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mundo Andrés Mejía Vergnaud

Miembro del Consejo Directivo del Instituto Libertad y Progreso

Milton Friedman,
el pequeño gigante de las ideas
En el pasado mes
de noviembre murió
Milton Friedman,
brillante economista
norteamericano. El
mayor homenaje que
se le puede rendir es
volver con interés a la
lectura de sus obras, y
discutirlas en la arena
pública.

C
orre el año 1962. Impera en el
mundo un consenso que nadie
desafía, según el cual las ideas
liberales no tienen otro lugar que los li-
bros de historia. Algunos sucesos e ideas
han dado forma y solidez a la noción de
que una sociedad necesita un Estado
grande y activo, que intervenga de ma-
nera intensiva y directa en la vida de los
ciudadanos.
Las interpretaciones predominan-
tes sobre los penosos hechos económi-
cos del período de entreguerras, espe-
cialmente la Gran Depresión, advertían
que una economía de mercado libre po-
día de manera natural dar lugar a este
tipo de crisis, incluso si se alcanzaban
condiciones teóricas de equilibrio. ¿Qué
había “salvado al mundo” de la Gran
Depresión? Sin vacilación ni excepción,
la respuesta señalaba a las políticas in- Friedman es considerado como el teórico que advirtió a
tervencionistas del New Deal. Es más: el
“éxito” de la planificación durante la se- los economistas que “el dinero sí importa”, es decir, que
gunda guerra mundial demostraba que
la economía podía organizarse racional- las variables monetarias tienen un lugar preponderante
mente, en lugar de dejarse al amparo
de las impredecibles fuerzas del merca- en las fluctuaciones macroeconómicas.
do. Como si esto fuera poco, un buen

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número de intelectuales de Occidente
creía, con ingenuidad imperdonable,
que el experimento del socialismo en la
Unión Soviética y Europa oriental esta-
Friedman ha sido uno de los más feroces defensores
ba produciendo una sociedad próspera de la legalización de las drogas: “La prohibición no
sólo constituye una indebida intromisión del Estado en
y feliz. Aunque sí había en Occidente
un celo por las instituciones democrá-
ticas y las libertades, éste coexistía
con una convicción absoluta, con aire asuntos privados, sino que tiene terribles consecuencias
de dogma, de que la organización de
la sociedad sobre la base de principios
sociales y políticas”.
puramente liberales era imposible o in-
deseable. Un excéntrico sueño ilustra-
do, bello pero irrealizable. la libertad frente a la arbitrariedad. La de las ideas que luego utilizaría para
En medio de esta complaciente razón positiva es la fe en la capacidad de romper la hipnosis keynesiana. Mien-
hegemonía antiliberal, la Universidad los individuos para crear, para empren- tras trabajaba como asistente de Simon
de Chicago publicó un pequeño librito der, para hacer y para lograr. Kuznets en el NBER [Oficina Nacional
escrito por un profesor de economía, de Investigación Económica], empezó a
muy pequeño en estatura, pero quien UNA VIDA DEDICADA A LAS IDEAS concebir lo que luego sería su famosa
después demostraría ser un gigante En la historia personal y familiar de “hipótesis del ingreso permanente”: las
de la inteligencia y las ideas. El libri- Friedman puede leerse la historia de la decisiones de los consumidores están
to llevaba el título de Capitalism and libertad y el progreso de Estados Uni- determinadas por patrones y expectati-
Freedom (Capitalismo y Libertad), y su dos: un país poblado por inmigrantes vas de ingreso de largo plazo, y no sólo
autor era Milton Friedman. que huían de las guerras, las tiranías, la por los ingresos actuales, como dictaba
Para muchos, el libro resultó des- pobreza y las persecuciones tan comu- el keynesianismo.
concertante. La propaganda izquierdis- nes en Europa. Un momento crucial en su carre-
ta siempre había vinculado, sin funda- Milton Friedman nació en 1912 en ra vino cuando conoció a la economista
mento alguno, las ideas de mercado Brooklyn, Nueva York. Sus padres ha- Anna Schwartz, con quien se dedicó a
libre con la preferencia por los sistemas bían llegado hacía pocos años; venían estudiar las tendencias históricas de la
políticos dictatoriales o totalitarios. Sin de una región conocida como Rutenia oferta monetaria en Estados Unidos. El
embargo, quienes se acercaron al libro Carpática, cuyo territorio pertenece hoy producto de este trabajo fue un monu-
de Friedman descubrieron en él una casi totalmente a Ucrania. mental libro titulado Historia Monetaria
defensa integral de la libertad, y una Siendo muy joven, Milton se mudó de los Estados Unidos. Esta obra tiene
reivindicación plena del individuo y sus con su familia a Nueva Jersey. Su infan- muchos méritos, pero es especialmen-
posibilidades. cia no fue fácil ni tuvo a su disposición te conocida por su análisis de la Gran
Uno de los más célebres apartes mayores comodidades: “Los ingresos de Depresión: Friedman y Schwartz cul-
del libro es la lista de actividades o pro- la familia eran escasos y muy inciertos. paron a la autoridad monetaria, la Re-
gramas comúnmente ejecutados por el La crisis económica nos acompañaba de serva Federal, de haber profundizado y
Estado, pero que Friedman considera manera constante”. Milton se esforzó en prolongado lo que pudo ser una simple
ilegítimos y dañinos. Ilegítimos, porque sus estudios, y logró ingresar con una recesión. Demostraron que, entre agos-
desbordan los límites propios de la ac- beca a la Universidad Rutgers. Su dedi- to de 1929 y marzo de 1933, la oferta
ción estatal. Y dañinos, porque, pese cación y brillantez le permitieron entrar monetaria se había contraído en un ter-
a sus buenas intenciones, producen luego a la Universidad de Chicago para cio. Esto iba en contra de la creencia
consecuencias económicas negativas. iniciar sus estudios de posgrado. Allí keynesiana predominante, según la cual
La lista incluye las restricciones del co- descubrió un nuevo mundo, y de este la Gran Depresión fue el producto de
mercio internacional, los controles a la descubrimiento, en sus propias palabras, entidades fantasmagóricas que habitan
producción, los controles de arrenda- “nunca me he recuperado”. Este era un en la economía de mercado. En ese en-
mientos, la regulación minuciosa de la mundo de grandes luminarias de la eco- tonces, la tesis de Friedman y Schwartz
actividad empresarial, y el servicio mili- nomía, como Jacob Viner y Frank Knig- fue vista como una excentricidad; hoy
tar obligatorio. ht, y de un entorno cosmopolita, enri- por hoy, es la tesis keynesiana la que
Todo esto bajo la convicción de quecido por la presencia de estudiantes parece una rareza.
que hay razones negativas y positivas de muchos lugares del mundo. Por este y por otros trabajos,
para limitar el actuar del Estado: la razón Desde muy joven, Friedman em- Friedman es considerado como el teó-
negativa es la necesidad de preservar pezó a descubrir y a delinear algunas rico que advirtió a los economistas que

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En la historia personal y
familiar de Friedman puede
leerse la historia de la
libertad y el progreso de
Estados Unidos.
“el dinero sí importa”, es decir, que
las variables monetarias tienen un lu-
gar preponderante en las fluctuaciones
macroeconómicas. Esta idea cambió
para siempre la manera como se ve y
se combate la inflación, la cual ahora
se concibe fundamentalmente como un
fenómeno monetario. Cabe decir que
Friedman no fue partidario del esque-
ma de banca central independiente, con
poder discrecional sobre el manejo de la
oferta monetaria. Durante casi toda su
vida defendió la adopción de una regla
estricta que determinara el crecimiento
de la moneda. Por esto, no creía mu-
cho en la herramienta conocida como lleva el mismo nombre [publicado en en marzo de 2006 por el New Perspec-
“inflación objetivo”. Sin embargo, con el español como Libertad de Elegir]. tives Quarterly, sirve como ejemplo de
tiempo Friedman llegó a admitir que los Luego de retirarse de la actividad su permanente pasión por analizar la
bancos centrales independientes habían académica, Friedman siguió cultivando actualidad. En tal entrevista afirmaba
alcanzado grandes logros mediante la su amor por las ideas y el debate. Ha que el tema más prioritario en la agen-
utilización de esa herramienta. Lo que sido, por ejemplo, uno de los más fero- da mundial es el éxito o el fracaso de
resulta curioso es que si bien esto es ces defensores de la legalización de las la iniciativa norteamericana para llevar
verdad, también es cierto que este lo- drogas: la prohibición no sólo constituye la democracia al Oriente Medio: “No
gro se debe a que los responsables de una indebida intromisión del Estado en está claro que el uso de la fuerza militar
dichas políticas han sido profundamente asuntos privados, sino que tiene terribles sea la manera de lograr esto. Estados
influidos por la idea de que los excesos consecuencias sociales y políticas. Pero Unidos no debió invadir Iraq”. Habla
monetarios llevan a la inflación. Es de- la mayor parte de sus energías las dedicó de China, del desempleo en Alemania,
cir, por las ideas del propio Friedman. a la reforma del decadente y burocratiza- e incluso de Internet, a la cual califica
do sistema público de educación escolar como “el más efectivo instrumento de la
PASIÓN POR EL DEBATE de Estados Unidos, el cual, al igual que globalización”.
Friedman siempre fue un hombre pú- sucede aquí, es propiedad absoluta del
blico, que tenía una verdadera pasión sindicato de maestros. Friedman ha EL MEJOR HOMENAJE POSIBLE
por los debates, y no rechazaba jamás sido el mayor promotor de los school En 1976 se concedió a Friedman el Pre-
una oportunidad de enfrentarse con un vouchers, instrumento mediante el cual mio Nobel de Economía por los notables
adversario en el terreno de las ideas. Su se busca dar a las familias una cierta ca- avances que ya hemos reseñado. Mu-
capacidad argumentativa fue en verdad pacidad de elección e introducir en el sis- chos otros premios le fueron conferidos
legendaria. Esto se combinaba con un tema algunos beneficios de la competen- en vida. Ahora, tras su muerte a la edad
afán permanente por llevar sus ideas al cia, a la vez que se mantiene el subsidio de 94 años, el mayor homenaje que
gran público; el más famoso producto gubernamental a la educación. puede rendírsele es volver con interés a
de esa pasión lo constituyó la serie de Nunca dejó de opinar ni de ana- la lectura de sus obras, y discutirlas en
televisión Free to Choose, la cual sirvió lizar los temas de la agenda política. la arena pública sin temor, tal como él
como base para el excelente libro que Una entrevista muy reciente, publicada mismo hizo tantas veces. P

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