Figura 16. La reaccin de obtencin del cumeno

Para los interesados en conocer la ubicacin, capacidad procesamiento en millones de barriles por da (MBD), ao de construccin y principales puntos de abastecimiento de Repblica Mexicana, la figura 17 presenta los centros procesamiento del pas.

de su la de

REFINERIAS MEXICANAS
Figura 17. Principales refineras mexicanas. Capacidad de produccin en millones de barriles diarios (MBD).

LOS ANTECEDENTES DEL MOTOR De acuerdo con Francis Bacon, la ciencia debera dividirse en dos: aquella cuyos experimentos proveen luz y los que dan frutos. La primera sera una necesidad fundamental de la ciencia pues la bsqueda de la Luz da a los estudiosos el conocimiento

de los principios necesarios y de las leyes que rigen la naturaleza. Pero el cientfico debe buscar con tenacidad la forma de que su trabajo d frutos, lo cual es el objetivo final de la ciencia, en la medida que los frutos benefician la vida de los hombres. Sin embargo la conexin entre ciencia y tecnologa es mucho ms compleja y nunca slo jerrquica. En segundo, el conocimiento cientfico que estimula la innovacin tecnolgica no tiene que ser el ltimo ni presentarse en forma pura; concepciones de adelantos cientficos de segunda o tercera mano sirven adecuadamente a la tecnologa. En tercer lugar, la ciencia dicta los lmites de las posibilidades fsicas de un artefacto, pero no determina su forma final. La afirmacin de Aristteles de que no exista el vaco en la naturaleza fue combatida en el siglo XVII por Galileo, Torricelli, Pascal, Otto von Guericke y otros autores que contribuyeron al desarrollo de la neumtica y probaron que la atmsfera de la Tierra ejerce una presin; construyeron bombas capaces de evacuar el aire de contenedores pequeos y estudiaron el vaco generado en laboratorios rsticos. En 1680, Christian Huygens ide una mquina en que se haca explotar plvora en un cilindro cerrado por un pistn. Cuando se encenda la plvora, la mayor parte de los gases calientes en que se converta, junto con parte del aire que estaba en el interior del cilindro, dilatado por el calor, eran expulsados a travs de vlvulas de escape. Al enfriarse, las vlvulas se cerraban y se creaba un vaco parcial en el interior del cilindro. Una vez fro, el gas ocupaba un espacio mucho menor que cuando estaba caliente y en consecuencia la presin atmosfrica llevaba al pistn hacia el fondo del cilindro. Dos desventajas tena este aparato: el vaco slo era parcial pues se formaban residuos de la combustin, y haba que usar plvora para el cilindro, asunto bastante peligroso. Entre los que investigaron tambin los usos prcticos del vaco se encuentra el francs Denis Papin (1647-1712) quien realiz experimentos con el vapor de agua. En 1690 expuso sus ideas en las que describe el modo de actuar de las primeras mquinas de vapor: puesto que el agua goza de la propiedad de que una pequea cantidad de ella transformada en vapor por medio del calor tiene una fuerza similar a la del aire, y de que por medio del fro se transforma de nuevo en agua, de manera que no queda ni rastro de aquella fuerza elstica, he llegado a la conclusin de que se pueden construir mquinas en cuyo interior se puede producir el vaco perfecto Papin haba descubierto el principio clave del motor atmosfrico y comprobado que con cilindros y pistones de adecuado tamao sera posible realizar un trabajo til, figura 18. En un artculo en que describa estos experimentos sugera que poda utilizarse la energa atmosfrica para elevar el agua y minerales de minas profundas, impulsar balas y mover barcos.

Figura 18. Aparato de vapor diseado por Denis Papin, 1690.

El principio del mtodo fue llevado rpidamente a la prctica por Savery, Newcomen y Smeaton quienes disearon las mquinas de vapor. En Inglaterra, la patente de Robert Street (1791) de un motor que funcionaba con gas y en Francia la de Lebon (1799) marcan el inicio de una larga serie de esfuerzos que no dieron grandes resultados sino por 1860. La patente de Street es la primera que considera el uso de gas proveniente de la hulla como carburante. Pero es al ingeniero suizo lsaac de Rivaz (1752-1828) a quien se acredita la construccin del primer vehculo accionado por una mquina de combustin interna basada en su diseo de 1813 de una mquina de gas que se encenda con una chispa. En 1860 Etienne Lenoir, ingeniero francs, construy una mquina a base de un motor de gas cuyos requerimientos de potencia no excedan tres caballos de fuerza y, a pesar del enorme consumo de gas que necesitaba, la mquina fue empleada en amplia variedad de usos. La causa de su falta de economa al principio no fue entendida, pero la polmica cientfica que se prolong durante los siguientes dos aos condujo a notables recomendaciones de los requisitos primarios que desencadenaron mquinas como la de Schmidt (1861) y la de Alphonse Beau de Rochas (1862). El primero hizo hincapi en la importancia que tena la compresin de la mezcla explosiva; el segundo sugiri que las varias operaciones que se llevaban a cabo en el cilindro se redujeran a un ciclo que requiriera cuatro golpes de pistn, anticipndose al famoso sistema de Nikolaus August Otto (1832-1891), quien en 1861 concibi la idea de construir una mquina de compresin con ignicin controlada que trabajaba basada en un ciclo de cuatro tiempos y controlado por vlvulas que regulan la entrada de combustible y la expulsin de los productos de la combustin. En el primero, la mezcla explosiva se introduce al cilindro, sta es comprimida por el mbolo y luego encendida por una flama, un

tubo caliente o una chispa elctrica; en el tercero, la fuerza de la explosin lleva al mbolo a su posicin de partida y, durante el cuarto, el mbolo en su recorrido de vuelta expulsa los productos gaseosos de la combustin, quedando todo dispuesto para la repeticin del ciclo. El concepto revolucionario de operacin del "ciclo Otto" fue aplicado con xito en 1876. Los motores de Otto llegaron al mximo de popularidad en 1917 culminando as su asociacin con Eugen Langen con quien fund la primera fbrica en el mundo (Alemania, 1864) para producir autos. La dificultad entonces era la falta de carburante, si bien los combustibles derivados del petrleo empezaban a ganar la batalla al gas de la hulla. Las razones eran entre otras la disponibilidad de gas, restringido por falta de gasoductos, adems era ms atractivo pensar en un combustible lquido que se pudiera transportar y almacenar fcilmente y fuese introducido en el interior del motor por la simple fuerza de gravedad y que diera ms calor por unidad de peso que el carbn. Los primeros combustibles lquidos que se usaron eran del tipo queroseno, que al ser comprimidos se encienden espontneamente y por tanto se prescinde de una ignicin externa. Un importante tipo de mquina de combustin interna fue llevada a escala industrial por Rudolf Diesel en 1895. El principio del mtodo haba sido sugerido por De Rochas en 1860. EL MOTOR DIESEL Este motor se basa en el principio de emplear la elevada temperatura que alcanza el aire comprimido como medio para encender una carga de vapor de aceite o gas. Los motores tenan una cmara de ignicin separada conectada con el cilindro, Diesel (1858-1913) busc alcanzar la eficiencia trmica ms elevada impidiendo las prdidas de calor. Nacido en Pars de padres alemanes, estudi ingeniera en Munich. Despus de su doctorado, estudi termodinmica en Suiza con Sadi Carnot y ah desarroll sus teoras para aumentar la eficiencia de las mquinas de combustin interna. Ya existan varias patentes entre 1890 y 1892 referentes a la introduccin gradual de carburante en aire que haba sido altamente comprimido de manera tal que su temperatura era lo suficientemente alta para encender, espontneamente al ponerse en contacto. Un artculo de las teoras de Diesel publicado en 1893 fue recibido con entusiasmo por los ingenieros alemanes que dedicaron esfuerzos a ponerlos en prctica. Diesel experiment con gasolina: la ignicin fue tan violenta que el aparato que marcaba la presin del cilindro sali disparado pasando a pocos centmetros del inventor. La primera mquina tena una eficiencia mecnica de 34.2% superior a lo que haba en el mercado. Los primeros usos industriales de los motores diesel fueron las reas industrial,

marina y el ferrocarril con muy pocos en las carreteras y el transporte areo. Sin embargo, la falta de gasolina en Alemania despus de 1918 estimul el desarrollo de las mquinas diesel, particularmente por la firma Daimler-Benz. Despus de la segunda Guerra Mundial se increment notablemente el desarrollo de los motores en todos los pases europeos. Los resultados de la investigacin condujeron a producir mquinas de alta velocidad que compiten con los motores a gasolina. La velocidad de estas mquinas se increment a 1000 revoluciones por minuto de las 250-350 iniciales y ms adelante se alcanzaron 3 000 revoluciones por minuto; otro punto importante fue que el peso de los automviles oscilaban entre 9 y 15 libras por caballo de fuerza. Todo esto condujo a ampliar el transporte areo y terrestre con equipo de alta velocidad. EL MOTOR A GASOLINA Los principios bsicos de las mquinas de combustin interna a gasolina son los mismos que los de los motores a gas y de aceite pesado que hemos descrito. Las diferencias importantes estriban en los sistemas de inyeccin e ignicin del combustible. El primer motor a gasolina del alemn Gottlieb Daimler fue patentado en 1885 y consista en una mquina de un solo cilindro vertical, refrigerada por aire y que funcionaba segn el ciclo Otto. La mezcla explosiva se preparaba haciendo pasar aire a travs de la gasolina dentro de una cuba de nivel constante y se encenda por medio de un tubo calentado desde el exterior e inserto en la culata del cilindro. Al mismo tiempo, Karl Benz se dedicaba a la construccin de motores pensados especialmente para automviles. El motor construido en 1885, con un solo cilindro, difera del anterior en que estaba situado en posicin horizontal, dispona de un sistema elctrico de ignicin y era capaz de moverse a velocidades relativamente reducidas, luego el sistema de ignicin se provoca por medio de una bobina elctrica de induccin, alimentada por un acumuladon. La chispa era producida por medio de una buja desmontable. Ms adelante aparece el carburador de flotador, inventado por W. Maybach en el cual el nivel de gasolina en la cuba se mantiene constante por medio de un flotador que mueve una vlvula de aguja. La cuba de nivel constante comunica, a travs de un surtidor muy fino, con el orificio de admisin del cilindro: la succin del cilindro hace que se inyecte en la toma de aire una lluvia extremadamente fina de gasolina, y la historia continua hasta el coche moderno no sin antes hablar brevemente de un motor concebido en 1816 por Robert Stirling. En su motor, el movimiento de los pistones no se debe a la combustin interna que es discontinua y generalmente incompleta, de la mezcla aire-combustible. Funcionaba a base de un fluido, que poda ser un gas como el helio, el hidrgeno o el aire, que se calienta mediante una fuente de calor externa al conjunto. Los cambios

en la temperatura del gas activo generan variaciones en la presin que son las causantes del movimiento de los pistones. Del tiempo en que imperaba la unidad de un solo pistn con un carburador rudimentario y su mecanismo de inyeccin, pasamos a las actuales mquinas multicilndricas y turbocargadas con complejos sistemas manejados por computadoras que controlan la inyeccin de carburante, el tiempo de ignicin y con aditamentos que limitan las emisiones nocivas de residuos a la atmsfera.
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I I .

L A

E N E R G A

EN PRIMER trmino hay que darse cuenta de que los sistemas industriales estn ligados a la energa. En la figura 19 se observa lo que sucede al crecer la poblacin y los productos en un sistema natural como la Tierra. El crecimiento poblacional crea ms demandas y, para mantener los recursos renovables, no pueden extraerse a una velocidad mayor que la de su propia generacin. Por otra parte, los recursos no renovables, como el petrleo, no debern exceder la velocidad a la cual se renuevan por fuentes que los sustituyan. Claro que esto ltimo no puede realizarse como se deseara, de ah que el reciclaje de los desechos, sumado al ahorro de energa y materiales, es la nica manera de reducir la magnitud del problema. El concepto de energa es uno de los ms empleados en la ciencia, se asocia con cualquier tipo de actividad y a travs de l se explica la inmensa mayora de los fenmenos naturales y artificiales. Durante los siglos XVIII y XIX se hicieron descubrimientos muy importantes en todas las ramas del saber, lo que hizo surgir la necesidad de explicarlos. Una manera es definir el significado de energa. El descubrimiento de la electricidad, la invencin de la pila elctrica o el hecho de que la corriente elctrica sea capaz de descomponer las sustancias o poner un imn en movimiento, hizo que se pensase que todos estos fenmenos pudieran deberse a una misma causa. Es as como aparece el trmino de energa como algo que puede producir los cambios. A travs de los aos, el hombre ha perfeccionado la capacidad de hacer trabajos que requieren grandes esfuerzos fsicos, para dejar a las mquinas las tareas pesadas y dedicarse a labores intelectualmente ms productivas. Esto ha trado como consecuencia que el consumo de energa por habitante sea cada vez mayor.

Figura 19. El ecosistema finito global comparado con el crecimiento de los subsistemas econmicos y de poblacin.

EL TRABAJO Y LA ENERGA Existen muchos procesos en los que una fuerza mueve un objeto, decimos entonces que se ha producido un trabajo. La capacidad para realizar un trabajo se llama energa. La cantidad de energa que se transfiere depende de la intensidad de la fuerza y del desplazamiento de dicha fuerza, la magnitud que mide esta transferencia de energa es lo que conocemos por trabajo. Cuando se habla de las mquinas se menciona la potencia. Qu significa este trmino? Pues que el tiempo es fundamental en el trabajo que realiza una mquina, por eso se introdujo el concepto de potencia que se define como la rapidez con que se realiza un trabajo o como la energa por unidad de tiempo, medida en vatios. El trmino de caballo de fuerza es una

invencin de J. Watt en 1782. Supuso que un caballo era capaz de jalar un peso de 180 libras y que sujeto a un malacate, daba 150 vueltas por hora recorriendo en 2.5 minutos un crculo de 24 pies de dimetro, lo cual rinde un trabajo que, haciendo las transformaciones de unidades pertinentes, resulta en 745 vatios. Cuntos caballos de fuerza tiene su automvil? Compare ese valor con un pistn de 1712 que posea un cilindro de 0.5 m de dimetro y 2 m de largo capaz de producir 12 golpes por minuto, si le aplicamos los clculos que conocemos actualmente, el "poderoso" aparato daba alrededor de 5.5 caballos de fuerza. FUENTES DE ENERGA Cuando aludimos a las fuentes de energa, nos referimos a su origen. Una fuente de energa como la que se obtiene del petrleo puede producir energa calorfica, mecnica, qumica o elctrica. Cuando hablamos de fuentes implcitamente decimos que se trata de energa aprovechable, es decir, energa que el ser humano puede utilizar para sus actividades. Existen los siguientes tipos de fuentes de energa segn su origen y aprovechamiento: 1) Energa del petrleo, gas y carbn. La energa qumica se convierte en calor para posteriormente transformarse en electricidad u otras formas de energa. Cuando la energa que proporcionan el petrleo, gas o el carbn se obtiene en grandes cantidades, se transforma en energa elctrica a travs de las centrales termoelctricas o carboelctricas. En el caso de los transportes, la energa se transforma en cintica o mecnica o bien en energa calorfica cuando se trata de un calentador o una estufa. 2) Energa hidrulica. Para producirla se aprovechan las cadas del agua, por lo tanto se trata de energa potencial. Los griegos fueron los primeros en usarla, por medio de la rueda hidrulica para bombear agua que invent Filn de Bizancio en el siglo III a.C. La energa hidrulica es energa mecnica, primero potencial y despus cintica. 3) Energa nuclear. Es la que une el ncleo de los tomos. Se transforma primero en energa calorfica y sta, a su vez, en mecnica y elctrica. Los protones y los neutrones constituyen el llamado ncleo de los tomos y los electrones gravitan a su alrededor. Al bombardear un tomo pesado con neutrones, su ncleo se rompe o se fisiona liberando en el proceso una enorme cantidad de energa. Al fisionarse puede emitir tambin neutrones y si stos son dos o tres, chocarn con otros tomos producindose una reaccin en cadena que produce la energa nuclear.

4) Energa geotrmica. Desde tiempos remotos, el ser humano ha usado las aguas termales con diversos fines. En Mxico, el temascal se utiliz desde la poca precolombina. Existen pozos geotrmicos, es decir, formaciones rocosas que han atrapado agua y sta se calienta por la temperatura de la Tierra pudiendo estar en forma de vapor, de mezcla vapor-lquido o lquido caliente. 5) Energa solar. La constituye la radiacin solar y se emplea para producir calor o electricidad. Una forma de aprovechar la energa del Sol es mediante los llamadoscolectores, que convierten la energa solar en calor. En nuestro pas existen regiones en Sonora y Baja California con altsimos promedios de radiacin por ao donde es posible construir centrales de energa solar para satisfacer la demanda local. 6) Energa elica. Es la que utiliza la energa cintica de los vientos, puede aprovecharse como tal o convertirse en electricidad. Uno de sus primeros usos fue hace unos 3 500 aos cuando los sumerios armaron las primeras embarcaciones de vela. Una aplicacin familiar son los molinos de viento, cuya historia se remonta a la antigua Persia y que han sido usados para bombear agua y moler granos. 7) Energa de la biomasa. Resulta de la materia viva y los desechos orgnicos cuando se les usa como combustible, por lo tanto se trata de energa qumica que se puede transformar en cualquier forma de energa. En el uso de la biomasa como fuente energtica se emplean principalmente rboles, plantas, desechos animales y vegetales. El ejemplo ms conocido de utilizacin de la biomasa es la madera. CUNTOS AUTOS ANDAN RODANDO? Pudiera uno pensar que en un principio las carreteras pavimentadas se construyeron atendiendo al uso del automvil, pero fueron construidas para atender los vehculos tirados por caballos, En un trabajo de 1974 escrito por E. Montroll y W. Badger se lleg a la conclusin que de haberse seguido construyendo carreteras con este fin se hubiera producido un desastre ecolgico, aunque desde el punto de vista tecnolgico el carro era una innovacin tecnolgica maravillosa. Veamos los clculos de estos autores. El que se refiere a desperdicio slido se basa en el clculo de una produccin promedio de 16 kg por da con un recorrido de 40 km diarios, mientras que el clculo para los contaminantes lquidos se basa en suponer unos 7.5 kg por da para una travesa de 40 km diarios. Se consideran los estndares que prevalecan en 1980.
medio de transporte contaminante emisiones en gramos por kg

caballos automviles

slidos lquidos hidrocarburos monxido de carbono xidos de nitrgeno

400 188 0.16 2.9 0.25

En 1950 circulaban en el mundo 53 millones de automviles; para 1988 la cantidad total de vehculos excedi los 500 millones y en 1990 se calculaba que circulaban 675 millones de vehculos, de los cuales los automviles representan 65%, los camiones ligeros 15%, las motocicletas 15% y el resto camiones pesados. Desde 1950 el promedio anual de crecimiento ha sido de 9.5 millones, es decir 5.9% anual. Para acabar con las estadsticas diremos que la poblacin de vehculos ha crecido ms rpidamente que la humana. Para el ao 2000 se espera que en los pases desarrollados dicho crecimiento no se incremente notablemente, pero este patrn no ser el mismo para el resto del mundo donde se espera mayor crecimiento de la poblacin y mayor urbanizacin. Esto lleva a predecir que la flota de vehculos alcanzar 900 millones de unidades en 2010. Ms grave es la cifra que nos expresa el nmero de kilmetros recorridos por vehculos de motor anuales: 8 000 000 000 000. A qu se debe esto? La respuesta se relaciona con el incremento de la urbanizacin. Las ciudades crecen ms horizontal que verticalmente, lo que provoca que las tierras rurales pasen a ser urbanas. La distancia de los lugares residenciales al centro del comercio de las ciudades crece, e induce a que el nmero de kilmetros recorridos tambin crezca. PREDICCIONES SOBRE EL CONSUMO DE CARBURANTE El crudo y sus derivados se han convertido desde el inicio de su explotacin en la fuente energtica primaria de mayor importancia. En 1991 de los 57 232 millones de barriles de petrleo equivalente, es decir energa expresada como barriles de petrleo, 41% provino del crudo, 22% del gas y el resto de otras formas de energa como la nuclear, la hidrulica y la geotrmica. En Mxico para el mismo ao, las proporciones son todava ms dependientes del crudo: de 883 millones de barriles, 61 % proviene del crudo, 29% del gas y 10% de otros (figura 20). En el pasado, la gasolina era considerada un producto secundario de los procesos de refinacin, y su obtencin careca de importancia. Ahora es el producto principal que mueve al

transporte en el mundo. Para Mxico, la figura 21 nos muestra el consumo nacional de energa destinado al transporte. En 1994 se consumieron 502 000 barriles diarios que seguramente llegarn a 586 000 en 2005, como se muestra en la figura 22. En el mundo, en 1994, se consumieron 800 millones de toneladas. Por qu hacemos tanto hincapi en el consumo de gasolina? La explicacin tiene que ver con el desperdicio que se genera en un coche por la poca eficiencia de la combustin, que es uno de los grandes motivos de investigacin en el mundo, ya que se trata de elevarla al mximo. EL RENDIMIENTO ENERGTICO La energa obtenida del carbn, petrleo, gas, biomasa, energa hidrulica y calor generado en un reactor nuclear es la energa primaria, que no se utiliza en forma directa sino trasformada en energa secundaria. La ventaja de sta es que tiene una amplia gama de utilizacin y comodidad de uso: electricidad, gasolina, gas avin, etc. La energa secundaria se suministra como energa final y otra parte es rechazada y devuelta a la naturaleza como "calor residual". Las consideraciones acerca de la eficiencia energtica se centran en la que se deriva de la explotacin, transporte y tratamiento de la energa primaria para su conversin, almacenaje de la secundaria, sistemas de distribucin, redes de transporte y, finalmente, en la transformacin til para el consumo final, y en los medios de conversin como focos, cocinas o motores de vehculos.

Figura 20. Comparacin del consumo de energa primaria en Mxico vs otros lugares del mundo. Millones de barriles de petrleo equivalentes.

SECTOR TRANSPORTE 367 PETACALORIAS

Figura 21. Consumo en Mxico de energa en el sector transporte, 1994. GASOLINAS MILES DE BARRILES DIARIOS

Figura 22. Evolucin de la demanda de gasolina en Mxico, a) con plomo, b) sin plomo.

EL RENDIMIENTO DE ALGUNAS MQUINAS Antes de seguir con los motores, veamos una mquina popular, la bicicleta, muy popular en todo el mundo. Los cientficos la estudian intrigados por lo simple de su tecnologa, su gran eficiencia y su equilibrio. Su pariente ms lejano es la rueda, inventada hace unos 5 000 aos. Fue Harry Lawson, en 1879, quien la dise tal como la conocemos: transmisin por cadena, piones y cuadro. Hay algo interesante que decir acerca de la bicicleta a ms de un siglo de creada? Parece que no, pero hay un punto de sumo inters: resulta que la bici es uno de los medios de transporte con ms alto rendimiento energtico. La

energa que gasta un individuo, animal o vehculo para desplazarse depende de la velocidad con que lo hace, pero uno puede comparar los diferentes movimientos con la velocidad habitual promedio. Cuando uno realiza esos clculos resulta que comparados entre s, por kilmetro y gramo transportado, los menos eficientes son la serpiente, la rata, la mosca, seguidas del conejo, helicptero, avin, el hombre, el caballo, el automvil y el salmn. Un ciclista gasta cinco veces menos energa (0. 15 caloras por gramo y kilmetro recorrido) que un marchista (0.75 caloras/km y gramo). Por qu? Para contestar esto debemos pensar en la potencia que la mquina humana puede dar y cmo se usa. LA COMBUSTIN DE LA GASOLINA La combustin en un auto es muy diferente de las combustiones simples y continuas que se suceden en otro tipo de aparatos como las turbinas de gas. Es intermitente y se da bajo condiciones complejas y variables. La eficiencia de la combustin es muy sensible a la calidad del carburante y ste depende a su vez en forma estrecha de las condiciones de operacin. Para destacar la importancia del adelanto tcnico, diremos que en el siglo X el enganchar la collera en los homplatos de los animales de tiro los salv de la semiasfixia que les produca llevarla al cuello. En los vehculos automotores, la energa qumica contenida en los combustibles se transforma en movimiento y como subproducto se genera calor y gases de combustin. Es importante hacer notar que el contenido energtico terico de la gasolina al ser quemada en presencia del aire, est relacionado directamente con el contenido de carbono e hidrgeno. La energa es liberada cuando el hidrgeno y el carbono son oxidados (quemados) para formar agua y bixido de carbono. El octano de la gasolina no est relacionado con el contenido energtico y son slo los hidrocarburos presentes en la mezcla los que determinan la liberacin de energa y que no se produzcan detonaciones indeseables. Las dos reacciones importantes son:

C + O2 CO2 H2 + 1/2 O2 H2O


La masa o volumen de aire requerido para proveer suficiente oxgeno con el cual se alcance la combustin completa es un valor preciso. Pueden darse dos condiciones, la primera que la cantidad de aire sea insuficiente, los cientficos hablan entonces de que la mezcla es "rica"; la segunda, que se da cuando la masa es excesiva, se dice entonces que la mezcla es "deficiente". Como regla, un auto funciona con el mximo de potencia cuando la mezcla es ligeramente "rica" pero la

economa de combustible se alcanza en mezcla "deficiente". El contenido energtico o poder calorfico de la gasolina se mide quemando todo el combustible dentro de una bomba calorimtrica y midiendo el incremento de temperatura. Al instrumento se aade una cantidad pesada de la muestra, la cual se quema en una atmsfera de oxgeno puro empleando una resistencia elctrica para calentar. El recipiente est cerrado e inmerso en un bao de agua. Se mide la elevacin de la temperatura que se genera, de la cual se calcula el calor de combustin. La energa disponible depende de lo que suceda al agua producida durante la oxidacin del hidrgeno. Si permanece en estado gaseoso, no puede liberar el calor de vaporizacin, por lo tanto produce el valor calorfico neto. Por ejemplo, para quemar heptano se da la siguiente reaccin:

C7H16 +11O2 = 7CO2 + 8H2O


1 volumen de heptano requiere de 11 de oxgeno o bien de 52.5 volmenes de aire y en el proceso se generan 11489.9 Kcal/kg. Si consideramos los datos sobre la base de masa, lo anterior equivale a una relacin aire-carburante de 1.5:1. Una parte de la gasolina, dado que difiere del heptano en su relacin carbonohidrgeno, requiere aproximadamente 14.5 partes en peso de aire para realizar la combustin completa, aunque la estequiometra exacta depender de la composicin del carburante. Hablando en trminos generales podemos decir que para una gasolina constituida puramente por hidrocarburos, si la relacin aire-carburante es menor, de 7:1, la mezcla ser demasiado rica para hacer combustin, y si es ms de 20:1 no podr hacerlo. Volviendo al calor de combustin, en el caso de los automviles el poder calorfico neto es el que debe emplearse dado que el agua es emitida en forma de vapor. La mquina no puede utilizar la energa adicional disponible cuando el vapor se condensa nuevamente en agua lquida. El poder calorfico es entonces la mxima energa que puede obtenerse del combustible cuando se le quema, pero tomen aliento y asimilen el siguiente dato: en un automvil moderno que emplea bujas para la ignicin de la gasolina, la eficiencia mecnica flucta entre 20 y 40%, el resto se pierde en forma de calor. Los motores Diesel tienen mayor eficiencia en un amplio rango de condiciones de operacin. En el valle de Mxico, la quema de combustibles en motores de combustin interna es todava menos eficiente debido a la baja presin atmosfrica y la deficiencia en la concentracin de oxgeno en el aire. Recurdese que el aire est compuesto por 78% de nitrgeno, 21 % de oxgeno y 1 % de otros gases. En sitios elevados el aire contiene menos oxgeno por unidad de volumen que a nivel del mar por su menor densidad al ser ms baja la presin atmosfrica.

Cuando la gasolina se mezcla con el oxgeno se producen reacciones an antes de que la mezcla llegue a la cmara de combustin y persisten cuando se ha llevado a cabo y el frente de la llama avanza. Lgicamente esto determinar que el carburante se queme "normalmente" o d pie a combustiones "anormales" como el cascabeleo o la preignicin. La combustin normal ocurre cuando el frente de la llama se mueve suavemente pero en cierta manera lo hace de forma irregular al cruzar la cmara de combustin una vez encendida por la chispa. El movimiento irregular se debe a la turbulencia y a la falta de mezcla perfecta. Aun cuando la combustin se lleve a cabo normalmente, todas las mquinas tienden a mostrar variaciones en la presin mxima que puede alcanzar el cilindro y la velocidad de aumento de dicha presin de un ciclo a otro, dispersin que ocurre a pesar de los controles estrictos que se tienen durante las condiciones de movimiento. Se cree que lo anterior se debe a variaciones en la turbulencia durante los ciclos que influyen sobre la velocidad de la llama en la cmara de combustin. Si estas dispersiones se minimizan ser posible aumentar la eficiencia del uso del combustible. EL CASCABELEO DE LOS AUTOS El cascabeleo o golpeteo es una de las formas ms importantes de la combustin anormal y determina en cierto grado la eficiencia trmica que se puede obtener de un motor. Entre mayor es la relacin de compresin, mejor la eficiencia trmica, pero aumenta tambin la tendencia al cascabeleo, razn por la cual se requiere de un carburante de un octano apropiado. Al retardarse el tiempo de ignicin, la tendencia del cascabeleo es a disminuir ( y viceversa) pero ms all de cierto lmite la potencia del automvil se afecta notablemente. El cascabeleo contina siendo uno de los aspectos ms importantes que se toman en cuenta para el diseo de los autos y poder escoger la gasolina apropiada, pero muchos fenmenos son an entendidos parcialmente. LAS CARACTERSTICAS GENERALES DE UNA GASOLINA Veamos algunas de las caractersticas que se exige a una gasolina a fin de satisfacer las necesidades de millones de automviles de cientos de marcas, modelos y aos. El ndice de anticascabeleo. Antes de 1929, los carburantes se clasificaban en una mquina monocilndrica, en la que el cociente de compresin poda variarse entre 2.7:1 hasta 8:1. Cada carburante se experimentaba empleando diferentes relaciones aire/combustible y tiempos de ignicin variados, buscndose determinar el mximo de potencia y la relacin de compresin ms elevada. El valor obtenido se llamaba algo as como

"cociente de compresin til" que se refera al valor obtenido con el tolueno. La gasolina se clasifica en primera instancia de acuerdo con el ndice de anticascabeleo, que es una medida del octano. El cascabeleo (golpeteo) se origina por la direccin opuesta de dos frentes de llama: el debido a la explosin anticipada del combustible por encontrarse a elevada temperatura y el que produce la buja. Como resultado de la direccin opuesta de ambos frentes se producen las vibraciones. La medida de habilidad de un combustible para resistir la autoignicin bajo un incremento de presin es el octano. La eficiencia de un automvil encendido por una chispa se relaciona con la relacin de compresin. Cualquier "detonacin" causada por el carburante destruir rpidamente los elementos mecnicos del motor. Desde 1912 los automviles cuya ignicin del combustible se inicia mediante la chispa de una buja siempre se han visto limitados por los "cascabeleos" indeseables, es este sonido una descripcin justa cuando el automvil emplea gasolina de bajo octano. Thomas Midgley descubri que las detonaciones se deban al aumento brusco de la presin una vez que se llevaba a cabo la ignicin. En 1926 Graham Edgar sugiri que dos hidrocarburos que podan producirse en cantidad suficiente y de alta pureza fueran utilizados para desarrollar una escala, que en aquel tiempo iba de 0 a 100. Los primeros resultados se publicaron en 1929 y la industria sigue usando este mtodo y los mismos patrones para las comparaciones. Dos parafinas de propiedades fsicas similares fueron escogidas, una es el heptano normal, es decir el hidrocarburo lineal de siete tomos de carbono con sus correspondientes hidrgenos que, adems, provoca muchas detonaciones. El cien de la escala es el llamado isooctano que qumicamente hablando tiene el solemne nombre de 2,4,4, trimetil-pentano, es decir, un hidrocarburo de ocho carbones ramificado y cuya frmula ilustramos a continuacin y que resultaba ser una sustancia de muy baja resistencia al cascabeleo:

ISOOCTANO Frmula del isooctano El nmero de octano de un carburante RON o MON, iniciales de Research Octane Number(nmero de octano de investigacin), y Motor Octane Number (nmero de octano de motor), es el porcentaje en volumen de isooctano que est

mezclado con el heptano lineal y que muestra las mismas propiedades antidetonantes que un carburante de prueba medidas en la mquina bajo las condiciones controladas. En los aos treinta se observ que no era posible correlacionar los resultados que se obtenan en el laboratorio con los del automvil en la carretera o los que resultaban del manejo en la ciudad en donde las condiciones varan mucho. En general el RON, grosso modo, correlaciona la habilidad antidetonante del motor conducido a baja velocidad en un coche de poco peso debido a la carga que transporta. Si el RON es muy bajo, se darn cascabeleos y detonaciones al apagar el motor. Mientras que el MON relaciona la capacidad antidetonante del auto cuando est sujeto a las altas velocidades y en condiciones severas de manejo, como al subir por caminos empinados o adelantar a un coche en donde se requiere rpidamente de potencia. Entre los aos treinta y sesenta predomin el mtodo RON por ser el ms cercano al octano necesario para el tipo de vehculos y carreteras disponibles. Una de las propiedades de una gasolina actual se especifica por el "ndice de anticascabeleo" que se extrae de la siguiente frmula: ndice anticascabeleo=1/2 (RON+MON) El RON es de ocho a diez nmeros mayor que el MON, as la gasolina de 87 octanos tiene un MON de 82 y un RON de 92. Cada automvil est construido para trabajar a un cierto nmero de octano, nmero que se ve afectado por factores de diseo y condiciones propias del uso, veamos:
Algunos factores diseo/operacin Relacin decompresin Tiempo de ignicin Relacin aire/ carburante Temperatura de combustin Diseo de la cmara de combustin Recirculacin de gases de escape de Factores externos Presin baromtrica/ altitud Temperatura Humedad Depsitos en la cmara combustin

de

2) Sensibilidad. El valor resultante de restar el RON del MON se llama sensibilidad. Para dos carburantes del mismo RON, una gasolina con mayor sensibilidad tendr un MON menor. Lo que representa este valor es la capacidad que tiene la gasolina para soportar cambios en la severidad de las condiciones de operacin de la mquina en trminos de su capacidad antidetonante. Esto lo ilustramos para su mejor comprensin en la figura 23 en donde se muestra el nmero de octano en funcin de la

severidad a la que se somete la mquina. Como se observa, describimos el comportamiento de tres carburantes, el A que tiene un alto RON y baja sensibilidad, el B con un RON de 96 pero alta sensibilidad y el C con bajoRON de 84 pero muy baja sensibilidad. Se puede observar que si la mquina funciona a la severidad marcada con X, el carburante B funciona mejor que el A si bien tiene menoresRON y MON. De manera semejante, si el vehculo opera en la severidad marcada B, el carburante C es mejor que el B si bien tiene, como en el otro caso, menor RON y MON. Por supuesto que en los niveles de severidad que ocurren en la mayora de los vehculos, el carburante A es mejor que el B y ste mejor que el C. La estructura qumica de los hidrocarburos tiene gran influencia en la calidad del octano. En la figura 24 podemos apreciar ms claramente este efecto. La introduccin de una doble ligadura en un hidrocarburo de cadena lineal, para generar una olefina, tiene un efecto importante ya que incrementa el RON si bien el MON no lo hace tanto (comprese en dicha figura los valores del pentano lineal y del 1-penteno). Como sabemos, los procesos de desintegracin cataltica producen muchos compuestos olefnicos, por lo tanto el proceso genera productos de alta sensibilidad. De manera similar, los compuestos ramificados tienen mayor calidad de octano respecto a los lineales, datos que se pueden comparar entre el hexano lineal con el 2 metil pentano y el 2,2 dimetilbutano, todos tienen el mismo nmero de carbones y de tomos de hidrgeno, pero tanto el RON como el MON aumentan conforme se incrementa el grado de ramificacin, siendo la sensibilidad de todos ellos muy baja. Como se ve en la figura, los compuestos cclicos saturados, los naftenos como el ciclohexano, pueden tener mayor nivel de octano que el compuesto lineal, en este caso el hexano, pero la sensibilidad es intermedia. Los compuestos aromticos como el benceno tienen elevados valores de octano pero una relativa alta sensibilidad.

Figura 23. Calidad de octano en funcin de la severidad de la mquina.

Con estos valores podemos relacionar los procesos de transformacin de hidrocarburos con las sensibilidades obtenidas de ellos, comenzando por la que proviene directamente del crudo, veamos: tipo de corte de gasolina RON + MON/2 gasolina atmosfrica 70 gasolina cataltica 86.2 producto de reformacin de naftas 89.9 producto de alquilacin 92.5 En la refinera se cuenta con diversas corrientes para hacer las mezclas apropiadas y dar las especificaciones de octanaje. Los nmeros de octano de mezclado son reales, ajustados para ganancias adicionales en el mezclado y se pueden ponderar linealmente. Y he aqu un ejemplo en el que utilizamos los datos anteriores. Imagine que se desea hacer gasolina de 87 octanos y llegan 5 millones de barriles por da de gasolina atmosfrica, 17 de cataltica, 3 de alquilado y nos preguntan: cunto le aadimos de gasolina de reformacin? Simple: gasolina total de 87 octanos = 5(70) + 17(86.2) + X(89.9) + 3(92.5) Si resolvemos la ecuacin veremos que necesitaremos 28.3 millones de barriles por da.

Figura 24. La estructura qumica influencia la calidad del octano.

Y a fin de cuentas, cmo se miden los octanos? La determinacin del nmero de octano se realiza en una mquina que posee un solo cilindro y la relacin de compresin se puede variar. El pistn se encuentra en la parte superior introducindose en el cilindro. Durante la carrera descendente se aade el combustible, permaneciendo abierta la vlvula de admisin y cerrada la de escape. La razn de compresin representa al cociente de los volmenes mximo y mnimo que ocupa el aire en el cilindro. Para evaluar un combustible se ajusta la razn de compresin de manera que el nmero de golpeteos, seal que es amplificada y medida en una escala de 0 a 100, sea de un valor aproximado de 50. Se preparan mezclas variables de n-heptano/isooctano. La vlvula de admisin se cierra y al elevarse el pistn genera la compresin de la mezcla. En el extremo de esta carrera, una chispa inflama la mezcla. El pistn es empujado hacia abajo al expandirse los gases resultantes de la combustin. sta es la carrera de trabajo que al terminar abre la vlvula de escape. La presin dentro del cilindro disminuye y al levantarse durante su carrera de escape, obliga a salir a los gases que quedan. Con los valores obtenidos se realiza la prueba con la muestra en estudio y su nmero de octano en funcin del total de golpeteos se obtiene de una grfica de interpolacin. Desperdicio de octanos Las necesidades de octano de una marca y hasta de un modelo de auto en particular reaccionan en forma diferente a los octanos necesarios para estar exentos de cascabeleos y detonaciones indeseables. Tanto los refinadores como los productores de

automviles deben estar en permanente comunicacin y experimentacin conjunta para conocer cules son las necesidades de octanaje de los vehculos, tanto en condiciones normales de manejo como las malas. Nada se gana si se producen autos que requieren un alto octanaje que no est en el mercado. Un automvil nuevo debe experimentarse por lo menos con diez muestras diferentes de gasolina de octano variable. Para estimar las necesidades de octano de un auto nuevo las pruebas se realizan entre varios pases, emplendose un carburante de referencia al cual se le incrementa el nmero de RON a partir del valor ms bajo disponible en el mercado, por ejemplo de 80 hasta 100 octanos. Muchos autos modernos estn equipados con un sensor al golpeteo, generalmente colocado en la cabeza del cilindro y al detectar frecuencias de sonido que estn en el rango del golpeteo, activan un mecanismo por el cual se reduce el requerimento de octano del vehculo. Se preguntar el lector, cmo se puede reducir esta necesidad de octanaje? Pues retardando el tiempo de ignicin y como el refinamiento de algunos autos es cada da mayor se podr obtener mayor rendimiento del octanaje que se recibe. Una creencia popular dice que con un mayor octanaje obtengo un coche que funciona mejor: falso! Es necesario aadir que una gasolina de mayor octanaje no mejora nada. Otra, es que con mayor octanaje se obtiene ganancia en la economa de combustible (ms kilmetros por litro de gasolina): falso!, la economa la determinan otras variables como la energa que provee el combustible. Hay que notar que dos gasolinas de idntico octanaje pueden tener contenidos energticos diferentes debido a que su composicin es diferente. Los aditivos del octanaje Desde el invento del automvil, uno de los problemas principales que enfrentaron los fabricantes fue el cascabeleo. Este problema se centr en buscar aditivos que pudieran aadirse a la gasolina o la querosina y previniern la destruccin mecnica del auto. A principios de siglo las bateras de la investigacin se centraron en resolver el problema de los autos, si bien se necesitaba tambin una gasolina de alto octanaje urgentemente una vez que los estadunidenses entraron en la primera Guerra Mundial. Todo fue evaluado, incluso la mantequilla derretida. Originalmente, el yodo fue el mejor antidetonante disponible, pero desde el punto de vista operativo no era prctica su adicin y por lo tanto se dej en el olvido. En 1919 la anilina mostr mayores propiedades antidetonantes y ya era componente fundamental en la industria textil. La anilina se extrae del alquitrn de hulla pero se fabrica haciendo reaccionar el benceno con cido ntrico. Thomas Midgley Jr., quien descubri la causa que produca las detonaciones en los motores, encabez un grupo de cientficos que en 1922 descubrieron el principal

componente para aumentar el octanaje de la gasolina y evitar el cascabeleo. Midgley encontr que el platino, la plata y el plomo evitaban las reacciones que generaban el cascabeleo. Entre una serie de compuestos hall el ptimo: el tetraetilo de plomo (TEL), sustancia que tiene una parte orgnica, cuatro grupos etilo y una inorgnica, el plomo. El tetraetilo de plomo al quemarse deja una capa de plomo metlico que es necesario eliminar, pues de acumularse ocluira el escape. Se desarrollaron compuestos orgnicos que en su molcula contenan grupos cloro, como el dicloro-etileno. Los tomos de cloro reaccionan con el plomo formando un compuesto voltil que escapa con los gases de escape. El TELcumpla adems con otros requisitos: es soluble en la gasolina, se vaporiza con sta y se descompone a las temperaturas de operacin dentro del cilindro produciendo tomos de plomo que se adhieren formando plomo y oxgeno con lo cual hacen ms lentas las reacciones que generan el cascabeleo. La cantidad que se aade de estos compuestos est en funcin del contenido de plomo de la gasolina. El TEL se convirti rpidamente en el mtodo ms efectivo de elevar el octanaje de la gasolina; sin embargo, desde un principio hubo voces de eminentes cientficos que hicieron campaa contra su uso aduciendo su toxicidad y la peligrosidad en su manufactura que caus varios accidentes en las fbricas donde se produca. En 1925 el Servicio de Salud Pblica de los Estados Unidos inici una campaa de investigacin para saber si el uso del aditivo era nocivo. Durante la investigacin se suspendi la adicin del tetraetilo pero, al no encontrarse aparentemente nada nocivo, se reinici en 1926 bajo duras protestas de la prensa. El TEL ha sido uno de los primeros componentes cuya concentracin se ha reducido y en muchos casos se ha eliminado de la gasolina. El TEL aumentaba notablemente la eficiencia de las mquinas y disminua el precio de la gasolina. Veamos un par de ejemplos de su influencia sobre el octanaje (expresado en RON), el primero para una corriente proveniente de la reformacin de nafta y el segundo la que tiene sobre una gasolina extrada con el crudo.
Cantidad de TEL en productos de la gasolina natural

De los datos se puede llegar a la conclusin, primero de que el mayor beneficio se obtiene con las corrientes de refinera de bajo ndice de octano, pero en segundo trmino se llega a un punto en el cual la adicin de TEL ya no lo provoca. Esto es una

demostracin del concepto de sensibilidad de que hablamos anteriormente. Tambin se puede apreciar que por ejemplo la adicin de 0.7g/1 de TEL da un RON de 102.5, es decir que es mayor al que provee el isooctano puro al que por definicin le hemos dado un valor de 100. Una consideracin importante que debemos anotar es que los automviles anteriores a 1971, as como ciertos equipos de agricultura y marinos no tienen los asientos de las vlvulas endurecidos. En estos vehculos el contacto metlico entre la vlvula y el asiento se previene creando una capa protectora de xido de plomo como ya se mencion. Los usuarios de estos vehculos deben buscar aditivos que sustituyan al plomo si no quieren tener problemas con su mquina. Qu hacer con la gasolina sin plomo? Es claro que al irse eliminando el plomo de la gasolina debido a su toxicidad, el refinador requiere de mayor energa para obtener el mismo volumen de gasolina con la misma calidad de octanaje. Si bien mantener un alto ndice de octanaje permite a los fabricantes de autos emplear altas relaciones de compresin y por ende obtener mayor eficiencia, lo anterior no tiene sentido si en la refinera existen prdidas. El costo de mejorar el octanaje tiene que ser absorbido por la refinadora o ser pagado por el usuario. Muchos estudios se han realizado en los pases donde todava se aade TEL para mejorar la economa del vehculo al incrementar la relacin de compresin con la cantidad de petrleo crudo que se consume para producir un volumen dado de gasolina con diferentes calidades de octanaje y niveles de plomo. La combinacin de estos factores arrojan que 0.4 gramos por litro de TEL son suficientes para una gasolina de RON 96, 0.15g/1 para un RON de 95.5 y por ltimo para una gasolina sin plomo, el ptimo era de 94.5 de RON. Qu otros aditivos para octano existen? Cuando los cientficos llegaron a la conclusin de que el TEL era daino para la salud, se investigaron otros compuestos organometlicos que aumentaran el octano. El ms famoso es el MMT, siglas del metilciclopentadienil tricarbonil manganeso, desarrollado entre 1953 y 1958; compuesto que tiene una parte orgnica y otra inorgnica, el manganeso. Ha sido empleado en varios pases del mundo e inicialmente en mezcla con el plomo. Su uso tiene dos funciones: como antidetonante y para aumentar el octanaje. Slo se puede emplear en bajas concentraciones (0.016 gramos de manganeso por litro de gasolina) debido a que, supuestamente, el carburante presenta problemas de estabilidad, se dice que crea depsitos en la mquina y su respuesta al incremento de concentracin llega a un lmite. Por otra parte, el MMT muestra el efecto de aumentar el octanaje en presencia de plomo en muchos carburantes, particularmente

cuando son parafnicos. Otros aditivos se fabrican a base de hierro y nquel asociados con una molcula orgnica, pero su uso ha sido limitado. El de hierro se emple por 1930, y ms recientemente en concentraciones mucho ms bajas, del orden de 30 partes por milln, pero persisten los problemas de daos en los autos an no resueltos. Los aditivos orgnicos. Muchas de las caractersticas indeseables de los aditivos de octanaje las genera la tendencia a dejar depsitos en la mquina despus de la combustin. Por el contrario, los aditivos orgnicos no dejan cenizas y siempre se han considerado de inters para la industria; de hecho los primeros que se emplearon fueron las aminas aromticas. Una de las ms empleadas es la n-metilanilina, cuya frmula mostramos en la pgina siguiente. El 1 % en volumen de esta molcula orgnica produce una actividad similar a la de 0.1 gramos de plomo por litro de gasolina, lo que significa que su relacin costo/eficiencia es menor que la del plomo. A pesar de que muchos de estos compuestos se han descartado, existen otros que no dejan cenizas y que han probado ser muy valiosos en trminos de su capacidad para disminuir el cascabeleo. Son los compuestos oxigenados, los alcoholes y teres, de los que se hablar ms adelante.

Frmula de la n-metilanilina

Si quieres octano, ve al ropero de la abuelita. Durante la segunda Guerra Mundial se dijo que las bolas de naftalina aumentaban el octanaje, cuando el naftaleno se us como ingrediente activo. ste s incrementa el octanaje cuando se aaden a la gasolina cantidades importantes de l, pero tiene efectos adversos. El primero es su punto de fusin (80C ) que hace que cuando el carburante se evapora, el naftaleno se precipita bloqueando los filtros. Un problema adicional es que las bolitas modernas no se elaboran de naftaleno sino de una variedad del benceno que contiene cloro, cuya combustin puede generar productos muy nocivos. Otras historias del octanaje. Durante la segunda Guerra Mundial, aumentar la potencia de los aviones era materia de permanente estudio. Se haba medido que un avin DC-3 al usar una gasolina de octano 100 en lugar de una de 87, incrementaba 12% su velocidad de crucero, 40% la de elevacin, poda volar 20% ms alto y con 40% ms de carga. Hemos dicho que entre ms ramificada es la cadena de hidrocarburo, mayor es el octanaje. En 1926 los laboratorios de la General Motors demostraron que

el triptano, tena un alto ndice de octanaje. En 1943 se construy una planta qumica para su produccin y el hidrocarburo se evalu encontrndose que cuando se le aada tetraetilo de plomo, la sensibilidad era muy elevada y la potencia de las mquinas se multiplicaba por cuatro mientras que haba 25% de mejora en la economa de combustible al compararse al isooctano. Por qu se dej de producir? Dos razones, su sntesis era muy cara y pronto aparecieron los aviones a turbina que hubieran requerido cambios considerables de diseo para que funcionaran.

TRIPTANO Frmula del triptano

Y los aviones? Durante la segunda Guerra se cre una enorme demanda de gasolina para los aviones de combate que necesitaban 100 ndices de octano para alcanzar la potencia necesaria. Esto se resolvi empleando gasolina proveniente del proceso de alquilacin y aadiendo altas concentraciones de TEL. Para esta gasolina se emplean los mismos mtodos analticos utilizados en los automviles salvo que el nmero de RONobtenido no corresponde exactamente al de los autos. Los nmeros van de 80 a 115 empleando tablas de equivalencias. Entre 80 y 100 los valores de nmero de aviacin son generalmente uno o dos nmeros de octano diferente al de los autos, pero de 100 en adelante si hay cambios importantes en la numeracin que refleja ahora lo que se llamanmero de actuacin que se determina en una versin especial de mquina en la que se mantiene constante la relacin de compresin. Volatilidad de la gasolina. La capacidad de vaporizacin de la gasolina se llama volatilidad. Este parmetro es muy importante ya que pueden darse dos tipos de fenmenos dependiendo si la volatilidad es baja o muy alta. Si la gasolina no es lo suficientemente voltil (algo comn en los aos sesenta), el encendido del motor se dificulta, la temperatura de operacin del motor es baja lo que trae como consecuencia que la distribucin del carburante en el cilindro no sea homognea y se incrementen los depsitos nocivos por todos lados. Si por el contrario es muy voltil (tpico de los aos ochenta) se vaporiza muy rpidamente y ebulle en las bombas que la transportan al carburador, y dentro de l las temperaturas son elevadas. Tanto vapor formado trae como consecuencia que se pierda poder, el coche se "ahogue" y de plano se pare, sin mencionar que el bolsillo del

usuario se ve afectado por las prdidas debidas a la evaporacin. En los pases donde las condiciones atmosfricas difieren mucho en el curso del ao, la gasolina se formula de manera que en el invierno la velocidad de vaporizacin sea rpida y lenta en el verano. Existen tres parmetros para establecer los lmites de volatilidad: relacin vapor-lquido, presin de vapor y destilacin. La relacin vapor-lquido es una prueba que determina la temperatura requerida para crear una relacin vapor-lquido de 20. Los carburantes ms voltiles requieren de menor temperatura para llegar a este cociente, mientras que los carburantes de componentes ms pesados requieren, obviamente, mayor temperatura. La prueba de presin de vapor se puede llevar a cabo con varios equipos de laboratorio, uno de los mtodos ms comunes es el mtodo Reid. El equipo en el que se mide este parmetro, que depender de la temperatura a la cual se encuentra la gasolina, comprende un recipiente en el que se coloca la muestra, una cmara de aire de ms o menos cuatro veces el volumen del recipiente, un bao a temperatura constante y un medidor de presin o manmetro. Se llena la cmara con la muestra y se conecta a la cmara de aire. El conjunto se agita peridicamente y el manmetro es colocado en la parte superior de la cmara de aire dando la lectura de una presin que se estabiliza cuando el equilibrio se alcanza, figura 25. El valor que se obtiene es el de la tensin del vapor Reid de la gasolina que se expone en gramos por centmetro cuadrado o libras por pulgada cuadrada. As una gasolina de 10PVR tiene una presin de vapor Reid de 10 libras/pulgada cuadrada o sea 703 g/cm. La prueba de presin de vapor es muy importante ya que de manera indirecta indica el contenido de productos muy voltiles que condicionan la seguridad en el transporte, prdidas en almacenamiento y volatilidad de la gasolina. Veamos un ejemplo que se lleva a cabo en una refinera. Recordemos el proceso de alquilacin en el cual reaccionan las olefinas con isoparafinas, con lo cual se hace crecer y ramificar la cadena de hidrocarburos. Generalmente el tipo de producto que se obtiene est en el rango de las gasolinas y contribuye en forma importante a su volumen. En la figura 26 se analizan valores de octano obtenidos mediante el proceso y la presin de vapor Reid generada.

Figura 25. Aparato para medir la presin de vapor.

Aunque muchos refinadores consideran la alquilacin como un proceso generador de octano, es en realidad un proceso que reduce la presin de vapor. Contrario al octano, la presin de vapor Reid no es una funcin lineal. Debe usarse un ndice de mezclado para corregir la no linearidad: la presin de vapor de mezclado (PVM) equivale a la presin de vapor elevada a la potencia 1.25, dato que proviene de la experimentacin. Hay que tomar en consideracin que el control final de la presin de vapor se logra principalmente al reducir la concentracin de butanos y pentanos que se deja en la gasolina. Para calcular la cantidad de n-butano que necesita para dar una presin de vapor Reid de 11.5:
EL OCTANAJE Y LA PRESIN DEL VAPOR

Figura 26. Objetivo del proceso de alquilacin.

La frmula mgica nos dice que el volumen de la mezcla multiplicado por el PVM de la misma es igual al volumen en barriles multiplicado por el PVM (48.3 + X) (PVM) = 138.3X + 20.3 (5) + 3.62 (28.3) + 3 (6.74) + 17(3.67) X= 5.9 millones de barriles diarios. La curva de destilacin. La prueba de destilacin se emplea para determinar la volatilidad de la gasolina en todo su rango de ebullicin. La gasolina est compuesta de diferentes ingredientes que se evaporan a diferentes temperaturas. Los ms voltiles se evaporarn a temperaturas menores. Hay que recordar que la destilacin es un proceso muy viejo del cual el hombre sigue sacando provecho. El uso de ciertos objetos es permanente y, conceptualmente, siguen siendo semejantes a los que usaban los alquimistas. Especial importancia tena para ellos el huevo filosofal, recipiente de vidrio de forma ovalada en el cual se verificaban las transformaciones ms interesantes, el horno que suministraba el calor necesario y los alambiques. Su forma deba ser esfrica y ovoide para imitar el "cosmos esfrico" cuya influencia astral contribuira al xito de la Obra. El horno o atanor (del rabe al-tannur) era uno especial de calcinacin, con tres niveles: el horno propiamente dicho, una cmara calrica con mirilla, el huevo filosofal iba en un lecho de cenizas calientes que lo cubra, como un nido. El nivel superior remataba en cpula reverberante que concentraba el calor. Mara la Juda, alquimista alejandrina, sustituy la ceniza del atanor por una cazoleta con agua caliente, de ah procede calentar al "bao Mara". El proceso alqumico de cohobacin (destilar, condensar y volver a destilar, reiteradamente ) oblig a modificar los primitivos alambiques, que se hicieron voluminosos y con formas extraas. Conforme la gasolina se calienta, la temperatura a la cual varias fracciones se evaporan se calculan pesndolas. Existen especificaciones que definen los porcentajes de carburante que deben evaporarse. Los lmites de destilacin incluyen temperaturas mximas a las cuales se debe evaporar el 10% (50-70C), 50% (110-120C), 90% (185-190C) y el punto mximo, que no debe exceder de 225 grados centgrados. El 10% de la gasolina evaporada debe ser suficiente para proveer

un arranque rpido del motor; la que se evapora al 50% debe ser lo suficientemente baja para que no produzca problemas de calentamiento del motor en climas fros pero no lo suficiente como para producir el calentamiento de la mquina. Esta porcin de la gasolina afecta la economa en viajes cortos. Las temperaturas de 90% y final de evaporacin deben ser bajas para minimizar los golpeteos y la formacin de depsitos en la cmara de combustin. Ntese que dos gasolinas con los mismos puntos de evaporacin a 10, 50 y 90% pueden variar en la economa de combustible debido a que existan diferencias de evaporacin en otros puntos de la curva de destilacin. En Mxico, la gasolina con plomo tiene valores de 10, 50 y 90% en grados centgrados 70 77-121 y 190 con una temperatura final de ebullicin de 225C. El aparato para realizar el experimento de destilacin est compuesto de un baln de destilacin que se calienta y destila a una velocidad determinada. Los vapores formados son condensados por medio de un tubo de cobre cubierto por una mezcla de agua y hielo, y son recolectados en una probeta graduada. El operador anota la temperatura de aparicin de la primera gota de condensado a la salida del tubo y ese es el punto inicial de la destilacin. Luego la temperatura se va elevando a medida que se destila el 5, 10, 20, 90, 95% del producto. Al final la temperatura llega a un mximo y luego disminuye por la alteracin trmica de las ltimas trazas del lquido en el baln. El mximo de la temperatura es el punto final de la destilacin. En la figura 27 se esquematiza el aparato y el tipo de curva de destilacin que se genera, la temperatura est expresada en grados centgrados y el porcentaje recolectado en peso.

Figura 27. Aparato para realizar la destilacin del petrleo y curva generada.

Contenido mximo de plomo. Este contenido mximo permisible es variable en cada pas, el promedio que generalmente se ha empleado para la gasolina con plomo es de 0.03 kg/m. En los pases donde ya no se aade plomo a la gasolina, se observan en la prctica valores mucho menores a 0.0026 kg/cm. Contenido mximo de azufre. El contenido excesivo de azufre puede incrementar las emisiones nocivas as como los depsitos en la mquina; tambin puede generar compuestos cidos que reducen la eficiencia del aceite lubricante y sus aditivos, con lo cual se disminuye la vida del motor. El azufre afecta gravemente los dispositivos catalticos que se incorporan a los vehculos para disminuir las emisiones de gases parcialmente oxidados. Los compuestos de azufre se emiten como xidos de azufre, tambin

sumamente nocivos al medio ambiente. Cuando se deja de introducir azufre, el convertidor cataltico recupera su eficiencia. En la gasolina con plomo en Mxico el nivel de porcentaje de azufre en peso mximo es de 0.15, mientras que en la gasolina sin plomo no debe rebasar 0.05% en peso para la zona metropolitana del pas. Propiedades anticorrosivas. Si la gasolina se pone en contacto con una pequea tira de cobre, no debe ennegrecerla. As se demuestra la inexistencia de sustancias corrosivas, sobre todo las que se derivan de los compuestos de azufre. Recurdese que el azufre al ser quemado genera gases que atacan la mquina y el medio ambiente. Tolerancia al agua. El valor est dado por la mxima temperatura que causa una separacin de fases de la gasolina oxigenada. Los lmites varan de acuerdo a la localidad y la poca del ao. En Alaska cambia de -41C en diciembre y enero a 9C en julio, mientras que en Hawai todo el ao alcanza 10 grados. Estabilidad. Debe tenerse en cuenta que la gasolina puede ser almacenada por mucho tiempo. En consecuencia no debe formar gomas que se precipiten. Hemos dicho que los hidrocarburos no saturados tienden a producir gomas y con ms rapidez en presencia de cobre metlico, que acta como catalizador de la reaccin. Por eso a la gasolina se le aaden antioxidantes y pasivadores de metales que los desactivan. Ingredientes adicionales en la gasolina. Aunado a que es necesario formular gasolina de diferentes tipos dependiendo del tipo de automvil, otros ingredientes son necesarios para el funcionamiento del carburante de base y, genricamente, se les llama aditivos. Los primeros fueron los aditivos antidetonantes, que permitieron a la industria automovilstica de los aos treinta producir mquinas con mayor compresin y ganar en eficiencia. Los antioxidantes fueron introducidos en los aos treinta para combatir la tendencia de los productos desintegrados en las refineras a formar gomas y oxidarse, hecho que tuvo una importancia mayor al introducirse el proceso cataltico de desintegracin que genera olefinas. A la gasolina se le aade un paquete de aditivos que incluye: Anti-oxidantes: las sustancias que inhiben las reacciones de oxidacin de los hidrocarburos antes de que se quemen con el oxgeno en la cmara de combustin. En particular hablamos de los hidrocarburos no saturados. Estabilizadores de la gasolina: sustancias que impiden la formacin de gomas y mejoran la estabilidad de la gasolina. Hay que recordar que la gasolina cuenta entre sus componentes a las olefinas, sustancias muy reactivas que gustan de hacerlo con sus

congneres a la temperatura ambiente formando polmeros, es decir grandes cadenas que tienen un aspecto como de goma y que como se comprender son nocivas para el motor. Inhibidores de la corrosin: sustancias que impiden que la gasolina ataque los tanques de depsito de la gasolina. Colorantes: se aaden en concentraciones muy pequeas, del orden de 10 partes por milln de gasolina. Se da a la gasolina coloraciones diferentes a fin de diferenciarla y evitar que se nos d gato por liebre. Anticongelantes: en los pases de temperaturas fras, estos compuestos impiden la formacin de hielo. Aditivos para impedir la formacin de depsitos en vlvulas o bujas: los depsitos a los que nos referimos los forman gomas o productos de la degradacin de la gasolina que se depositan en los sistemas de admisin de combustible y cmara de combustin de los automotores. Estos depsitos interfieren con el proceso normal de combustin y el buen funcionamiento del motor; se comprender que la combustin deficiente genera contaminantes. Los aditivos detergentes dispersantes permiten mantener limpios los sistemas de admisin. Los depsitos se generan por la presencia de olefinas y de alcoholes y los fabricantes de gasolina ya los incluyen en forma rutinaria. Aditivos que ayudan a impedir la obstruccin de las vlvulas en los autos de mucho uso: el taponamiento de las vlvulas es uno de los problemas mayores en los autos con mucho kilmetraje recorrido. Generalmente se debe a que el auto se somete a altas velocidades y a carga excesiva, lo que hace que la vlvula no asiente generando puntos calientes muy elevados y que la mquina sufra daos severos. El mecanismo se tiene identificado: el primero es la formacin de xido de hierro procedente de la cmara de combustin que se adhiere a la cara de la vlvula, partculas que actan como un filoso cuchillo que arranca pedazos del asiento de la vlvula. Pueden o no ser adicionados en la frmula de la gasolina al ser vendida por lo que en las gasolineras suele haber aditivos de este tipo generalmente a base de compuestos de potasio y sodio. La pregunta es si comprar o no los productos en venta para resucitar nuestro viejo automvil, dejar de contaminar, gastar menos gasolina y alcanzar en la autopista velocidades cercanas a la de la luz. Algunos de ellos suelen tener un principio de operacin que suene coherente aunque desafortunadamente la relacin costo-beneficio no es muy ventajosa sobre todo al calcular el efecto que tendr el producto a largo plazo. Otros productos son obra de charlatanes. En el caso de los motores diesel, los aditivos tienden a mejorar la fluidez del material,

sobre todo en pocas fras, ya que los hidrocarburos son ms pesados y tienden a cristalizarse a bajas temperaturas. Adems hay aditivos que aumentan la capacidad del diesel para inflamarse. Los carburantes para autos de carreras Todo aquel que maneja un automvil ha soado ser piloto de autos de carrera. El objetivo primario de una carrera es obtener el mximo de potencia de un vehculo, que puede ser incrementada por el diseo de la mquina, pero la potencia alcanzar su mximo usando un carburante apropiado. Repasemos los factores para escoger el carburante: Poder calorfico: entre mayor sea el contenido energtico del carburante, mayor ser la potencia que rinda el automvil. Estequiometra: entre menor sea la relacin estequiomtrica aire/carburante (o la relacin oxgeno/ carburante si es otro oxidante el que se emplea en lugar del aire), mayor ser la cantidad de gasolina que se puede introducir en la cmara de combustin. Cociente de productos a reactivos: cuanto mayor sea esta relacin, mayor ser la presin de combustin en el cilindro y, por tanto, mayor ser la potencia liberada por el auto. A fin de que esto quede claro tomemos como ejemplo el nitrometano, compuesto que al quemarse con el oxgeno o el aire genera la siguiente reaccin:

Como se puede observar, siete moles de reactivos generan 12 moles de productos. Resistencia al cascabeleo: ste lleva a que la mquina se destruya durante la carrera. Como las condiciones de manejo son severas, el nmero de octano de motor (MON) es generalmente ms importante que el RON como gua general para evitar el cascabeleo y las detonaciones indeseables. Los lmites de inflamabilidad debern ser tales que se pueda usar una cantidad elevada de aire para llevar la potencia al mximo. Volatilidad: el carburante debe tener un punto de ebullicin tal que permita ser transportado en forma lquida pero que se volatilice rpidamente al entrar en la mquina. Por supuesto no existe un carburante con todas las caractersticas deseables y deber escogerse las que se

consideren importantes. Como las caractersticas de un carburante varan de una a otra marca, las mquinas debern ser diseadas para una gasolina en especial. Un parmetro importante que provee un mtodo de comparacin del calor liberado por diferentes gasolinas en una mquina es la Energa especfica (EE), en inglsspecific energy. El valor terico de la EE se calcula dividiendo la capacidad calorfica entre la relacin aire/carburante lo que da como resultado la energa del carburante enviada a la cmara de combustin por unidad de masa de aire introducida. Veamos algunas propiedades de tres carburantes para carreras empleados usualmente:

De los datos de la tabla se ve que el nitrometano tiene una EE 2.3 mayor que el isooctano y que el metanol es ligeramente mejor que el isooctano ya que, en ambos casos, la relacin estequiomtrica aire/carburante es mucho menor que la del isooctano a pesar del hecho de que este ltimo tenga el poder calorfico ms elevado. Tambin notamos que el metanol es un buen carburante para los autos de carreras, tiene buenas propiedades antidetonantes por lo que se pueden emplear relaciones de compresin de 16:1, se vaporiza fcilmente, es barato y est a la mano. Su principal problema es que su consumo es muy elevado, particularmente si se requiere una mxima potencia, de ah que sea necesario utilizar un tanque de gran volumen. Y SI NO CONSEGUIMOS CARBURANTES PUROS? Siempre queda el consuelo de emplear gasolina, al fin de cuentas hay siempre disponibilidad de ella y tiene bajo costo. Su limitacin mayor es que relativamente tiene baja EE y tendencia a cascabelear el auto cuando las relaciones de compresin son elevadas y necesarias para obtener el mximo de potencia. En el periodo entre guerras se empleaba la gasolina de bajo octano mezclada con benceno y otros compuestos aromticos pesados. La General Motors patent una gasolina de aviacin llamada "Hector" que consista de una mezcla de 80% de ciclohexano y 20% de benceno, excelente por cierto en cuanto a su calidad de octanaje pero no aceptable debido a la toxicidad del benceno. Puede emplearse el tetraetilo de plomo y parafinas muy ramificadas como el isooctano, el triptano de buenas propiedades antidetonantes. Existen otras molculas cclicas como el ciclohexano que si bien tiene un bajo ndice de octano se mezcla bien con otros componentes presentes y el nmero de octano

resultante es satisfactorio. Para que haga sus mezclas apropiadas en la siguiente tabla le proporcionamos algunos valores de octano para hidrocarburos puros:

En resumen, para obtener gasolina para los autos de carrera es necesario emplear corrientes de refinera consistentes en grandes cantidades de productos generados en la alquilacin, sumados a corrientes aromticas provenientes de la reformacin cataltica y tratadas con la mxima cantidad de aditivos antdetonantes posible. LOS CARBURANTES OXIGENADOS Si los hidrocarburos de una gasolina por s solos tienen dificultad en quemarse del todo y convertirse en bixido de carbono y agua, queda emplear carburantes con alto contenido de oxgeno o aadir a la gasolina proporciones importantes de estos carburantes como aditivos. Dos alcoholes son tiles, el metanol y el etanol que pueden ser carburantes alternos para el uso en motores que inicialmente empleaban la gasolina, y presentan dos ventajas generales: que se pueden fabricar a partir de fuentes distribuidas en muchas partes del planeta, lo que no sucede con el petrleo, y son materiales renovables, lo que hace posible emitir menor cantidad de emisiones nocivas a la atmsfera. Su desventaja principal es que su contenido energtico es menor al de la gasolina o el diesel. Este inconveniente se puede reducir en cierto grado si se mejora el diseo de los autos. Otro problema es que los alcoholes no son lo suficientemente voltiles para el encendido en fro de autos que utilizan bujas a menos de que se emplee un poco de gasolina. En lo que se refiere a su empleo en mquinas encendidas por bujas podemos resumir sus cualidades de la siguiente manera: tanto el metanol como el etanol tienen excelentes cualidades de octano, se queman muy limpiamente y se emplean como carburantes en los autos de carreras ya que su octanaje permite operar las mquinas con altos niveles de compresin y su capacidad para quemarse en mezclas ricas con aire, aunado a su alto calor de vaporizacin, les permite producir ms potencia que la que se obtiene con la gasolina. El metanol es incoloro, inodoro y casi sin sabor. Adems es el ms simple de todos los alcoholes. Probablemente la primera

gota la produjo la naturaleza cuando un rayo cay sobre un rbol que contena lignina y que haba emergido de la sopa prebitica. La pirlisis de la lignina seguramente gener los primeros grupos metilos que, al combinarse con radicales hidroxilo, generaron el metanol. Se le emplea como materia prima para muchos procesos qumicos, como solvente y como aditivo y sustituto de la gasolina. Se le emple como carburante a principios de siglo hasta que se produjo la gasolina que era ms barata. Antes de que aparecieran los mtodos sintticos de obtencin, desarrollados en los aos veinte, se extraa de la madera como un subproducto del carbn, de ah que se le conociera como alcohol de madera pero los rendimientos eran muy bajos, una tonelada de madera daba unos 25 litros del alcohol. En la segunda Guerra Mundial los alemanes lo producan sintticamente para emplearlo en sus aviones, pasado el conflicto volvi a dormir el sueo de los justos hasta que con la crisis petrolera de los aos setenta despert de nuevo el inters por su disponibilidad y bajo costo. El inters volvi a decaer cuando surgieron problemas en el mezclado del metanol y la gasolina. Se informaba que no se mezclaban homogneamente y los productos se separaban creando dos fases. En el futuro, el metanol puede ser una fuente adicional de carburantes, ahora su fuente ser el gas natural. Los precios de obtencin actuales son prohibitivos si se los compara con la gasolina. Otra fuente que puede emplearse es la biomasa, constituida de residuos forestales, de la industria del maz y los componentes celulsicos de los desechos municipales. El etanol tiene tambin una aeja historia. El original modelo T de la Ford haba sido diseado para trabajar con l en lugar de la gasolina. Luego se le emple para aumentar el octano aadindolo en concentraciones del orden del 10% en volumen, con lo que se poda alcanzar de dos a tres nmeros de octano suplementarios. En algunos pases se emplea como sustituto de la gasolina aunque tambin es importante materia prima para producir teres. Algunas de las objeciones que se hacen al etanol es que no es un producto que se genera en las refineras, de ah que su transporte hasta ellas a fin de mezclarlo con la gasolina aumenta los costos. Adems la mezcla de etanol con los hidrocarburos requiere que los tanques de las refineras no contengan agua para que no haya problemas en la homogeneidad de la mezcla. Cul es la ventaja adicional del etanol? Una tendencia mundial a largo plazo ser sustituir los hidrocarburos del petrleo por sustancias que se generen a partir de la fotosntesis. Esto queda claramente expresado en la figura 28. Resumamos las ventajas de los alcoholes comparadas con la gasolina. Una cosa es evidente: para aprovechar al mximo las propiedades de los alcoholes, las mquinas deben disearse

especficamente con ese fin. Debido a que los alcoholes tienen menor contenido energtico, en el caso del metanol es menos de la mitad que el de la gasolina, la economa volumtrica del carburante ser siempre menor que la conseguida con la gasolina. Sin embargo se pueden obtener mejoras en la eficiencia trmica con los alcoholes debido a que presentan las siguientes diferencias en las caractersticas de la combustin, cuando se les compara con la gasolina: Los alcoholes se queman con una temperatura menor de flama, as, se pierde menos calor por conduccin o radiacin hacia el sistema de enfriamiento del auto. Los alcoholes se queman ms rpidamente y generan un mayor volumen de productos de combustin por lo que aumenta la presin en los cilindros.

Figura 28. Ciclo del carbono y del etanol.

En la siguiente tabla se hace un sumario de algunas de las propiedades fsicas y qumicas de los alcoholes cuando se les compara con una gasolina.

EL DIESEL, LA HISTORIA DE UN CENTSIMO DE SEGUNDO El motor Diesel tiene la misma apariencia que el de gasolina. La gran diferencia estriba en que el de diesel no tiene bujas. En los aos posteriores a la explotacin del petrleo mediante la perforacin (1859), el queroseno, empleado en el alumbrado con lmparas, era el producto ms valioso que se obtena. La gasolina se quemaba por inservible, el residuo pesado iba al basurero y el "destilado intermedio" se enviaba a la ciudad. Con el invento del motor diesel, el destilado encontr aplicacin. Las necesidades de los primeros motores que emplearon diesel no eran tan especficas como ahora y ha habido necesidad de mejorarlo a fin de que los diseos de las mquinas cumplan con una relacin potencia/peso ms elevada. Lo primero fue eliminar los carburantes con alta viscosidad y residuos difciles de quemar. Lo segundo, mejorar la combustin. Los carburantes para mquinas que operaban a baja velocidad y pocas revoluciones por minuto, perdan su utilidad cuando se trataba de construir aparatos que se desplazaran a altas velocidades, a ms de 2 000 revoluciones por minuto. La calidad de ignicin de un diesel inicialmente se expresaba por el llamado ndice Diesel que era una funcin de la densidad multiplicada por el punto de anilina y dividido entre cien. Fcil, pero, qu es el punto de anilina? Los crudos y sus destilados estn constituidos por muchas variedades de hidrocarburos: parafinas, naftenos y aromticos. Los aromticos tienden a mantenerse lquidos y no formar slidos cuando la temperatura disminuye. La anilina es un compuesto qumico aromtico, y se denomina punto de anilina de un carburante a la temperatura ms baja a la cual cantidades iguales de anilina y carburante permanecen en solucin. Un carburante con alto contenido de aromticos tendr un punto de anilina menor que uno de alto contenido en parafinas. El ndice Diesel se ha dejado de usar por su falta de precisin y hoy en da los diesel se caracterizan por el ndice de cetano. El cetano es un hidrocarburo parafnico de frmula . Para juzgar el ndice de cetano se usa el que no est ramificado y se le da un valor en la escala de 100, la otra molcula de referencia es el 2,2,4,4,6,8,8, heptametil nonano, que tiene un nmero de cetano de 15. Asusta al lector la descripcin de este ltimo compuesto y no se lo puede imaginar? Regalado, pinte nueve

carbones seguidos, numrelos del uno al nueve y en el segundo carbono ponga dos grupos metilo, , igual en el carbono cuatro, uno en el seis y dos metilos en el carbono ocho. Decamos entonces, antes de desviarnos a la nomenclatura qumica, que el ndice de cetano calcula el nmero de cetano de un diesel a partir de una relacin emprica con parmetros de densidad y volatilidad. El nmero de cetano en s es una medida de la calidad de ignicin de un diesel y est basado en el tiempo de encendido de la mquina. Cuanto mayor es el nmero de cetano, menor es el tiempo que tarda en encender y por ende mejor la calidad de la ignicin. Hemos dicho que el mecanismo de funcionamiento depende de que el carburante se inflame, lo que se trata precisamente de evitar en los motores de gasolina. Contrario al de gasolina, el aire no se mezcla con el carburante antes de ser inyectado en el cilindro. Slo se inyecta aire y, conforme el pistn se mueve hacia el tope del primer tiempo de compresin, se va calentando y justamente cuando el pistn llega a su tope el diesel se inyecta al cilindro. Al contacto del aire sobrecalentado, el carburante se quema y causa el movimiento del pistn. Varias fases se suceden cuando el carburante se inyecta en el cilindro. Primero, entra en forma de lquido, se vaporiza al contacto del aire caliente y llega a la temperatura de ignicin. La segunda fase se da cuando la combustin ocurre y comienza a inflamar al lquido y al vapor que la rodean. El movimiento comienza a dar fruto y finalmente, conforme el resto del lquido es bombeado al cilindro, tambin se inflama, manteniendo o incrementando la presin sobre el pistn. Ha pasado una centsima de segundo. En la figura 29 presentamos la demanda esperada de diesel en Mxico como combustible para automotores en miles de barriles diarios, las cifras muestran la evolucin del contenido de azufre: en 1991 exista diesel con ms de 0.5% de azufre, lo que afortunadamente ha ido disminuyendo con el tiempo y cada vez este carburante contiene cantidades menores de tan nocivo elemento. Actualmente llega a 0.05% en peso.

Figura 29. Evolucin de la demanda de diesel a) diesel de ms de 0.5% en peso de azufre, b) 0.5%, c) 0.05 por ciento.