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Hannah Kristin

AMORES ETERNOS

HANNAH KRISTIN

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ARGUMENTO Con el corazn roto tras perder a su beb y poner fin a su matrimonio., Angie regresa al nico lugar donde puede sanar de sus heridas: el pequeo pueblo de su infancia, junto al cario de su madre y sus dos hermanas. Entre el calor de su familia y el duro trabajo de abrir el restaurante DeSaria`s, que fund su padre, Angie comienza a aceptar que hay otras cosas en la vida adems de la maternidad, e incluso vuelve a desear a su marido, Conlan y piensa en recuperarle.

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NDICE

Captulo Uno...........................................6 Captulo dos.........................................15 Captulo tres.........................................25 Captulo Cuatro....................................33 Captulo cinco......................................46 Captulo seis.........................................54 Captulo siete.......................................63 Captulo ocho.......................................71 Captulo nueve.....................................80 Captulo diez........................................90 Captulo once.......................................99 Captulo doce.....................................109 Captulo trece.....................................114 Captulo catorce.................................120 Captulo quince..................................128 Captulo diecisis...............................134 Captulo diecisiete..............................142 Captulo dieciocho..............................151 Captulo diecinueve............................158 Captulo veinte...................................166 Captulo veintiuno..............................172 Captulo veintids..............................177 Captulo veintitrs..............................186 Captulo veinticuatro..........................193 Captulo veinticinco............................201 Captulo veintisis..............................211 Captulo veintisiete............................223 Captulo veintiocho............................234 Captulo veintinueve..........................247 Captulo treinta..................................256 Captulo treinta y uno.........................270 Captulo treinta y dos.........................276 BIOGRAFIA .........................................289

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Las cosas no cambian; nosotros cambiamos. Henry David Thoreau

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Captulo Uno
Las calles de West End estaban abarrotadas en ese inesperado da soleado. Por toda la ciudad haba madres de pie en las puertas de sus casas hacindose sombra con las manos a los lados de los ojos, para ver jugar a sus hijos. Todo el mundo saba que pronto probablemente, al da siguiente volveran a hacer su aparicin las habituales nubes de algodn que cubriran el cielo, ocultaran el delicado sol y dejaran caer la lluvia. Al fin y al cabo era mayo y estaban en la regin noroccidental del Pacfico. Ese mes llueve, con la misma certeza que los fantasmas salen a la calle el treinta y uno de octubre y el salmn procede del mar. Seguro que hace calor dijo Conlan desde el asiento del conductor de su elegante BMW negro descapotable. Era lo primero que deca en casi una hora. Intentaba entablar conversacin, eso era todo. Angie hubiera tenido que devolver la pelota quiz mencionando los bonitos arbustos en flor del camino. Pero aunque se le ocurri, estaba cansada. En unos pocos meses esas diminutas hojas verdes se retorceran y ennegreceran; las fras noches les arrebataran su color y caeran al suelo sin que nadie se fijara en ellas. Visto de ese modo, qu importancia tena mencionar ese momento tan pasajero? Mir por la ventana para ver su ciudad natal. Haca meses que no haba estado all. Aunque West End estaba slo a unos doscientos kilmetros de Seattle, esa distancia pareca haber aumentado en su mente ltimamente. Por mucho que quisiera a su familia le costaba abandonar su casa. Fuera, en el mundo, haba bebs por todas partes. Entraron en la zona antigua de la ciudad donde las casas victorianas estaban construidas en hileras con sus pequeas parcelas de csped. Enormes y frondosos arces daban sombra a la calle, proyectando un intrincado dibujo de luz sobre el asfalto. En los aos setenta este barrio haba sido el corazn de la ciudad. Haba nios por todas partes, montados en sus bicicletas Schwinn y triciclos Big Wheels yendo de una casa a otra. Todos los domingos haba fiestas en cada manzana despus de haber ido a la iglesia y en todos los jardines se jugaba al Red Rover.1 En esos aos esa zona haba cambiado, los barrios antiguos haban cado en el olvido y estaban muy abandonados. La demanda de salmn haba bajado y la industria maderera haba sufrido un duro golpe. La gente que antes haba sacado su sustento de la tierra y del mar se haba visto relegada, olvidada y los nuevos residentes haban construido sus casas en guetos, en subdivisiones que tomaban el nombre de los propios rboles que ellos talaban. Pero aqu, en esa pequea zona de Maple Drive, el
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Juego para fomentar el apoyo y la colaboracin entre los participantes. (N. de la T.)

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tiempo se haba detenido. La ltima casa del barrio tena exactamente el mismo aspecto que haca cuarenta aos. La pintura blanca estaba en perfecto estado y el verde esmeralda de la cuidada entrada resplandeca. Nunca se haba dejado crecer ninguna mala hierba en el csped. El padre de Angie haba cuidado esa casa durante cuatro dcadas, haba sido su orgullo y su dicha. Cada lunes, tras un fin de semana de duro trabajo en el restaurante familiar, dedicaba toda una jornada de doce horas a la casa y al mantenimiento del jardn. Desde su muerte, la madre de Angie haba intentado seguir esa rutina. Se haba convertido en su consuelo, en su forma de conectar con el hombre al que haba amado durante casi cincuenta aos, y cuando se cansaba del duro trabajo, siempre haba alguien dispuesto a echarle una mano. Esa ayuda, sola recordarles mam, era la ventaja de haber tenido tres hijas. Su recompensa por haber sobrevivido a su adolescencia. Conlan se acerc a la acera y aparc. Mientras el techo descapotable se cerraba silenciosamente se gir hacia Angie. Ests segura de que quieres hacerlo? Estoy aqu, no es cierto? Al final se gir para mirarle. El estaba agotado; poda verlo en el destello de sus ojos azules, pero saba que no dira ni una palabra ms, que no dira nada que pudiera recordarle al beb que haba perdido haca unos pocos meses. Estaban all sentados el uno junto al otro en silencio. El aire acondicionado haca un suave ruido. El antiguo Conlan se habra acercado a ella y la habra besado, le habra dicho que la quera y esas pocas y tiernas palabras la habran salvado, pero esos das felices haban pasado haca tiempo. El amor que una vez compartieron se haba terminado, ya no exista, se haba desvanecido como su niez. Todava podramos marcharnos. Decir que se nos ha estropeado el coche le dijo intentando ser el hombre que sola ser, que poda hacerle bromas hasta que sonriera. Ella no le mir. Ests de broma? Todos creen que nos hemos gastado demasiado en este coche. Adems, mam ya sabe que estamos aqu. Puede que hable con los muertos, pero oye mejor que un murcilago. Est en la cocina preparando diez mil canalones para veinte personas y tus hermanas no han dejado de hablar desde que han entrado por la puerta. Podramos huir en medio de la confusin. l sonri. Durante un momento todo pareca normal entre ellos, como si no hubiera fantasmas en el coche. A ella le hubiera gustado que esa sensacin fuera duradera. Lija ha preparado tres guisados murmur ella. Mira probablemente ha hecho un mantel de ganchillo y nos ha preparado delantales a juego. La semana pasada tuviste dos reuniones importantes y rodaste un spot publicitario. Eso vale ms que tu tiempo para cocinar. Pobre Conlan, catorce aos de matrimonio y todava no comprenda la dinmica de la familia Deshara. Cocinar era algo ms que un trabajo o un hobby, era una especie de moneda y Angie estaba arruinada. A su padre,

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al que ella idolatraba, estaba encantado de que su hija no supiera cocinar. Para l era una seal de xito. Para un inmigrante que haba llegado al pas con cuatro dlares en el bolsillo y que se haba ganado la vida dando de comer a otras familias de inmigrantes, era un orgullo que su hija pequea se ganara el sustento utilizando la cabeza en lugar de las manos. Vamos dijo ella no quiero pensar en pap. Angie sali del coche y se dirigi hacia el maletero. Lo abri silenciosamente y apareci una caja de cartn estrecha. En su interior haba un sofisticado pastel de chocolate de la Pacifica Deserta Compaa y una irresistible tarta de limn. Los sac sabiendo que haran algn comentario sobre su incapacidad para cocinar. Al ser la pequea la princesa siempre le haban permitido pintar, hablar por telfono o mirar la televisin mientras sus hermanas estaban en la cocina. Ninguna de ellas le permita olvidarse de que pap la haba mimado hasta la saciedad. De mayores todava trabajaban en el restaurante de la familia. Eso era trabajar de verdad, decan siempre, no como la carrera publicitaria de Angie. Venga! le dijo Conlan, cogindola del brazo. Caminaron por el camino de obra, pasaron la fuente de la Virgen Mara y subieron la escalera. Al lado de la puerta haba una estatua de Jess con los brazos abiertos dando la bienvenida. Alguien haba colgado un paraguas de una de sus muecas. Conlan llam a la puerta por costumbre y la abri. La casa vibraba de ruido gente gritando, nios subiendo y bajando por las escaleras, cubiteras rellenndose, risas. Todos los muebles del recibidor estaban enterrados bajo una capa de abrigos, zapatos y cajas de comida vacas. La sala de estar estaba llena de nios jugando con juegos infantiles. Cund Lana2 para los ms jvenes y juegos de cartas para los ms mayores. Su sobrino mayor, Jasn y su sobrina Sara jugaban con el Atenido en la televisin. Cuando entr Angie los nios empezaron a chillar y se reunieron a su alrededor; todos hablaban a la vez, tratando de captar su atencin. Desde que podan recordar, ella era la ta que se tiraba al suelo y jugaba con el juguete del momento. Nunca les baj la msica ni les dijo que la pelcula que estaban viendo no era apropiada. Cuando se les preguntaba todos decan que la ta Angie era guau. Oy a Conlan detrs de ella que hablaba con Vince, el marido de Mira. Le estaba sirviendo una bebida. Se abri paso a travs de los nios y se dirigi a la cocina. Se detuvo en el umbral de la puerta. Su madre estaba de pie delante de la mesa de trabajo que tena en el centro de la cocina, estirando la masa dulce. La harina ocultaba parte de su cara y le haba manchado el pelo. Sus gafas una reliquia de los setenta tenan lentes del tamao de unos platos y le agrandaban sus ojos marrones. Las gotitas de sudor se aglutinaban por las cejas, se deslizaban por sus mejillas enharinadas y terminaban en su pecho en pequeas bolitas de masa. En los cinco meses que haban transcurrido desde que pap haba fallecido, se haba
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Un juego de mesa parecido al juego de la oca. (N. de la T)

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adelgazado mucho y ya no se tea el pelo. Ahora lo tena totalmente blanco. Mira estaba de pie delante del fogn, vertiendo los oquis en una cazuela de agua hirviendo. Por detrs pareca una jovencita. Incluso despus de haber tenido cuatro hijos, todava era delgada, casi como un pajarillo y puesto que muchas veces llevaba la ropa de su hija adolescente, aparentaba diez aos menos de sus cuarenta y uno. Esa noche, haba recogido su larga cabellera negra en una trenza que le llegaba casi hasta la cintura. Llevaba unos pantalones acampanados negros y un suter trenzado rojo. Estaba hablando, no tena nada de particular: siempre hablaba. Pap sola bromear diciendo que su hija mayor pareca una batidora a la mxima velocidad. Liwy estaba de pie a la izquierda, cortando mozzarella fresca. Pareca un bolgrafo Bic enfundado en seda negra. Lo nico ms alto que sus tacones era su pelo encrespado. Haca mucho tiempo, Liwy haba abandonado West End de repente, con la certeza de que podra llegar a ser modelo. Estuvo en Los ngeles hasta que en todas las entrevistas de trabajo empezaron a hacerle la misma pregunta: Puedes sacarte la ropa? Haba regresado a casa haca cinco aos, tras cumplir treinta y cuatro aos, amargada por no haber tenido xito, derrotada por el esfuerzo de haberse llevado con ella a sus dos hijos a quienes les haba hecho de padre un hombre al que no conoca nadie de la familia. Trabajaba en el restaurante de la familia, pero no le gustaba. Se consideraba una chica de gran ciudad atrapada en una ciudad de provincia. Ahora volva a estar casada; haba sido una rpida ceremonia la semana pasada en la Capilla del Amor de Las Vegas. Todo el mundo esperaba que Salvatore Traina el afortunado nmero tres pudiera hacerla feliz. Angie sonri. Haba pasado muchas horas en esa cocina con esas tres mujeres; por ms que envejeciera o independientemente del rumbo que tomara su vida, siempre sera su hogar. En la cocina de mam se senta a salvo, acogida y querida. Aunque ella y sus hermanas haban elegido vidas distintas y con frecuencia tendan a entrometerse mutuamente en las mismas, su unidad era inquebrantable. Necesitaba volver a formar parte de aquello, haba estado sufriendo sola demasiado tiempo. Entr en la cocina y puso la caja sobre la mesa. Qu tal chicas? Liwy y Mira se apresuraron hacia ella y la envolvieron en un abrazo que ola a especias italianas y a perfume de droguera. La apretaron con fuerza; Angie not la humedad de sus lgrimas en su cuello, pero no le dijeron nada salvo: Nos alegramos de tenerte en casa. Gracias. Dio otro fuerte abrazo a sus hermanas y se dirigi a su madre, que la recibi con los brazos abiertos. Angie se fundi en la calidez de ese abrazo. Como siempre, mam ola a tomillo, a perfume Tab y a laca Aqua Net. Los olores de la juventud de Angie. Mam la abraz con tanta fuerza que Angie tuvo que tomar aire para no ahogarse. Rindose, intent echarse atrs, pero su madre no la dej. De pronto, Angie se puso rgida instintivamente. La ltima vez que

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mam la haba abrazado de ese modo le haba susurrado: Prubalo de nuevo. Dios te dar otro hijo. Angie se solt del abrazo. No! le dijo intentando sonrer. Su sosegado tono de splica fue suficiente. Su madre tom el rayador de queso. La cena est lista. Mira, lleva a los nios a la mesa. La mesa del comedor alojaba a catorce personas cmodamente y esa noche a quince. Era una antigua mesa de caoba, que la haban trado del viejo continente. Ocupaba el puesto central en la gran habitacin sin ventanas empapelada de rosa y burdeos. Un ornamentado crucifijo de madera colgaba de la pared al lado de un retrato de Jess. Nios y adultos se apiaban alrededor de la mesa. Dean Martin cantaba desde la otra habitacin. Bendigamos la mesa dijo mam en cuanto todos se hubieron sentado. Al no hacerse el silencio al momento, alarg la mano y le dio una colleja al to Francis. Francis baj la barbilla y cerr los ojos. Todos obedecieron y empezaron a rezar. Sus voces sonaron al unsono: Bendcenos Seor, te damos gracias por los alimentos que vamos a recibir, por Cristo nuestro Seor. Amn. Cuando finaliz la oracin, mam se levant rpidamente con su vaso de vino en la mano. Brindemos por Sal y Olivia. Su voz vibraba y temblaba. No s qu decir, hacer un brindis es cosa de hombres. Volvi a sentarse de repente. Mira le puso la mano en el hombro y se levant. Te damos la bienvenida a nuestra familia Sal. Que gocis del amor que gozaron nuestros padres. Que tengis las copas llenas, el lecho caliente. Hizo una pausa. Su tono se suaviz. Y muchos hijos sanos. En vez de risas, aplausos y sonidos de copas, hubo silencio. Angie respir profundo y mir a sus hermanas. No estoy embarazada dijo Liwy rpidamente. Pero lo estamos intentando. Angie se esforz por sonrer, aunque su sonrisa fue tenue y dbil no enga a nadie. Todos la miraban, preguntndose cmo encajara ella la llegada de otro beb a la familia. Todos intentaban no hacerle dao. Angie levant su vaso. Por Sal y por Liwy dijo con la esperanza de que pensaran que sus lgrimas eran de alegra. Que tengis muchos hijos sanos. Las conversaciones empezaron de nuevo. La mesa se convirti en un barullo de risas y ruido de tenedores y cuchillos golpeando contra la porcelana. Aunque esta familia se reuna todas las fiestas y dos lunes por la noche al mes, siempre tenan cosas que decirse. Angie mir alrededor de la mesa. Mira hablaba animadamente con mam sobre una recolecta que organizaba la escuela que necesitaba servicio de catering; Vince y el to Francis discutan sobre el partido de los Huskies-Ducks de la semana pasada; Sal y Liwy se besaban cada vez que

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podan; los ms pequeos se tiraban guisantes los unos a los otros y los ms mayores discutan sobre si la Xbox era mejor que la Playstation. Conlan le estaba preguntando a la ta Giulia sobre su prxima operacin de cadera. Angie no poda concentrarse en ninguno de ellos. No poda mantener conversaciones banales. Su hermana quera un beb y seguro que lo tendra. Probablemente Liwy se quedara embarazada en el tiempo en que acaba el show de Jay Leo y empiezan las noticias. Vaya me he olvidado el diafragma! As era cmo les haba sucedido a sus hermanas. Despus de cenar, mientras Angie lavaba los platos, nadie habl con ella, pero todos los que pasaban por su lado le apretaban el hombro o le daban un beso en la mejilla. Todos saban que ya no podan decirle nada ms. Haba habido tantas esperanzas y oraciones durante todos esos aos, que haban perdido su fuerza. Su madre llevaba casi una dcada con una vela encendida a santa Cecilia, pero esa noche en el coche slo seguan estando Angie y Conlan, una pareja que jams se multiplicara para convertirse en una familia. Al final, ella ya no pudo soportarlo ms. Tir el trapo de secar los platos sobre la mesa y subi a su antiguo dormitorio. La bonita y recoleta habitacin, todava estaba empapelada de rosas y cestas blancas; haba unas camas gemelas con cubrecamas rosa. Se sent en la punta de su cama. Irnicamente, una vez se haba arrodillado en ese mismo suelo y rezado para no estar embarazada. En aquel entonces tena diecisiete aos y sala con Tommy Matucci. Su primer amor. Se abri la puerta y entr Conlan. Su corpulento y moreno marido irlands se vea ridculamente fuera de lugar en su pequea habitacin de nias. Estoy bien le dijo. S, de acuerdo. Angie not la amargura en su voz y sinti como si se le clavase. Ella no poda hacer nada para consolarle. El tampoco poda consolarla a ella; slo Dios saba cuntas veces lo haban intentado. Necesitas ayuda le dijo con un tono de cansancio y no era de extraar. Esas palabras no eran nuevas. Estoy bien. El la mir durante mucho tiempo. Esos ojos azules que una vez la haban mirado con adoracin ahora reflejaban un insoportable sentimiento de fracaso. Dando un suspiro se gir y abandon la habitacin cerrando la puerta tras de s. Al momento se volvi a abrir. Era su madre con los brazos en jarra. Las hombreras de su traje de domingo parecan las que llevaban en la pelcula Blade Runner y casi tocaban el marco de la puerta de lado a lado. Siempre corras a tu habitacin cuando estabas triste o enfadada. Angie se hizo a un lado para dejarle sitio en la cama. Y t siempre venas detrs de m. Tu padre me obligaba. Nunca lo supiste, verdad? Mam se sent al lado de Angie. El viejo colchn se curv bajo su peso. No soportaba

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verte llorar. La pobre Liwy poda romperse los pulmones llorando y l ni se daba cuenta. Pero t...t eras su princesa. Una lgrima tuya poda romperle el corazn. Suspir. Fue un sonido pesado, cargado de decepcin y empata. Tienes treinta y ocho aos ngela dijo mam ya es hora de que crezcas. Tu padre Dios lo tenga en su gloria estara de acuerdo conmigo. Ni siquiera s qu significa eso. Mam la rode con el brazo y la atrajo. Dios te ha dado una respuesta a tus plegarias, ngela. No es la que t esperabas, por eso no quieres escucharla. Ha llegado el momento de que lo hagas. Angie se despert de golpe. El fro de sus mejillas era por sus lgrimas. Haba vuelto a tener el sueo del beb, se en que ella y Conlan estaban en orillas opuestas. Entre ellos, en la inmensidad del mar azul, haba un diminuto fardo de color rosa. Centmetro a centmetro se lo llevaba la corriente y desapareca. Y cuando desapareca, se quedaban solos, pero ella y Conlan estaban demasiado distanciados. Era el mismo sueo que haba tenido durante aos y los dos haban ido de una consulta mdica a otra, probando todos los mtodos. Supuestamente, ella era una de las afortunadas que en ocho aos haba concebido tres veces. Dos haban terminado en aborto; una su hija haba muerto al poco de nacer. Eso haba sido el final. Ni ella ni Conlan tenan nimos para volver a intentarlo. Cuando se march su marido se tranquiliz, recogi la bata rosa del suelo y sali de la habitacin. El sombro pasillo la esperaba. A su derecha docenas de fotografas familiares, todas ellas enmarcadas en gruesos marcos de caoba, que cubran la pared. Retratos de cinco generaciones de DeSarias y Malones. Baj la cabeza para pasar por el largo pasillo y cerr la puerta. El pomo de latn brillaba con la luz de la luna que entraba por la ventana. Cundo haba sido la ltima vez que se haba atrevido a entrar en esa habitacin? Dios te ha dado una respuesta... Ha llegado el momento de que la escuches. Camin lentamente pasando de largo la escalera y la habitacin de invitados para dirigirse a la puerta del fondo. Una vez all respir hondo. Le temblaban las manos al abrir la puerta y entrar. All el aire era denso y ola a viejo y a moho. Encendi la luz y cerr la puerta. La estancia era perfecta. Cerr los ojos como si la oscuridad pudiera ayudarla. Las dulces notas de La bella y la bestia llenaban su mente; por primera vez retrocedi en el tiempo hasta el da en que cerr la puerta de esta habitacin, haca ya muchos aos. Fue despus de haber decidido adoptar. Tenemos un beb, seora Malone. La madre una adolescente les ha elegido a usted y a Conlan. Vengan a mi oficina a conocerla. Angie tard cuatro horas en elegir la ropa que iba a ponerse y en maquillarse. Cuando ella y Conlan por fin conocieron a Sarah Dekker en la

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oficina del abogado, se cre un vnculo instantneo entre los tres. Querremos mucho a tu hijo le haba prometido Angie a la joven. Puedes confiar en nosotros. Durante seis maravillosos meses Angie y Conlan haban aparcado la idea de intentar tener un hijo. El sexo volvi a ser divertido, se haban vuelto a enamorar sin esfuerzo. La vida era agradable. Haba esperanza en esa casa. Lo haban celebrado con sus familias. Haban llevado a Sarah a su casa y compartido su corazn con ella. La haban acompaado a todas las visitas con el obstetra. Dos semanas antes de salir de cuentas, Sarah haba aparecido con unas plantillas para hacer cenefas con pintura. Entre las dos haban decorado la habitacin. El techo y las paredes de color azul claro, llenos de nubes blancas. Vallas de color blanco con flores de colores visitadas por abejas, mariposas y hadas. El primer aviso del desastre llegara el da en que Sarah entr de parto. Angie y Conlan estaban trabajando. Cuando llegaron a casa, estaba demasiado tranquila, no haba mensajes en el contestador, ni ninguna nota en la cocina. Llevaban en casa menos de una hora cuando son el telfono. Se apresuraron a descolgar, cogidos de la mano, llorando de felicidad al or la noticia del nacimiento. Tardaron un momento en registrar las otras palabras. Incluso ahora, Angie slo recordaba partes de la conversacin. Lo siento... he cambiado de opinin, vuelvo con mi novio, nos quedamos con el beb. Cerraron la puerta de esa habitacin y no volvieron a abrirla. La seora de la limpieza entraba una vez a la semana, pero Angie y Conlan no volvieron a entrar. Durante algo ms de un ao, esta habitacin haba permanecido vaca, era un santuario para su sueo de que quizs algn da... lo haban dejado todo: las visitas a los mdicos, los tratamientos, las inyecciones y los procedimientos. Entonces, Angie, volvi a quedarse embarazada. Cuando ya estaba de cinco meses, se atrevieron a entrar de nuevo en la habitacin y a llenarla de sueos. Deban haberlo sabido. Angie abri el armario y sac una caja de cartn. Empez a colocar cosas en ella intentando no apegarse a los recuerdos que le traan lo que estaba colocando en ella. Eh! No haba odo la puerta, pero all estaba l con ella en la habitacin. Saba lo absurdo que poda parecer encontrar a tu esposa sentada en medio de una habitacin al lado de una gran caja de cartn. En su interior haba cosas preciosas: la lmpara de mesa de Winnie-the-Pooh, el cuadro de Aladino, una coleccin de libros del doctor Seuss. El nico mueble que quedaba era la cuna. La ropa de cama estaba en el suelo justo al lado, en un pulido montoncito de franela de color rosa plido. Angie se gir para mirarle. Haba lgrimas en sus ojos que nublaban su visin, pero hasta ahora no se haba dado cuenta. Quera decirle cunto lo senta; todo haba salido mal entre ellos. Tom un montoncito de sabanitas rosa y acarici la tela. Me volv loca fue todo lo que pudo decir. l se sent a su lado. Ella esperaba que dijera algo, pero slo estaba all sentado ob-

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servndola. Angie lo entenda. El pasado le haba enseado a ser precavido. Era como un animal que se adaptaba a su entorno peligroso permaneciendo callado y quieto. Entre la medicacin para la fertilidad y los sueos rotos, las emociones de Angie eran impredecibles. Me he olvidado de nosotros dijo ella. Ya no hay nosotros, Angie. El tono suave en que pronunci esas palabras le rompi el corazn. Al final uno de los dos se haba atrevido a decirlo. Lo s. Yo tambin quera un beb. Angie trag saliva para intentar controlar sus lgrimas. Haba olvidado que en los ltimos aos Conlan haba soado con la paternidad tanto como ella con la maternidad. En alguna parte del camino, todo haba pasado a ser un problema de Angie. Se haba obcecado tanto en su dolor que el de su esposo era secundario. Esta era una de las ideas que la acechaban. Siempre se haba enfocado en tener xito en la vida su familia deca que era obsesiva y ser madre era una meta ms. Deba haber recordado que eso era una labor en equipo. Lo siento volvi a decir ella. l la tom en sus brazos y la bes. Fue de ese tipo de beso que no haban compartido en aos. Permanecieron sentados y abrazados durante mucho rato. Ella hubiera deseado que su amor le hubiera bastado. As deba haber sido. Pero su necesidad de tener un hijo haba sido como una ola gigante, una fuerza arrolladora que haba acabado por ahogarles. Quizs haca un ao ella se hubiera podido remontar. Ahora no. Te quera... Lo s. Tenamos que haber ido con ms cuidado. Ms tarde esa noche, cuando Angie estaba sola en la cama que ambos haban comprado, intentaba recordar el cmo y el por qu de todo aquello, las cosas que se haban dicho el uno al otro y el final de su amor, pero no poda. Lo nico que realmente poda recordar era el olor a polvo de talco para beb y el sonido de la voz de Conlan cuando le dijo adis.

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Captulo dos
Fue sorprendente el tiempo que cost desmantelar una vida. Una vez Angie y Conlan hubieron decidido poner fin a su matrimonio, los detalles eran lo importante. Cmo dividirlo todo entre dos, especialmente las cosas indivisibles como casas, coches y corazones. Pasaron meses con los detalles del divorcio y a finales de septiembre ya haban terminado. La casa de Angie no, ahora era la casa de los Pederson estaba vaca. En lugar de habitaciones, una sala de estar de diseo y una cocina de granito, tena una buena suma de dinero en el banco, la mitad de sus muebles en un guardamuebles y un maletero del coche cargado de maletas. Angie se sent en la chimenea de ladrillo y observ el brillo dorado de sus suelos de parqu. Cuando ellos se trasladaron a esa casa estaba enmoquetada de azul. Parqu, se dijeron los dos, sonriendo al comprobar que haban tenido la misma idea y ver la fuerza de sus sueos. Los nios estropean mucho la moqueta. Haca tanto tiempo...! Diez aos en esa casa, eran como toda una vida. Son el timbre. Ella se tens inmediatamente. No poda ser Con, porque tena llaves. Adems, no era el da en que tena que ir. se era su da para recoger todas sus cosas. Despus de catorce aos de matrimonio, tenan que programar das distintos para ir a la casa que haban compartido. Se puso de pie y cruz la sala de estar para ir a abrir la puerta. Mam, Mira y Liwy estaban all apiadas bajo el tejadillo de la entrada, para resguardarse de la lluvia. Tambin intentaban sonrer; ninguno de sus esfuerzos acab teniendo xito. Un da como ste dijo mam es para la familia. Se apresuraron a entrar en pelotn. La cesta de picnic que llevaba Mira desprenda olor a ajo. Focaccia dijo Mira al ver la mirada de Angie. Ya sabes que la comida alivia todos los problemas. Angie sonri. Cuntas veces haba regresado de la escuela deprimida por algn problema con las compaeras y su madre le haba dicho: Come algo, te sentirs mejor. Liwy se acerc sigilosamente. Llevaba un suter negro y unos tjanos ceidos como Lara Flynn Boyle en el da del peinado del ao. He vivido dos divorcios. La comida no ayuda. Intent convencerla para que pusiera tequila en la cesta, pero ya conoces a mam. Se acerc todava ms. Llevo Zoloft en el bolso por si lo necesitas.

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Venga, vengadijo mam, ponindose al mando. Llev a sus pollitos a la sala de estar vaca. Angie sinti todo el peso de la situacin: fracaso. All estaba su familia, buscando dnde sentarse en una casa vaca que ayer haba sido su hogar. Angie se sent en el duro y fro suelo. Ahora haba silencio. Estaban esperando a que ella empezara a hablar y entonces seguiran su conversacin. Eso es lo que haca una familia. El problema era que Angie no tena adonde ir, ni nada que decir. Sus hermanas se habran redo de esa situacin si se hubiera tratado de cualquier otro da. Pero ahora no era nada divertido. Mira se sent al lado de Angie y se acerc a ella. Los remaches de sus ceidos tjanos rechinaron en el suelo. Mam hizo lo mismo pero en el borde de la chimenea y Liwy se sent a su lado. Angie mir sus apenados rostros de complicidad, deseando poder explicarles. Si Sophia hubiera vivido... No hables de eso dijo Liwy enseguida, no va a ayudarnos. Los ojos de Angie se clavaron. Casi cedi a su dolor en aquel momento dejando que la embargara. Luego se recuper. Llorar no servira de nada. Maldita sea! Se haba pasado la mayor parte del ltimo ao llorando y qu haba conseguido? Tienes razn le dijo. Mira la abraz. Era justamente lo que Angie necesitaba. Cuando se separ de sus brazos, algo ms temblorosa y tranquila al mismo tiempo, las tres mujeres la estaban mirando. Puedo ser sincera? dijo Liwy abriendo la cesta y sacando una botella de vino tinto. Por supuesto que no dijo Angie. Liwy no le hizo caso. Con y t habis aguantado demasiado. Creme, s cuando las cosas ya no funcionan. Era el momento de dejarlo. Empez a servir el vino en vasos. Ahora deberas irte a alguna otra parte y tomarte un tiempo libre. Huir no la ayudar dijo Mira. Tonteras respondi Liwy ofreciendo a Angie un vaso de vino. Tienes dinero, vete a Ro de Janeiro. Dicen que las playas son magnficas y prcticamente nudistas. Angie sonri. La sensacin de opresin en el pecho se afloj un poco. Entonces, he de comprarme unas sandalias y salir a lucir mi trasero cado? Liwy se ri. Cario, eso no va a hacerte ningn dao. Durante la siguiente hora, estuvieron sentadas en la sala de estar vaca, bebiendo vino tinto, comiendo y hablando de cosas normales: del tiempo, de la vida en West End, de la reciente operacin de ta Giulia. Angie intentaba seguir la conversacin, pero no dejaba de pre-

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guntarse cmo haba terminado as, sola y sin hijos a los treinta y ocho aos. Los primeros aos de su matrimonio fueron estupendos... Eso es porque el negocio va mal dijo Liwy, sirvindose otro vaso de vino. Qu otra cosa podemos hacer? Angie regres al presente, sorprendida de haber estado ausente durante unos minutos. Las mir y les pregunt. De qu estis hablando? Mam quiere vender el restaurante dijo Mira. Angie se irgui. Qu? El restaurante era el alma de la familia, el centro de todo. No bamos a hablar de ello hoy dijo mam, gritando a Mira con una mirada de enfado, Angie las mir a todas. Qu demonios est pasando? No digas palabrotas dijo mam. Pareca cansada. El negocio no anda bien. No s qu hacer para que siga funcionando. Pero... pap lo adoraba dijo Angie. Los ojos negros de su madre no pudieron contener las lgrimas. No era necesario que me lo dijeras. Angie mir a Liwy. Qu pasa con el restaurante? Liwy se encogi de hombros. Las cuentas no salen. DeSaria ha funcionado bien durante treinta aos. No puede ser... No me lo puedo creer!, ahora vas a decirnos cmo llevar un restaurante dijo Liwy bruscamente encendiendo un cigarrillo. Qu puede saber una redactora publicitaria? Directora creativa y estamos hablando de dirigir un restaurante no de ciruga del cerebro. Dais de comer a la gente por un buen precio. Qu problema puede...? Basta ya, vosotras dos! Dijo Mira. Es lo ltimo que necesita mam. Angie mir a su madre, pero no supo qu decir. Una familia que haca slo unos momentos haba sido el puntal de su vida, ahora, de pronto, se haba resquebrajado. Todas se callaron. Angie pensaba en el restaurante... en pap, que siempre la haba hecho rer, incluso cuando su corazn haba estado a punto de rendirse... y en el mundo seguro en el que haba crecido. El restaurante era el ancla de la familia, sin l puede que ellas se separaran y tendra que salir a flote sola, lo que iba a suponer mucho esfuerzo. Angie lo saba. Angie podra ayudarnos dijo mam. Liwy hizo un sonido de incredulidad. No sabe nada del negocio. La princesa de pap nunca ha... Calla, Liwy! dijo mam mirando a Angie. Angie lo comprendi todo con esa mirada. Mam le estaba ofreciendo un lugar para ocultarse de los recuerdos dolorosos de esta ciudad. Para

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mam regresar a casa era el remedio a todos los males. Liwy tiene razn dijo Angie lentamente. No s nada del negocio. Qu me dices del xito de la campaa que hiciste en los peridicos para aquel restaurante de Olympia? dijo Mira estudindola. Pap nos hizo leer todos los recortes de prensa. Que Angie le enviaba dijo Liwy sacando el humo. Angie haba conseguido volver a dar a conocer a ese restaurante. Pero lo nico que haba requerido haba sido una buena campaa publicitaria y dinero para el marketing. Quiz puedas ayudarnos dijo por fin Mira. No lo s respondi Angie. Haca mucho tiempo que se haba marchado de West End, segura de que el mundo la estaba esperando. Cmo se sentira al regresar? Podras vivir en la casa de la playa dijo mam. La casa de la playa. Angie pens en el pueblecito de la salvaje costa azotada por el viento y una docena de valiosos recuerdos que acudieron a su mente uno tras otro. Siempre se haba sentido a salvo y querida all. Se senta protegida. Quizs aprendera a volver a sonrer; en ese lugar cuando era pequea se rea con facilidad. Mir a su alrededor, a esa casa tan vaca y cargada de tristeza, situada en una calle de una ciudad con demasiados malos recuerdos. Quiz regresar a casa fuera la respuesta, al menos durante un tiempo, hasta que descubriera cul era su lugar. No se sentira sola en el pueblo, no como se senta en Seattle. Sdijo lentamente, mirando hacia arriba. Podra quedarme all durante algn tiempo. No poda decir qu emocin era ms fuerte en esos momentos, la de alivio o la de decepcin. Lo nico que saba era que all no estara sola. Mam sonri. Pap me dijo que algn da volveras a casa. Liwy gir los ojos hacia arriba. Fantstico! La princesa vuelve para ayudar a estas pobres pueblerinas a llevar el restaurante. A la semana, Angie estaba de camino. Se haba marchado al West End del modo en que haba comenzado todos sus proyectos: a toda velocidad. Primero haba llamado a su jefe de la agencia de publicidad para pedir una excedencia. Su jefe casi se cae cuando se lo dijo y farfull sorprendido. No haba habido indicios de que ella no estuviera contenta con su trabajo, ninguno en absoluto. Si es una promocin lo que quieres... Ella se ri y le explic que simplemente estaba cansada. Cansada? Necesitaba un tiempo de descanso y no tena ni idea de cunto iba a ser. Cuando la conversacin estaba a punto de terminar, simplemente ya se haba marchado. Por qu no? Tena que iniciar una nueva vida y no

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poda hacerlo aferrndose a la antigua. Tena mucho dinero en el banco y grandes dotes de marketing, as que cuando estuviera preparada para volver a la vida real, no tendra problema en encontrar otro trabajo. Intentaba no pensar en todas las veces que Conlan le haba suplicado que hiciera esto. Te est matando le deca. Cmo vamos a relajarnos si siempre vas saturada. Los mdicos dicen... Subi la msica algo antiguo y dulce y apret el acelerador. Los kilmetros pasaban rpido; cada uno la alejaba de Seattle y la acercaba a la ciudad de su juventud. Al final dej la interestatal y sigui los indicadores verdes de Washington Beaches para West End. La pequea ciudad le daba la bienvenida. La luz se colaba por las calles y las hojas que todava estaban mojadas por la lluvia. Las fachadas, que antiguamente haban estado pintadas de azul claro, verde y rosa plido, colores tpicos de un pueblo de pescadores Victoriano, con el tiempo se haban desgastado y ahora haban adoptado un tono plateado suave. Mientras conduca por Front Street, recordaba los desfiles del 4 de julio. Cada ao la familia se pona sus mejores galas y desfilaba con un estandarte que pona DeSaria Restaurant. Repartan caramelos entre los asistentes. Angie lo odiaba, pero ahora... ese recuerdo le inspiraba una triste sonrisa a la vez que le vena el recuerdo de la explosiva risa de su padre. Formas parte de esta familia ngela. Has de desfilar. Baj la ventanilla del coche y enseguida not el olor salado del mar mezclado con el aroma de pino. En alguna parte un horno ya haba abierto sus puertas. La brisa traa un suave olor a canela. Haba gente en la calle, pero no estaba abarrotada en esa tarde de finales de septiembre. Mirara donde mirara la gente charlaba animadamente. Vio al seor Peterson, el farmacutico, de pie en la puerta de su farmacia. La salud con la mano y ella le devolvi el saludo. Saba que a los pocos minutos entrara en la ferretera de al lado y le dira al seor Tannen que Angie DeSaria haba vuelto. Bajara el tono de voz cuando dijera: Pobrecita, se ha divorciado. Lleg a un semforo uno de los cuatro que haba en la pequea ciudad y redujo la velocidad. Estaba a punto de girar para dirigirse a la casa de sus padres, cuando oy el canto de la sirena y no tuvo ms remedio que responder. Adems, todava no estaba preparada para el recibimiento familiar. Gir a la derecha y sigui la larga y sinuosa carretera que la alejaba del centro. A su izquierda el ocano Pacfico era como una gran vela gris que se extenda hasta el infinito. Las dunas y su vegetacin ondeaban y se sacudan con el viento A poco ms de un kilmetro de la ciudad, todo pareca distinto. Haba muy pocas casas por esa zona. De vez en cuando se vean los letreros de los llamados centros vacacionales o una serie de bungalows de alquiler en la ladera de la montaa frente al mar, pero aparte de eso no haba nada ms que ver desde la carretera. Esa franja de costa, oculta entre rboles gigantes y fuera del camino entre Seattle y Portland todava no haba sido descubierta por los yuppies y la mayora de la gente de West End no

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poda permitirse el lujo de tener una casa en la costa. Por lo tanto, todava estaba en un estado salvaje, primitivo. El bramido del ocano reivindicaba su presencia y recordaba a los transentes que no haca tanto tiempo la gente todava crea que en sus desconocidas aguas habitaban dragones. A veces estaba en silencio, no obstante era engaoso y en esos momentos daba a los turistas la falsa sensacin de seguridad. Se introducan en el agua con sus kayaks de alquiler y remaban arriba y abajo. Cada ao alguno de esos turistas simplemente desaparecan; slo regresaban los llamativos kayak. Al final lleg ante un viejo y oxidado buzn que pona DeSaria. Gir por el maltrecho camino de tierra. rboles gigantes bordeaban ambas partes del camino, tapando la mayor parte del cielo y todo el sol. La propiedad estaba cubierta de pinaza y helechos. La neblina que cubra el suelo y ascenda ofreca una visin del mundo increblemente etrea. Se haba olvidado de la neblina que apareca todas las maanas de otoo, emanando de la tierra como un suspiro hecho visible. A veces, durante los paseos matutinos, al bajar la vista no podas verte los pies. Cuando eran pequeas se iban a buscar esa neblina matinal y jugaban a darse patadas a travs de la misma. Lleg hasta la casa y aparc. El regreso a casa era tan dulce e intenso que se le hizo un nudo en la garganta. La casa de verano que su padre haba construido con sus propias manos se encontraba en un pequeo claro, rodeada de rboles que ya eran viejos cuando Lewis y Clark3 pasaron por esas tierras. Los guijarros, una vez de color rojo cedro, se haban envejecido y adoptado el color desgastado de los troncos a la deriva. Alguien en alguna parte estaba haciendo volar una cometa. El sonido de su ondear en el viento la remont a su niez. Ven aqu princesa. Ayuda a pap a recortar estos arbustos... Eh, Livvy! Espera! No puedo correr tan deprisa... Mam, dile a Mira que me devuelva mis malvaviscos...4 All estaban, todos esos momentos divertidos, enojosos y agridulces que formaban la historia de la familia. All estaba ella de pie bajo la luz solar, rodeada de rboles y totalmente absorta en los recuerdos que haba olvidado. Donde estaba el tronco gigante del que haban brotado una docena de plantas ms pequeas fue donde Tommy haba besado a Angie por primera vez... y haba intentado tocarla. Donde estaba el pozo haba el mejor escondrijo para jugar al escondite.

Responsables de la expedicin patrocinada por el presidente de Estados Unidos, Thomas Jefferson, con el objetivo de trazar los mapas de las tierras norteamericanas de reciente adquisicin al oeste del Mississippi. (TV. de la T.) Dulce blando para nios que parece una esponja. En Espaa se les llama esponjas o nubes. (TV. de la T.)
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Y all, oculta a la sombra de dos cedros gigantes, se hallaba la gruta de los helechos. Haca dos veranos, ella y Conlan haban llevado a ese lugar a todos sus sobrinos de acampada. Construyeron un fuerte entre los grandes helechos y jugaron a ser piratas. Por la noche contaron enrevesadas historias de fantasmas, mientras estaban todos reunidos junto a una hoguera, tostando marshmallows y haciendo s'mores5. Entonces, todava crea que algn da llevara all a sus propios hijos... Suspirando entr su equipaje en la casa. La planta baja era una sola estancia, con una cocina a la izquierda, armarios de color crema y encimeras de baldosas blancas; una pequea zona de comedor en un rincn (de algn modo los cinco se las haban arreglado para comer en esa pequea mesa; y una sala de estar que ocupaba el resto del espacio. Una enorme chimenea hecha de piedra de ro dominaba la pared norte. A su alrededor haba un par de sofs azules muy mullidos, una mesa de centro de madera de pino viejo y la desgastada silla de piel de pap. No haba televisin en la casa. Nunca haba habido. Hablemos sa era la respuesta que siempre daba a sus hijas cuando stas se quejaban. Eh, pap! susurr Angie. La nica respuesta fue el viento en los cristales de las ventanas. Cloc. Cloc. Cloc. Era el ruido de una mecedora sobre un suelo de madera, de una habitacin que no se usaba... Intent olvidar los recuerdos, pero venan demasiado deprisa. Not que perda el control. Cada vez que respiraba pareca que el tiempo avanzaba y se alejaba de ella. Su juventud la estaba abandonando, tan imposible retenerla como el aire que respiraba en su solitaria cama esa noche. Exhal con fuerza. Haba sido una estupidez pensar que aqu las cosas seran distintas. Por qu habran de serlo? Los recuerdos no vivan en las calles o en las ciudades. Se llevaban en la sangre, en el corazn. Se lo haba trado todo con ella, todos los fracasos y sufrimientos. El peso de todo ello le doblegaba la espalda, la agotaba. Subi la escalera y fue a la habitacin de sus padres. La cama no estaba hecha, por supuesto. Las sbanas estaban guardadas en una caja en el armario y el colchn tena polvo, pero a ella no le import. Rept hasta la cama y se acurruc como una pelota. Al final, lo de volver a casa no haba sido una buena idea. Cerr los ojos y escuch el sonido de las abejas revoloteando por la parte exterior de la ventana e intent quedarse dormida. A la maana siguiente, Angie se despert con la luz del sol. Mir al techo y vio una gran araa lobo negra tejiendo su red. Tena los ojos hinchados, como si tuviera arenilla. De nuevo haba mojado el colchn con las lgrimas de sus recuerdos.
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S'more, viene de some more (algunos ms), es una especie de bocadillo dulce que se hace partiendo una cracker por la mitad, untando una parte con chocolate y aadindole un malvavisco tostado. Luego se pone la otra mitad de la cracker y se calienta al fuego. Es una receta tpica de las Girl Scout. (TV. de la T.)

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Basta, ya era suficiente. Era una decisin que haba tomado cientos de veces durante el pasado ao. Esta vez estaba dispuesta a seguir adelante. Abri la maleta, sac ropa para cambiarse y se dirigi al aseo. Despus de una ducha caliente, se volvi a sentir humana. Se hizo una cola de caballo, se puso unos tjanos gastados, un suter rojo de cuello alto y cogi el bolso; lo haba dejado en la mesa de la cocina. Estaba a punto de marcharse al pueblo cuando mir por la ventana. Fuera estaba mam sentada sobre un tronco cado a la entrada de la propiedad. Estaba hablando con alguien, moviendo las manos con esos gestos tan exagerados que tanto la haban abochornado en su juventud. No caba duda de que la familia estaba discutiendo sobre si poda ser de alguna utilidad en el restaurante. Despus de la pasada noche, ella tambin se lo preguntaba. Saba que cuando saliera al porche, todas esas voces de desacuerdo sonaran como una cortadora de csped. Se pasaran una hora discutiendo los pros y los contras de su regreso. Su opinin poco importara. Se detuvo en la puerta trasera, aunando valor antes de salir. Forzando una sonrisa abri la puerta y sali en busca del grupo. Slo estaba mam. Angie cruz el jardn y se sent en el tronco. Sabamos que volveras tarde o temprano dijo mam. Sabamos? Tu padre y yo. Angie suspir. Su madre todava hablaba con pap. Angie conoca bien el sufrimiento de la prdida. No poda culparla por no querer dejarle marchar. Sin embargo, no poda evitar preguntarse si haba motivos para preocuparse. Le tom la mano a su madre. Qu tiene que decir de mi regreso a casa? Mam suspir aliviada. Tus hermanas me dicen que vaya a ver a un mdico, pero t me preguntas qu es lo que pap tiene que decir. Oh, ngela! Me alegro de que ests en casa. Agarr a Angie y la abraz. Por primera vez, mam no iba de punta en blanco ni envuelta en ropa. Slo llevaba un yrsey trenzado y unos tjanos Jordache viejos. Angie not que se haba adelgazado mucho y se preocup. Te has vuelto a adelgazar le dijo, separndose de ella. Por supuesto. Durante cuarenta y siete aos he cenado con mi esposo. Cenar sola es duro. Entonces, las dos cenaremos juntas. Yo tambin estoy sola. Te vas a quedar? Qu quieres decir? Mira piensa que necesitas que alguien cuide de ti y un lugar donde esconderte durante unos das. Dirigir un restaurante con problemas no es fcil. Ella cree que te habrs marchado en un par de das. Angie se daba cuenta de que Mira hablaba por otros miembros de la familia y no le extraaba que pensara eso. Su hermana no entenda el tipo

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de sueos que haban mandado a una chica a buscar una vida distinta... ni el sufrimiento que poda hacerla cambiar y regresar a casa. A la familia siempre le haba preocupado que la ambicin de Angie acabara perjudicndola. En qu piensas? Mam se mordi el labio inferior, en un gesto de preocupacin tan familiar como el sonido del mar. Pap dice que ha esperado veinte aos a que t cuidaras de su beb su restaurante y no quiere que nadie se interponga en tu camino. Angie sonri. Eso sonaba a pap. Durante un segundo casi crey que estaba all con ellas, de pie a la sombra de sus queridos rboles. Angie suspir deseando poder or de nuevo su voz, pero slo pudo escuchar el sonido del ocano, rugiendo contra la arena. No poda dejar de pensar en la pasada noche y en todas las lgrimas que haba derramado. No s si soy lo bastante fuerte para ayudarte. A l le encantaba sentarse aqu a observar el mar dijo mam apoyndose en ella. Hemos de arreglar la escalera, Mara. Eso es lo primero que deca cada verano. Me has odo? Ayer noche... fue dura. Cada verano hacamos muchos cambios. Este lugar nunca pareca el mismo dos aos seguidos. Lo s, pero... Siempre empezaba con la misma cosa. Arreglar la escalera. Slo la escalera, verdad? dijo al final Angie sonriendo. El viaje ms largo empieza con un paso. Algunos dichos simplemente son verdad. Pero qu pasa si no s por dnde empezar? Sabrs. Mam la rode con su brazo. Permanecieron sentadas durante mucho rato, apoyadas la una contra la otra, mirando el mar. Por fin, Angie dijo algo. Por cierto, cmo has sabido que estaba aqu? El seor Peterson te vio pasar por la ciudad. Y as empieza todo. Angie sonri recordando la red que conectaba a los residentes de esa ciudad. Una vez, en el baile de principio de curso, dej que Tommy Matucci le pusiera las manos en el trasero, y la noticia lleg a odos de su madre antes de que terminara el baile. De joven, Angie odiaba vivir en una ciudad pequea. Ahora le gustaba sentir que la gente se preocupaba por ella. Oy un coche acercarse. Mir hacia la casa. Una furgoneta pequea de color verde bosque se adentr en el jardn. Mira sali del vehculo. Iba vestida con un peto vaquero y una camiseta de Metallica. Llevaba un montn de libros de contabilidad. Nada como el presente para empezar dijo. Pero, ms vale que los leas deprisa, antes de que Liwy se d cuenta de que no estn. Lo ves? Dijo mam, sonriendo a Angie. La familia siempre te

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indica por dnde empezar.

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Captulo tres
Una fina lluvia caa sobre el patio de ladrillos de la Academia Fircrest, dando a todo un aspecto brillante y lacado. De pie bajo el palo de la bandera, Lauren Ribido mir su reloj de pulsera al menos por dcima vez en sus correspondientes minutos. Eran las seis y cuarto. Su madre le haba prometido que estara all para la feria universitaria a eso de las cinco y media. No poda creer que hubiera vuelto a incumplir sus promesas. Ella saba bien cul era la razn. La happy hour de la taberna Tides no terminaba hasta las seis y media. Pero por qu segua dolindole despus de tantos aos? Se supone que un corazn acaba teniendo callos despus de tanto sufrir. Se march de la calle vaca y se dirigi al gimnasio. Estaba casi en la puerta cuando oy una voz masculina pronunciar su nombre. David. Se gir sonriendo. l sali del asiento del pasajero de un Cadillac Escalade negro y cerr la puerta con un golpe de cadera. Iba vestido con unos Dockers azules y un yrsey de Cachemira amarillo. Incluso con su pelo rubio lleno de gel fijador, era el muchacho ms atractivo de la escuela. Pensaba que ya estaras dentro le dijo corriendo hacia ella. Mi madre no ha venido a recogerme. Otra vez? No soportaba las lgrimas que quemaban sus ojos. No importa. l la atrajo a sus brazos y durante esos momentos, se tranquiliz. Y qu hay de tu padre? le pregunt ella educadamente, con la esperanza de que al menos esta vez el seor Haynes hubiera ido por David. Nada. Alguien ha de acabar con la selva tropical. Ella not la amargura en su voz y cuando empezaba a decirle Te quiero, el sonido de unos tacones altos sobre el asfalto la interrumpieron. Hola, Lauren. Se solt de los brazos de David y mir a su madre, que estaba intentando no fruncir el entrecejo. Hola, seora Haynes. Dnde est tu madre? le pregunt colocndose un lujoso bolso marrn sobre el hombro mientras miraba a su alrededor. Lauren se imagin a su madre en el lugar ms probable: deprimida sobre un taburete de la Tides, fumando un cigarrillo gorroneado. Ha tenido que quedarse a trabajar ms rato.

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En la noche de la feria universitaria? Lauren no soportaba el modo en que la estaba mirando. Era la pattica mirada de pobre Lauren. La haba soportado toda su vida. Los adultos especialmente las mujeres siempre haban querido hacerle de madre. Al principio, al menos, tarde o temprano, acababan volviendo a sus vidas privadas, a sus familias, dejando a Lauren ms sola que antes. No ha podido evitarlo dijo Lauren. Eso es ms de lo que yo puedo decir de pap le dijo David a su madre. Bueno, David dijo la seora Haynes con un fuerte suspiro, sabes que tu padre estara aqu si pudiera. S, claro. Le pas el brazo por los hombros a Lauren y se la acerc. Ella se dej conducir por el patio mojado hasta llegar al gimnasio. A cada paso intentaba tener pensamientos positivos. Se negaba a que la ausencia de su madre le afectara en su confianza en s misma. Esa noche, ms que ninguna otra, tena que centrarse en su meta y en conseguir una beca para la misma universidad que David haba elegido. La canasta era una universidad cercana. Se haba propuesto conseguirlo y cuando se propona algo poda mover montaas. Estaba all, verdad? Una estudiante snior en una de las mejores escuelas privadas del estado de Washington y con una beca completa, todo un reto. Haba tomado esa decisin en cuarto curso cuando se traslad a West End desde Los ngeles. All haba sido una chica tmida, demasiado acomplejada por sus gafas regaladas de montura de concha y ropa usada como para tener mucho que decir. Una vez, haca mucho tiempo, haba cometido el error de pedirle ayuda a su madre. No puedo seguir llevando estos zapatos, mam. Me entra el agua de la lluvia por los agujeros. Si eres como yo te acostumbrars, le respondi su madre. Esas cuatro palabras si eres como yo bastaron para cambiar el curso de la vida de Lauren. Al da siguiente se propuso cambiar su vida. Haba empezado el Proyecto de se Acabaron los Lamentos. Empez a hacer trabajos para los vecinos del destartalado bloque de apartamentos donde vivan ella y su madre. Alimentaba a los gatos de la anciana seora Teabody del 4 o A, limpiaba la cocina de la seora Mauk, le suba paquetes a la seora Parmeter del 6o C. Cobraba un dlar cada vez, ahorr dinero, y se compr unas lentillas y ropa nueva. My, el optometrista le dijo en su gran da Tienes los ojos ms bonitos que he visto nunca. Cuando ya tena el mismo aspecto que los dems, Lauren se propuso actuar correctamente. Empez con las sonrisas, luego se gradu con los saludos con la mano y por ltimo con los hola. Se ofreca voluntaria para todo, siempre y cuando no se requiriera la colaboracin de uno de los padres. Cuando empez en el instituto como jnior, su esfuerzo empez a verse recompensado. Consigui una beca completa para la Academia Fircrest, una escuela catlica con un estricto cdigo de conducta. All se esforz todava ms. En noveno la eligieron secretaria de la clase y desde entonces cada ao haba conservado un cargo. En el instituto, se encargaba de

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organizar todos los bailes, tomaba fotos para el anuario, diriga el sindicato de alumnos como presidenta 6snior y con letra en gimnasia y voleibol. Se enamor de David en su primera cita, haca ya casi cuatro aos. Desde entonces eran inseparables. Mir el gimnasio, estaba abarrotado. Para Lauren era como si ella fuera la nica alumna sin uno de sus padres. No obstante, estaba acostumbrada a ese sentimiento, pero a pesar de todo, su sonrisa flaque. No poda dejar de mirar el palo de la bandera. Su madre todava no haba llegado. David le apret la mano. Bien, Trixie, ests lista? Escuchar ese apodo, le hizo sonrer. l saba lo nerviosa que estaba en esos momentos. Ella se le acerc y le dijo: Vamos, Speed Racer. La seora Haynes iba a su lado. Tienes un bolgrafo y papel Lauren? S, seora respondi. Le abochornaba darse cuenta de lo que significaba para ella esa simple pregunta. Yo no tengo bolgrafo dijo David sonriendo. La seora Haynes le dio uno y se puso en cabeza. Se introdujeron en la abarrotada sala. Como de costumbre la gente se apartaba a su paso. Eran la pareja snior que todos consideraban que tenan mayores probabilidades de que perdurara su amor. Docenas de amigos les saludaban con la mano o verbalmente. Fueron de mostrador en mostrador, recogiendo informacin y hablando con los representantes de cada institucin. Como era habitual, David hizo todo lo que pudo para ayudar a Lauren. Hablaba a todo el mundo de sus notas extraordinarias y de sus logros. Estaba seguro de que le ofreceran numerosas becas. En su mundo las cosas llegaban con facilidad y en ese mundo era fcil creer en finales felices. David se detuvo en las universidades de la Ivy League. Cuando Lauren mir las fotos de esos venerables campus, se sinti indispuesta. Rezaba para que l no decidiera ir a Harvard o a Princeton. Ella nunca podra encajar all, aunque fuera admitida; all no, en esas salas donde las chicas tenan nombres de marcas alimenticias y todas tenan padres que crean en la educacin. No obstante, les brind la mejor de sus sonrisas y tom los folletos. Una chica como ella tena que causar siempre la mejor impresin. No poda permitirse cometer errores. Al menos, iban en busca del Santo Grial. El stand de Stanford. Lauren oy la penetrante voz de la seora Haynes mientras caminaba delante de ellos, ...la zona que lleva el nombre de tu abuelo Lauren tropez. Necesit mucha fuerza de voluntad para mantener su postura correctamente y no perder la sonrisa. David probablemente ira a Stanford, donde haban ido sus padres y su abuelo. La nica universidad de la Costa Oeste que poda compararse con la Ivy League en cuanto a exclusividad. Las notas espectaculares no
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Galardn otorgado a un alumno que consiste en la inicial del instituto o universidad por su excelencia en alguna disciplina deportiva. (N. de la T.)

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bastaban. Las puntuaciones perfectas de la prueba de selectividad tampoco garantizaban la admisin. Ella jams conseguira una beca en Stanford. David le estrech la mano con ms fuerza. La mir sonrindole. Ten confianza, deca con su sonrisa. Eso quera ella. Este es mi hijo, David Ryerson Haynes dijo la seora Haynes. De la Ryerson-Haynes Paper Company. No aadi eso, por supuesto. Habra sido de mal gusto y totalmente innecesario. Y ella es Lauren Ribido dijo David apretndole la mano. Ser muy valiosa para el sindicato de alumnos de Stanford. El representante de la universidad sonri a David. Bien, David le dijo. Veo que quieres seguir los pasos de la familia. Bien por ti. En Stanford, nos enorgullecemos de... Lauren estaba all de pie, cogiendo a David de la mano con tanta fuerza que los dedos le empezaban a doler. Esperaba impaciente a que el representante le prestara atencin. Nunca lo hizo. El autobs se detuvo en una parada en la esquina. Lauren tom su mochila del suelo y se apresur hacia la parte delantera del vehculo. Muy buenas noche le dijo Luella, el conductor de autobs. Lauren le salud con la mano y camin por Main Street. All en el centro turstico de West End, todo brillaba y era bonito. Aos atrs, cuando las industrias de la madera y del pescado atravesaron malos tiempos, los padres de la ciudad decidieron ensalzar su atractivo Victoriano. La mitad de los edificios del centro reunan las condiciones y la otra mitad fueron remodelados a toda prisa. Luego iniciaron una campaa publicitaria estatal (durante todo un ao el ayuntamiento no financi ninguna otra cosa, ni carreteras, ni escuelas ni servicios) y naci West End, La escapada victoriana a la costa. La campaa funcion. Llegaron turistas atrados por sus pensiones de habitacin y desayuno, los concursos de castillos de arena, las cometas y la pesca. Se convirti en un destino, en lugar de ser un desvo de una carretera desde Seattle hasta Portland. Pero el brillo, al igual que en todas las ciudades, estaba slo por encima. West End tena sus lugares olvidados, sus rincones que no vean los visitantes y que tampoco visitaban sus habitantes. Esa zona de la ciudad, donde la gente ocupaba apartamentos sencillos y poco seguros, era donde viva ella. Sali de Main Street y sigui caminando. A cada paso, el barrio se iba deteriorando, el mundo se oscureca y se volva ms decadente. Ya no haba fiorituras en los edificios, ni anuncios de pensiones pintorescas, ni paseos en hidroavin. All es donde vivan los veteranos, los que una vez trabajaron en los aserraderos o en los barcos de pesca. Los que haban perdido el barco del cambio y se haban quedado varados en las oscuras aguas cenagosas. Aqu las nicas luces

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luminosas eran los letreros de nen que anunciaban bebidas. Lauren andaba deprisa, mirando al frente. Estaba pendiente del ms mnimo cambio, de toda sombra que pareciera nueva, de cada ruido y movimiento, pero no tena miedo. Esa calle haba sido su territorio durante ms de seis aos. Aunque la mayora de sus vecinos estaban abandonados a su suerte, saban cuidarse mutuamente y la pequea Lauren Ribido perteneca a aquel lugar. Su casa se encontraba en un estrecho edificio de seis plantas situado en el centro de un terreno lleno de matorrales y zarzas. El estucado exterior estaba grisceo de polvo y suciedad. Se vea luz a travs de varias ventanas, lo que daba al lugar las nicas seales de vida. Lauren subi los ruidosos escalones y empuj la puerta de entrada (la cerradura la haban roto cinco veces el ao pasado, y la administradora del inmueble, la seora Mauk, se negaba a volverla a arreglar) y empez a subir la escalera que conduca a su apartamento en la cuarta planta. Mientras pasaba por delante de la puerta de la administradora retuvo el aliento. Casi haba llegado a la escalera cuando sta se abri. Lauren? Eres t? Maldita sea! Se dio la vuelta intentando sonrer. Hola, seora Mauk. La seora Mauk Llmame Dolores, cario sali al lgubre corredor. Iluminada con la luz que sala de la puerta abierta su aspecto era plido, casi siniestro, pero su dentuda sonrisa era brillante. Como de costumbre llevaba un pauelo azul en su pelo canoso y una bata de flores. Le lanz una mirada arrugada como si hubiera salido de una vieja maleta. Sus hombros estaban encorvados de toda una vida de decepciones. Era una postura tpica en ese barrio. Hoy he ido a la peluquera. Oh, oh! Tu madre no ha ido a trabajar. Est enferma. La seora Mauk hizo un chasquido con la lengua indicando que la haba entendido. Un novio nuevo, eh? Lauren no poda responder. Quizs esta vez fuera por amor. Bueno, sea como sea, os habis retrasado en el pago del alquiler. Necesito el dinero para el viernes. Muy bien. Lauren no pudo mantener su sonrisa. La seora Mauk le lanz La Mirada. Ese abrigo no te protege lo suficiente le dijo frunciendo el entrecejo. Dselo a tu madre. Lo har. Adis. Subi corriendo la escalera hasta llegar al cuarto piso. Su puerta estaba entornada. Se vea luz a travs de la raja que se proyectaba inclinada al otro lado del vestbulo de linleo. Lauren no estaba preocupada. Su madre rara vez se acordaba de

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cerrar la puerta y cuando lo haca, rara vez lo haca con llave. Las perda demasiado a menudo; sa era la excusa. Entr. Todo estaba hecho un desastre. Una caja de pizza abierta en un extremo de la encimera de la cocina. Una serie de botellas de cerveza al lado de la caja. Bolsas de patatas fritas por todas partes. Olor a tabaco y a sudor. Mam estaba estirada en el sof, con los brazos y las piernas abiertas. Un ronquido sordo surga del amasijo de mantas que le cubran el rostro. Dando un suspiro, Lauren entr en la cocina y lo limpi todo, luego fue al sof y se arrodill. Venga, mam, te ayudar a ir a la cama. Qu? Eh? Mam se sent, con cara de sueo. Su pelo corto y despeinado, este mes de color platino, estaba todo de punta alrededor de su blanquecina tez. Fue a buscar con mano temblorosa la botella de cerveza que haba al extremo de la mesa. Dio un trago largo e intent volver a dejarla donde estaba. Pero fall su objetivo, la botella se cay al suelo vertiendo su contenido. Pareca una mueca rota, con la cara ladeada. Tena un color plido de porcelana, unas grandes ojeras negras ribeteaban sus ojos. Todava quedaba un pequeo vestigio de su gran belleza, como el tenue brillo del ribete dorado de una vajilla de porcelana sucia, que todava poda distinguirse. Me ha dejado. Quin, mam? Cal. Y me haba jurado que me amaba. S. Siempre lo hacen. Lauren se arrodill para recoger la botella de cerveza preguntndose si tendra papel de cocina para limpiar ese desaguisado. Probablemente no. Las pagas de mam eran cada vez ms escasas. Se supona que era por la crisis econmica. Mam juraba que cada vez iban menos dientas a la peluquera. Lauren pensaba que eso era slo la mitad de la historia; la otra mitad era que el saln de belleza Hair Apparent estaba a cuatro puertas de la taberna Tides. Mam alcanz sus cigarrillos y encendi uno. Ya me ests mirando de ese modo. La mirada de Joder, mi madre es una perdedora! Lauren se sent en la mesa de centro. Por ms que intentara no sentir la punzada de la decepcin, no poda evitarlo. Siempre esperaba demasiado de su madre. Cundo aprendera? Esos bajones continuos estaban acabando con ella. A veces imaginaba que casi poda verlos como una sombra sobre su corazn. Hoy era la feria universitaria. Mam dio otra calada frunciendo el entrecejo al sacar el humo. Eso es el martes. Hoy es martes, mam. Oh, mierda! Mam se recost en el desgastado sof verde

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aguacate. Lo siento cario. He perdido la nocin del tiempo. Exhal de nuevo y le hizo sitio en el sof. Sintate. Lauren se movi rpido antes de que cambiara de opinin. Cmo ha ido? Se acurruc al lado de su madre. Conoc a un chico estupendo de la USO 7 Crea que debera intentar conseguir recomendaciones de antiguos alumnos. Lauren dio un suspiro . Supongo que conocer gente ayuda. Slo si esos conocidos pagan los gastos. Lauren escuch la parte dura de boca de su madre y se estremeci. Conseguir una beca, mam. Ya lo vers. Mam dio otra calada profunda a su cigarrillo, se gir un poco y estudi a Lauren a travs de la fina neblina de humo. Lauren se prepar. Saba lo que iba a venir. Hoy no, por favor, pens. Yo tambin crea que iba a conseguir una beca. No, por favor. Hablemos de otra cosa. He sacado un excelente en mi tesis de historia del programa de honores. Lauren intent levantarse, pero su madre la cogi por la mueca y la oblig a quedarse donde estaba. Yo tena buenas notas dijo mam, sin sonrer; sus ojos castaos eran cada vez ms oscuros. Consegu una letra en atletismo y baloncesto. Mis puntuaciones eran ms que respetables. Y era guapa. Decan que me pareca a Heather Locklcar. Lauren suspir. Se desplaz un poco hacia el lado, dejando un espacio entre ellas. Lo s. Luego fui al baile de Sadie Hawkins con Thad Marlow. Lo s. Un gran error. Unos cuantos besos, unos cuantos tequilas y all estaba yo con mi vestido levantado hasta la cintura. Entonces, todava no me haba dado cuenta de que me haban jodido de otra forma, adems de la habitual. A los cuatro meses era una alumna snior que tena que comprar ropa para embarazadas. Ya no hubo beca para m. Ni universidad, ni un trabajo decente. Si uno de tus padrastros no me hubiera pagado los estudios de peluquera, probablemente estara viviendo en la calle y comiendo las sobras de los dems. As que, nena, manten tus...piernas cerradas. Creme mam; s cmo he arruinado tu vida. Arruinado es demasiado fuerte dijo mam con tono de cansada . Nunca he dicho que me hubieras arruinado la vida. Me pregunto si l habr tenido otros hijos dijo Lauren. Siempre se haca la misma pregunta cuando se mencionaba a su padre. No poda evitarlo, aunque saba la respuesta. Cmo podra saberlo? Huy de m como si fuera una plaga. Yo slo... deseo que tenga familia, eso es todo. Mam exhal el humo.
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Universidad del sur de California (N. de la T.)

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Creme, la familia est sobrevalorada. Est bien hasta que te tuerces, entonces bum!, te rompen el corazn. No cuentes con nadie, Lauren. Lauren ya haba escuchado todo eso antes. Slo deseo... No lo hagas. Lo nico que conseguirs es hacerte dao. Lauren mir a su madre. S dijo cansada. Lo s.

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Captulo Cuatro
Durante los das siguientes, Angie hizo lo que mejor saba hacer: dedicarse de lleno a un proyecto. Se levantaba bastante antes del amanecer y se pasaba todo el da estudiando la situacin. Llam a amistades y a antiguos clientes a todo aquel que hubiera estado relacionado de algn modo con el restaurante o con el negocio de restauracin y anot cada uno de sus consejos. Luego revis una y otra vez los libros de contabilidad hasta entender bien todos los movimientos de entradas y salidas. Cuando termin con eso, se march a la biblioteca. Pas muchas horas sentada delante de la econmica mesa de frmica con libros y artculos desparramados por todas partes. Luego se fue a la mquina de microfichas y ley material archivado. A las seis en punto, la seora Martin, la bibliotecaria, que ya era mayor cuando Angie se sac su primer carn de la biblioteca, apag las luces. Angie capt la indirecta. Se llev varios montones de libros y regres a casa, donde sigui leyendo hasta bien avanzada la noche. Se qued dormida en el sof, que era infinitamente mejor que estar sola en la cama. Mientras estaba con su investigacin, su familia la llamaba regularmente. Ella responda con educacin, hablaba un poco y luego colgaba. Siempre les deca que les dira cundo estaba lista para ir a ver el restaurante. En cada una de esas llamadas, mam resoplaba y le deca crispada: No puedes aprender sin hacer, ngela. A lo cual Angie responda: No puedo hacer, sin aprender, mam. Ya te har saber cundo estoy preparada. Siempre has sido obsesiva le responda mam. No te entendemos. Haba mucho de cierto en eso y Angie lo saba. Siempre haba sido una mujer con una capacidad de concentracin propia de un rayo lser. Cuando empezaba algo, no se quedaba a mitad de camino; no haba un comienzo fcil. Era ese rasgo de su personalidad el que haba acabado con ella. Fue muy simple, desde el da en que decidi que quera tener un hijo apareci la ruina en el horizonte. Era lo nico que no poda tener y lo haba perdido todo en el intento. Lo saba, haba aprendido la leccin, pero no poda dejar de ser como era. Cuando emprenda algo se enfocaba en tener xito. Con toda sinceridad para lo que senta en la silenciosa oscuridad a esas altas horas de la noche era mejor pensar en el restaurante que darle vueltas a las prdidas y fracasos que la haban llevado all. Los recuerdos y sufrimientos siempre estaban con ella, por supuesto. A veces, cuando lea sobre tcnicas de administracin o promociones especiales, tena algn recuerdo del pasado. Ahora, Sophia estara durmiendo o a Conlan le encantaba esta

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cancin. Era como andar descalza sobre cristales rotos. Se sacaba el vidrio clavado y sala corriendo, pero el dolor segua. En esos momentos doblaba sus esfuerzos estudiando, quiz se tomaba un vaso de vino. El mircoles por la tarde, agotada por falta de sueo, termin su investigacin. No haba nada ms que pudiera aprender de fuentes secundarias. Haba llegado el momento de aplicar sus conocimientos en la prctica. Dej a un lado los libros. Se dio una larga ducha de agua caliente y se arregl con esmero. Pantalones y yrsey negro. Nada que pudiera atraer la atencin o poner de manifiesto sus costumbres de la gran ciudad. Condujo lentamente hasta la ciudad y aparc delante del restaurante. Con el bloc de notas en la mano, sali del coche. Lo primero que observ fue el banco. Oh! dijo suavemente, tocando el hierro forjado curvado hacia atrs. El metal era fro al tacto... igual que el da en que lo compraron. Cerr los ojos recordando... No se haban puesto de acuerdo en una sola cosa durante toda la semana: ni en la cancin que se cantara en el funeral, ni en quin iba a cantarla, en cmo deba ser su lpida, ni en el color de las rosas para el atad, hasta que vieron el banco. Haban ido a la ferretera para comprar velas de citronella para la fiesta de la celebracin de la vida de pap, 8 y all vieron el banco. Mam se par primero. Pap siempre quiso que hubiera un banco fuera del restaurante. Para que la gente pueda descansar dijo Mira, acercndose a ella. A la maana siguiente el banco estaba fijado en la acera. Nunca pusieron una placa conmemorativa. Eso se haca en las grandes ciudades. En West End, todo el mundo saba que perteneca a Tony DeSaria. La primera semana que lo pusieron aparecieron una docena de flores, flores sueltas que haban dejado las personas que le recordaban. Angie mir el restaurante que haba sido su orgullo y su felicidad. Lo salvar para ti, pap susurr, y al momento siguiente se dio cuenta de que estaba esperando una respuesta. No oy nada, slo el ruido del trfico detrs de ella y el sonido distante del mar. Le sac la capucha al bolgrafo y lo coloc en posicin de escribir. La fachada de ladrillo se tena que reparar. Haba musgo debajo de los aleros. Faltaban muchos tejamaniles. Al letrero de nen rojo que pona DeSarias le faltaba el apostrofe y la i. Empez a leer. Tejado Fachada Acera sucia Musgo
En Estados Unidos, al poco tiempo de fallecer una persona los servicios funerarios ofrecen el servicio de la celebracin de la vida, que es una conmemoracin de la vida del fallecido, con msica, recuerdos, fotos, comida, etc. (TV. de la T.)
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Letrero Subi los pocos escalones de la puerta principal y se detuvo. Haba una carta enmarcada colgada en la pared. Espagueti con albndigas $7,95. Una cena con lasaa, incluido el pan y la ensalada, $6,95. No era de extraar que estuvieran perdiendo dinero. Precios Carta Abri la puerta. Son un timbre sobre su cabeza. Los aromas acres a ajo, tomillo, salsa de tomate cocindose a fuego lento y a pan en el horno impregnaban el aire. Se sinti transportada en el tiempo. No haba cambiado nada en veinte aos. El recinto poco iluminado, las mesas redondas con manteles de cuadros blancos y rojos, las fotos de Italia en la pared. Esperaba ver a pap saliendo de la esquina, sonriendo, secndose las manos en su delantal y diciendo: Bella Angelina, ests en casa. Bien, bien. Realmente ests aqu. Tema que te hubieras cado por la escalera de la casa y no te pudieras levantar. Angie parpade y se sec los ojos. Livvy estaba de pie al lado de la mesa para los camareros; llevaba unos pantalones tejanos negros ajustados, una blusa negra con los hombros al descubierto y zapatillas de Barbie. Desprenda olas de tensin. Era como si volvieran a ser nias, adolescentes pelendose por quin iba a utilizar primero la colonia Baby Soft. He venido a ayudar dijo Angie. Por desgracia, no sabes cocinar y no has trabajado en un restaurante desde que te sacaron los aparatos para los dientes. No. Espera. T nunca has trabajado aqu. No quiero peleas aqu Livvy. Lo s dijo sta suspirando. No pretenda ser desagradable. Slo estoy cansada de toda esta mierda. Este lugar se est desangrando y lo nico que se le ocurre hacer a mam es ms lasaa. Mira echa pestes de m cuando pido ayuda, dice que no entiende de negocios, slo de cocina. Y quin acaba ofreciendo ayuda? T. La princesa de pap. No s si llorar o rer. Se sac un encendedor del bolsillo y encendi un cigarrillo. No vas a fumar aqu verdad? Lyvvy se detuvo. Te pareces a pap. Puso el cigarrillo en un vaso de agua medio lleno. Me voy fuera a fumar. Luego me contis cmo habis decidido salvar el da. Angie mir cmo se marchaba su hermana, luego se dirigi a la cocina donde mam estaba ocupada extendiendo la lasaa en grandes bandejas metlicas para el horno. Mira estaba a su lado, colocando las albndigas en una bandeja de metal que era slo un poco ms pequea de una cama doble. Cuando entr Angie, Mira la mir y le sonri. Eh, hola! Angie! Mam se sec la mejilla, dejndose una mancha de salsa

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de tomate. El sudor le caa por la frente. Ests preparada para aprender a cocinar? Dudo que salve el restaurante cocinando, mam. Estoy tomando notas. Su sonrisa se desdibuj durante una fraccin de segundo. Mir a su hija Mira con preocupacin, que se limit a encogerse de hombros. Notas? Sobre las cosas que creo que se han de mejorar en el negocio. Y empiezas por mi cocina? A tu padre Dios lo tenga en su gloria le encantaba... Tranquilzate mam, slo estoy revisando las cosas. La seora Martin me ha dicho que te has ledo todos los libros de la biblioteca que hacan referencia a restaurantes dijo Mira. Recurdame que no alquile ninguna pelcula X en esta ciudad dijo Angie sonriendo. Mam dio un resoplido. Aqu todo el mundo est pendiente de todos, ngela. Eso es bueno. Mam, no empieces. Slo bromeaba. Eso espero. Mam se subi sus pesadas gafas sobre la nariz y observ a Angie con sus ojos castaos del tamao de los de un bho. Si quieres ayudar, aprende a cocinar. Pap no saba cocinar. Mam parpade, inhal y se puso a extender la mezcla de ricotta y perejil sobre la pasta. Mira y Angie intercambiaron una mirada. Esto iba a ser peor de lo que haba pensado. Tendra que ir con sumo cuidado. Una Livvy enfadada era una cosa, pero mam cabreada era algo totalmente distinto. Alaska en invierno era ms clida que mam enfadada. Angie mir sus notas, notando la mirada de mam sobre ella. Necesit un segundo para preguntarle: Cunto tiempo hace que no habis cambiado la carta? Mira sonri con complicidad. Desde el verano que fui al campamento de las Girl Scout. Muy gracioso dijo mam cortante. La hemos mejorado. A nuestros clientes habituales les encantan todos los platos. No estoy diciendo lo contrario. Slo preguntaba cundo cambiasteis la carta por ltima vez. En 1975. Angie subray la palabra carta en su lista. Puede que no supiera mucho de dirigir un restaurante, pero saba un montn de salir a cenar. Una carta que fuera cambiando haca que la gente regresara para probar cosas nuevas. Hacis platos especiales para la noche? Todo es especial. Esto no es el centro de Seattle, ngela. Aqu hacemos las cosas a nuestra manera. Para pap ya estaba bien as. Dios lo tenga en su gloria. Mam levant la barbilla. La temperatura en la cocina baj varios grados. Ahora mejor que volvamos al trabajo. Le dio

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un codazo a Mira, que volvi a sus albndigas. Angie saba que la haban despedido. Se dio la vuelta y volvi al comedor vaco. Vio a Livvy sobre el mostrador. Su hermana estaba hablando con Rosa, la mujer que haba empezado a trabajar de camarera con ellas en los setenta. Angie la salud con la mano y se fue al piso de arriba. Todo estaba en silencio en la oficina de pap. Se detuvo en la entrada y dej que la invadieran los recuerdos. En su mente, l todava estaba all, sentado ante la gran mesa de roble comprada en una subasta del Rotary Club, estudiando minuciosamente las cuentas. Angelina! Entra. Te ensear cmo funcionan los impuestos. Pero, pap, quiero ir al cine. Pues, claro que s. Vete ya. Dile a Olivia que suba. Suspir profundamente y se fue a su mesa de despacho. Se sent en su silla y oy el sonido de los muelles bajo su peso. Durante las siguientes horas, estuvo estudiando, aprendiendo y tomando notas. Se volvi a repasar los viejos libros de contabilidad y empez por los impuestos y por las notas escritas a mano de su padre. Cuando cerr el ltimo libro, supo que su madre tena razn. DeSaria tena problemas. Sus ingresos se haban reducido prcticamente a nada. Se frot los ojos y volvi abajo. Eran las siete en punto. La hora de cenar. Haba dos mesas llenas en el restaurante: el doctor Petrocelli y su esposa y la familia Schmidt. Siempre est as? le pregunt a Livvy, que estaba al lado de la mesa de los camareros, estudindose sus largas uas, pintadas con esmalte rojo salpicado de estrellas de color rosa. El mircoles pasado tuvimos tres clientes en toda la noche. Puede que quieras anotar eso. Todos pidieron lasaa, por si ests interesada. Como si pudieran elegir. Ya empezamos. No estoy aqu para criticarte, Liv. Slo estoy intentando ayudar. Quieres ayudar? Averigua cmo hacer que entre gente por esa puerta o cmo pagar el sueldo de Rosa Condatori. Mir a la anciana camarera que se mova a cmara lenta, llevando un slo plato cada vez. Har algunos cambios dijo Angie, intentando ser lo ms suave posible. Livvy se dio golpecitos con una de sus largas uas escarlata contra sus dientes. Cmo qu? La carta, la publicidad, la decoracin, los precios. Vuestros gastos son un caos. Lo mismo sucede con los pedidos. Estis malgastando mucha comida. Has de cocinar para la gente aunque no venga. Slo estoy diciendo... Que lo estamos haciendo todo mal. Levant la voz para que mam pudiera orla. Qu pasa? pregunt mam, saliendo de la cocina.

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Angie lleva aqu medio da, mam. El tiempo suficiente para saber lo que no sabemos. Mam las mir durante un momento, luego se gir y se dirigi al rincn al lado de la ventana, donde empez a hablar con la cortina. Livvy levant los ojos. Lo que faltaba! Le est pidiendo la opinin a pap. Si un muerto no est de acuerdo conmigo, me las piro. Al final, mam volvi. No pareca muy contenta. Pap me ha dicho que no le gusta la carta. Angie frunci el entrecejo. Eso era lo que ella pensaba, pero todava no se lo haba dicho a nadie. No es que est mal mam, pero cambiarla de vez en cuando sera una buena idea. Mam se mordi el labio inferior y cruz los brazos. Lo s dijo mirando al aire a su lado. Luego mir a Livvy. Pap piensa que debemos escuchar a Angie. De momento. Por supuesto. Hemos de escuchar a su princesa dijo mirando a Angie. No necesito toda esta basura. Tengo un marido que me ha suplicado que me quede en casa por la noche para hacer bebs. La flecha dio en el blanco. Angie aguant estoicamente. As que eso es lo que voy a hacer. Livvy dio unas palmaditas en la espalda a Angie Buena suerte con el restaurante hermanita. Es todo tuyo. T trabajars por la noche y los fines de semana. Se puso sus tacones altos y se march. Angie la sigui con la mirada, preguntndose por qu se haba puesto as por nada. Lo nico que he dicho era que tenamos que hacer algunos cambios. Pero no en la carta dijo mam, cruzndose de brazos. A la gente le encanta mi lasaa.

Lauren miraba el problema que tena delante. Un hombre camina seis millas a cuatro millas la hora. A qu velocidad ha de caminar durante las dos horas y media siguientes para conseguir una velocidad media de seis millas la hora durante todo el recorrido? Las respuestas se emborronaban ante sus ojos cansados. Se apart de la mesa. No poda seguir haciendo esto. La preparacin para la selectividad le haba ocupado tanto tiempo en el ltimo mes que empezaba a tener dolores de cabeza. No le servira de nada sacar un excelente en el examen y quedarse dormida en todas las clases. El examen es dentro de dos semanas. Suspirando, volvi a la mesa y tom el lpiz. Ya haba hecho este examen el ao pasado y haba sacado una buena nota. Esta vez esperaba obtener una puntuacin perfecta de mil seiscientos. Para una chica como

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ella, cada punto contaba. Cuando son el avisador del horno una hora ms tarde ya haba hecho cinco pginas ms del test de prcticas. Los nmeros, las palabras y las ecuaciones de geometra flotaban por su cabeza como esas gigantescas naves espaciales de la Guerra de las galaxias, chocando unas con otras. Se fue a la cocina para cenar antes de ir a trabajar. Poda elegir entre un bol de cereales con pasas y una manzana con mantequilla de cacahuete. Escogi la manzana. Cuando termin de comer, se visti con unos bonitos pantalones negros y un suter rosa fucsia. No obstante, su bata de Rite Aid cubra la mayor parte del suter. Tom su mochila por si encontraba un momento para terminar sus deberes de trigonometra durante su descanso para la cena y se march del apartamento. Se apresur por la escalera y cuando estaba llegando a la puerta de entrada oy una voz. Lauren? Mierda! Se detuvo y se gir. La seora Mauk estaba en la puerta de su piso. Una mueca de estar harta haca que las comisuras de su boca se inclinaran hacia abajo. Las arrugas de su frente parecan pintadas. Todava estoy esperando el cheque del alquiler. Lo s. Le costaba mantener su voz firme. La seora Mauk se acerc a ella. Lo siento Lauren, pero necesito el dinero. De lo contrario, peligra mi trabajo. A Lauren se le bajaron los nimos. No soportaba hacer eso. Lo s. Se lo dir a mam. Hazlo. Mientras se diriga a la puerta oy que la seora Mauk le deca: Eres una buena chica Lauren; era lo mismo que le deca su jefe cada vez que le peda un adelanto. Lauren no respondi y sigui caminando; se adentr en la oscura y lluviosa noche. Tuvo que hacer dos trasbordos de autobuses para llegar a la autopista donde brillaba el letrero de nen de la farmacia Rite Aid que estaba abierta todas las noches. Se apresur aunque no llegaba tarde. Incluso unos pocos minutos extra en su ficha de marcar podan serle tiles. Ah, Lauren Era Sally Ponochek, la farmacutica. Como de costumbre estaba mirando. El seor Landers quiere verte. Muy bien, gracias. Se dirigi al comedor de los empleados y dej all sus cosas, luego subi a la pequea oficina abarrotada de suministros del director. Durante el camino fue practicando cmo pedirlo: Hace casi un ao que trabajo aqu. Trabajo todas las fiestas, usted lo sabe. Este ao trabajar el Da de Accin de Gracias y en Nochebuena. Sera posible que me diera un adelanto sobre el salario de esta semana? Se esforz por sonrerle. Quera verme seor Landers? Levant la mirada de los papeles que tena sobre la mesa. Ah, Lauren. S. Se pas la mano por su escaso pelo para

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arreglarse lo que le quedaba cruzndoselo hacia el otro lado de la cabeza . No es fcil decirte esto. No podemos seguir ofrecindote trabajo. Ya has visto lo mal que va el negocio. Corre la voz de que la empresa est pensando en cerrar esta sucursal. A los habitantes de esta zona no les gustan las cadenas comerciales. Lo siento. Le cost un momento reaccionar. Me est despidiendo? Tcnicamente es una suspensin temporal por falta de trabajo. Si el negocio remonta... Dej en suspenso la promesa incipiente. Los dos saban que el negocio no remontara. Le entreg una carta. Es una carta de recomendacin excelente. Siento perderte Lauren. La casa estaba demasiado silenciosa. Angie estaba de pie junto a la chimenea contemplando el ocano iluminado por la luz de la luna. El calor ascenda por sus piernas pero no acababa de calentarla. Cruz los brazos todava fros. Slo eran las ocho y media, demasiado pronto para acostarse. Se apart de la ventana y mir con aoranza a las estrellas. Si pudiera retroceder en el tiempo unos pocos aos, volvera a ser la mujer que dorma sin problemas. En los brazos de Conlan era ms fcil. Haca tanto tiempo que no dorma sola que se haba olvidado de lo grande que poda ser un colchn, de cunto calor poda generar el cuerpo de tu amante. Seguro que no podra dormir esa noche sintindose como se senta. Necesitaba ruido. Proximidad a la vida. Se agach y cogi las llaves de la mesa de centro y se dirigi a la puerta. A los quince minutos haba aparcado en la calle donde viva Mira. La pequea casa de dos plantas estaba encajada en un diminuto solar flanqueada de dos casas muy parecidas. El jardn de la entrada estaba plagado de juguetes, bicicletas y monopatines. Angie se qued sentada un minuto agarrada al volante. No poda irrumpir en casa de Mira a las nueve de la noche. No sera de buena educacin. Pero si se marchaba, adonde ira? De nuevo al silencio de su solitaria casa, a la tierra de las sombras de los recuerdos que era mejor olvidar? Abri la puerta y sali. La noche se cea a su alrededor y la enfriaba. Se poda oler el otoo. Una gran nube gris flotaba sobre su cabeza y empezaba a escupir lluvia sobre la acera. Se apresur y llam a la puerta. Mira respondi casi al instante. Se qued en la puerta sonriendo tristemente, llevaba un viejo yrsey de ftbol y unas zapatillas del Grinch. 9
Personaje infantil, una especie de monstruo grun, travieso, malicioso, astuto, desagradable y cmico de un famoso cuento norteamericano titulado Cmo el Grinch les rob la Navidad, de Theodore Seuss Geisel, 1957. (TV. de la T.)
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La melena suelta le caa por los costados desordenadamente. Me preguntaba cunto tiempo estaras ah fuera. Lo sabas? Ests de broma? Kim Fisk me llam al momento cuando aparcaste. Andrea Schmidt llam cinco segundos ms tarde. Te has olvidado de lo que es vivir en un barrio. Angie se senta como una idiota. Oh! Entra. Me supona que vendras. Cruzaron el vestbulo de suelo de linleo y entraron en la sala de estar donde un gran mueble modular marrn enmarcaba una televisin de pantalla grande. Dos vasos de vino tinto esperaban en la mesita de roble. Angie no pudo evitar sonrer. Se sent en el sof y tom el vaso de vino. Dnde estn todos? Los pequeos durmiendo, los mayores haciendo deberes y esta noche es la liga de Vince. Mira se estir en el sof mirando a Angie. Y bien? Y bien qu? Simplemente estabas conduciendo sola de noche? Algo parecido. Venga, Ange. Livvy se ha marchado. Mam tir el guante de la lasaa y el restaurante se hunde. Angie la mir intentando sonrer. Y no olvides que yo estoy intentando acostumbrarme a vivir sola. Por el aspecto que tienes, me parece que no te va muy bien. No. Bebi un sorbo de vino. Quizs algo ms de un sorbo. En realidad no quera hablar de su vida. Slo consegua hacerse ms dao. He de convencer a Livvy para que vuelva. Mira suspir decepcionada por el cambio de tema de Angie. Probablemente, deberamos haberte dicho que haca meses que quera marcharse. S. Habra estado bien saberlo. Mralo por el lado bueno. Habr una menos de nosotras que se enfadar cuando empieces a hacer cambios. Por alguna razn, la palabra cambios afectaba mucho a Angie. Dej el vaso de vino, se levant, se dirigi a la ventana y ech un vistazo, como si el problema hubiera sido su emplazamiento. Angie? No s qu caray me pasa ltimamente. Mira se acerc a su lado y le toc el hombro. Has de relajarte. Qu quieres decir? Desde que eras una nia has ido detrs de lo que queras conseguir. No pudiste salir de West End lo bastante rpido. El pobre Tommy Matucci pregunt por ti durante dos aos despus de que te marcharas. Luego pasaste por la universidad como una exhalacin y comenzaste la

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campaa publicitaria de la cadena alimenticia. Su voz se suaviz. Y cuando t y Conlan decidisteis tener una familia, enseguida empezaste a observar tu ovulacin y a tomrtelo como un trabajo. De mucho me sirvi. La cuestin es que ahora ests perdida, pero todava sigues corriendo a toda velocidad. Te has marchado de Seattle y de tu arruinado matrimonio para venir a West End a un restaurante en quiebra. Cmo quieres saber lo que quieres cuando todo est tan confuso? Angie contemplaba su propio reflejo en el cristal de la ventana. Su piel pareca un pergamino plido, sus ojos estaban amoratados por la oscuridad y su boca apenas era una tira. Qu sabes t de desear algo? le dijo, sintiendo el dolor que proyectaba su voz. Tengo cuatro hijos y un esposo que adora su liga de bolos casi tanto como a m y nunca he tenido un jefe que no fuera pariente mo. Mientras t me mandabas postales desde Nueva York, Londres y Los ngeles yo ahorraba para poder ir a la peluquera. Creme, s lo que es desear algo. Angie quera mirar a su hermana, pero no se atreva. Lo hubiera dado todo los viajes, mi estilo de vida, mi carrera por uno de los hijos que tienes arriba. Mira le puso la mano en el hombro. Lo s. Angie se gir y supo al momento que haba sido un error. Mira estaba llorando. He de marcharme dijo Angie con contundencia. No lo hagas... Apart a Mira y corri hacia la puerta. Fuera la lluvia le daba en la cara y le nublaba la vista. Sin importarle, corri hacia el coche. El Vuelve de Mira resonaba detrs de ella. No puedo dijo demasiado bajo como para que su hermana la oyera. Se subi al coche y cerr la puerta de golpe, gir la llave y sali marcha atrs antes de que Mira pudiera seguirla. Condujo por una calle y otra, apenas consciente de dnde estaba. Haba subido el volumen de la radio. Ahora Cher le cantaba Believe. Al final acab en el aparcamiento de Safeway, atrada por las luces como una polilla. All se qued bajo la luz de una farola, mirando la lluvia que golpeaba su parabrisas. Lo hubiera dado todo. Cerr los ojos. El mero hecho de haber pronunciado esas palabras le haba hecho dao. No. No se iba a quedar all sentada machacndose la cabeza. Basta ya. sa iba a ser la ltima vez; se haba propuesto olvidar lo que no se poda cambiar. Entrara en la tienda a comprar algunas de esas pastillas para dormir que se venden sin receta y se tomara las que hicieran falta para pasar la

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noche. Sali del coche y entr en la tienda exageradamente iluminada de blanco. Saba que all no encontrara a nadie de su familia. Ellos apoyaban los negocios de sus conciudadanos. Se fue directamente a la zona de las aspirinas y encontr lo que estaba buscando. Estaba a medio camino de la caja de salida cuando les vio. Una mujer delgada como un pajarillo y sucia llevaba tres cartones de tabaco y un paquete de doce latas de cerveza. Cuatro nios harapientos pululaban a su alrededor. Uno de ellos el ms pequeo le pidi un donut y la madre le dio un bofetn. Los nios llevaban el pelo y la cara sucios; sus zapatillas deportivas estaban llenas de agujeros. Angie se detuvo, su respiracin era pesada. El sufrimiento volvi a brotar. Si hubiera servido de algo habra mirado al cielo y le habra preguntado a Dios: Por qu?. Por qu haba mujeres que conceban hijos tan fcilmente, mientras que otras... Dej la caja de pastillas para dormir y sali de la tienda. Fuera la lluvia volvi a azotarla con fuerza, mezclndose con sus lgrimas. En el coche, se sent totalmente inmvil, mirando a travs del parabrisas lleno de gotas. Al cabo de un rato, la familia sali de la tienda. Se apelotonaron en un coche destartalado y se marcharon. Ninguno de los nios se puso el cinturn de seguridad. Angie cerr los ojos. Saba que si se quedaba all el tiempo suficiente, se le pasara. El sufrimiento era como una nube de lluvia: tarde o temprano si se tiene paciencia, se acababa marchando. Lo nico que deba hacer era seguir respirando... Algo golpe su parabrisas. Abri los ojos. Era un folleto rosa. Pona: Se busca trabajo. Estable. De confianza. Antes de que pudiera seguir leyendo, la lluvia empap el folleto y emborron la tinta. Angie se inclin hacia el asiento del pasajero y baj la ventanilla. Una chica pelirroja estaba poniendo los folletos. Iba estoicamente de coche en coche, sin importarle la lluvia, llevaba un abrigo rado y unos tejanos viejos. Angie no pens, reaccion. Sali del coche y le grit: Eh, chica! La chica la mir. Angie corri hacia ella. Puedo ayudarte? No. La chica empezaba a marcharse. Angie se puso la mano en el bolsillo y sac dinero. Toma le dijo, colocando un fajo de billetes en la mano fra y mojada de la joven. No puedo aceptarlo susurr la chica, moviendo la cabeza. Por favor, hazlo por m dijo Angie. Se miraron durante un momento. Al final la joven acept. Sus ojos

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estaban empapados en lgrimas. Gracias. Luego se dio la vuelta y se perdi en la noche. Lauren subi la oscura y tenebrosa escalera de la entrada de su bloque de pisos. Cada paso que daba pareca arrancarle algo de su ser, cuando lleg a la puerta de la seora Mauk estaba segura de que de algn modo se haba empequeecido. Estaba harta de sentirse sola y vulnerable. Se detuvo mirando el fajo de billetes en su mano. Ciento veinticinco dlares. Por m, dijo la mujer del aparcamiento, como si ella fuera la necesitada. S, cierto. Lauren saba reconocer la caridad cuando se le presentaba. Hubiera preferido rechazarlo, quiz sonrer un poco y decir: Se ha confundido de persona. Por el contrario, haba regresado corriendo a su casa. La seora Mauk respondi. Cuando vio a Lauren, su sonrisa se desvaneci. Ests empapada. Estoy bien dijo Lauren. Tome. La seora Mauk tom el dinero y lo cont. Hubo un momento de silencio. De momento, me quedar slo con cien, de acuerdo? Ve a comprarte algo para comer le dijo. Lauren casi se ech a llorar de nuevo. Antes de que las lgrimas llenaran sus ojos, se dio la vuelta y corri hacia la escalera. Al llegar al apartamento, llam a su madre. El silencio por respuesta. Suspirando, lanz su mochila sobre el sof y se fue a la nevera. Estaba prcticamente vaca. Estaba a punto de coger un bocadillo a medio comer cuando alguien llam a la puerta. Atraves el pequeo y desordenado apartamento y abri la puerta. All estaba David, con una gran caja de cartn. Hola Trixle dijo. Qu...? Llam a la farmacia y me dijeron que ya no trabajabas all. Vaya! exclam mordindose el labio. La dulzura de su voz y su mirada comprensiva eran ms de lo que poda soportar en esos momentos. He limpiado la nevera de casa. Mam dio una fiesta ayer noche y haba unas sobras fantsticas. Le dio la caja y sac una cinta de vdeo. Adems he trado mis cintas de Speed Racer. No pudo evitar sonrer. Has trado aquella en la que Trixie le saca del apuro? l la mir. En esa sola mirada, pudo verlo todo. Amor. Comprensin. Preocupacin. Por supuesto.

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Gracias fue lo nico que ella pudo responder. Deberas haberme llamado cuando te quedaste sin trabajo. l no saba lo que era perder algo que necesitabas tanto. Pero tena razn. Debera haberle llamado. Incluso a los diecisiete aos, joven e inmaduro como era a veces, era la persona ms estable en su vida. Cuando estaba con l su futuro su futuro en comn se vea claro y resplandeciente como una perla. Lo s. Ahora, vamos a comer algo y a ver una pelcula. Tengo que volver a casa a eso de medianoche.

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Captulo cinco
EJ seor Lundberg hablaba y hablaba, pasando de un tema social contemporneo a otro, como un nio soltando burbujas de jabn. Lauren intentaba prestar atencin, realmente lo haca. Pero estaba agotada. Lauren... Lauren? Parpade al despertarse y darse cuenta de que se haba quedado dormida. El seor Lundberg la miraba. No pareca muy contento. Ella not que se sonrojaba. Ese era el problema de ser pelirroja. Con la piel tan blanca se sonrojaba fcilmente. S, seor Lundberg? Le he preguntado cul es su postura sobre la pena capital. Boca abajo dijo alguien en voz alta. Todo el mundo se ri. Lauren intent ocultar una risita. Estoy en contra de la pena capital. Al menos hasta que no se pueda garantizar que se aplica con justicia. No. Un momento. Estoy en contra de todos modos. El Estado no debera matar gente porque eso fomenta la idea de que matar es moralmente correcto. El seor Lundberg asinti con la cabeza, luego se gir hacia la televisin que haba colocado en el centro de la clase. En las ltimas semanas hemos hablado de la justicia o de la falta de la misma en Amrica. Creo que a veces nos olvidamos de lo afortunados que somos de poder tener este tipo de debates. En otras partes del mundo las cosas son muy distintas. En Sierra Leona, por ejemplo... Coloc una cinta en el vdeo y le dio al play. A mitad del documental, son la campana. Lauren recogi sus libros y libretas de apuntes y abandon la clase. En los pasillos el ruido se amplificaba, sonaba la banda sonora de las risas de final del da. Ella se desplazaba entre los compaeros, demasiado cansada para hacer algo ms que saludar con la mano a los amigos que pasaban. David iba detrs de ella, le dio un estirn y la abraz. Ella se gir y se colg a l; mir sus ojos tremendamente azules. El ruido del vestbulo se fue convirtiendo en un zumbido. El recuerdo de la pasada noche acudi de repente a su mente y la hizo sonrer. l la haba salvado, as de sencillo. Mis padres se marchan a toda prisa esta noche a Nueva York le susurr. No regresarn hasta el sbado. De verdad? A las cinco y media hay ftbol. Quieres que pase a recogerte? No. He de ir a buscar trabajo despus de clase. Vale. Not la decepcin en su voz. Se puso de puntillas y le bes, saboreando lo que quedaba de su

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Snapple de frutas diario. Podra estar en tu casa a las siete. El sonri. Estupendo. Quieres que vaya a buscarte? No. Ya me las arreglar. Puedo llevar algo? David volvi a sonrer. Mam me ha dejado doscientos pavos. Encargaremos pizza. Doscientos dlares. sa era la cantidad del alquiler atrasado que todava deban y David se lo poda gastar en pizza. Lauren estaba lista para ir a buscar trabajo. Haba ido a la biblioteca de la escuela y haba impreso quince copias de su currculum y de su carta de recomendacin. Estaba a punto de salir cuando su madre entr en el piso; la puerta choc contra la pared. Mam corri hacia el sof y tir a un lado los cojines, buscando algo. No haba nada. Con ojos desorbitados mir hacia arriba. Me has dicho que estaba gorda? No pesas ni cuarenta y cinco kilos, mam. No he dicho que estuvieras gorda. En todo caso demasiado delgada. Hay comida... Mam levant una mano. El cigarrillo que temblaba en sus manos solt la ceniza. No empieces a meterte conmigo dicindome que bebo demasiado y como poco. Slo me falta una cra que intente educarme. Mir de nuevo por la sala, frunciendo el entrecejo y luego corri a la cocina. A los dos minutos haba vuelto. Necesito dinero. Algunas noches Lauren recordaba que su madre estaba enferma, que el alcoholismo era una enfermedad. Esas noches, senta lstima por ella. sa no era una de esas noches. No tenemos dinero mam. Sera una ayuda si fueras a trabajar. Lanz su mochila sobre la mesa de la cocina y se agach a recoger los cojines que haba tirado. T trabajas. Lo nico que necesito son unos cuantos pavos. Por favor, pequea. Mam se desplaz furtivamente a su lado y le puso la mano en la espalda. Ese contacto le record a Lauren que eran un equipo, su madre y ella. Disfuncional, sin duda alguna, pero una familia a fin de cuentas. La mano de su madre se desplaz por su brazo y se cerr en el hombro; era un agarre de pura desesperacin. Venga le dijo. Con diez pavos me las arreglar. Lauren busc en su monedero y saco un billete de cinco dlares enrollado. Gracias a Dios que haba ocultado los otros veinte debajo de su almohada! No tendr dinero para comer maana. Mam cogi el billete. Llvate algo. En la nevera hay mantequilla de cacahuetes, mermelada y galletas. Bocadillos de galletas. Perfecto. Menos mal que David haba

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trado las sobras. Mam ya estaba en la puerta. Al abrirla, se detuvo y se volvi. Sus ojos verdes parecan tristes; los surcos de su rostro la hacan aparentar diez aos ms de sus treinta y cuatro. Se pas la mano por su pelo blanco despeinado y en punta. De dnde has sacado este traje? Me lo ha dejado la seora Mauk. Era de su hija. Suzie Mauk muri hace seis aos. Lauren se encogi de hombros incapaz de pensar en una respuesta. Ha guardado la ropa de su hija todos estos aos! Vaya! A algunas madres les cuesta tirar la ropa de sus hijos. Es igual. Por qu llevas la ropa de una chica muerta? Necesito... un trabajo. Trabajabas en el drugstore. Me han despedido. Hay crisis. Es lo que te he estado diciendo ltimamente. Estoy segura de que volvern a contratarte para las vacaciones. Necesitamos el dinero ahora. Debemos el alquiler. Su madre se par y en la tristeza de su mirada Lauren todava pudo vislumbrar su antigua belleza. S. Lo s. Se miraron mutuamente. Lauren se acerc esperando. Dime que vas a ir a trabajar maana. He de irme dijo al final mam. Se march sin mirar atrs. Lauren aparc la ridcula decepcin que haba sentido y sigui a su madre. Cuando lleg a la zona pintoresca de West End ya haba dejado de llover. Slo eran las cinco en punto, pero en esa poca del ao oscureca temprano. El cielo estaba de color prpura plido. Su primera parada fue el Sea Side, un local turstico de moda que ofreca cerveza selecta y ostras de la regin. En poco ms de una hora, haba recorrido todo el centro de la ciudad. Tres restaurantes se haban quedado educadamente con su curriculum y le haban prometido llamarla si tenan alguna plaza. Otros dos ni se haban preocupado en darle falsas esperanzas. Las cuatro tiendas a las que haba ido le haban dicho que volviera despus del Da de Accin de Gracias. Ahora estaba delante del ltimo edificio de la manzana. En DeSaria's. Mir su reloj. Eran las seis y doce minutos. Iba a llegar tarde a casa de David. Suspirando subi los escalones de la entrada y se dio cuenta de que estaban desvencijados. No era una buena seal. Se par en la puerta para ver la carta. El plato ms caro era el manicotti a $8,95. Tampoco era una buena seal. Aun as, abri la puerta y entr. Era un local pequeo. Las paredes eran de ladrillo. Un arco separaba el espacio en dos estancias iguales, cada una de las cuales contena cinco o seis mesas con manteles de cuadros rojos y blancos. Una chimenea con repisa de roble dominaba la sala. Haba fotos con marcos de madera colgadas de las burdas paredes. Fotos de la familia, por lo que pareca.

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Tambin haba algunas fotos enmarcadas de Italia y de viedos y olivos. Sonaba msica. Una versin instrumental de I Left My Heart in San Francisco. El aroma era celestial. Slo haba una mesa ocupada. Una. No era mucho pblico para un jueves por la noche. No vala la pena pedir un trabajo all. Puede que tambin lo dejara ya por esa noche. Quiz, si se daba prisa podra llegar a casa, cambiarse de ropa y llegar a las siete a casa de David. Se dio la vuelta y sali. Mientras caminaba hacia la parada del autobs, empez a llover de nuevo. Un viento fro remova el ocano y ruga por la ciudad. Su desgastado abrigo no la protega en absoluto y cuando lleg a casa estaba congelada. La puerta de entrada al piso estaba abierta, pero lo que era peor, tambin estaba abierta la ventana del comedor y el apartamento estaba helado. Mierda murmur Lauren, frotndose sus manos fras y dndole una patada a la puerta para cerrarla. Fue corriendo a cerrar la ventana. Cuando estaba en la ventana oy la voz de su madre cantando Leaving'on a jet plae... don't know when I'll be back again (Me marcho en avin... no s cundo volver). Lauren se detuvo. Se encendi de ira y apret los puos. Si hubiera sido un chico puede que hubiera golpeado la pared. No haba encontrado trabajo, llegaba tarde a su cita y ahora esto. Su madre volva a estar borracha y comunicndose de nuevo con las estrellas. Lauren sali por la ventana y subi por la desvencijada escalera de incendios. La encontr en el tejado, con un vestido de algodn empapado y descalza. Lauren se puso detrs de ella, con cuidado para no acercarse demasiado al borde. Mam? Mam se gir un poco y le sonri. IEE! Ests demasiado cerca del borde, mam. chate hacia atrs. A veces has de recordar que ests viva. Ven pa'ac. Palp la cornisa a su lado. Lauren odiaba esos momentos en los que la necesidad iba de la mano del miedo. A su madre le gustaba vivir peligrosamente; siempre lo haba dicho. Lauren se mova con cuidado hacia delante. Muy despacio se sent junto a su madre. Abajo, la calle estaba casi vaca. Slo pasaba un coche; sus faros parpadeaban con la lluvia dndole un aspecto irreal, insustancial. Lauren not que su madre temblaba de fro. Dnde est tu abrigo, mam? Lo he perdido. No, se lo he dado a Phoebe. Lo he cambiado por un cartn de tabaco. La lluvia hace que todo se vea ms bonito, verdad? Has cambiado tu abrigo por cigarrillos dijo tristemente, sabiendo que era intil enfadarse. Han predicho que va a ser un invierno muy fro. Mam se encogi de hombros. No tena ni un penique.

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Lauren le pas el brazo por la cintura. Venga. Has de calentarte. Un bao te ir bien. Su madre la mir. Franco dijo que llamara hoy. Ha sonado el telfono? No. Nunca vuelven. No a m. Aunque Lauren haba escuchado eso mismo cientos de veces, no por eso era insensible al sufrimiento de su madre. Lo s. Venga. La ayud a levantarse y la condujo hacia la salida de incendios. Sigui a su madre por los peldaos de la parrilla de hierro. Una vez en casa la convenci para que se diera un bao y se cambiara de ropa. Cuando estaba dispuesta a salir, su madre estaba en la cama. Lauren acudi a su lado y se sent al borde de la cama. Estars bien mientras yo est fuera? Sus ojos ya se estaban cerrando Ha sonado el telfono mientras estaba en la baera? No. Su madre la mir lentamente. Cmo es que nadie me quiere Lauren? Esa pregunta hecha con tanta suavidad y desesperacin hiri tanto a Lauren que se le hizo un nudo en la garganta. Yo te quiero, pens. Por qu no cuenta eso? Mam gir la cabeza y cerr los ojos. Lauren se levant despacio y se alej de la cama. En lo nico que poda pensar mientras sala del apartamento y bajaba la escalera era en que al otro lado de la ciudad estaba David. David. El llenara el vaco de su corazn. El enclave para millonarios llamado Mountainaire se hallaba a slo unas cuantas manzanas de la zona ms oriental de West End, pero all, detrs de las verjas vigiladas y las vallas de hierro, exista otro mundo. Este oasis de riqueza dominaba la ladera de la montaa que daba al mar. Aqu en el mundo de David, las entradas eran de piedra o de baldosas con dibujos, los coches se paraban delante de sofisticados prticos y aparcaban en gigantescos garajes; las comidas se servan en platos de porcelana tan fina y translcida como la piel de un beb. En una tarde como sta, las farolas de la calle iluminaban todos los rincones y convertan las finas gotas de lluvia en diminutos diamantes. Lauren se sinti completamente fuera de lugar al pasar por la casa del guarda que estaba en la entrada de la urbanizacin; ella no perteneca a ese mundo. Supuso que en alguna parte anotaran su visita y que se informara debidamente al seor y a la seora Haynes a su regreso: Elementos adversos visitan la casa. He venido a ver a David Haynes dijo llevndose las manos a los lados. El guarda sonri con complicidad.

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Se oy un zumbido en la puerta y se abri. Sigui el sinuoso camino de asfalto negro y pas por delante de docenas de casas que parecan las que salen en las portadas de las revistas. Mansiones georgianas, villas francesas, haciendas al estilo de Bel-Air. Aquello estaba muy tranquilo. No se oan bocinas molestas, ni vecinos pelendose ni el ruido de los televisores. Como de costumbre, Lauren intent imaginarse cmo deba ser pertenecer a un lugar como se. Nadie de Mountainaire se preocupaba por el alquiler ni por el recibo de la luz. Saba que si una persona empezaba aqu, no haba meta que estuviera fuera de su alcance. Tom el camino haca la puerta principal. Fragantes y enormes rosas rosa escoltaban el camino y la hacan sentirse como una princesa de cuento de hadas. Docenas de luces indirectas iluminaban el jardn. Llam a la gran puerta principal de caoba. David tard slo un momento en contestar. Tan deprisa que pens que posiblemente la haba estado esperando mirando por la ventana. Llegas tarde le dijo sonriendo lentamente. La tom en sus brazos, all mismo en la entrada donde todos los vecinos podan verles. Ella quera decirle que esperara, que cerrara la puerta, pero cuando la bes se olvid de todo. Siempre tena el mismo efecto sobre ella. Por la noche, cuando estaba en la cama sola y pensando en l, aorndole, se preguntaba sobre su extraa amnesia. Su nica explicacin era el amor. Qu otra cosa poda hacer que una chica perfectamente cuerda pensara que sin el contacto con su novio el sol puede que no volviera a salir y dejara al mundo sin calor y en la oscuridad? Le pas los brazos alrededor de su cuello y le sonri. Su noche todava no haba empezado realmente y su pecho ya se encoga de expectacin. Es fantstico que puedas estar aqu sin ms. Si estuvieran en la ciudad tendra que contarle a mi madre una docena de mentiras para pasar una noche contigo. Lauren intentaba imaginarse una vida as, en la que alguien una madre te estuviera esperando, preocupndose por ti. En el apartamento de Ribido no hacan falta mentiras. Mam le haba hablado del sexo a los doce aos. Te hablarn de ello, le haba dicho encendiendo un cigarrillo. Te parecer una buena idea en ese momento, continu todava fumando y entonces le puso una caja de preservativos sobre la mesita de centro. Despus de eso, su madre haba dejado que ella misma tomara sus propias decisiones, como si proporcionarle preservativos fuera la nica responsabilidad de una madre. Lauren se haba impuesto sus propios toques de queda desde la infancia; si no volva a casa a nadie le importara. Ella saba que si les contaba eso a sus amigas, exclamaran y le diran lo afortunada que era, pero habra cambiado toda esa libertad por un beso de buenas noches. El retrocedi sonriendo y le tom la mano. Tengo una sorpresa para ti.

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Ella le sigui por el vestbulo. Sus tacones resonaban sobre el suelo de mrmol color crema. Si sus padres hubieran estado en casa, habra entrado de puntillas y en silencio, pero estando los dos solos poda ser ella misma. David gir y traspas el arco de piedra tambin de color crema que separaba la entrada del comedor. Pareca una pelcula. Una mesa de madera larga y brillante flanqueada por diecisis sillas de madera tallada. En el centro de la mesa haba un adorno floral de rosas blancas, lirios blancos y plantas verdes. En uno de los extremos haba dos cubiertos preparados. La vajilla era de porcelana translcida con un reborde dorado colocada sobre unos salvamanteles de seda marfil. La cubertera de oro resplandeca a la luz de una sola vela. Lauren mir a David que tena una sonrisa tan amplia que pareca un nio en su ltimo da de colegio. Me ha costado una eternidad encontrar todas estas chorradas. Mi madre lo tiene todo enterrado bajo estos paos azules. Es precioso. La llev a su asiento y apart la silla. Cuando se hubo sentado, le sirvi zumo de manzana con gas en el vaso de vino. He estado a punto de asaltar la bodega de mi viejo, pero saba que me regaaras y que te preocupara que me descubrieran. Te quiero le dijo ella, abochornada por las lgrimas que le caan de los ojos. Yo tambin te quiero. Volvi a sonrer. Quiero pedirte formalmente que seas mi acompaante en el baile de principio de curso. Lauren se ri ante la propuesta. Ser un honor. Haban asistido juntos a todos los bailes de la escuela. Este sera su ltimo baile de comienzo de curso. Al pensar eso, su sonrisa se desvaneci. De pronto, se imagin el ao siguiente y la posibilidad de que se separaran. Levant la mirada hacia l; necesitaba convencerle de que estaran juntos en la universidad. El estaba convencido de que su amor sobrevivira una separacin. Ella no estaba dispuesta a correr ese riesgo. l era la nica persona que le haba dicho alguna vez Te quiero. No quera vivir sin eso. Sin l. David, yo... Son el timbre de la puerta. Lauren jade. Sern tus padres? Dios mo...! Reljate. Me han llamado desde Nueva York hace una hora. Mi padre estaba enfadado porque la limusina llegaba cinco minutos tarde. Se dirigi a la puerta. No abras. No quera que nada estropeara esa velada. Y si Jared y los chicos se haban enterado del viaje de negocios de los Haynes? Eso hubiera sido lo ltimo que le faltaba, en un momento se poda montar una fiesta. David se ri. Qudate aqu. Le oy caminar por el vestbulo y abrir la puerta. Luego oy voces,

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algunas risas y la puerta se cerr de nuevo. Un minuto despus, David entraba en el regio comedor, con una caja de pizza en la mano. Vestido con sus tjanos anchos de cadera baja y una camiseta que pona No tengas celos, no todo el mundo puede ser como yo, estaba tan atractivo que a Lauren casi le costaba respirar. Se acerc a la mesa y deposit la caja. Quera cocinar para ti le dijo, perdiendo la sonrisa durante un minuto, pero se me ha quemado todo en el intento. Lauren se levant lentamente y se acerc a l. Esto es perfecto. De verdad? Sinti su decepcin en su tono de voz y le lleg a lo ms profundo de su corazn. Saba lo que era querer complacer a alguien. De verdad respondi ella, ponindose de puntillas para besarle. l la estrech en sus brazos con tanta fuerza que Lauren casi no pudo respirar. Cuando se comieron la pizza, ya se haba enfriado.

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Captulo seis
La nueva casa de Livvy era al estilo de la dcada de 1970, de dos plantas, en una parcela esquinera de una de las urbanizaciones ms bonitas de la ciudad. Algunas casas las ms caras daban al mar. El resto de las fincas tenan una piscina compartida en forma de rin y un centro comunitario que ofreca con orgullo sus instalaciones de cocina. Cuando Angie todava estudiaba, Havenwood haba sido el lugar preferido para vivir. Recordaba algunos veranos en esa piscina con sus amigos observando a las madres. La mayora estaban echadas en tumbonas y llevaban baadores sexy de una sola pieza y sombreros con grandes alas; todos los adultos tenan un cigarrillo y un gintonic en la mano. A ella esas mujeres burguesas de clase media alta le parecan muy sofisticadas. No haba nada como una madre italiana que oliera a especias y que jams haba pasado un slo da sentada en una tumbona al lado de una piscina comunitaria. Su hermana deba haber visto ese lugar con el anhelo adolescente de pertenecer a l. Aparc en la entrada privada circular de Livvy, detrs de la furgoneta Subaru, y sali del coche. Se detuvo en la puerta de entrada. Tena que ir con mucho cuidado. Como un cirujano en una operacin a corazn abierto. Angie se haba pasado casi toda la noche despierta pensando en ello. Bueno y tambin en otras cosas. Haba sido otra mala noche en su cama solitaria, y mientras yaca en ella recordando que deseaba olvidar y preocuparse del futuro, tuvo clara una cosa: tena que conseguir que Livvy regresara al restaurante. Angie no tena ni la menor idea de dirigir un restaurante, ni tampoco tena ganas de hacerlo durante mucho tiempo. Lo siento Liv. sas eran sin duda las primeras palabras que iba a pronunciar. Despus se tragara su orgullo y camelara a su hermana con cumplidos. Todo lo que fuera necesario. Livvy tena que volver al restaurante. Angie no quera trabajar all durante toda la vida; quiz durante un mes o dos, hasta que pudiera volver a dormir sola en su cama. Llam a la puerta y esper. Volvi a llamar. Al final Livvy abri la puerta. Llevaba una prenda deportiva ajustada de piel de melocotn y de color rosa con las iniciales de J. Lo en el pecho. Me imaginaba que vendras. Pasa. Retrocedi y se dio la vuelta. En realidad no haba sitio para las dos en el recibidor del tamao de un sello de correos. Livvy subi los peldaos enmoquetados que conducan a la sala de estar donde haba un protector de plstico para la moqueta que indicaba el lugar de paso.

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Los sofs eran de terciopelo azul claro y estaban uno frente al otro, separados por una brillante mesa de madera. Las sofisticadas sillas tenan adornos dorados y estaban tapizadas con una tela rosa con flores azules. La moqueta era naranja. Todava no hemos podido cambiar la moqueta dijo Livvy. No obstante, los muebles son curiosos, no te parece? Angie se fij en el sof marrn de piel sinttica de la marca La-Z-Boy. Muy bonito. Lo has decorado t? El pecho de Livvy pareci expandirse. S. Iba a contratar a un decorador, pero Sal me dijo que yo era tan buena como cualquiera de esos chicos o chicas de Rick's Sof World. Seguro que s. Hasta pensaba que incluso podra conseguir un trabajo all. Sintate. Quieres un caf? Claro. Angie se sent en uno de los sofs. Livvy se fue a la cocina y volvi a los pocos minutos con dos tazas de caf. Le dio una a Angie y se sent frente a ella. Angie empez a tomarse el caf. No vala la pena posponerlo ms. Ya sabes por qu estoy aqu. Por supuesto. Lo siento, Livvy. No era mi intencin que te sintieras insultada, criticada, ni herir tus sentimientos. Lo s. Siempre lo has hecho sin pretenderlo. No soy como t o Mira, como tantas veces me habis dicho. A veces, me enfoco demasiado... As lo llaman en las grandes ciudades? Nosotras, las chicas de ciudades pequeas lo llamamos ser una bruja u obsesiva-compulsiva. Livvy sonri. Tambin vemos a Oprah, sabes? Venga, Liv. Te ests pasando conmigo. Acepta mis disculpas y dime que vas a volver al trabajo. Te necesito. Creo que podemos ayudar a mam. Livvy respir hondo. sta es la cuestin. Yo ya he estado ayudando a mam. He trabajado en ese maldito restaurante durante cinco aos y he aguantado sus opiniones acerca de todo, desde mi corte de pelo hasta mis zapatos. No me extraa que me costara tanto encontrar a un hombre de verdad. Se inclino hacia delante. Ahora soy una esposa. Tengo un marido que me quiere. No quiero echarlo a perder. Ha llegado el momento de anteponer DeSaria a todas las cosas. Sal se lo merece. Angie quera enfadarse con Livvy, doblegarla a su voluntad, pero tuvo un breve y doloroso recuerdo de su matrimonio: quizs en algn momento deba haberle concedido ms importancia que al hecho de tener hijos. Dio un suspiro. Ahora era demasiado tarde. Quieres empezar de nuevo le dijo en voz baja, sintiendo una inesperada conexin con su hermana. Tenan ese factor en comn. Exactamente. Ests haciendo lo correcto. Yo debera... No salgas con eso Angie. S que me has criticado lo de mis otros

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maridos, pero he aprendido una cosa de ellos: la vida sigue. Crees que se detendr, que esperar a que dejes de llorar, pero sigue sin detenerse. No malgastes tu tiempo mirando atrs o te perders lo que tienes por delante. Creo que esto es lo que ahora tengo por delante. Muchas gracias. Intent sonrer. Podras al menos echarme una mano? Quiz darme algn consejo? T pidindome consejo? Slo por esta vez, aunque probablemente no lo siga. Cogi el bolso para sacar su libreta de notas. Livvy se ri. Leme tu lista. Cmo sabas que...? Empezaste a hacer listas en tercero. Te acuerdas cmo te desaparecan? S. Las tiraba al vter. Me sacaban de quicio. Todas esas cosas que queras conseguir le dijo sonriendo. Yo tambin deba haber hecho algunas. Era lo ms parecido a un cumplido que jams haba recibido Angie de su hermana. Tom su cuaderno de notas. La lista tena tres pginas. Livvy lo abri. Mova los labios mientras lea. Al principio, empez a sonrer lentamente. Cuando mir hacia arriba, estaba a punto de soltar la carcajada. Quieres hacer todo esto? Qu tiene de malo? Conoces a nuestra madre? La mujer que ha puesto los mismos adornos navideos en su rbol de Navidad durante ms de tres dcadas? Por qu? Porque le gusta el rbol tal como es. Angie se estremeci. Tena razn. Mam era generosa, adorable, esplndida... siempre y cuando las cosas fueran como ella quera. Esos cambios no seran bien acogidos. Sin embargo prosigui Livvy tus ideas salvaran DeSaria's... si eso es posible. Pero no me gustara estar en tu lugar. Qu haras primero? Livvy mir la lista y pas las pginas. No est aqu. Qu es? En primer lugar, contratar a otra camarera. Rosa Contadori lleva trabajando en nuestro restaurante desde antes de que t nacieras. Podra aprender a jugar al golf en el tiempo que tarda en anotar un pedido. He intentando tomar las riendas, pero... Se encogi de hombros. No te veo haciendo de camarera. Angie no poda rebatirle eso. Alguna sugerencia? Livvy sonri. Asegrate de que es italiana. Muy graciosa. Angie tom un bolgrafo. Alguna cosa ms? Muchas. Empecemos por el principio...

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Angie estaba en la calle frente al restaurante que tanto haba significado en su juventud. Mam y pap siempre estaban all por las tardes; l en la puerta dando la bienvenida a los clientes y ella en la cocina, cocinando para ellos. Las cenas familiares eran a las cuatro y media, antes de que llegaran los clientes. Todos se sentaban a una mesa redonda en la cocina para que no les vieran los clientes si llegaban pronto. Despus de cenar, Mira y Livvy se ponan a trabajar, sirviendo y limpiando mesas. Pero Angie no. Esta es un genio deca siempre pap. Va a ir la universidad y ha de estudiar. Nunca se haba cuestionado el asunto. Cuando pap hablaba, era la ley. Angie iba a ir a la universidad y punto. Cada noche estudiaba en la cocina. No era de extraar que consiguiera una beca. Ahora, all estaba de nuevo, como en los comienzos de su vida, preparndose para salvar un negocio del que no saba nada y esta noche no estara Livvy para ayudarla. Mir sus notas. Ahora ocupaban cuatro pginas ms, las de ella y las de Livvy. Una idea tras otra. De Angie dependa poner en prctica esos cambios. Subi la escalera y entr. Ya haban abierto, por supuesto. Mam haba llegado a las tres y media, ni un minuto antes, como haba hecho cada viernes durante tres dcadas. S Angie oy el ruido de movimiento y platos en la cocina. Entr y encontr a su madre despotricando. Mira llega tarde y Rosa ha llamado diciendo que esta noche no se encontraba bien. S que se ha ido a jugar al bingo en Elks. Rosa est enferma? Angie not el pnico en su voz. Es nuestra nica camarera. Ahora t eres nuestra camarera dijo mam. No es tan difcil, ngela. Slo has de darle a la gente lo que te pide. Volvi con sus albndigas. Angie sali de la cocina. En los comedores revis mesa por mesa todos los detalles, se asegur de que los saleros y pimenteros estuvieran llenos, que las mesas estuvieran limpias y preparadas. A los diez minutos, Mira entr corriendo. Lo siento, llego tarde le dijo a Angie de camino hacia la cocina. Daniella se ha cado de la bicicleta. Angie movi la cabeza y se puso a mirar la carta estudindola como si fuera una gua Cliff's Notes10 y estuviera empollando para hacer un examen. A las seis menos cuarto entraron los primeros clientes. El doctor Feinstein y su esposa, que dirigan la clnica de la ciudad. Veinte minutos despus lleg la familia Giuliani. Angie les salud a todos como hubiera
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hecho su padre y les acompa hasta la mesa. Durante los primeros minutos se sinti bien, como si por fin formara parte de aquella herencia. Su madre le lanz una mirada profunda y le hizo un gesto con la cabeza animndola. A las seis y cuarto ya tena problemas. Cmo podan generar tanto trabajo siete personas? Ms agua, por favor. Le he pedido parmesano. Dnde est nuestro pan.....y el aceite? Puede que seas una gran redactora publicitaria Angie le dijo por fin mam pero yo no te dara mucha propina. Eres demasiado lenta. Angie no poda negarlo. Se dirigi a la mesa de los Feinstein y sirvi el plato de canalones. Enseguida vengo con sus langostinos seora Feinstein dijo mientras sala corriendo hacia la cocina. Espero que l no haya terminado ya cuando sirvas a su esposa dijo mam, con un tono de desaprobacin. Mira, haz las albndigas ms grandes. Angie sali de la cocina y se apresur hacia la mesa de los Feinstein. Mientras estaba sirviendo los langostinos, oy que se abra la puerta. Son el timbre. Ms clientes. Oh, no! Se gir lentamente y vio a Livvy. Su hermana la mir y se ech a rer. Angie se puso digna. Has venido a rerte de m? La princesa trabajando en DeSaria? Por supuesto que estoy aqu para rerme de ti. Livvy le puso la mano en el hombro. Y para ayudarte. Al final de la velada Angie tena un terrible dolor de cabeza. De acuerdo. Ya es oficial. Soy la peor camarera de la historia. Se mir la ropa y se haba manchado con vino tinto el delantal y metido la manga en la crema inglesa. Una de las manchas de su pantaln proceda casi con certeza de la lasaa. Se sent en la mesa del fondo al lado de Mira. No puedo creer que me haya puesto un yrsey de Cachemira y tacones altos. No me extraa que Livvy se ra de m cada vez que me mira. Ya aprenders le prometi Mira. Toma. Dobla las servilletas. Bueno, estoy segura de que no puedo hacerlo peor. Angie no poda dejar de rer, aunque no tena gracia. La verdad es que no esperaba que fuera tan duro. Durante toda su vida, haba conseguido las cosas fcilmente. Simplemente haba sido buena en todo lo que haba hecho. Quiz no excepcional, pero s mejor que la media. Se haba graduado en UCL A en cuatro aos y con unas notas muy respetables y enseguida la contrat la mejor agencia de Seattle. Francamente, todo ese trauma sirviendo mesas haba sido un shock. Es humillante. Mira levant la mirada de las servilletas. No te preocupes. Rosa rara vez est enferma. Generalmente, puede

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aparselas con toda nuestra clientela. Y t aprenders. Lo s, pero... Angie se mir las manos. Dos puntos rosa debido a unas quemaduras salpicaban su piel. Afortunadamente, se haba tirado la salsa caliente encima suyo y no de la seora Giuliani. No s si sirvo para esto. Mira dobl la gruesa servilleta en forma de cisne y la lanz al otro lado de la mesa. Angie record la noche en que pap le haba enseado a convertir un trozo de tela cuadrado en esa ave. Cuando mir hacia arriba vio que su hermana sonrea; saba que el recordatorio haba sido intencionado. A Livvy y a m nos cost dos semanas aprender a hacer esto. Nos sentamos en el suelo con pap intentando copiar cada uno de sus movimientos para que nos sonriera y nos dijera: Buen trabajo, mis princesas. Pensbamos que lo estbamos haciendo muy bien... hasta que llegaste t y aprendiste a doblarlas al tercer intento. sta dijo pap besndote en la mejillapuede hacer cualquier cosa. El recuerdo deba haberla hecho sonrer, pero esta vez vio ms all. Eso debi ser duro para ti y para Livvy. Mira hizo un gesto de que no se preocupara. Eso no es lo que quera decirte. Este lugar DeSaria's lo llevas en la sangre igual que nosotras. El hecho de no haber formado parte del mismo en todos estos aos no cambia quin eres. Eres uno de los nuestros y puedes hacer todo lo que creas que se ha de hacer. Pap crea en ti y yo tambin. Tengo miedo. Mira sonri con dulzura. Esa no eres t. Angie gir la cabeza y mir por la ventana desde donde se vea la calle vaca. Las hojas caan al suelo, resbalaban sobre la burda acera de cemento. Es en quin me he convertido. Odiaba tener que admitirlo. Mira se inclin hacia ella. Puedo ser sincera? Por supuesto que no. Angie intent rerse, pero cuando vio la cara tan seria de su hermana, no pudo hacerlo. En los ltimos aos te has vuelto... egocntrica. No quiero decir egosta. Desear tener un beb y luego perder a Sophia... Te ha convertido en una persona... silenciosa. De algn modo, solitaria. De algn modo, solitaria. Era cierto. Senta como si estuviera colgando de un hilo y debajo de m hubiera un agujero. Entonces, te caste. Pens en ello. Haba perdido a su hija, a su padre y a su esposo el mismo ao. Esa era sin duda la cada que tanto haba temido. A veces todava tengo la sensacin de estar cayendo. Las noches son especialmente duras. Quizs haya llegado el momento de mirar afuera.

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Tengo el restaurante. Lo estoy intentando. Qu me dices de las horas en las que est cerrado? Angie trag saliva. Es difcil admiti. Intento estudiar y tomar notas. Un trabajo nunca puede compensar del todo. A Angie le hubiera gustado poder rebatir la veracidad de esa afirmacin, pero haca mucho tiempo que saba que era cierta; fue la poca en que a pesar de que le encantaba su trabajo, anhelaba tener un hijo. No. Quiz sea el momento de ayudar a alguien que lo necesite. Angie pens en eso. La primera imagen que le vino a la mente fue la de la adolescente que haba visto en el aparcamiento de Safeway. Angie se haba ayudado a s misma al ayudarla a ella. Esa noche no consigui conciliar el sueo hasta la madrugada. Quizs esa fuera la respuesta. Ayudar a otra persona. Not que empezaba a sonrer de nuevo. Tengo los lunes libres. Mira le devolvi la sonrisa. Y la mayor parte de tus maanas. Por primera vez en su vida, Lauren se despert sintindose totalmente a salvo. Estaba en los brazos de David, que la estrechaban con fuerza, incluso dormido. Se deleit con ese sentimiento, sonri e imagin una vida de casados que siempre fuera as. Se qued pensativa durante bastante rato, observndole dormir. Al final se solt de sus brazos y se levant. Le preparara el desayuno y se lo servira en la cama. Se detuvo ante su cmoda y abri el primer cajn. Encontr una camiseta larga, se la puso y baj. La cocina era sorprendente, todas las superficies eran de granito y de acero inoxidable. Los cacharros de cocina brillaban con la luz. Registr los armarios y la nevera en busca de los ingredientes que necesitaba para preparar huevos revueltos con beicon y panqueques. Cuando hubo preparado el desayuno, lo puso todo en una bonita bandeja de madera y lo subi a la habitacin. Se encontr a David sentado en la cama bostezando. Aqu ests... dijo sonrindole al entrar. Estaba preocupado. Como si te hubiera dejado alguna vez. Lauren gate por la cama y se puso a su lado colocando la bandeja entre ambos. Qu buena pinta tiene le dijo besndola en la mejilla. Mientras desayunaban hablaban de temas intrascendentes: el prximo examen de selectividad, de ftbol, cotilleos de la escuela. David le habl del Porsche que estaban restaurando su padre y l. Era lo nico que hacan juntos y por eso David estaba obsesionado con eso. De hecho, le hablaba tan a menudo de aquello que ella apenas le escuchaba. Cuando le empez a hablar de la relacin del cambio y de la aceleracin, su inters empez a desvanecerse. Mir por la ventana. La luz del sol inundaba el cristal y de pronto

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pens en California y en su futuro. Haba perdido la cuenta de la frecuencia con la que organizaba sus folletos de las universidades segn la facilidad para conseguir una beca. De acuerdo con sus clculos, su mejor apuesta para conseguir una beca completa eran las universidades privadas. De todas ellas, su favorita era la Universidad del Sur de California. Combinaba el atletismo de lite con una enseanza de primera. Por desgracia estaba casi a ocho horas en coche de Stanford. Tena que convencer a David de algn modo para que considerase la posibilidad de ir a la USC. Su segunda alternativa era elegir Santa Clara. Pero a decir verdad, ya estaba harta de instituciones catlicas. ...perfectamente ajustado. Una piel perfecta. Lauren? Me ests escuchando? Ella se gir. Por supuesto. Me estabas hablando de la relacin del cambio. l se ri. S, hace aproximadamente una hora. Saba que no me estabas escuchando. Lauren not que se le calentaban las mejillas. Lo siento. Estaba pensando en la universidad. Recogi la bandeja y la puso sobre una mesita de noche bastante grande que tena a su izquierda. Siempre te preocupas por el futuro. Y t nunca lo haces. No servir de nada. Antes de que ella pudiera contestar, l se acerc y la bes. Todos sus pensamientos sobre la universidad y la incertidumbre sobre su futuro desaparecieron. Se perdi en el beso y en sus brazos. Horas ms tarde, cuando consiguieron sacarse las mantas de encima y salir de la cama, ella casi haba olvidado sus preocupaciones. Vamos a patinar sobre hielo a Longview dijo l, buscando en sus cajones la camiseta que se quera poner. Normalmente, a ella le encantaba ir a patinar sobre hielo. Mir su ropa que estaba en el suelo. Su gastado abrigo le haca estremecerse y saba que tena agujeros en los calcetines. Hoy no puedo ir. He de ir a buscar trabajo. En sbado? Ella le mir. Fue entonces cuando sinti que les separaban algo ms que unos pocos metros. Ya s que es un asco. Pero qu puedo hacer? David se acerc a ella. Cunto? Cunto qu? Tu alquiler. Cunto debes? Lauren not que se sonrojaba. Nunca te he dicho que... No lo haces nunca. No soy tonto. Cunto debis? Hubiera deseado que se la tragara la tierra. Doscientos. Pero el lunes es primero de mes.

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Doscientos. Eso es lo que pagu por mi volante y por el pomo de la palanca de cambio. No saba que responder a eso. Para l esa cantidad era calderilla. Lauren apart la mirada y se agach para recoger su ropa. Deja que... No respondi ella, sin atreverse a mirarle. Las lgrimas le escocan los ojos. La vergenza se apoder de ella. No tena por qu ser as, era consciente de ello. El la quera, siempre se lo deca, pero an as. Por qu no? Poco a poco se fue enderezando. Al final se atrevi a mirarle. Toda mi vida le dijo he visto a mi madre recibir dinero de los hombres. Empieza con casi nada. Dinero para unas cervezas o tabaco. Luego cincuenta pavos para comprarse un vestido o cien para pagar el recibo de la luz. Eso... cambia las cosas, ese dinero... No soy como esos hombres y t lo sabes. Necesito que seamos distintos. No te das cuenta? l le acarici la cara con tanta dulzura que casi se ech a llorar. Ya veo que no vas a dejar que te ayude. Cmo podra explicarle que ayudarla se convertira en un ro que acabara engullndoles? Simplemente, mame susurr ella, pasando sus brazos alrededor de l y abrazndole con fuerza. l la levant del suelo, la bes hasta que se mare y volvi a sonrer. Vamos a patinar y ya est. Ella quera, quera perderse en el fro, quera dar vueltas sin nada ms a lo que aferrarse que la clida mano de David. Muy bien. Pero no voy lo suficientemente abrigada. Tendremos que parar en mi casa. No pudo evitar sonrer. Estaba bien ceder y tomarse un da libre de preocupaciones. l la tom de la mano y la sac de su habitacin para llevarla a la de sus padres. David, qu haces? Lauren le sigui frunciendo el entrecejo. Abri la puerta y se dirigi al armario; tambin abri esa puerta. Enseguida se encendi una luz automticamente. El vestidor era ms grande que la sala de estar de Lauren. Sus abrigos estn all al fondo. Coge uno. Lauren se movi rgida como un palo hasta llegar adonde estaban los abrigos de la seora Haynes. Tena al menos una docena. De piel, de Cachemira, de lana, de ante. Ninguno pareca haber sido usado. Coge uno y vmonos. Lauren no se poda mover. El corazn le lata demasiado deprisa; casi se qued sin respiracin. Se sinti vulnerable y de pronto, se sinti desnuda por su necesidad. Se ech atrs y se volvi hacia David. Si not el brillo de sus ojos y la fragilidad de su sonrisa, no dio muestras de ello. Acabo de recordar que he trado mi abrigo. No hay problema. Ests segura? Claro. Slo te coger prestado uno de tus suteres. Ahora vamos.

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Captulo siete
Angie sigui la carretera de la costa hacia las afueras de la ciudad. A la izquierda, el ocano Pacfico pareca estar preparndose para una tormenta de otoo. Las olas blancas castigaban la arena de color cemento y arrojaban troncos a la playa. El cielo tena un ominoso color gris metalizado, el viento soplaba a travs de las ramas de los rboles y golpeaba en el parabrisas. Llova con tanta fuerza que con los limpiaparabrisas a mxima velocidad, segua sin ver nada. Al llegar a Azalea Lae, gir a la izquierda y se encontr en una pequea calle estrecha que una vez estuvo asfaltada. Ahora los baches parecan ser ms frecuentes que el asfalto. Su coche avanzaba por la tortuosa calle como si su conductor estuviera borracho. La Help-Your-Neighbor House se encontraba al final mismo de esta desastrosa calle, en una casa victoriana de color azul claro que destacaba de las desteidas mobile bornes que formaban el resto del vecindario. Mientras que en la mayora de las otras vallas haba un letrero que pona Cuidado con el perro, en sta simplemente pona Bienvenido. Entr en el aparcamiento de grava y le sorprendi ver coches y camiones. Todava no eran las diez en punto de un domingo por la maana y ya haba gente. Aparc cerca de una destartalada pickup roja con puertas azules que llevaba un soporte para armas en la ventanilla. Recogi su donativo comida en lata, cosas de aseo y algunos vales de compra para canjearlos por pavo en un supermercado de la ciudad y sigui el camino de grava hasta llegar a la puerta principal pintada de un color llamativo. Un enano de cermica le sonrea desde el rincn del porche. Sonriendo abri la puerta y entr en aquel pandemnium. Toda la planta baja estaba llena de personas que hablaban y se movan de un lado a otro. Haba varios nios apelotonados junto a la ventana jugando con un Lego. Mujeres con rostros cansados y sonrisas apagadas sentadas junto a la pared, llenando formularios sobre unas tabillas. En un rincn del fondo, dos hombres descargaban comida enlatada de unas cajas que haba en el suelo. Puedo ayudarte? A Angie le cost un minuto darse cuenta de que se estaban dirigiendo a ella. Cuando se percat, sonri a la mujer que le haba dirigido la palabra. Lo siento. Aqu hay mucho folln. Es un circo. Estar as durante las vacaciones. Bueno, eso esperamos. Frunci el entrecejo mirando a Angie y dndose golpecitos con un bolgrafo en la barbilla. Tu cara me suena. Es normal, es mi ciudad natal. Se abri paso a travs de los juguetes que haba en el suelo y se sent en la silla que haba en la mesa

Hogar de ayuda a tu vecino. (N. de la T.)

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de despacho de la encargada. Soy Angie Malone. Antes era DeSaria. La mujer dio una palmada sobre la mesa haciendo vibrar el bol de pescado que haba sobre ella. Pues, claro. Me gradu con Mira. Soy Dana Herter. Le extendi la mano. Angie tambin le estrech la suya. En qu podemos ayudarte? He vuelto a casa durante un tiempo... La regordeta cara de Dana se arrug como si fuera un Sharpei. Nos hemos enterado de lo de tu divorcio. Angie se esforz por seguir sonriendo. Claro que s. Una ciudad pequea. Muy... Bueno, de momento estoy trabajando en el restaurante y he pensado... Se encogi de hombros. Mientras est aqu, quiz me ira bien hacer algn trabajo como cooperante. Dana asinti con la cabeza. Yo empec a trabajar aqu cuando Doug me dej. Doug Rhymer? Le recuerdas? El entrenador de lucha del equipo de juniors? Ahora vive con Kelly Santos. Zorra! Sonri, pero tambin estaba temblando y sus ojos no brillaban. Este lugar me ha ayudado. Angie volvi a recostarse en la silla, con una extraa sensacin. Soy una del grupo, pens. Del grupo de los separados. La gente supondra cosas de por qu haba fallado su matrimonio. Cmo no se haba dado cuenta de ello? En qu puedo ayudar? Aqu hay muchas cosas que hacer. Dana abri un cajn de su mesa y sac un folleto de dos colores. Aqu pone nuestros servicios. Letelo y mira si hay algo que te atrae. Angie tom el folleto y le ech un vistazo. Estaba empezando a leerlo cuando Dana le dijo: Podras entregarle tu donativo a Ted, aquel chico de all? Se marcha enseguida. Oh, claro! Angie les entreg la caja a los dos hombres, que la aceptaron con una sonrisa y volvieron a su trabajo. Regres al vestbulo y se sent en una de las sillas de plstico de la improvisada sala de espera. Se mir el folleto y ley los servicios que ofrecan. Terapia familiar. Centro para padres e hijos. Programa para el tratamiento de la violencia domstica. Banco de alimentos. Haba una lista de actos para recaudar fondos: torneos de golf, subastas silenciosas, carreras de bicicletas, maratones de baile. Cada da los ciudadanos generosos de nuestra comunidad acuden con sus donativos de comida, dinero, ropa o tiempo. De este modo nos ayudamos a nosotros mismos y los unos a los otros. Angie sinti un escalofro recorrer su cuerpo. Cuando se dio cuenta de que haba esperanza, levant la mirada y sonri deseando que hubiera alguien a quien pudiera decrselo. Su siguiente pensamiento fue: Conlan. Y su sonrisa se esfum. Pens que habra muchos momentos as en los meses siguientes.

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Momentos en que, durante una dcima de segundo, el tiempo suficiente para hacerle dao, olvidara que ahora estaba sola. Intent sonrer de nuevo, aunque era una sonrisa forzada, artificial. Entonces fue cuando vio a la joven. Estaba entrando por la puerta principal, pareca un cachorro remojado; le caan gotas de agua de la nariz, del pelo, de la falda. Su pelo largo y mojado era rojizo, aunque era imposible determinar el tono exacto. Tena una piel plida como la de Nicole Kidman y unos ojos castaos, profundos e impenetrables, demasiado grandes para su cara, que la hacan parecer ms joven de lo que era. Tena pecas en las mejillas y en el puente de la nariz. Era la chica del aparcamiento, la que haba estado poniendo papeles en los parabrisas ofrecindose para trabajar. La joven se detuvo en la puerta. Se apret el abrigo contra el cuerpo, pero la prenda estaba tan gastada que era un acto intil. El abrigo era demasiado pequeo y tena las mangas deshilachadas. Se dirigi al mostrador de recepcin. Dana la mir y le dijo algo. Angie no pudo controlarse. Se apresur y se movi como un relmpago. He ledo lo de la recolecta de abrigos dijo la joven, cruzando los brazos y temblando un poco. Empezamos la recolecta la semana pasada. Tendrs que darnos tu nombre y tu telfono. Te avisaremos cuando tengamos tu talla. Es para mi madre dijo la joven. Es una talla pequea. Dana se puso el bolgrafo en la barbilla y observ a la joven. Y qu me dices de un abrigo para ti? El que llevas est un poco... La chica se ri, fue una risa aguda, nerviosa. Yo estoy bien. Se inclin hacia el mostrador y escribi algo en un trozo de papel y se lo dio a travs del mostrador. Soy Lauren Ribido. ste es mi nmero. Llmenme cuando les llegue algo. Gracias. Se fue directa a la puerta. Angie estaba all de pie, sin moverse, mirando la puerta cerrada. El corazn le lata con demasiada fuerza. Ve tras ella. La idea le pas por la cabeza con tanta fuerza que le sorprendi su intensidad. Era una locura. Por qu? No lo saba, no tena respuesta. Lo nico que saba era que se... senta conectada con esa pobre adolescente que necesitaba un abrigo para ella, pero que peda uno para su madre. Se levant y dio un paso hacia delante, luego otro. Antes de darse cuenta estaba en la calle. La lluvia doblegaba la hierba y se estancaba en los charcos marrones que se formaban en el ms mnimo socavn. El seto rojo que vallaba la parcela brillaba con la humedad y se mova con el viento. Abajo, al final del camino, pudo ver a la joven corriendo. Angie se subi al coche, encendi los faros y los limpiaparabrisas y sali marcha atrs del aparcamiento. Mientras conducan por la tortuosa

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calle, sus faros iluminaban la figura de la joven; se pregunt qu caray estaba haciendo. Acosar, le deca su mente racional. Ayudar, responda la soadora. Lleg a la esquina y redujo la velocidad. Se par. Estaba a punto de bajar la ventanilla para ofrecerle subir al coche (ninguna chica inteligente aceptara), cuando apareci el autobs nmero siete y par. Los frenos rechinaron y las puertas se abrieron. La chica subi saltando los escalones y desapareci. El autobs se alej. Angie lo sigui por toda la ciudad. En el cruce de Driftwood Way y la autopista, tena una opcin: ir a casa o seguir al autobs. Sin poder explicar la razn, sigui al autobs. Al final, en el oscuro corazn de West End, la joven baj del autobs. Caminaba por un barrio que habra asustado a la mayora de las personas y se dirigi a los irnicamente denominados Apartamentos de Lujo. A los pocos momentos, se encendi una luz en el cuarto piso. Angie aparc al lado del bordillo y mir el edificio. Le recordaba a una novela de Roald Dahl, todo de madera podrida y oscuros espacios en blanco. No le extraaba que la joven estuviera poniendo papeles de Se busca trabajo en los coches. No puedes salvarlos a todos, sola decirle Conlan cuando ella lloraba al ver la injusticia del mundo. No puedo salvar a ninguno de ellos , haba sido siempre su respuesta. Entonces, l tena que abrazarla cuando se senta as. Ahora... De ella dependa. Estaba claro que no poda salvar a esa chica, no estaba en el lugar apropiado para ello. Pero quiz podra hallar una forma de hacerlo. Al final todo se reduca al destino. Eso es lo que pens Angie el lunes por la maana mientras estaba de pie delante del escaparate de Clothes Line. All estaba, justo delante de ella. Un abrigo tres cuartos de color verde oscuro con un cuello de piel sinttica, por el cierre y en los puos. Era justamente lo que llevaban las chicas esa temporada. De hecho, ella misma haba tenido un abrigo muy parecido a se cuando iba a cuarto. Le quedara bien a una chica de piel clara, pelirroja y de ojos castaos tristes. Tard menos de un segundo en intentar sacrselo de la cabeza. Al fin y al cabo, no la conoca y no era asunto suyo. Sus argumentos eran dbiles y no consiguieron hacerle cambiar de opinin. A veces algo simplemente pareca correcto, y sinceramente, estaba contenta de pensar en alguien que no fuera ella. Abri la puerta de la tienda y entr. Son un timbre sobre su cabeza. Ese sonido la hizo retroceder en el tiempo y durante un momento volvi a ser la delgadsima animadora con su pelo negro de estropajo metlico,

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yendo con sus hermanas a la nica tienda de ropa de la ciudad. Ahora, por supuesto, haba ms, incluso unos almacenes J.C. Penney en la autopista, pero entonces, Clothes Line era el sitio donde podas encontrar unos tjanos Jordane y unos calentadores para las piernas. No puede ser Angie DeSaria! Esa voz familiar sac a Angie de su ensoacin. Oy un frenes de pasos (de suelas de goma sobre el linleo) y empez a sonrer. La seora Constanza se abri paso entre las ruedas de ropa, movindose y esquivndolas con un arte que el propio Evander Holyfield envidiara. Al principio, lo nico que se vea de ella era un montn de pelo encrespado, teido de negro. Luego sus delgadas, oscuras y cortas cejas y por ltimo su sonrisa de color cerezo. Qu tal seora Constanza? dijo Angie a la mujer que le haba probado su primer sujetador y que le haba vendido todos los zapatos que haba llevado en diecisiete aos. No me puedo creer que seas t! Dio una palmada, con los dedos muy rectos para no estropearse sus largas uas moteadas de corazones. Ya haba odo que estabas en la ciudad, por supuesto, pero supuse que te compraras la ropa en la gran ciudad. Deja que te mire. Le puso la mano en el hombro y la hizo girarse. Tjanos de Roberto Cavalli. Un gran muchacho italiano. Eso est bien. Pero tus zapatos no son apropiados para ir por una ciudad pequea. Te harn falta otros nuevos. He odo que ests trabajando en el restaurante. Necesitas unos buenos zapatos para eso. Angie no poda contener la sonrisa. Como siempre, tiene razn. La seora Constanza le toc la mejilla. Tu madre est muy contenta de tenerte en casa. Ha sido un mal ao. La sonrisa de Angie se desvaneci. Ha sido malo para todos. Era un gran hombre. El mejor. Durante un momento se callaron y se miraron recordando a su padre. Al final Angie volvi a hablar. Antes de que me venda un par de cmodos zapatos, estoy interesada en el abrigo que tiene en el escaparate. Ese abrigo es para jovencitas, ngela. S que en la ciudad... No es para m. Es para... una amiga. Ah! exclam asintiendo. Es lo que llevan todas las jvenes este ao. Ven. Al cabo de una hora, Angie abandonaba Clothes Lines con dos abrigos de invierno, dos pares de guantes de angora, un par de zapatillas deportivas que no eran de marca y un par de zapatos planos para trabajar. Su primera parada fue la tienda de embalajes donde empaquet los dos abrigos. Su intencin era llevarlos a la Help-Your-Neighbor. En realidad lo hizo. Pero de algn modo se encontr delante de la casa de la joven, mirando el dilapidado apartamento. Cogi la bolsa y se dirigi a la puerta. Sus tacones se metan en las grietas del pasillo asfaltado y le hacan

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perder el equilibrio. Se imagin que deba parecer Quasimodo tambalendose para llegar a alguna parte. Aunque no pareca que nadie estuviera mirando, pues las oscuras ventanas as lo indicaban. La puerta principal estaba abierta, de hecho, se aguantaba slo por una bisagra. La abri y entr en la siniestra oscuridad. A su izquierda estaban los buzones, con sus correspondientes nmeros. El nico nombre que haba en ellos era el de la administradora: Dolores Mauk, 1A. Angie haba atravesado el vestbulo del 1A. Sosteniendo la caja debajo del brazo, se dirigi a la puerta y llam. Al no or respuesta, volvi a intentarlo. Ya voy respondi una voz. La puerta se abri y apareci una mujer de mediana edad con un rostro de rasgos duros y ojos tiernos. Llevaba una bata de flores y unas Converse deportivas de tobillo alto. Un pauelo rojo le cubra la mayor parte de la cabeza. Es usted la seora Mauk? pregunt Angie sintiendo que de pronto llamaba la atencin. Not el recelo de la mujer. Soy yo. Qu quiere? Este paquete es para Lauren Ribido. Lauren dijo la mujer, suavizando su boca con una sonrisa. Es una buena chica. Luego frunci el entrecejo. Usted no parece una recadera. La mirada de la seora Mauk se desliz rpidamente hacia los zapatos de Angie y luego volvi a subir. Es un abrigo de invierno dijo Angie. En la pausa que sigui a su respuesta, Angie se vio obligada a explicar algo ms. Yo estaba en la Help-Your-Neighbor cuando ella Lauren entr preguntando por un abrigo para su madre. Entonces pens... por qu no traer dos? As que aqu estoy. Le parece bien que le deje a usted la caja? Ser lo mejor. Ahora no estn en casa. Angie le entreg la caja. Empezaba a darse la vuelta cuando la mujer le pregunt su nombre. ngela Malone. Antes me llamaba DeSaria. Siempre aada esa apostilla en la ciudad. Todo el mundo pareca conocer a su familia. Del restaurante? Angie sonri. As es. A mi hija le encantaba ese lugar. Le encantaba. se era el problema del restaurante. La gente se haba olvidado de l. Vuelva a llevarla. Le garantizo que la trataremos como a una reina. Al momento se dio cuenta de que haba metido la pata. Gracias respondi la seora Mauk con un tono spero. Lo har. Y cerr la puerta. Angie se qued all pensando qu es lo que habra dicho mal. Al final, dio un suspiro, se dio la vuelta y se dirigi hacia la puerta. Una vez de nuevo en el coche, se qued all sentada mirando el abandonado vecindario por el parabrisas. Un autobs de colegio amarillo se par en la esquina. Varios nios salieron saltando a la calle. Eran

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jvenes, probablemente de primer o segundo curso. No haba ninguna madre esperndoles, hablando entre ellas, tomando caf expreso de calidad en tazas Starbuck. Sinti esa vieja opresin en el pecho, el principio de su familiar dolor. Trag con fuerza y observ a los nios caminando en grupo dando patadas a una lata y rindose. No fue hasta que casi haban desaparecido de su vista cuando se dio cuenta de lo que les faltaba. Abrigos. Ninguno de esos nios llevaba un abrigo de invierno a pesar del fro que haca. Y el prximo mes todava hara ms. Entonces se le ocurri una idea: una recolecta de abrigos en DeSaria's. Por cada abrigo nuevo o poco usado ofreceran una cena gratis. Era perfecto! Se apresur a darle a la llave de contacto y arranc el coche. No poda esperar a decrselo a Mira. Lauren corra por el campus. El aire fro le abofeteaba en la cara. Su respiracin sala en forma de vapor blanco que se desvaneca rpido a medida que caminaba. David estaba en el mstil esperndola. Cuando la vio sonri ampliamente. Se dio cuenta de que llevaba un rato esperndola; sus mejillas estaban sonrosadas. Maldita sea, hace fro aqu fuera! le dijo acercndose a ella para darle un largo beso francs. Caminaron por los jardines saludando con la mano y sonriendo a los amigos, hablando en voz baja entre ellos. Se detuvieron delante de la clase de Lauren. David le dio otro beso y se fue a su clase. No haba avanzado ms que unos pasos cuando se par y se dio la vuelta. Eh! Se me haba olvidado preguntarte una cosa. De qu color quieres que lleve el esmoquin para el baile de comienzo de curso? Ella sinti que se le iba la sangre de la cabeza. Quedaban diez das para el baile de principio de curso. Jess! Ella lo haba organizado todo, la decoracin, el DJ y las luces. Cmo se poda haber olvidado lo ms importante: su vestido? Lauren? Eh! Negro respondi, intentando sonrer. El negro es siempre una buena opcin. Tienes razn le dijo sonriendo. Las cosas siempre eran fciles para David. No tena que preocuparse de cmo financiarse un traje nuevo, por no hablar de los zapatos y el abrigo. Estuvo distrada durante toda su clase de trigonometra. En cuanto la clase hubo terminado, sali disparada hacia un rincn tranquilo de la biblioteca y escudri su monedero y mochila, buscando dinero. Seis dlares y doce centavos, se era todo su capital en esos momentos. La preocupacin se apoder de ella y se instaur para el resto del da. Cuando termin las clases, se salt la reunin sobre la decoracin para el baile y sali corriendo hacia casa.

Prestigiosa marca de cafs. (N. de la T.)

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El autobs la dej en la esquina de Apple Way y Casacade Street. Llova mucho. Ya no era una lluvia fina sino una tormenta que haba convertido el mundo en un lugar fro y gris. Las gotas caan sobre la acera con tal rapidez que pareca que las calles estuvieran hirviendo. La capucha de lona no era de mucha ayuda por decirlo de una forma suave. Las gotas le caan por la cara y se filtraban fras y pegajosas por el cuello. Su mochila cargada de libros, libretas y apuntes pesaba una tonelada. Adems, a uno de sus zapatos de vinilo se le haba roto un tacn a unas tres manzanas de donde se encontraba y ahora iba cojeando bajando la colina en direccin a casa. En la esquina salud con la mano a Bubba, que le devolvi el saludo y volvi a entrar para seguir con sus tatuajes. El letrero de nen parpadeaba cansinamente encima de su cabeza. En el escaparate el letrero ms pequeo que deca Yo tatu a tus padres estaba surcado por la lluvia. Sigui avanzando cojeando y pas por delante de la ya cerrada peluquera Hair Apparent donde se supona que trabajaba su madre, pas tambin por el pequeo supermercado de los Chu y el restaurante Teriyaki de comida para llevar, que perteneca a la familia Ramrez. Cuando se encontraba delante de su edificio se detuvo y de pronto sinti un gran rechazo a entrar. Cerr los ojos e imagin la casa que tendra algn da. Paredes de color crema, sofs de plumn, grandes ventanales, un porche que rodeara la casa lleno de flores. Intent aferrarse a su familiar sueo, pero pas flotando, etreo como el humo. Tuvo que cambiar de chip mental. Desear y esperar nunca le haba puesto comida en la mesa o haba conseguido que su madre llegara un minuto antes. Sin duda, tampoco iba a traerle un vestido para el baile. Camin por el resquebrajado suelo de hormign, pas por delante de la caja de utensilios de jardinera que la seora Mauk haba colocado fuera la semana pasada en un infructuoso intento de fomentar el orgullo de los inquilinos. Pronto empezaran a oxidarse. Esos tiles se estropearan antes de que alguien se preocupara de cortar los rosales demasiado crecidos o las descontroladas zarzamoras que cubran la parte posterior del solar. El oscuro vestbulo le daba la bienvenida. Subi la escalera y se encontr la puerta del piso abierta. Mam? Llam en voz alta, empujando la puerta. Un cigarrillo se consuma en el cenicero que haba encima de la mesita. El montn de colillas era considerable. Haba colillas esparcidas por toda la mesa de frmica. No haba nadie. Probablemente, mam habra regresado de trabajar a las cinco (si es que haba ido a trabajar), se habra quitado su uniforme de esteticista pobre, se habra puesto su ropa de motera y se habra marchado a su bar favorito. Lauren corri hacia su dormitorio rezando todo el tiempo. Por favor, por favor, por favor. No haba nada bajo su almohada. Mam haba encontrado el dinero.

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Captulo ocho
Lauren quera moverse. Quera levantarse, maquillarse y pedir prestado de nuevo el traje de Suzi Mauk, pero segua all sentada, sobre el suelo contemplando el montn de colillas que haba en el cenicero de la mesa. Cunto de sus veinte dlares se habra literalmente esfumado? Deseara poder llorar como haca antes. Ahora saba que las lgrimas significaban que todava tena esperanza. Cuando los ojos se secan ya no queda nada. La puerta se abri de un portazo chocando contra la pared. Todo el apartamento retumb. Una botella de cerveza cay del cojn del sof y se estrell contra la peluda moqueta. Su madre estaba en la puerta con una minifalda de pliegues negra, botas negras y una camiseta ajustada azul. Esa camiseta que a Lauren le pareci sospechosamente nueva, le haca parecer mucho ms delgada. La que una vez fue la hermosa estructura sea de su rostro, era ahora una coleccin de huesos en punta y oscuros agujeros. La bebida, el tabaco y demasiados aos malos haban borrado su belleza, dejando slo el sorprendente verdor de sus ojos. Contrastando con la sorprendente palidez de su rostro, sus ojos verdes todava eran fascinantes. Tiempo atrs Lauren haba pensado que su madre era la mujer ms encantadora del mundo; mucha gente lo pensaba entonces. Durante aos mam se las haba arreglado con sus miradas, pero a medida que su belleza se iba desvaneciendo, tambin lo haca su capacidad para hacer frente a su situacin. Mam llevaba un cigarrillo en la boca y dio una calada profunda, sacando el humo a continuacin. Me ests mirando. Lauren suspir. Iba a ser una de esas noches, de sas en las que llegaba ms sobria que bebida y se cabreaba por todo. Lauren se puso de pie lentamente y empez a recoger todas las colillas. No te estoy mirando. Tendras que estar trabajando le dijo mam dando una patada a la puerta para cerrarla. T tambin. Mam se ri, se dej caer en el sof y puso los pies sobre la mesa. Me han hecho entrar. Ya sabes lo que pasa. S. Ya s. Has de pasar por delante de la Tides. Not la amargura en su voz y deseara que no fuera as. No empieces a meterte conmigo. Lauren se dirigi al sof y se sent en el reposabrazos. Me has cogido los veinte pavos de debajo de mi almohada. Era mi dinero.

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Mam apag el cigarrillo y encendi otro. Y? El baile de comienzo de curso es dentro de dos semanas. Y... Lauren hizo una pausa, detestando tener que admitir su necesidad, pero, qu ms poda hacer? necesito un vestido. Mam la mir. El humo flotaba en el aire y pareca exagerar la distancia que haba entre ellas. Yo me qued embarazada en un baile de la escuela dijo por fin. Lauren intent no levantar la mirada al cielo. Lo s. Jodido baile. Lauren no se poda creer que todava le hiriera, despus de tantos aos. Cundo dejara de hacerse ilusiones de que su madre cambiara? Gracias, mam. Como de costumbre eres una gran ayuda. Te dars cuenta cuando seas ms mayor. Mam se recost en el sof y exhal el humo. La boca le temblaba y durante unos segundos pareci triste. Nada importa. Lo que t quieres. Lo que sueas. Has de vivir con lo que te queda. Si Lauren creyera eso, nunca se levantara de la cama o del taburete de un bar. Se inclin hacia su madre y le apart su pelo rubio de los ojos. Para m ser diferente, mam. Su madre casi sonri. Eso espero murmur tan bajo que Lauren tuvo que acercarse ms para orla. Encontrar el modo de pagar el alquiler y comprarme un vestido dijo recobrando el nimo. Le haba abandonado durante unos momentos y sin su calor, se haba quedado helada e insensible, pero ya haba regresado. Se levant del brazo del sof y se fue a la habitacin de su madre. Busc en su abarrotado armario algo que pudiera reconvertir en un vestido de baile. Tena en la mano un camisn de satn negro cuando son el timbre. No respondi, pero su madre grit: La seora Mauk est aqu. Lauren maldijo entre dientes. Si mam no hubiera abierto la puerta. Se esforz por sonrer, lanz sobre la cama el diminuto neglig y se fue a la sala de estar. All estaba la seora Mauk sonriendo. Tena una gran caja de cartn a sus pies. A su lado, mam estaba probndose un bonito abrigo negro, de la mejor lana, que cortaba la respiracin, se estrechaba en la cintura y el cuello tena un chai. Lauren frunci el entrecejo. Es un abrigo antiguo de mujer murmur mam, dirigindose hacia el cuarto de bao. Seora Mauk? pregunt Lauren. Tambin hay uno para ti. Se agach y sac el abrigo verde con bordes de imitacin de piel de la caja. Para m? dijo Lauren asombrada. Era casi idntico al que llevaba Melissa Stonebridge. La chica ms rica

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y popular de Fircrest. Lauren no pudo evitar cogerlo para acariciar la suave piel. No tena que. Quiero decir... No puedo... La seora Mauk se llev la mano hacia atrs. Ella no poda permitirse eso. No he sido yo le dijo con una sonrisa triste y de complicidad. Lo ha trado una mujer de la Help-Your-Neighbor. Se llamaba ngela. Es una DeSaria, ya sabes, del restaurante de Driftwood. Yo dira que ella s poda pagarlo. Caridad. La mujer la haba visto y se haba compadecido de ella. Este abrigo es demasiado antiguo para mdijo mam desde la otra habitacin. Cmo es el tuyo Lauren? Acptalo le dijo la seora Mauk, empujando el abrigo contra Lauren. No pudo resistirse. Lo tom, se lo puso y de pronto no tuvo fro. No se haba dado cuenta hasta ese momento del fro que pasaba. Cmo se da las gracias por algo como esto? susurr ella. Los ojos de la seora Mauk reflejaban comprensin. No es fcil dijo en voz baja ser quien necesita ayuda. S. Se miraron mutuamente durante un largo rato. Al final, Lauren intent sonrer. Creo que ir al restaurante para ver si la encuentro... y darle las gracias. Creo que es una buena idea. Lauren mir el pasillo. Regresar dentro de un rato, mam. Treme otro abrigo mejor le grit su madre. Lauren no se atrevi a mirar a la seora Mauk. Salieron del apartamento y bajaron juntas la escalera, sin hablarse. En la calle, Lauren se despidi de la seora Mauk con la mano, que aunque estaba dentro, siempre miraba a travs de las cortinas para ver lo que pasaba en la calle. En menos de treinta minutos estaba abriendo la puerta de DeSaria's. Lo primero que not fue el aroma. El lugar desprenda un olor celestial. Tambin se dio cuenta del hambre que tena. Creo que me has encontrado. Lauren no se haba percatado de la llegada de la mujer, aunque la tena justo delante de ella. La mujer era slo unos dos centmetros ms alta que ella, pero tena una presencia imponente. En primer lugar, era guapa como una estrella de cine con su pelo negro, ojos oscuros y su gran sonrisa. Su ropa pareca sacada de un catlogo caro. Pantalones negros con pierna acampanada, botas negras de tacn alto y un suter amarillo plido de cuello redondo. No le era del todo desconocida. Es usted ngela DeSaria? As es. Por favor, llmame Angie. Mir a Lauren y vio una dulzura melosa en sus ojos castaos. Y t eres Lauren Ribido. Gracias por el abrigo. Su voz se encall de la emocin. De pronto se dio cuenta de que haba visto antes a esa mujer. Usted es la mujer

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que me dio dinero. Angie sonri, quizs estuvo un poco fuera de lugar, algo irreal. Quiz pienses que te estoy acosando. No es as. Slo es... que soy nueva en la ciudad y estoy intentando atar algunos cabos sueltos. Te vi y quise ayudarte. Y lo ha hecho. Lauren volvi a sentir que la emocin se apoderaba de su voz. Me alegra or eso. Hay algo ms que pueda hacer por ti? Podra darme trabajo dijo Lauren en voz baja. Angie pareci sorprendida al escuchar eso. Has hecho de camarera? Durante dos veranos en el Hidden Lake Ranch. Lauren luch por no morirse de vergenza. Estaba segura que esa preciosa mujer vea todos los defectos que intentaba ocultar: su pelo necesitaba un retoque, sus zapatos estaban empapados por la lluvia y su mochila estaba desgastada. Supongo que no eres italiana? No. Al menos que yo sepa. Importa eso? No debera... Angie mir hacia atrs para ver si la puerta estaba cerrada. Pero siempre hemos hecho las cosas de cierta manera. Y no eres lo que buscamos. Entiendo. Ests ahorrando para ir a la universidad? Lauren empezaba a decir S, pero cuando vio los oscuros ojos de comprensin de Angie le dijo: Necesito un vestido para el baile de comienzo de curso. Y nada ms decirlo se sonroj. No se poda creer que le hubiera revelado algo tan ntimo a una extraa. Angie la estudi durante un momento, sin sonrer ni fruncir el ceo. Sabes qu le dijo por fin te sientas en esta mesa, comes algo y luego hablamos. No tengo hambre respondi ella mientras su estmago deca desesperadamente lo contrario. Angie sonri con dulzura. Lauren se sinti herida por esa sonrisa. Come y luego hablamos. Angie vio que Mira estaba de pie en la parte de fuera de la puerta trasera tomndose un capuchino; sostena la taza de porcelana con las dos manos. El vapor se funda con su respiracin y formaba una neblina delante de su rostro. El invierno llegar antes este ao dijo mientras Angie se aposentaba a su lado. Sola esconderme aqu fuera cuando era la hora de fregar los platos dijo Angie, sonriendo al recordar eso. Casi poda or la voz de pap a travs de las paredes. Cmo si no lo supiera respondi Mira rindose. Angie se acerc un poco ms, hasta que estuvieron hombro con hombro, las dos apoyadas contra la tosca pared que tantos recuerdos de sus vidas encerraba. Miraban el aparcamiento vaco. Ms all, en la calle se vea como una franja plateada a medida que caa la noche. Y ms lejos,

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entre las casas y los rboles, fragmentos del ocano de color azul-grisceo. Recuerdas la lista que me ayud a confeccionar Livvy? La lista de la destruccin de los DeSaria, como la llama mam? Cmo podra olvidarme? Creo que voy a hacer el primer cambio. Cul? He encontrado una nueva camarera. Una joven que todava va al instituto. Creo que podra venir a trabajar algunas noches y los fines de semana. Mira se gir hacia ella. Crees que mam te va a dejar que contrates a una chica de instituto? Angie se estremeci. Es un problema, verdad? A mam le dar un ataque. Dime al menos que la chica es italiana. Creo que no. Mira sonri. Esto va a ser divertido. Corta ya! En serio. Es una buena idea contratar a otra camarera? S, Rosa es demasiado lenta para seguir trabajando. Creo que si vas a hacer cambios, sta es una buena forma de comenzar. Cmo la has encontrado? En la oficina de empleo? Angie se mordi el labio y mir al suelo. Angie? Esta vez Mira ya no sonrea. Su tono reflejaba preocupacin. La vi en la Help-Your-Neighbor cuando fui a ofrecerme como voluntaria. Estaba all pidiendo un abrigo para su madre. De ah saqu la idea de hacer la recolecta de abrigos. Y le compraste un abrigo. Me dijiste que deba ayudar a la gente. Y le has ofrecido un trabajo. Angie suspir. Not la desconfianza en la voz de su hermana y lo comprendi. Todo el mundo pensaba que era muy fcil herir a Angie. Se deba a lo de Sarah Dekker. Cuando se propusieron adoptar a su beb, Angie y Conlan le haban abierto su corazn y su hogar a aquella problemtica adolescente. Tienes tanto amor para dar dijo por fin Mira que te ha de doler estar siempre reprimindolo. Esas palabras fueron como finos dardos que se clavaron en su piel. Eso es todo? Mierda. Pensaba que slo estaba contratando a una jovencita para que sirviera comida los fines de semana. Quizs estoy equivocada y estoy exagerando. Y quiz yo no tomo las mejores decisiones. No te desves del tema, Angie le dijo Mira con ternura. Siento haber sacado el tema. Me preocupo demasiado. se es el problema en nuestra familia. Pero tienes derecho a contratar a otra camarera. Mam tendr que comprenderlo. Angie casi se re.

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S, es muy buena en eso. Tras un momento de silencio Mira le dijo: Slo ve con cuidado, vale? Angie saba que era un buen consejo. De acuerdo. Angie estaba de pie en la sombra, observando a la joven mientras cenaba. Coma lentamente, como si estuviera saboreando cada bocado. Haba en ella algo casi anticuado, una ternura que le recordaba a las chicas de su generacin. Su largo pelo cobrizo era un amasijo de rizos que le caan por la espalda. Su color de pelo contrastaba con sus plidas mejillas. Tena la nariz respingona y pecas. Pero eran sus ojos curiosamente castaos, y que le daban el aspecto de adulta por la sabidura que encerraban lo que le llam la atencin e hizo que la mantuviera. Usted no me quiere a m decan esos ojos. Tienes tanto amor para dar, que te ha de doler estar siempre reprimindolo. Angie recordaba las palabras de Mira. Jams se le haba ocurrido pensar que estuviera adentrndose de nuevo en el carrusel de sus antiguas elecciones. La prdida era as, era consciente de ello. Nunca sabas cundo te iba a volver a atacar. Cualquier cosa poda alejarla del presente. Un cochecito de beb. Una mueca. Un poco de msica melanclica. La cancin de Cumpleaos feliz. Una adolescente desesperada. Pero se no era el caso. No lo era. Estaba casi segura. La chica Lauren levant la vista y mir a su alrededor, luego mir la hora en su reloj de mueca. Apart el plato vaco y se cruz de brazos esperando. O ahora o nunca. O a su madre le dejaba hacer cambios o no. Haba llegado el momento de conocer la respuesta. Angie se dirigi a la cocina, donde encontr a mam lavando el ltimo de los platos de la noche. Haba cuatro bandejas de lasaa recin hecha en el mostrador. La boloesa est casi lista -dijo mam. Tendremos ms que suficiente para maana por la noche. Y para todo el mes murmur Angie. Mam la mir. Qu quieres decir? Angie escogi con cuidado sus palabras. Iban a ser como misiles; cada una de ellas poda iniciar una guerra de las galaxias. Hemos tenido siete clientes esta noche, mam. No est mal para una noche floja. No est lo bastante bien. Mam apret el grifo con fuerza. Mejorar cuando lleguen las vacaciones. Angie prob por otra va. Soy un desastre como camarera. S, pero ya aprenders. An as lo hago mejor que Rosa. La estuve observando la otra noche, mam. Nunca he visto a nadie moverse ms lento.

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Lleva aqu mucho tiempo, ngela. Ten un poco de respeto. Hemos de hacer algunos cambios. sa es la razn por la que estoy aqu, verdad? No despedirs a Rosa. Mam tir su pao de cocina, que golpe la encimera de la cocina como si hubiera arrojado el guante. Nunca hara eso. Mam se relaj un poco. Bien. Ven conmigo le dijo Angie, tomando de la mano a su madre. Salieron juntas de la cocina. Se quedaron en la sombra detrs del arco. Ves a esa chica? Ha pedido lasaa dijo mam. Parece que le ha encantado. Quiero... Voy a contratarla para que trabaje por las noches y los fines de semana. Es demasiado joven. Voy a contratarla y no es demasiado joven. Livvy y Mira hacan de camareras cuando eran mucho ms jvenes. Mam se movi y frunciendo el ceo estudi a la joven. No parece italiana. No lo es. Mam respir hondo y llev a Angie hacia la zona ms oscura. Ahora bien, escucha... Quieres que te ayude con el restaurante? S, pero... Entonces, djame hacerlo. Rosa se sentir aliviada. Sinceramente, mam, creo que estar contenta. Ayer por la noche tropez dos veces contra la pared. Est cansada. La ayuda le ir bien. Las chicas de instituto nunca funcionan. Pregntale a pap. No podemos preguntarle a pap. Hemos de decidirlo entre t y yo. Mam pareci desinflarse al haberse acordado de su marido. Se acentuaron las arrugas de sus mejillas. Se mordi el labio inferior y volvi a observar el rincn. Lleva el pelo hecho un asco. Est lloviendo fuera. Creo que est buscando trabajo. Como hiciste t en Chicago, recuerdas?, cuando pap y t estabais recin casados. Ese recuerdo pareci ablandar a mam. Tiene agujeros en los zapatos y la blusa le viene pequea. Pobrecita. No obstante objet, la ltima pelirroja que tuvimos nos rob la recaudacin de una noche. Ella no va a robarnos nada. Mam se apart de la pared y se dirigi hacia la cocina. Iba hablando, susurrando y gesticulando todo el rato. Si Angie hubiera cerrado los ojos habra visto all a su padre, de pie y firme, sonriendo tiernamente ante todo el teatro que estaba montando su esposa, aunque no estuviera de acuerdo con ella. Mam se dio la vuelta y volvi donde estaba Angie. l siempre crey que t eras la inteligente. Bien. Contrata a la chica

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pero no le dejes marcar en la caja registradora. Angie casi solt una carcajada, por lo absurdo de la peticin. De acuerdo. Muy bien. Mam volvi a girarse y se march del restaurante. Angie mir por la ventana. Mam andaba por la calle discutiendo con un hombre invisible. Gracias, pap dijo Angie sonriendo mientras caminaba por el restaurante ahora vaco. Lauren la mir. Estaba exquisito le dijo nerviosa. Dobl con esmero la servilleta y la dej sobre la mesa. Mi madre cocina muy bien. Angie se sent al otro lado de la mesa . Eres una empleada responsable? Totalmente. Podemos confiar en que sers puntual? Lauren asinti con la cabeza. Sus ojos oscuros reflejaban entusiasmo. Siempre. Angie sonri. Era el mejor momento en muchos meses. Muy bien, puedes empezar maana por la noche. Digamos de cinco a diez. Te parece bien? Fantstico! Angie alarg la mano por encima de la mesa y estrech la clida mano de Lauren. Bienvenida a la familia. Gracias. Lauren se levant enseguida. Ser mejor que ahora me vaya a casa. Angie habra jurado haber visto lgrimas en los ojos castaos de la joven, pero antes de que pudiera hacer ningn comentario, Lauren se haba marchado. Fue ms tarde, mientras estaba cuadrando la caja, cuando Angie cay en la cuenta. Lauren haba salido corriendo al or la palabra familia. Cuando Angie lleg a casa, todo estaba en silencio y oscuro, y en esas sombras resida la soledad. Cerr la puerta tras de s y se qued all parada escuchando el sonido de su respiracin. Era un sonido al que se estaba acostumbrando, aunque all, en esa casa que en su juventud haba sido ruidosa, le haca dao. Cuando ya no pudo soportarlo ms, lanz su bolso sobre la mesa del recibidor y se fue hasta el viejo equipo de msica de la sala de estar, puso una cinta en el cassette y conect el equipo. La voz de Tony Bennett flot a travs de los altavoces, llenando la estancia de msica y recuerdos. Era la cinta favorita de pap; el mismo la haba grabado. Todas las canciones empezaban tarde, a veces casi les faltaba una estrofa. De hecho, cada vez que escuchaba una que le gustaba, saltaba de su silla y corra hacia su estreo gritando: sta me encanta!. Le hubiera gustado sonrer ante ese recuerdo, pero todava no poda. De hecho, su sonrisa se desvaneci. He contratado a una camarera nueva esta noche, pap. Es una chica

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que todava va al instituto. Ya te puedes imaginar la reaccin de mam. Ah! Adems es pelirroja. Se fue a la ventana y se puso a mirar. La luz de la luna iluminaba las olas y se reflejaba sobre el mar azul oscuro. La siguiente cancin era Wind Beneath My Wings, de Bette Midler. Fue la que pusieron en su funeral. La msica la envolva amenazando con hundirla. Es fcil hablar con l, verdad? Especialmente aqu. Angie se gir al or la voz de su madre. Mam estaba de pie detrs del sof, mirndola, evidentemente intentando sonrer. Iba vestida con un rado camisn de franela, que pap le haba regalado haca aos. Cruz la sala y apag el equipo de msica. Qu ests haciendo aqu, mam? Mam se sent en el sof y ahuec el cojn. Saba que lo ibas a pasar mal esta noche. Angie se sent a su lado para apoyarse en el firme hombro de su madre. Cmo lo sabas? Mam le pas un brazo por encima. La chica dijo por fin. Angie no poda creer que no se hubiera dado cuenta. Por supuesto He de guardar las distancias con ella no es cierto? Nunca has sabido hacerlo. No. Mam la estrech con fuerza. Slo ten cuidado. Tu corazn es muy blando. A veces tengo la sensacin de que est hecho aicos. Mam emiti un sonido, un pequeo suspiro. Incluso en momentos as seguimos respirando. No podemos hacer otra cosa. Lo s dijo Angie asintiendo con la cabeza. Despus de eso sacaron una baraja de cartas y jugaron al gin rummy toda la noche. Cuando se quedaron dormidas la una junto a la otra en el sof, acurrucadas bajo una colcha que mam haba hecho haca aos, Angie ya haba recobrado su fuerza.

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Captulo nueve
Lauren lleg al trabajo con quince minutos de antelacin. Llevaba sus mejores tjanos y una blusa de algodn blanco que la seora Mauk le haba planchado. Llam a la puerta y esper respuesta. Al no contestar nadie, la abri con cautela y ech un vistazo. El restaurante estaba a oscuras. Las mesas eran sombras. Hola? dijo cerrando la puerta tras de s. Sali una mujer de una esquina, movindose deprisa, con las manos enrolladas en el delantal blanco manchado que cubra su ropa. Vio a Lauren y se detuvo. Ella se sinti como un insecto atrapado en las manos de un nio. As es cmo esa mujer la miraba, con los ojos medio cerrados y frunciendo el entrecejo. Las anticuadas gafas que llevaba agrandaban sus ojos. Eres la chica nueva? Ella asinti con la cabeza, notando que se le sonrojaban ligeramente las mejillas. Soy Lauren Ribido. Dio un paso adelante y le extendi la mano. Se dieron la mano. El apretn de la mujer fue ms fuerte de lo que Lauren esperaba. Soy Mara DeSaria. Es tu primer trabajo? No, llevo aos trabajando. De pequea cuando estaba en quinto y sexto recolectaba fresas y frambuesas en la granja Magruder. He estado trabajando en Rita Aid desde que abri el verano pasado. Fresas? Pensaba que ese trabajo lo hacan principalmente los emigrantes. As es. Pero la paga no estaba mal para una nia. Mara lade la cabeza, frunciendo el ceo mientras observaba a Lauren. Eres una chica problemtica? Te has escapado, tomado drogas? Ese tipo de cosas? No. Tengo una puntuacin de 3,9 en la academia Fircrest. Nunca me he metido en ningn lo. Fircrest. Hum. Eres catlica? S respondi Lauren con un gesto nervioso. En esos das era un peligro admitirlo. Con tantos problemas que haba con la Iglesia. Intent permanecer perfectamente digna. Totalmente inmvil. Bueno. Eso est bien aunque seas pelirroja. Lauren no tena ni idea de qu responder a eso, as que no dijo nada. Has trabajado antes de camarera? le pregunt por fin Mara. S. Entonces cuando te diga que pongas las mesas y limpies las cartas

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sabes lo que te quiero decir. S, seora. La cubertera est en ese mueble dijo Mara. No es que sea de plata se apresur a aadir. Muy bien. Se miraron mutuamente. Lauren volvi a sentirse como un bicho raro. Bien. Empecemos dijo Mara. Lauren se acerc al mueble y abri el primer cajn. La cubertera son como un cascabel ante el mpetu de sus movimientos. Se estremeci porque saba que ya haba hecho algo mal. Mir preocupada a Mara, que segua all de pie con el ceo fruncido, observndola palpar el cajn. No iba a ser fcil complacer a esa mujer, pens Lauren. No iba a ser nada fcil. Al final de su turn, Lauren supo dos cosas: tena que llevar calzado deportivo para trabajar y que en DeSaria no ganara suficiente dinero para pagar el alquiler atrasado y comprarse un vestido decente para el baile. Aun as le gustaba el lugar. La comida era estupenda. Se esforz al mximo para intentar descubrir lo que tena que hacer antes de que alguien concretamente Mara se lo dijera. Ahora estaba rellenando todas las aceiteras. Sabes una cosa le dijo Angie, que se acerc por detrs de ella, ste podra ser un gran restaurante si viniera gente. Toma. Le dio a Lauren una racin de tiramis. Ven conmigo. Se sentaron a una mesa junto a la chimenea. Las llamas bailaban y chasqueaban. Lauren sinti la mirada de Angie y tambin la mir. Vio algo en sus oscuros ojos. Compasin, quiz, con un matiz de lstima. Angie haba visto a Lauren aquella noche en el aparcamiento y luego en la Help-YourNeighbor-House. Ahora no tena secretos. Ha sido muy amable de su parte ofrecerme este trabajo. Aunque, en realidad, no necesita otra camarera. En aquel momento dese haberse mordido la lengua. Necesitaba ese trabajo. La necesitaremos. Tengo grandes planes para este lugar. Angie sonri. Aunque no conozco muy bien el negocio. Pregntale a mi hermana. Ella piensa que voy a meter la pata hasta el fondo. Lauren no poda imaginarse a esa bella mujer fracasando en algo. Estoy segura de que lo har muy bien. La comida es excelente. S. Mam y Mira saben cocinar. Angie tom otro bocado. Cunto tiempo llevas viviendo en West End? Quiz fui a la escuela con alguien de tu familia? No lo creo. Lauren esperaba que no se notara su amargura, pero era difcil saberlo. Nos trasladamos aqu cuando yo estaba en cuarto. Hizo una pausa. Slo estamos mam y yo. Le gust cmo haba quedado esa frase; pareca que formaban un equipo, ella y su madre. No obstante, el tema de su familia o la falta de la misma era algo de lo que no quera hablar. Y usted? Ha vivido siempre en West End?
En ingls uno de los nombres que recibe cubertera es silverware (que significa utensilio de plata). (N. de la T.)

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Crec aqu, pero me march para ir a la universidad y luego me cas... La voz de Angie pareca acabarse. Mir su postre y le clav el tenedor. Acabo de regresar a casa tras haberme divorciado. La mir e intent sonrer. Lo siento, todava no me he acostumbrado a decirlo. Oh! Lauren no tena ni idea de qu decir. As que sigui comiendo. El sonido de sus tenedores sobre la porcelana pareca inundar el ambiente. Al final Angie rompi el silencio. Necesitas que te lleve a casa esta noche? No. Le sorprendi la pregunta. Mi novio va a venir a buscarme. Nada ms decirlo, oy el coche fuera. Se levant de golpe. Aqu est. He de marcharme. Mir los platos. He de...? Corre. Te ver maana por la tarde. Lauren la mir. Seguro? Seguro. Hasta maana. Chao dijo Lauren, ponindose ya en movimiento. Se detuvo en el mostrador para los empleados y recogi su mochila. Se la carg en el hombro y se dirigi hacia la puerta. Las masas estaban enloquecidas. Lauren, al igual que todo el mundo estaba de pie, gritando y aplaudiendo. En las gradas se oa un bramido. El marcador parpadeaba, cambiaba, revelaba nuevas cifras: Fircrest 28. Kelso Christian 14. Ha sido extraordinario dijo Anna Lyons, estirando con fuerza de la manga a Lauren. Lauren no pudo contenerse y se ech a rer. El pase de David ha sido muy bonito, una espiral perfecta de 40 yardas justo en las manos de Jared. Esperaba que lo hubiera visto su padre. Venga! Dijo alguien. Estamos casi en el descanso. Lauren sigui al grupo de chicas por las gradas hasta llegar a la escalera de hormign. Se apresuraron para bajar a la lnea de banda, donde se estaban instalando varias casetas. Ella ocup su sitio en la de los perritos calientes, donde los empleados de la escuela estaban trabajando a tope. Mi turno le dijo a Marci Morford, que estaba ocupada rellenando los recipientes de mostaza. Durante la siguiente media hora, mientras la banda cruzaba el campo, vendi perritos calientes y hamburguesas a la oleada de personas que bajaron a la lnea de banda y que ahora hacan corrillos para charlar. Padres, profesores, alumnos, graduados. Los viernes por la noche durante la temporada de ftbol, todos se reunan en el estadio para los partidos locales. Todos hablaban de David. Estaba jugando el partido de su vida. Cuando Lauren acab su turno, se reuni con sus amigas y vio el final del partido. El Fircrest le dio una buena paliza al equipo de la otra escuela. Las casetas empezaron a vaciarse lentamente. Lauren y sus amigas las limpiaron y se fueron hacia los vestuarios. Se quedaron fuera, apiadas, hablando y riendo mientras esperaban. Los jugadores fueron saliendo uno a uno, se fueron emparejando con sus novias y se marcharon.

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Al final, se abri la puerta de dos hojas y salieron los ltimos jugadores apresurndose, riendo, hablando y dndose puetazos amistosos en los brazos. David estaba en medio, aunque de algn modo destacaba, como debieron haber destacado Brad Pitt y George Clooney en sus institutos. Los focos slo le iluminaban a l y entonces, le pareci que todo l era dorado, desde su pelo rubio hasta su brillante sonrisa. Lauren corri hacia l. David se separ enseguida del resto del grupo y la abraz. Has estado formidable le susurr. David sonri. S, es verdad. Has visto ese pase a Jared? Mierda! Estaba elctrico. Se ri y la bes. Se detuvo en el palo de la bandera y mir a su alrededor. Lauren saba qu a quin estaba buscando. Se puso tensa y le pas el brazo por los hombros acercndose a l. El resto de los compaeros se diriga hacia sus vehculos. Oyeron el ruido distante del arranque de los motores, del cierre de las puertas y de las bocinas. La fiesta de la playa sera sonada esa noche. No haba nada como una gran victoria para que la gente se animara. Su ltimo partido en casa haba sido intrascendente; ella y David haban pasado varias horas despus del partido en el coche de su madre hablando de todo. Esa noche sera diferente. No le importaba cmo fueran a celebrarlo mientras estuvieran juntos. Eh, David! Dijo alguien Vais a venir a la playa? All estaremos respondi David, saludando con la mano. Tena los ojos medio cerrados, porque segua mirando por encima de las luces, hacia el descampado. Hacia el aparcamiento. Les has visto? pregunt por fin. Antes de que Lauren pudiera responder oy la voz de la madre de David. David. Lauren. Estis aqu. La seora Haynes cruz el patio y se acerc a ellos. Abraz a su hijo con fuerza y le sonri. Lauren se preguntaba si David se haba dado cuenta de lo que transmita esa sonrisa. Estoy muy orgullosa de ti. Gracias, mam. David mir detrs de ella. Tu padre tena una reunin esta noche dijo lentamente. Siente no haber podido venir. El rostro de David pareci desmoronarse. Siempre hay algo. Os invito a tomar una pizza, si queris... No, gracias. Hay una fiesta en Clayborne Beach. Pero gracias de todos modos. David tom a Lauren de la mano y se la llev. La seora Haynes fue detrs de ellos. Los tres caminaron en silencio hasta el aparcamiento. David le abri la puerta a Lauren. Ella se detuvo un momento y mir a la madre de David. Gracias por la invitacin seora Haynes le dijo. De nada respondi ella con voz apagada. Qu os divirtis.

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Luego mir a David. No llegues ms tarde de medianoche. David se dirigi a la puerta del conductor de su coche. Por supuesto. Esa noche, ms tarde, mientras estaban sentados alrededor de una fogata, entre un crculo de compaeros que hablaban de la tradicional fiesta de graduacin, Lauren se apoy en l. Estoy segura de que quera haber estado all le susurr. David suspir. S. Estar all el prximo viernes respondi l, pero cuando la mir sus ojos brillaban. Te quiero. Yo tambin te quiero le dijo ella, dndole la mano. Al final, David sonri. En los ltimos das, Angie haba trabajado sin descanso. Cada maana se levantaba antes del amanecer y se sentaba a la mesa de la cocina, con sus notas, la carta y varios papeles esparcidos delante de ella. En esas horas tranquilas del rosceo amanecer organiz la campaa de la recolecta de abrigos e ide una serie de anuncios y promociones. A las siete y media, ya estaba en el restaurante con mam para aprender los trabajos que no se vean. Primero visitaban a los proveedores. Angie observaba cmo se mova su madre entre las cajas de verduras, eligiendo las mismas cosas todos los das: tomates, pimientos verdes, berenjenas, lechugas iceberg, cebollas amarillas y zanahorias. Mam nunca se paraba para ver las setas porcini o portobello, la llamativa gama de pimientos, las vainas de guisantes tiernos, la lechuga de Boston o las exquisitas y oscuras trufas. En los mercados del pescado y de la carne segua la misma rutina. Compraba gambitas rosa sin pelar para los ccteles y nada ms. En los Alpac Brothers, compraba carne magra picada, carne de cerdo y ternera picada y una docena de pechugas de pollo. Al cuarto da, Angie empez a ver las oportunidades que se estaban perdiendo. Al final, ella se qued atrs. Le dijo a su madre que se marchara a casa, que pronto se reunira con ella. Y en cuanto se march, ella se dirigi al supervisor de mercancas. Muy bien le dijo supongamos que DeSaria's es un restaurante nuevo. Durante las horas siguientes, le fue lanzando informacin como si fuera un malabarista de circo. Anot cada palabra, luego hizo lo mismo en los mercados de la carne y el pescado. Debi hacer como un centenar de preguntas. Qu significa que el pescado est ultracongelado? Cules son las mejores almejas? Y ostras? Por qu es interesante comprar tinta de calamar? Cmo se escoge un buen meln cantalupo? Por qu el cangrejo de Dungeness es mejor que el cacerola o el de las nieves? Los vendedores respondieron pacientemente a cada una de sus preguntas, y al final de la semana Angie empez a ver cmo podan mejorar el men. Recolect recetas y cartas compulsivamente de algunos de los restaurantes ms famosos de Los ngeles, San Francisco y Nueva

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York. Observ que todos ellos utilizaban los productos locales ms frescos para los platos de temporada. Adems, ley todas las notas de su padre y pregunt a sus hermanas hasta que le pidieron clemencia. Por primera vez en su vida, empezaba a formar parte del restaurante en lugar de ser un satlite en su rbita. Para sorpresa de Angie y de todos los dems, le gustaba. El sbado por la noche, en los momentos en que no estaba ayudando a Lauren con las mesas, revis las cuentas que tenan que pagar, los recibos pagados y anot algunos productos que les empezaban a faltar. El da fue como un recuerdo vago de actividad y cuando los ltimos clientes abandonaron el restaurante, estaba exhausta. Se senta de maravilla. Dio las buenas noches a mam y a Mira, se sirvi dos bolas de helado y se sent en la mesa que estaba junto a la chimenea. Le encantaba ese momento de la noche, el silencio del restaurante vaco. La relajaba y, a veces, con el crepitar del fuego o el ruido de la lluvia sobre el tejado, senta la presencia de su padre. Angie, me voy a casa dijo Lauren, atravesando el comedor. Toma un poco de helado conmigo. Est delicioso. En las ltimas noches compartir el postre al final del da se haba convertido casi en un ritual para Angie y Lauren. De hecho, Angie esperaba ese momento. Lauren sonri. A este paso el da del baile no podr moverme. Angie solt una carcajada. Muy gracioso. Sintate. Lauren se sent al otro lado de la mesa, donde Angie ya le haba colocado un bol de helado y una cuchara. Angie tom un poco de helado y dej que se le disolviera en la boca. Seor, qu bueno est! Qu pena que hayamos tenido tan pocos clientes esta noche. Mir a Lauren. Tampoco debes tener muchas propinas. No. El anuncio para la recolecta de abrigos sale maana. Eso debera ayudarnos. Eso espero. Angie not la desesperacin en la voz de la joven. Cunto cuesta ahora un traje para el baile del instituto? Lauren suspir. Mucho. Angie la observ un poco. Qu talla tienes? Una ocho. La misma que yo. All estaba la solucin, evidente como la cuchara que tena en la mano. Podra prestarte un vestido. Conlan, mi...exmarido, era reportero del Seattle Times. Asistamos a eventos sociales con bastante frecuencia. Por lo que tengo bastantes. Alguno de ellos podra irte bien. Era fcil leer el rostro de Lauren: una combinacin de anhelo y vergenza.

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No puedo aceptarlo. Pero gracias. Angie decidi no insistir en su oferta. Lauren poda pensrselo. Vas a ir con el chico que viene a buscarte? Lauren se sonroj. David Haynes. Angie vio su transformacin y saba lo que significaba. Amor. No le extra. Lauren era una chica seria, de las que se enamoran de verdad y les cuesta desenamorarse. En resumen, una buena chica. Cunto tiempo llevis saliendo David y t? Casi cuatro aos. Angie levant las cejas. Los aos de instituto eran como los de la vida de un perro; cuatro aos poda ser toda una vida. Le hubiera gustado decirle Ten cuidado, Lauren; el amor puede matarte, pero, claro est, no lo hizo. Si Lauren tena suerte, sera una leccin que jams tendra que aprender. Ese pensamiento hizo suspirar a Angie. De pronto, se puso a pensar en Conlan, en todos los aos en que le haba amado y en cmo se sinti cuando se march. Se levant enseguida de la mesa, antes de que se manifestara su tristeza. Se fue a la ventana y se puso a mirar la noche. El fro de oto o se haba adelantado este ao; ya empezaba a haber una fina capa de hielo en la calle. Por toda la ciudad caan las hojas de los temblorosos rboles amontonndose en las aceras y en los arcenes. La prxima semana a esa hora, esos montones se habran ennegrecido y resbalaran. Pronto ya no quedaran hojas. Ests bien? Angie oy la preocupada voz de Lauren y se sinti incmoda. S. Antes de poder decir ni una palabra ms, disculparse o quiz dar alguna explicacin, se par un coche delante del restaurante y toc la bocina. Es David dijo Lauren ponindose rpidamente en pie. Angie mir el coche que se haba parado fuera. Era un Porsche Speedster clsico, de color gris. El cromo de las ruedas brillaba y las ruedas evidentemente eran nuevas. Eso es un coche. Lauren se acerc a ella. Yo a veces le llamo Speed Racer. Ya sabes, como la antigua serie de dibujos animados. Porque vive para ese coche. Ah. Un muchacho y su coche. Lauren se ri. Si me hace ver algn defecto ms en la pintura que ha arreglado, creo que gritar. Aunque eso no se lo digo, por supuesto. Angie mir a la joven. Nunca haba visto una emocin tan pura, semejante adoracin. El primer amor. De repente, record lo absorbente que era. Casi se le escapa de nuevo el Ten cuidado Lauren, pero no era asunto suyo. Ese consejo era para una madre. Hasta el martes le dijo Lauren al marcharse. Angie observ a la joven mientras sala. Lauren corri por la acera y

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desapareci en el deportivo. De pronto, se traslad bastante atrs en el tiempo, cuando haba estado perdidamente enamorada de Tommy Matucci. Conduca un viejo y destartalado Ford Fairlane, desvencijado y temperamental, pero l lo adoraba. Tena gracia. Haca aos que no haba pensado en eso. Aparcaron delante del bloque de apartamentos donde viva Lauren, donde siempre lo hacan. Ella se acomod en la postura. No era fcil en un coche tan pequeo; el cambio de marchas pareca ocupar mucho espacio. De todos modos, en todos esos aos haban perfeccionado su tcnica. David la tom en sus brazos y la bes. Not que caa en esa familiar oscuridad entrecortada, en esa necesidad. Se aceler el latido de su corazn. A los pocos minutos se haban empaado los cristales y su intimidad era total. Lauren murmur l, notando tambin en su voz su necesidad de ella. Su mano se desliz por debajo de su blusa. Ella se estremeci al sentir el contacto. Entonces su reloj de pulsera empez a sonar. Mierda! Refunfu, sacando su mano del cuerpo de Lauren. No puedo creer que me hagan volver tan pronto a casa. Conozco a chicos de octavo que pueden regresar a medianoche. Cruz los brazos en un gesto dramtico. Lauren hizo todo lo posible para no sonrer. No tena ni la menor idea de lo infantil que pareca en esos momentos. El gran David Ryerson Haynes gesticulando. Tienes suerte le dijo, acurrucndose junto a l. Significa que te quieren. S, tienes razn. Lauren not el latido de su corazn palpitando bajo su palma. Durante un segundo, tuvo la sensacin de ser mucho mayor que l. A tu madre le importa un pepino a qu hora llegas a casa o si vuelves o no. Exactamente respondi ella, sintiendo su familiar amargura. Ella y mam haban hablado del tema de la hora de regreso haca mucho tiempo. No ser tu guardiana, le haba dicho su madre. Mis padres lo intentaron y slo consiguieron hacerme ms rebelde. Lauren poda entrar y salir a su antojo. David volvi a besarla y se apart suspirando. Lauren se dio cuenta enseguida de que algo iba mal. Qu pasa? l se inclin para abrir la guantera. Toma le dijo, entregndole unos papeles. Qu...? Ella los mir. La solicitud para Standford. Mi padre quiere una admisin anticipada. Tengo como fecha tope el quince de noviembre. Oh! exclam, Lauren, recostndose en su asiento. Saba que David tena que hacer algo para complacer a su padre. He pensado que t tambin podras hacer una solicitud. El

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entusiasmo en su voz casi la hizo llorar. Cmo poda llevarla a casa, ver dnde viva y no captarlo? No puedo permitrmelo David. Necesito una beca y no una beca parcial, sino una completa. David exhal con fuerza. Lo s. Estuvieron all sentados durante unos largos minutos, cada uno en su asiento, sin tocarse, contemplando el parabrisas empaado. Probablemente no ir dijo l por fin. Venga, David. Hay un edificio que lleva el nombre de tu familia. Entonces, t tambin vendrs. Se gir para mirarla, la tom en sus brazos y la bes. Ella se dej llevar por ese beso hasta que lo nico que le import fueron ellos dos. Luego, cuando volvi a estar sola, en la triste penumbra de su apartamento, slo pudo desear pertenecer tambin a su mundo, donde todo se consegua con facilidad. Sobre todo, los sueos. Cuando Mira regres de acompaar a los nios al colegio, Angie la estaba esperando en su porche. Has madrugado mucho le dijo Mira, mientras cruzaba el jardn. Y no tienes muy buen aspecto. Mira quin habla. Van todas las madres que acompaan a sus hijos con unos pantalones de chandal rotos y chanclas de goma? La mayora s. Pasa dentro. Sonriendo condujo a Angie dentro de casa, que ola a caf y a panqueques. Recogiendo juguetes por el camino se dirigi a la cocina y sirvi dos tazas de caf. Muy bien dijo, llevando una silla de cuadros muy mullida a la sobrecargada sala de estar. Por qu ests aqu y por qu pareces una concursante de Survivor? Muy graciosa. Angie se sent en la silla. He estado trabajando casi toda la noche. Trabajando, eh? Mira bebi un sorbo y mir a Angie por encima del borde descascarillado de la taza. Angie le entreg a su hermana un cuaderno de notas. Aqu est lo que quiero hacer. Mira dej su taza sobre la mesa y lo abri. La sorpresa engrandeci sus ojos al leer. Angie se lanz a hablar. Adems de la campaa de los abrigos, he pensado en designar los martes la noche del vino, en la que todas las botellas saldrn a mitad de precio; la noche de las citas los jueves, en la que regalaremos dos invitaciones para el cine y una happy hour los viernes y los sbados. Podramos abrir el restaurante a las tres en punto y servir bebidas con tapas para picar gratis hasta las cinco. Ya sabes: antipasti, bruschetta y ese tipo de cosas. Mi estudio de mercado me indica que unas cuantas happy hour a la semana casi podran duplicar nuestros ingresos brutos mensuales. Estamos malgastando nuestra licencia para vender alcohol utilizndola slo para servir alguna botella de vino en las mesas. Y a ver

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qu te parece esto: Vuelve a descubrir el romance en DeSaria's. Es mi coletilla publicitaria. He pensado que podramos repartir rosas a todas las parejas. Joder! murmur Mira. Angie saba lo que significaba: su hermana se haba dado cuenta de lo que eso supona. El cambio de la carta. Quiero que doblemos los precios y saquemos la mitad de los platos que ofrecemos ahora. Hemos de trabajar ms el pescado y las verduras de la temporada. Joder volvi a decir Mira, mirndola. A pap le habra encantado todo esto, Ange. Lo s, es mam quin me preocupa. Mira se ri. Como solamos decir, Buag! Cmo le meto estas ideas en la cabeza? Desde lejos, y lleva armadura. Muy graciosa. Muy bien, princesa. Hay dos formas de camelar a mam. La primera y la ms evidente es utilizar a pap. Al final, ella siempre lo ha hecho todo para complacerle. Por desgracia, es ella la que le habla. S, por lo que necesitaremos un plan B. Consigue que piense que es idea suya. Eso es lo que hice yo cuando quera ir a ver a Wings al Kingdome. Me cost casi un mes, pero al final decidi que no sera buena americana si no iba con mis amigas. Cmo lo hago? Empieza pidindole consejo.

Concierto mtico que ofreci el grupo Wings en 1976, en el teatro Kingdome de Seattle, con una asistencia de 67.000 espectadores. (N. de la T.)

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Captulo diez
Lauren estaba de pie en medio del comedor mirando la coleccin de saleros y pimenteros que haba recopilado. Durante toda la noche haba estado pensando cmo pedirle un adelanto a Angie o que le prestara un traje. De cualquier modo parecera una perdedora. Por no decir que los DeSaria se estaran preguntando qu haba hecho con sus propinas. Drogas, pensara Mara, moviendo la cabeza. Qu pena. Sin duda le echara la culpa de todo al color de su pelo. Si deca la verdad que tena que ponerse al da en el pago del alquiler Mara y Angie se miraran con esa pattica mirada de Oh, es pobre! Qu pattico! Lauren haba visto esa mirada cientos de veces en su vida, por parte de los profesores, consejeros de estudios y de los vecinos. Se fue a la ventana y contempl la niebla de la noche. Haba momentos que importaban, que cambiaban tu vida. Era el baile del instituto uno de esos recuerdos que se deban conseguir a toda costa? Se sentira ms aliviada... si por algn motivo no pudiera asistir? Quiz debiera ir vestida con una reliquia y hacer ver que era la ltima moda, que pasaba de los convencionalismos, en lugar de ser una solucin a su estado de bancarrota. De cualquier modo, todos saban que era becaria. Nadie dira nada. Pero ella lo sabra. Toda la noche se haba sentido algo rota por dentro. Vala la pena ese baile? se era el tipo de preguntas que una chica debera hacerle a su madre. Ja!, se dijo Lauren sin pizca de humor. Como de costumbre, tena que seguir sus propios consejos. Tena dos opciones. Inventarse una excusa... o pedir ayuda a Angie. Angie estaba sentada en un taburete en el mostrador de acero inoxidable. Tena notas y papeles esparcidos delante de ella. Mam estaba de pie de espaldas al fregadero con los brazos cruzados. No haca falta un experto para leer su lenguaje corporal. Tena los ojos medio cerrados y la boca formaba una delgada lnea de desagrado. Angie procedi con mxima cautela. He hablado con Scott Forman del teatro. Est dispuesto a hacernos un cincuenta por ciento de descuento en las entradas si le incluimos en nuestra publicidad Las pelculas son terribles hoy en da. Son muy violentas. Dan nuseas dijo mam con desdn. Comern antes de ir al cine.

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Por eso mismo. Angie sigui. El negocio parece que se ha animado desde la campaa de los abrigos. Haba llegado el momento de poner en prctica el resto del plan. Crees que es una buena idea? Ya veremos, supongo respondi encogindose de hombros. Y la publicidad crees que es una buena idea? Cunto cuesta? Angie sac la lista de precios. Mam ech un vistazo sin moverse de donde estaba. Demasiado caro. Ver si puedo negociar el precio. Angie movi delicadamente su bloc de notas, dejando al descubierto una carta de Cassiopeia's, un famoso restaurante italiano de Vancouver. Tienes alguna sugerencia para la noche del vino? Podramos hablar con Victoria y Casey McClellan. Tienen una bodega en Walla Walla. Que se llama Seven Hills? Y con Randy Finley de Mount Baker Vineyards que tambin produce buenos vinos. Quiz puedan ofrecernos sus vinos a buen precio si les hacemos publicidad. A Randy le encanta mi osso bucco. Es una gran idea mam. Angie tom ms notas. Cuando termin, le ense la carta de Cassiopeia's. Mam estir el cuello e inclin la cabeza. Qu es esto? Qu? Angie se control la sonrisa. Acerca del pescado fresco. Nosotras... ngela Rose, por qu tienes esa carta? Angie fingi sorpresa. sta? Senta curiosidad por nuestra competencia. Mam movi la mano despectivamente. Esa gente ni siquiera ha estado en Italia. Sus precios son interesantes. En qu sentido? le pregunt mirndola. Los entrantes de catorce noventa y cinco dlares para arriba. Angie se detuvo, moviendo la cabeza. Es una pena que la gente piense que cuanto ms caro ms calidad. Dame eso. Mam cogi la carta de la mesa y la abri. Panqueques de hierbas con salsa de mantequilla con setas silvestres y pescado blanco frito por veintiuno noventa y cinco dlares. Esto no es italiano. Mi madre, Dios la tenga en su gloria, haca un tonno al cartoccio atn al horno envuelto en papel que se deshaca en la boca. Terry tiene el atn de oferta esta semana, mam. Tambin tiene yellowfin11. Y sus filetes de calamar eran estupendos. Me ests recordando el plato favorito de tu padre. Calamari ripieni. Se necesitan los mejores tomates.
Tambin se llama rabil, pero se conoce por su nombre en ingls, que significa aleta amarilla, es el atn ms caro. (N. de la T.)
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Johnny del mercado de verduras me ha prometido que me conseguir los ms rojos. Los calamares y el yellowfin son caros. Podramos probarlo durante una noche o dos y anunciarlo como sugerencias del chef. Si no funciona, nos olvidamos de ello. Llamaron a la puerta. Angie maldijo entre dientes. Mam estaba a punto de acceder. El menor cambio podra enviarlas de nuevo al punto de partida. Lauren entr en la cocina con su delantal impecablemente doblado en la mano. Buenas noches, Lauren dijo Angie. Cierra la puerta cuando salgas. Lauren no se movi. Pareca confusa e insegura. Gracias, Lauren dijo mam. Que tengas una buena noche. Lauren no se movi. Qu te pasa? pregunt Angie. Yo... eh... Lauren frunci el ceo. Al final puedo trabajar maana por la noche. Estupendo dijo Angie, volviendo a sus notas. Hasta las cinco. Cuando Lauren se march, Angie volvi al tema. Entonces, qu piensas sobre aumentar los precios un poco y aadir un plato de pescado especial cada da? Creo que mi hija est intentando cambiar la carta que ha sido buena para DeSaria's durante muchos aos. Pequeos cambios, mam. De esos que nos llevarn a actualizarnos. Hizo una pausa, preparndose para lo ms fuerte. Pap lo habra aprobado. Le encantaban mis calamari ripieni, es cierto. Mam se apart del fregadero y se sent al lado de Angie. Recuerdo cuando tu padre me compr el Cadillac. Estaba muy orgulloso de ese coche. Pero no lo llevabas. Tu padre pensaba que estaba loca por no hacerle caso a ese precioso coche. As que un da vendi mi Buick y me dej las llaves del coche nuevo sobre la mesa, junto con una nota que deca: Nos veremos para comer. Yo llevar el vino. Mam sonri. Saba que se me tena que forzar al cambio. No quiero forzarte demasiado. S, s quieres dijo suspirando. Toda tu vida has ido empujando, ngela, consiguiendo lo que queras. Pellizc a Angie en la mejilla. A tu padre le encantaba eso de ti y ahora estara muy orgulloso. De pronto, Angie ya no pensaba en la carta, sino en su padre y en todas las cosas que se haba perdido de l; en cmo la llevaba sobre los hombros para que viera el desfile del Da de Accin de Gracias, en la forma en que deca sus oraciones con ella por la noche y le contaba chistes tontos y sin sentido durante el desayuno. Bien dijo mam, con los ojos un poco empaados. Probaremos algunos platos especiales esta semana y veremos qu pasa. Funcionar, mam. Ya lo vers. El negocio remontar cuando

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empiece la publicidad. Estamos en la portada de la seccin de ocio del domingo. He de admitir que ya empieza a venir ms gente. Ha sido una buena cosa contratar a esa chica. Es buena camarera dijo mam. Cuando la contrataste una pelirroja estaba segura que bamos a tener problemas y cuando me dijiste que la pobre necesitaba un vestido, pens... Oh, no! Angie se puso en pie como si tuviera un muelle. El baile! Qu pasa? Maana por la noche es el baile del instituto. sa es la razn por la que Lauren estaba rondando por la cocina. Quera recordarme que maana necesitaba el da libre. Entonces, por qu dijo que trabajara? No lo s. Angie caz las llaves de su coche del bolsillo y descolg el abrigo de la percha. Adis, mam. Hasta maana. Angie se apresur a salir del restaurante. Caa una fina lluvia. Mir por toda la calle. No haba rastro de Lauren. Se fue al aparcamiento y se meti en su coche direccin norte hacia Driftwood. No se vean ms coches por la carretera. Estaba a punto de desviarse hacia la autopista cuando vio la parada del autobs. La luz de una farola cercana iluminaba el suelo, dando a todo un suave tono mbar. Incluso desde lejos, pudo ver el pelo cobrizo de Lauren. Se par delante de ella. Lauren levant la mirada lentamente. Tena los ojos rojos e hinchados. Oh! exclam, ponindose erguida cuando vio a Angie. Angie presion el botn de la ventanilla y el vidrio baj. El aire fro entr inmediatamente en el coche. Se inclin hacia el asiento del pasajero. Entra. Lauren seal detrs de ella. Mi autobs ya est aqu. Gracias. Maana es el baile verdad? Pregunt Angie. Eso es lo que me intentabas decir en la cocina. No te preocupes. No voy a ir. Por qu no? Lauren mir al vaco. No me apetece. Angie mir los desgastados zapatos de la joven. Te ofrec prestarte un vestido, recuerdas? Lauren asinti con la cabeza. Necesitas uno? S. Apenas se oy su respuesta. Muy bien. Ve al restaurante a las tres en punto. Has quedado en casa de alguna amiga para vestirte? Lauren movi la cabeza negativamente. Querras venir a arreglarte a mi casa? Ser divertido. De verdad? Me encantara.

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Muy bien. Llama a David y dile que te venga a recoger a mi casa, 7998 Miracle Mile Road. Es la primera avenida despus del puente. El autobs se par detrs de ellas y toc la bocina. Fue bastante ms tarde, al entrar en la oscura casa vaca cuando se pregunt si haba cometido un error. Ayudar a vestirse a una chica para un baile era trabajo de una madre. A la maana siguiente, Angie puso los pies en el suelo corriendo. A las siete en punto ella y mam se reunieron con los proveedores y los repartidores. A eso de las diez ya haban encargado la mayor parte de la comida de la semana, revisado las verduras y las frutas para asegurarse de que eran frescas, haban hecho los cheques de las nminas, ingresado dinero en la cuenta del restaurante y llevado los manteles a la lavandera. Cuando mam se march para hacer sus recados personales, Angie se fue a ver a los impresores, donde tena programas y cupones para las noches del vino y de la cita. Luego se fue a entregar el primer lote de abrigos que haban donado los clientes a la Help-Your-Neighbor. Empez a llover cuando estaba en la lavandera. Al medioda era una tormenta en toda regla. Las calles eran como un caldero de agua hirviendo. Nada nuevo. El tiempo en esa poca del ao era predecible. Desde esas fechas hasta principios de mayo, habra cielos nubosos y lluvias. Ver el sol en los prximos meses sera un regalo raro e inesperado con el que no se poda contar y que en ningn caso iba a durar. Los que no podan soportar la sombra continua de un mundo gris se encontraran paseando en mitad de la noche, inquietos e incapaces de dormir por el golpeteo de la lluvia en el tejado. Angie lleg al restaurante quince minutos tarde. Lauren estaba esperndola en la acera debajo del toldo verde y blanco. A sus pies tena una vieja mochila azul. Angie bajo la ventanilla. Lo siento, llego tarde. Pensaba que te habas olvidado. Angie se pregunt si alguien haba cumplido las promesas que le haban hecho a esta chica o si, de hecho, alguien le haba hecho alguna vez una promesa. Entra le dijo abriendo la puerta del pasajero. Ests segura? Angie sonri. Creme, Lauren. Siempre estoy segura. Livvy va a sustituirme. Ahora entra. Lauren obedeci y cerr la puerta de golpe. La lluvia golpeaba el coche con fuerza, lo mova y lo haca sonar. Estuvieron un rato en silencio. El sonido rtmico de los limpiaparabrisas era tan alto que no vala la pena hablar. Cuando llegaron a la casa, aparc cerca de la puerta de entrada. Angie se gir hacia Lauren. Crees que deberamos llamar a tu madre? Quiz le gustara estar

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con nosotras. Lauren se ri. Era una risa amarga y sin sentido del humor. No lo creo. Parece que se dio cuenta de lo spera que son. Sonri y se encogi de hombros. A ella no le van estas cosas. Angie no hizo ningn comentario. Era la jefa de esa muchacha, nada ms. Le iba a prestar un vestido a Lauren y punto. Bien, vamos dentro a ver qu tengo. Lauren se abalanz hacia el lado y abraz a Angie. Su sonrisa era tan grande que se le hinch la cara; pareca diez aos mayor. Gracias, Angie. Gracias, de todo corazn. Lauren no estaba educada para fingir. A diferencia de la mayora de sus amigas, haba pasado muchas horas de su infancia mirando programas o pelculas de tiros, de prostitutas y de mujeres en apuros. La vida real, como deca su madre. No haba habido dibujos animados en el apartamento de las Ribido, ni canal Disney. A la tierna edad de siete aos, Lauren saba que el prncipe azul era un cuento. Cuando estaba en su estrecha cama individual al lado de la de su madre ola a tabaco y a cerveza y no soaba con ser ni Cenicienta ni Blancanieves. Nunca le haba visto la gracia a la fantasa de la princesa perdidamente enamorada. Hasta esa noche. Angie Malone le haba abierto una puerta y la vista desde su porche era impresionante. Era un mundo que pareca estar baado de luz y posibilidades. Primero vino el vestido. No, primero haba sido la casa. Mi padre construy esta casa dijo Angie. Cuando era pequea pasbamos los veranos aqu. La casa estaba rodeada de gigantescos rboles. La msica de las olas lejanas llenaba el aire. El porche que la rodeaba contrastaba con las paredes del edificio de piedra de dos plantas. Haba mecedoras de mimbre cuidadosamente colocadas en distintos sitios; podas imaginarte all sentada, tomndote un chocolate caliente en un da como se, contemplando el ocano de tonos plateados debajo. Cuando Lauren vio la casa se detuvo. Era la casa con la que siempre haba soado. Lauren? le dijo Angie, mirando hacia atrs. El mero hecho de contemplar esa casa encendi una chispa de deseo. Lo siento dijo Lauren avanzando a trompicones. Por dentro, era tan perfecta en todos los detalles como por fuera. Grandes sofs tapizados y mullidos uno frente a otro delante de la chimenea de piedra de ro. Un gran bal verde haca de mesita de centro. La cocina era pequea y alegre, con armarios de color crema y un ventanal que daba al porche y desde el que se vea un jardn lleno de rosas. Unas higueras inmensas flanqueaban la propiedad y proporcionaban la sensacin de estar a kilmetros de cualquier vecino. Es muy bonita susurr Lauren. Gracias. A nosotras tambin nos gusta. Bueno dijo Angie,

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agachndose para encender el fuego. Qu aspecto quieres tener esta noche? Eh? Angie se gir para mirarla. Sexy? Inocente? Princesa? Qu quieres para esta noche? Cualquier vestido ir bien. Realmente necesitas ayuda urgente en la seccin de amigas. Quizs hasta te podras enviar una tarjeta de ayuda. Venga! Pas por el lado de Lauren y se dirigi a la estrecha escalera. Los peldaos crujan a cada paso. Lauren corri detrs de ella. Pasaron por un estrecho pasillo hasta llegar a una aireada y clida habitacin con un techo blanco inclinado y suelos de madera pintados de blanco. Una gran cama con dosel dominaba la habitacin; a cada lado las mesitas de noche redondeadas tenan lmparas de lectura y pilas de libros encuadernados en rstica. Angie entr en el vestidor y tir del cordn para encender la luz. Una bombilla colgaba del techo, proyectando un rayo de luz fluctuante en las hileras de ropa. Veamos. Slo me he trado unos pocos trajes de noche. De hecho iba a intentar venderlos en eBay. Se fue a un extremo del vestidor donde haba varias bolsas de Nordstrom de color amarillo-beige colgadas juntas. Nodstrom. Lauren nunca haba tenido nada de esa venerable marca de Seattle. Qu caray! Si ni siquiera poda permitirse una taza de caf en el bar de la esquina! Dio un paso atrs. Angie abri la cremallera de una bolsa y sac un traje negro largo, luego se lo ense. Qu te parece? El vestido dejaba la espalda al descubierto, tena pedrera artificial en el cuello y una doble banda de pedrera de mayor tamao en la cintura. La tela era resbaladiza. Probablemente seda. Que qu pienso? Lauren no poda tomar prestado semejante vestido. Y que pasar si se me cae algo encima? Tienes razn es para alguien ms mayor. sta es una noche para pasrselo bien. Angie tir el vestido al suelo y volvi a donde tena las bolsas con trajes, buscando frenticamente entre ellas. Lauren se agach y recogi el vestido. El material acariciaba sus dedos. Nunca haba tocado una seda tan suave. Aja! Angie sac otro vestido; ste era de color rosa, del delicado color de la concha de vieira. La tela era algo ms pesada, una especie de punto ajustable que se adaptaba al cuerpo de la mujer o la joven que lo llevara. Era una sola pieza tubo sin mangas con escote baera y la espalda al aire. Lleva incorporado un sujetador. Aunque los pechos de una jovencita de diecisiete aos no necesitan sujetador. Angie sac otro vestido; ste era de color verde esmeralda, manga larga y hombros al descubierto. Era exquisito, pero la mirada de Lauren se

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fij en el de punto rosa. Angie mir el vestido rosa y sonri. Esta antigualla? Lo compr en Rack. No, creo que fue en la tienda de segunda mano de Capitol Hill. Lauren no poda dejar de sonrer. S, vale. Entonces, te gusta el rosa verdad? Podra estropearlo. No puedo... El rosa. Angie volvi a colgar los vestidos negro y verde y se puso el rosa en el brazo. Hora de ducharse. Lauren sigui a Angie mientras sta lanzaba el vestido sobre la cama y se diriga al cuarto de bao principal. Tienes zapatos? Lauren asinti con la cabeza. De qu color? Negros. Pueden servir dijo Angie mientras abra el grifo de la ducha. Podra tejer un suter en el tiempo en que se calienta el agua de esta ducha. Empez a sacar botellas y potes del armario. ste es un gel exfoliante. Sabes lo que es verdad? Al ver que Lauren asenta, Angie fue a buscar algo ms. Esto es una mascarilla hidratante. Le va muy bien a mi piel. Me hace parecer diez aos ms joven. Eso me convertira en una nia de parvulario. Angie se ri y le puso los productos en las manos. Dchate y luego nos encargaremos del peinado y del maquillaje. Lauren se dio la ducha ms larga y lujosa de su vida. Aqu las caeras no hacan ruido, ni el agua iba y vena y de pronto se enfriaba. Utiliz todos los productos caros y cuando sali se senta nueva. Se sec el pelo y luego se envolvi en una gruesa toalla de bao de tamao extra grande y regres al dormitorio. Angie estaba sentada en el borde de la cama. A su alrededor tena un montn de accesorios: cepillos y maquillaje, tenacillas, bolsos y chales. He encontrado un chal negro con cuentas, un bolso negro de noche y esto! Tena en la mano una bonita pinza para el pelo de color rosa con mariposas negras. Aunque de vez en cuando su madre encontraba el momento para cortarle el pelo no haba tiempo para cepillados. Muy bien dijo Angie al cabo de un rato, ahora sintate en la cama. Lauren cambi de posicin. Angie estaba arrodillada delante de ella. Cierra los ojos. El suave tacto de la sombra de ojos... un toque de colorete. Te voy a poner purpurina en la garganta. La compr para mi sobrina, pero Mira me dijo que no era apropiada...Ya est dijo al momento. Todo listo. Lauren se puso en pie y se enfund el vestido. Angie le subi la cremallera.

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Perfecto dijo Angie suspirando. Ve a mirarte. Lauren se fue lentamente hacia el espejo de cuerpo entero que haba en la parte posterior de la puerta de la habitacin. Se qued sin aliento. El traje le quedaba impresionante; pareca una princesa de uno de esos cuentos de hadas que nunca ley. Por primera vez en su vida, pareca una chica ms de la escuela.

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Captulo once
Angie se hallaba frente al tocador. El cajn de arriba estaba abierto. All enterrada entre sujetadores, braguitas y medias, se encontraba su cmara de fotos. Para hacer las fotos de mis nietos, le dijo su madre cuando se la regal. Los bebs, deca la sonrisa de mam, crecen tan rpido como los capullos en primavera. Angie suspir. Durante aos haba utilizado esa cmara un montn de veces para documentar cada instante de su vida. Y all estaba ella, ao tras ao, tomando fotos de las reuniones familiares: fiestas de cumpleaos, baby showers12, graduaciones de preescolar. En algn momento, ver la vida que tanto anhelaba y que no poda tener a travs de un visor empez a hacerle dao. Uno a uno, fue dejando de fotografiar a sus sobrinos y sobrinas. Simplemente le resultaba demasiado doloroso contemplar su prdida en color. Saba que era egosta por su parte y tambin algo infantil, pero a veces los caminos no podan cruzarse. Cuando naci la pequea Dani ahora haca cinco aos; que era toda una vida Angie guard la cmara para siempre. Tom la cmara, le puso un rollo de pelcula y baj la escalera. Lauren estaba de pie al lado de la chimenea de espaldas a las llamas. El resplandor dorado haca como una aureola, daba a su plida y pecosa piel un tono bronceado. El vestido rosa le vena un poco grande y un poco largo, pero apenas se notaba. Con el pelo recogido atrs y sujetado con la pinza de mariposas negras, pareca una princesa. Ests preciosa le dijo Angie al entrar en la habitacin. Se sinti un poco avergonzada por la gran emocin que sinti de repente. No era nada del otro mundo ayudar a una adolescente a arreglarse para el baile del instituto, nada de particular. Entonces, por qu senta tantas cosas? Lo s dijo Lauren. Su voz denotaba admiracin. Sorpresa. De pronto, Angie necesit la distancia de un visor. Empez a hacerle fotos. No dejaba de hacerlas, una tras otra, hasta que Lauren le dijo: Basta! Guarda algunas para David. Angie se sinti un poco tonta. Tienes razn. Sintate. Preparar un t mientras esperamos. Se fue a la cocina. Me dijo que vendra a las siete en punto. Vamos a cenar al club.
En Norteamrica es tpico que pocas semanas antes de que una mujer d a luz, se organice una fiesta en la que se renen familiares y amigos para hacer todos los regalos para el beb. (N. de la T.)
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Angie prepar dos tazas de t y luego las llev al saln. El club, eh? Un bonito lugar para gente muy estirada y de postn. Lauren se ri un poco. Se la vea tremendamente joven, sentada al borde del sof. Era evidente que tema arrugarse el vestido. Se tom el t con sumo cuidado, sosteniendo la taza con ambas manos. Angie sinti otra emocin; tuvo miedo de lo que el mundo poda hacerle a una chica como ella, a una persona que se la vea tan sola. Me ests mirando de una forma extraa. Sostengo mal la taza? le pregunt Lauren. No. Angie enseguida tom otra foto. Cuando se puso de nuevo la cmara sobre la falda se encontr con la mirada ilusionada de Lauren. Cmo poda perderse una madre este momento? Supongo que habrs ido a muchos bailes de instituto le dijo. Probablemente sa fuera la razn. S. A la mayora de ellos. Lauren no pareca estar escuchando. Su tono de voz era distrado. Al final, dej la taza de t sobre la mesa. Puedo preguntarte algo? Generalmente, sa es una pregunta a la que se suele responder que no. Con frecuencia, la respuesta es No, maldita sea!. De verdad. Puedo? Venga, dispara. Angie se recost sobre los cojines de tapicera del sof. Por qu has hecho todo esto por m esta noche? Me caes bien, Lauren. Eso es todo. Slo quera ayudarte. Creo que es porque sientes lstima de m. Angie suspir. Saba que no poda eludir la pregunta. Lauren quera una verdadera respuesta. Puede que as sea en parte. Sin embargo, principalmente... es porque conozco el sentimiento de no conseguir lo que se desea. T? Angie trag saliva. Una parte de ella deseaba que no hubiera salido el tema, sin embargo, le resultaba muy natural hablar de ello. Aunque, ahora que haba empezado, no saba muy bien cmo seguir. No tengo hijos dijo. Por qu no? Angie, en realidad apreci la pregunta directa. Las mujeres de su edad saban reconocer que esa conversacin era como un campo de minas por el que haba que caminar con cautela. Los mdicos no lo saben exactamente. Me he quedado embarazada tres veces pero... Pens en Sophia y cerr los ojos unos instantes, luego prosigui. Sin suerte. Entonces, me has ayudado a arreglarme por gusto? Haba un tono de nostalgia en su voz que coincida con las emociones de Angie. As es respondi ella suavemente. Estaba a punto de decir algo ms cuando son el timbre. Es David! exclam, Lauren, ponindose rpidamente en pie y corriendo hacia la puerta. Para! le grit Angie.

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Qu? A una dama se la avisa cuando llega su cita. Sube arriba. Yo abrir la puerta. De verdad? La voz de Lauren era casi un susurro. Ve. En cuanto Lauren subi la escalera, Angie se dirigi a la puerta y abri. David estaba de pie en el pequeo porche. Con un esmoquin negro de talle impecable, camisa blanca y corbata plateada; era el sueo de cualquier chica adolescente. T debes ser David. Te he visto cuando vas a buscar a Lauren al restaurante. Yo soy Angie Malone. l le dio la mano con tal fuerza que Angie hubiera jurado que le haba aplastado los huesos. David Ryerson Haynes le dijo sonriendo nervioso y pasando por su lado. Angie retrocedi y le condujo hacia dentro. De la familia de la industria maderera? S, seora. Est lista Lauren? Eso explicaba el Porsche. Llam a Lauren en voz alta. Al cabo de un segundo apareci al final de la escalera. David se qued sin aliento. Guau! Dijo en voz baja acercndose a la escalera. Ests imponente. Lauren se apresur a bajar y a ir hacia David. Le miraba con una sonrisa temblorosa. Eso crees? David le entreg un prendido blanco para la mueca y la bes. Incluso desde el otro extremo de la habitacin, Angie pudo ver la ternura de ese beso y la hizo sonrer. Venga vosotros dos dijo ella. Una foto. Colocaros junto A la chimenea. Angie tom varias fotos. Tuvo que hacer un esfuerzo para parar. Muy bien dijo por fin. Qu os divirtis. Conduce con cuidado. Ni siquiera estaba segura de que la hubieran odo. Lauren y David se haban perdido en una mirada mutua. Pero al llegar a la puerta, Lauren se lanz a los brazos de Angie, abrazndola con tanta fuerza que casi la ahoga. Jams olvidar esto le susurr. Gracias. Angie le respondi: No hay de qu. Pero se le hizo un nudo en la garganta y no estaba segura de que sus palabras se hubieran odo. Se qued mirndoles mientras David acompaaba a Lauren al coche y le abra la puerta. Casi no le dio tiempo de decir adis con la mano cuando ya se hubieron marchado. Angie volvi a entrar y cerr la puerta. De pronto, el silencio pareci oprimirla. Se haba olvidado de lo tranquila que era la vida. Ms tarde, si no

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pona msica, no oira nada salvo su propia respiracin o el sonido de sus pisadas sobre el suelo de madera. Estaba bajando de nuevo una cuesta que conoca muy bien: al final slo haba fro y soledad. No quera volver all. Le haba costado mucho subirla. Ojala pudiera llamar a Conlan en ese momento. l saba muy bien cmo calmarla cuando estaba al borde de la cornisa. Pero esos das ya haban pasado. Son el telfono. Gracias a Dios! Corri a contestar. Diga? Se sorprendi al notar lo normal que sonaba su voz. Una mujer que se est ahogando no debera hablar en un tono tan seguro. Cmo han ido todos los preparativos para el baile? Era mam. De maravilla. Estaba guapsima. Angie se esforz por rer, rogando parecer ms natural de lo que en realidad se senta. Ests bien? Adoraba a su madre por preguntarle eso. Estoy bien. Creo que me acostar temprano. Hablaremos por la maana, vale? Te quiero, ngela. Yo tambin te quiero, mam. Cuando colg estaba temblando. Pens en hacer muchas cosas: escuchar msica, leer, trabajar en la nueva carta. Al final, estaba demasiado cansada para hacer nada. Se fue a su enorme cama, se tap hasta la barbilla y cerr los ojos. Al cabo de un rato se despert. Alguien la llamaba por su nombre. Mir el reloj. Ya eran las nueve. Sali a rastras de la cama y baj la escalera dando tumbos. Mam estaba en la cocina, llevaba la ropa moteada de gotas de lluvia y su delantal rojo llenos de salpicones. Se puso en jarras. No ests bien. Lo estar. Algn da llegar a los noventa. Eso no quiere decir que llegar a esa edad sea fcil. Venga. Tom a Angie de la mano y la condujo al sof. Se sentaron y se abrazaron como lo hacan cuando Angie era pequea. Mam le acarici el pelo. Me lo pas bien ayudndola a arreglarse para el baile. Fue despus... cuando se hubo marchado... que empec a pensar en ello... Lo s le dijo mam con dulzura. Te record a tu hija. Angie suspir. La pena es as, tanto ella como su madre lo saban bien. A veces se siente como si acabara de suceder, aunque haya pasado mucho tiempo. Algunas prdidas calan muy hondo y el tiempo pasa demasiado despacio en una vida como para conseguir cerrar del todo la herida. Una vez perd un hijo dijo mam en ese silencio que haba entre ambas. Angie se qued sin respiracin. Nunca nos lo habas dicho. Hay cosas de las que cuesta hablar. Habra sido el mayor. Por qu no me lo dijiste?

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No pude. Angie sinti el dolor de su madre. Ese sufrimiento, esa prdida comn, las conect, las llev a una relacin de amistad, ms que de madre e hija. Slo quera decirte cosas que te dieran esperanzas. Angie se mir las manos. Durante una dcima de segundo le sorprendi ver que ya no llevaba su anillo de casada. Ten cuidado con esa chica, ngela le dijo su madre con ternura. Era la segunda vez que le daban ese consejo. Angie se preguntaba si podra seguirlo. El sol en una maana de otoo era un regalo de Dios, tan raro como los diamantes rosa en esta parte del mundo. Lauren lo vio como una seal. Se estir perezosamente mientras se despertaba. Poda or el ruido de los coches en la calle. Los vecinos de al lado de su apartamento estaban discutiendo. Se oy la bocina de un coche en alguna parte. En la habitacin que haba al otro lado del saln estaba durmiendo su madre bajo los efectos de la juerga de la pasada noche. Para el resto del mundo era un domingo normal y corriente. Lauren se gir de lado. El viejo colchn en el que dorma desde que tena uso de razn se aplast con el movimiento. David estaba tumbado apoyado en su espalda, su pelo enredado le cubra parte de la cara. Un brazo colgaba por el lado de la cama, el otro lo tena doblado por encima de su cabeza. Lauren poda ver su pequea hilera de granitos rojos a lo largo del nacimiento del pelo y la diminuta cicatriz en forma de zigzag en su mejilla. Se la haba hecho en sexto, jugando al ftbol touch.13 Sangr como un cerdo herido, deca siempre cuando contaba la historia. No haba nada como fanfarronear de las heridas. Ella siempre le haca bromas dicindole que era hipocondraco. Le toc la cicatriz siguiendo su recorrido con la punta del dedo. La noche pasada haba sido perfecta. Mejor que eso. Se haba sentido como una princesa y cuando David la llev a la pista casi flot detrs de l. Sonaba ngel de Aerosmith. Se preguntaba cunto tiempo recordara eso. Le contara a sus hijos esa historia? Venid nios; venid a escuchar la historia de la noche en que mam fue coronada la reina del baile. Te quiero le haba susurrado David, sosteniendo su mano cuando le colocaban la tiara sobre la cabeza. Recuerda haberle mirado en ese momento a travs de una cortina de lgrimas. Le amaba tanto que le dola el corazn. No poda imaginarse estar separada de l. Si iban a universidades distintas... Con eso bastaba, el mero pensamiento de universidades distintas le produca nuseas. David empez a despertarse lentamente. Cuando la vio sonri. Tengo que decirles ms a menudo a mis padres que estoy en casa
Ftbol americano donde los placajes o tackles se sustituyen por toques; no se lleva ropa de proteccin. (N. de la T.)
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de Jared. La cogi en sus brazos. Ella se adapt perfectamente a su cuerpo; era como si estuvieran hechos el uno para el otro. As sera cuando estuvieran juntos en la universidad y luego, cuando se casaran. Nunca ms volvera a sentirse sola. Ella le bes y le acarici. Mi madre nunca se despierta antes del medioda en domingo le dijo sonrindole lentamente. l se apart. Mi to Peter va a venir a verme a casa en una hora. Tengo una cita con un pez gordo de Stanford. Ella se apart tambin. En domingo? Pensaba que... Slo va a estar el fin de semana. Puedes venir. Su sonrisa se desvaneci junto con sus romnticas esperanzas del da. S, claro. Si realmente hubiera querido que fuera se lo habra dicho el da anterior. No seas as. Venga, David. Deja de soar. No voy a conseguir una beca para Stanford; no tengo unos padres que puedan extender un cheque. Sin embargo, t s podras entrar en la USC. Era una antigua discusin. El profundo suspiro de David denotaba que estaba cansado de hablar del tema. En primer lugar, t puedes entrar en Stanford. En segundo lugar, si vas a la USC, seguiremos vindonos mucho. Nos queremos, Lauren. El amor no se desvanece porque te separen unos kilmetros de distancia. Unos cuantos cientos de kilmetros. Ella mir el destartalado techo de sonoras tejas. Una mancha de humedad empezaba a aflorar por una esquina. Ojal pudiera sonrer. De todos modos, hoy he de trabajar. l volvi a abrazarla y le dio uno de esos lentos besos que le aceleraban el corazn. Lauren sinti que su enfado se disolva. Cuando por fin la solt y se levant de la cama, sinti fro. Se volvi a poner el esmoquin. Ella se sent en la cama con las mantas sobre sus desnudos pechos. Ayer fue extraordinario. l borde la cama y se sent a su lado. Te preocupas demasiado. Mira a tu alrededor David. l not que su voz se entrecortaba. Con ninguna otra persona hubiera resultado embarazosa. Siempre he tenido que preocuparme. No respecto a m. Te quiero. Lo s. Y as era. Le crea de todo corazn. Se colg a l y le bes. Buena suerte. Cuando se hubo marchado, Lauren se qued sentada durante bastante rato, sola, mirando la puerta abierta. Al final se levant de la cama, se dio una ducha de agua caliente, se visti y sali al pasillo. Se detuvo delante de la puerta del dormitorio de su madre. Poda orla roncar

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desde fuera. Un familiar sentimiento de aoranza se apoder de ella. Toc la puerta, preguntndose si su madre habra llegado a pensar en el baile de anoche. A veces, a primera hora de la maana, cuando despuntaba el sol por las polvorientas persianas, mam se despertaba casi feliz. Quizs hoy sera uno de esos das; Lauren necesitaba que as fuera. Llam suavemente a la puerta y la abri. Mam? Su madre estaba tirada en la cama, tumbada encima de las mantas. Con una fina camiseta vieja, se la vea dbil y demasiado delgada. ltimamente no coma demasiado. Lauren se detuvo. Era uno de esos raros momentos en que recordaba lo joven que era su madre. Mam? Entr en la habitacin y se sent en el borde de la cama. Mam se dio la vuelta. Qu hora es? murmur sin abrir los ojos. Todava no son las diez. Sinti la tentacin de apartarle el pelo de la cara, pero no se atrevi. Era ese tipo de gesto ntimo que poda echarlo todo a perder. Mam se frot los ojos. Estoy hecha una mierda. Phoebe y yo nos fuimos de juerga y regresamos tarde. Sonri somnolienta. Nada de particular. Lauren se inclin hacia ella. Soy la reina del baile del instituto le dijo en voz baja, todava sin crerselo demasiado. Aunque no poda ocultar su sonrisa. Qu? Los ojos de su madre se abrieron de par en par. El baile? Fue anoche le dijo Lauren, pero ya saba que haba perdido la atencin de su madre. No importa. Creo que llamar para decir que estoy enferma. Me siento fatal. Mam se volvi a dar la vuelta. A los pocos segundos, volva a roncar. Lauren se negaba a sentirse defraudada. Haba sido una tontera esperar nada. Haca mucho tiempo que deba haber aprendido ciertas lecciones. Suspirando, se levant. Una hora ms tarde Lauren estaba en el autobs cruzando la ciudad. El sol haba vuelto a desaparecer, se haba ocultado tras un banco de nubes que se oscureca rpidamente. Cuando llegaron al ltimo semforo, ya haba empezado a llover. Todava era pronto esa maana de domingo. Haba pocos coches aparcados en los aparcamientos de la calle, pero los aparcamientos de la iglesia estaban llenos. Le record un tiempo no muy lejano, cuando los domingos abra la ventana de su habitacin, lloviera o nevara. El tiempo no le importaba. Se asomaba por la ventana y escuchaba el repiqueteo de las campanas. Cerraba los ojos y se imaginaba cmo deba ser arreglarse para ir a la iglesia. Su fantasa siempre era la misma: vea a una nia pelirroja, con un - 105 Pregntaselo.

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vestido verde brillante, apresurndose para seguir los pasos de una hermosa mujer rubia. Ms adelante, les esperaba una familia. Venga, Lauren, le deca siempre su madre imaginaria, sonrindole con cario, mientras ella le extenda el brazo para darle la mano. Vamos a llegar tarde. Lauren no haba abierto esa ventana en mucho tiempo. Ahora, cuando miraba a travs de ella, lo nico que vea era el edificio destartalado de al lado y el abollado letrero de El Camino de la seora Snchez. Ahora slo tena ese sueo por la noche. El autobs fue reduciendo la velocidad a medida que se acercaba a la parada. Deba haber llamado antes, as es cmo se haca en las casas educadas. Sencillamente no te presentabas sin avisar, ni aunque fuera para devolver algo. Por desgracia, no saba el nmero de Angie. Y si quera ser sincera con ella misma no quera estar sola. Miracle Mile Road dijo el conductor del autobs. Lauren se levant de golpe y corri por el pasillo intentando no chocar con nadie, luego baj los estrechos peldaos y abandon el autobs. Las puertas resollaron al cerrarse detrs de ella. El autobs sigui. All estaba, agarrando la bolsa contra su pecho, intentando protegerla de la lluvia que caa como pequeos cristales de hielo. La carretera se extenda delante de ella, bordeada a ambos lados por gigantescos cedros cuyas copas casi tocaban las grises y panzudas nubes. Estaba salpicada de buzones de correos, pero aparte de eso no haba signos de vida. Era esa poca del ao que slo perteneca al bosque; unas semanas fras y hmedas en las que los caminantes que se atrevan a adentrarse en esa jungla verde y negra podan perderse hasta la primavera. Cuando lleg al camino, llova ya con tanta fuerza, que pareca que sus mejillas fueran azotadas por rpidas y glidas cuchillas de afeitar. La casa pareca vaca. No se vea ninguna luz a travs de las ventanas. La lluvia golpeaba sonoramente el tejado y salpicaba en los charcos. Afortunadamente, estaba el coche de Angie. Fue a la puerta y llam. Sala un ruido del interior. Msica. Volvi a llamar. Cada minuto que pasaba iba perdiendo sensibilidad en las manos. Estaba helando. Despus de una ltima llamada, tom la maneta de la puerta y para su sorpresa sta gir con facilidad y la abri. Hola? dijo entrando y cerrando la puerta. No haba luces. Al no haber sol, la estancia se vea un poco lgubre. Vio un bolso en la encimera de la cocina y un manojo de llaves justo al lado. Angie? Lauren se sac los zapatos y los calcetines y puso la bolsa en la encimera al lado del bolso. Se fue a la sala de estar, llamando a Angie. La casa estaba vaca. Mierda! murmur Lauren. Ahora tendra que volver a pie hasta

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la parada del autobs y esperar bajo la glida lluvia. No tena ni idea de la frecuencia con que pasaba el nmero nueve. Bueno. Mientras estuviera all poda devolver el vestido a su sitio. Subi la escalera. Los peldaos crujan bajo sus pies. Mir hacia atrs y vio sus huellas marcadas. Estupendo. Ahora tendra que fregar el suelo al salir. Se detuvo en la puerta de la habitacin y llam, por si acaso, aunque era imposible que Angie estuviera durmiendo a las diez y media de la maana. Abri la puerta. La habitacin estaba a oscuras. Unas densas cortinas de flores cubran las ventanas. Lauren palp la pared para encontrar el interruptor, lo encontr y encendi la luz. La luz vena de una lmpara que tena sobre la cabeza. Se dirigi deprisa hacia el vestidor y puso el vestido en su sitio, luego regres a la habitacin. Angie estaba sentada en la cama, frunciendo el ceo con cara de sueo. Lauren? De pronto, se sinti muy incmoda y se sonroj. Oh! Lo siento. He llamado varias veces. He pensado... Angie le sonri cansada. Tena los ojos hinchados y rojos como si hubiera estado llorando. Pequeas arrugas rosadas cruzaban la parte superior de sus mejillas. Su largo pelo estaba hecho un revoltijo. En general, no tena muy buen aspecto. No pasa nada, pequea. He de marcharme. No! Luego le dijo con ms suavidad. Me gustara que te quedaras. Levant la barbilla para indicarle los pies de su gran cama con dosel. Sintate. Estoy empapada. Angie se encogi de hombros. Lo mojado se seca. Lauren se mir los pies descalzos. Tena la piel muy roja, sus venas azules estaban muy pronunciadas. Se subi a la cama, estir las piernas y se apoy contra el tablero de los pies de la cama. Angie le lanz una enorme almohada de felpilla y una manta increblemente suave para que se tapara los pies. Cuntame cmo te fue anoche. La pregunta liber algo en Lauren; era la primera vez en todo el da que no le dola el corazn. Quera explicarle todos los detalles romnticos, pero algo la detuvo. Fue la tristeza en los ojos de Angie. Has estado llorando dijo Lauren sin la menor duda. Soy vieja. ste es el aspecto que tengo por la maana. En primer lugar, son las diez y media. Casi medioda. En segundo lugar, s lo que es llorar por la noche. Angie apoy la cabeza contra el cabezal y mir el techo de madera

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machihembrada blanca. Tard un poco en hablar. A veces, tengo das malos. No muy a menudo, pero... ya sabes, algunas veces. Volvi a suspirar y mir a Lauren. A veces la vida no es como habas soado. Eres demasiado joven para entenderlo. Es igual, no importa. Crees que soy demasiado joven para entender la decepcin? Angie la mir durante un largo momento. No, no lo creo. Pero algunas cosas no se solucionan hablando. Hblame del baile. Me muero por conocer los detalles. Lauren deseaba conocer mejor a Angie. Si as fuera sabra si deba contarle los detalles o guardrselos para ella. Lo que importaba era decirle las palabras adecuadas a esa bella y maravillosa mujer. Por favor dijo Angie. El baile fue perfecto dijo por fin Lauren. Todo el mundo me dijo que estaba increble. Lo estabas dijo Angie ya sonriendo. Ahora era una sonrisa real y no la fingida que haba hecho antes para aparentar que estaba bien. Eso hizo que Lauren se sintiera bien, como si le hubiera dado algo a Angie. La decoracin era muy guay. El tema era El pas de las maravillas en invierno; haba nieve falsa por todas partes y espejos que parecan estanques helados. Ah!, y Brand Gaggiany trajo su quinto de ron. Se acab en un minuto. Angie frunci el ceo. Vaya! Muy bien. Lauren deseara no haber revelado eso. Se haba dejado llevar por el sentimiento de relacin de amistad de t a t. Se haba olvidado de que estaba hablando con una adulta. En realidad, no tena demasiada experiencia. Nunca hablaba con su madre de lo que haca en la escuela. Yo casi no beb dijo enseguida. Me alegra or eso. La bebida puede llevar a una chica a hacer cosas que no debe. Lauren apreci la dulzura del consejo de Angie. No poda dejar de pensar en su propia madre y en cmo se habra volcado en esos momentos a recordar sus propios errores, el ms grave de ellos, la maternidad. Y sabes qu? Lauren no poda esperar a que Angie lo adivinara . Me coronaron reina del baile. Angie sonri y aplaudi. Eso es fantstico. Empieza a hablar nena. Quiero saberlo todo. Durante la siguiente hora hablaron del baile. A eso de las once y media, cuando ya era hora de ir al restaurante, Angie ya volva a rer.

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Captulo doce
Los telfonos no haban dejado de sonar en todo el da. Era el tercer domingo de octubre y en la pequea West End Gazette haba salido un anuncio de pgina entera en la portada de la seccin de ocio. Vuelve a descubrir el romance@DeSaria's. El anuncio citaba los detalles: noche de la cita, noche del vino, happy hour e inclua una serie de vales. Cincuenta por ciento de descuento en la botella de vino. Postre gratis si se pide un entrante. Un especial de dos comidas por una, de lunes a jueves. Las personas que se haban olvidado de DeSaria's recordaron los tiempos pasados, las noches que haban ido con sus padres a la pequea trattoria de Driftwood Way. Pareca que la mayora haban decidido llamar para hacer una reserva. Por primera vez en muchos aos, que alguien de DeSaria's pudiera recordar tenan todo reservado. La caja de donacin de abrigos estaba casi desbordndose. Pareca que todo el mundo quera aprovechar la oportunidad para ayudar a su vecino. No lo entiendo dijo mam mientras lavaba los filetes de yellowfin y los pona sobre el papel para cocinar. No hay modo de saber cuntas personas querrn pescado esta noche. No es una buena idea ngela. Es demasiado caro. Deberamos hacer ms canalones y lasaa. Haba dicho lo mismo al menos cinco veces en la ltima hora. Angie le gui el ojo a Mira, que intentaba no rerse. Si hubiera una guerra nuclear tendramos suficiente lasaa en el congelador para toda la ciudad, mam. No hagas bromas con la guerra, ngela. Corta ms fino el perejil, Mira. No queremos que nuestros clientes hablen con una ramita de perejil enganchada entre los dientes. Ms fino. Mira se ri mientras troceaba el perejil. Mam coloc el papel con exquisito cuidado y luego le dio unas pinceladas con aceite de oliva. Mira. Psame los chalotes. Angie se march silenciosamente de la cocina y regres al comedor. Eran las cinco y cuarto y ya tenan el restaurante medio lleno. Rosa y Lauren estaban ocupadas tomando nota y sirviendo agua a los clientes. Angie iba de mesa en mesa, saludando a la gente como recordaba que haca su padre. l siempre prestaba atencin a cada mesa, abriendo las servilletas, acercndoles la silla a las seoras, pidiendo ms agua. Vio a gente que no haba visto en aos y cada persona pareca tener una historia que compartir respecto a su padre. Al enfocarse en la prdida de su familia, se haba olvidado del gran vaco que haba provocado su ausencia en la comunidad. Cuando se hubo asegurado de que todo estaba en orden, volvi a la cocina.

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Mam pareca estar naufragando, daba vueltas como un derviche. Ocho especiales de pescado y me he cargado el primer lote. Se hace muy rpido. Me ha explotado el papel. Mira estaba de pie a un lado cortando tomates. Era evidente que quera pasar desapercibida. Angie se acerc a su madre y le puso la mano en el hombro. Respira hondo, mam. Su madre se detuvo, abri el pecho dando un suspiro y luego se derrumb. Soy vieja murmur. Demasiado vieja para... La puerta se abri de golpe. All estaba Livvy, vestida con una falda de pliegues que le llegaba a la altura de la rodilla, con una blusa blanca y botas negras. Bueno, es cierto? Mam ha cambiado el men? Quin te ha llamado? le pregunt Mira, secndose las manos en el delantal. El seor Tannen de la ferretera vino a la tintorera; se ha enterado por el seor Garca, que trabaja en la imprenta. Mam fingi indiferencia. Se inclin para adobar los filetes de pescado, les puso tomillo y perejil fresco y tomates cherry troceados. Luego cerr cada paquete de papel y lo coloc sobre una bandeja que puso en el horno. Es cierto murmur Livvy. Qu es? Tonno al cartoccio dijo mam dando un respingo. No tiene nada de particular. All tengo halibut. Estoy preparando el plato favorito de pap rombo alle capperi e pomodoro. Los tomates estaban muy buenos esta semana. Son el avisador del horno. Mam sac la bandeja y sirvi los platos. El especial de yellowfin de esta noche se sirve con pimientos morrones al horno marinados, calabacines a la plancha y polenta hecha en casa. Qu estis mirando todas vosotras? En ese momento Rosa y Lauren entraron en la cocina. Mam les dio los platos. Llevaba aos pensando en cambiar la carta. Cambiar es bueno. Vuestro padre, Dios lo tenga en su gloria, siempre me deca que poda hacer con la carta lo que quisiera, salvo quitar la lasaa dijo mam airadamente, cuando las camareras se hubieron marchado. He hizo un gesto de callar con las manos. Ahora dejad de pulular por aqu y largaros. Lauren puede que necesite tu ayuda. Mira, saca ms tomates. Cuando Livvy y Mira se marcharon, mam se ri. Ven aqu le dijo a Angie, abriendo los brazos. Pap le susurr estara muy orgulloso de ti. Angie la abraz con fuerza. Estara orgulloso de nosotras. Esa noche, ms tarde, cuando ya haban servido al ltimo turno de clientes y les haban retirado los platos para servirles el tiramis y los boles con frambuesas frescas y crema zabaglione, mam sali de la cocina para ver qu aceptacin haba tenido su comida.

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Los clientes, cuya mayora conoca a Mara desde haca aos, aplaudieron al verla aparecer en el comedor. El seor Fortense grit: Una comida fabulosa! Mam sonri. Gracias y regresad pronto. Maana har oquis de esprragos con tomates frescos. Os har llorar. Es el plato favorito de mi hija menordijo mirando a Angie. Cuando por fin se marcharon los ltimos clientes a las diez y media, Lauren estaba agotada. Las mesas haban estado llenas toda la noche. En un par de ocasiones hasta haba habido cola en la puerta. La pobre Rosa no poda seguir ese ritmo. Durante aproximadamente la primera hora, Lauren haba ido tan deprisa que la haba puesto nerviosa y estaba mareada. Entonces, haba aparecido la hermana de Angie. Livvy entr rindose como un ngel y alivi la carga de Lauren. Ahora Lauren estaba en el mostrador donde tomaban las reservas. Rosa se haba ido a casa haca al menos una hora y todas las mujeres estaban en la cocina. Por primera vez en toda la noche, Lauren pudo respirar relajada. Se sac las propinas del delantal y las cont. Dos veces. Haba ganado sesenta y un dlares esa noche. De pronto, no le importaba que le dolieran los pies, las manos y que tuviera calambres. Era rica. Unas pocas noches ms como sa y tendra el dinero para la matrcula. Se sac el delantal y se dirigi a la cocina. Estaba a medio camino cuando se abri la puerta batiente. Livvy iba delante. Mira justo detrs de ella. Aunque no se parecan en nada, no caba duda de que eran hermanas. Sus gestos eran idnticos. Las dos tenan la misma risa ronca que Angie. Desde otra habitacin era difcil reconocer quin era quin. Un sonido se apoder del restaurante. Era la aterciopelada y poderosa voz de Frank Sinatra. Mira y Livvy se detuvieron de golpe y giraron la cabeza. Entonces empez otra cancin. Muy alta. El sonido era tan inesperado que Lauren tard un segundo en reconocerlo. Glory Days de Bruce Springsteen. I had a friend was a big baseball player back in high school Livvy solt un grito y levant las manos al aire. Al momento empez a bailar con Mira, que se mova patosamente, como si estuviera recibiendo descargas elctricas. Vaya, no he bailado desde..., no puedo recordar la ltima vez que bail le dijo Mira gritando a su hermana. Livvy se ri. Eso es evidente, hermanita mayor. Pareces Elaine en ese captulo de la serie Seinfeld. Tienes que salir ms. Mira choc con su hermana, cadera contra cadera. - 111 -

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Lauren observaba asombrada. Estas dos hermanas que apenas se haban hablado durante la noche parecan dos personas distintas. Ms jvenes. Ms libres. Se las vea conectadas. La puerta batiente volvi a abrirse. Angie sali bailando con su madre tras ella, sujetndola por los hombros. La conga grit alguien. Livvy y Mira se unieron por detrs, colocndose las manos sobre los hombros. Las cuatro bailaban por las mesas vacas, detenindose de vez en cuando, taconeando o lanzando la cabeza hacia atrs. Era una escena increblemente ridcula. Como sacada de algn show de televisin antiguo y desgarradoramente tierna. A Lauren se le hizo un nudo en el estmago. No saba cmo reaccionar. Lo nico que saba era que ella no perteneca a ese mundo. Era una empleada. Y eso era una celebracin familiar. Empez a retroceder hacia la puerta. Oh, no, ni hablar le grit Angie. Lauren se detuvo, mir hacia arriba. La conga se haba roto. Mira y Livvy bailaban juntas. Mara estaba de pie en el rincn sonriendo y mirando a sus hijas. Angie corri hacia Lauren. Todava no puedes marcharte. Es una fiesta. Yo no... Angie le tom la mano y le sonri. La palabra perteneca se haba perdido. La msica cambi. El Crocodile Rock sonaba por los altavoces. Elton! Grit Livvy. Le vimos en el Tacoma Dome te acuerdas? Y se pusieron a bailar de nuevo. Baila dijo Angie y antes de que Lauren se diera cuenta estaba en medio del grupo de mujeres bailando. A la tercera cancin Uptown Girl de Billy Joel, Lauren se estaba riendo tan alto como el resto. Durante la siguiente media hora sinti el calor de una adorable y ruidosa familia. Se rieron, bailaron, hablaron una y otra vez de cmo haban ido las cosas. Lauren disfrut cada minuto y cuando la fiesta termin cerca de la medianoche, detestaba la idea de tener que regresar a su casa. Pero no tena eleccin. Dijo que iba a tomar el autobs, pero por supuesto, su propuesta fue rechazada al instante. Angie la condujo a su coche. Hablaron durante todo el camino y se rieron a menudo, pero al final Lauren lleg a casa. Subi con dificultad la lgubre escalera de su apartamento, cambindose su pesada mochila de un cansado hombro a hombro. La puerta del apartamento estaba abierta. En el interior, el humo estaba suspendido en el aire formando franjas a lo largo del sonoro techo de tejas. Las colillas se amontonaban en los ceniceros de la mesita de centro y por el suelo. Una botella vaca de ginebra giraba lentamente hacia atrs y hacia delante sobre la inestable mesa del comedor, hasta que al final acab en el suelo. Lauren reconoci los signos: dos tipos de colillas y botellas de cerveza

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en la encimera de la cocina. No haca falta un equipo forense para analizar la escena del crimen. Era un escenario familiar. Mam haba escogido a algn perdedor (todos eran perdedores) de la taberna y se lo haba llevado a casa. Ahora estaba en la habitacin de su madre. Reconoci el ruido rtmico del cabezal de la vieja cama de Hollywood. ic, ic, ic. ic, ic, ic. Corri a su habitacin y cerr la puerta. Se mova con cuidado para que nadie se percatara de su presencia, tom su diario y lo abri. En el da de hoy: Fiesta en DeSaria. No quera olvidarlo jams. Quera poder mirar esas palabras y recordar cmo se haba sentido esa noche. Se fue al cuarto de bao y se prepar para irse a dormir en un tiempo rcord. Lo ltimo que quera era tropezarse con el nuevo por el pasillo. Corri para volver a su habitacin y cerr la puerta de golpe. Se arrastr hasta la cama, se tap hasta la barbilla y se qued mirando al techo. Los recuerdos de esa noche ocupaban su mente. Una extraa emocin surga con las imgenes; en parte de felicidad, en parte de prdida. No poda descifrarlo. Era slo un restaurante, se recordaba. Un lugar de trabajo. Angie era su jefa, no su...madre. All estaba la verdad del asunto, la piedra en el zapato. Se haba sentido sola tanto tiempo, y ahora, sin embargo, no saba por qu senta que perteneca a algn lugar. Aunque fuera una mentira, que ciertamente lo era, era mejor que el fro vaco de la verdad. Intent dejar de pensar en ello, dejar de rebobinar una y otra vez sus conversaciones en su mente, pero no poda evitarlo. Al final de la noche, cuando todas estaban reunidas junto a la chimenea, hablando y riendo, Lauren se haba soltado y haba contado un chiste que saba. Mira y Angie se rieron mucho durante un buen rato; Mara le haba dicho: Esto no tiene sentido. Por qu dijo ese hombre semejante cosa?. La pregunta les hizo rer todava ms y a Lauren la primera. Recordar eso haca que le entraran ganas de echarse a llorar.

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Captulo trece
Octubre pas deprisa, pero en noviembre, la vida pareca ir ms despacio de nuevo. Los das se sucedan uno tras otro. Llova constantemente, a veces de forma huracanada, arrojando tormentas que convertan el ocano en un remolino de ruido y de furia. Sin embargo, casi siempre, la lluvia caa en forma de gotas que se desprendan de un cielo denso y cargado. Durante las dos ltimas semanas, Lauren haba estado en casa lo menos posible. Ese hombre siempre estaba all, bebiendo cerveza, fumando y apestando el aire con su fracaso. Por supuesto, mam estaba enamorada de l. Era justamente su tipo. Lauren se propuso trabajar casi todas las noches en el restaurante y todo el da los fines de semana. Aunque haban contratado a otra camarera, ella intentaba mantener su horario. Cuando no trabajaba, estaba en la biblioteca del instituto o con David. El nico aspecto negativo de ganar todo ese dinero y de mejorar sus notas ya estelares era que estaba exhausta. En estos momentos necesitaba toda su fuerza de voluntad para permanecer despierta en clase. En el aula, el seor Goldman se deshaca en elogios comentando el modo en que Jackson Pollock empleaba el color. A Lauren, ese cuadro le pareca la obra de un nio enfadado al que le hubieran dejado una caja de pinturas. Optativas. sas eran casi todas las asignaturas que estaba haciendo este ao. En el furor de sus acelerados estudios, no se haba dado cuenta de que cuando llegara a snior se habra sacado de encima casi todas las asignaturas fuertes. Dado el caso, tcnicamente poda graduarse al final de ese semestre. La trigonometra era la nica asignatura fuerte y ni siquiera era obligatoria para graduarse. Cuando son la campana, cerr el libro y salt del asiento para sumergirse en el flujo de empujones, risas y charlas del pasillo. En el palo de la bandera encontr a David jugando al hacky sack* con los los muchachos. Al verla, se le ilumin el rostro. Fue a su encuentro y la abraz. Era la primera vez en el da en que no se senta cansada. Me estoy muriendo de hambre dijo alguien. Yo tambin. Lauren rode a David con el brazo mientras l segua al grupo por la calle en direccin al Hamburguer Haven que era su lugar de reunin habitual. Marci Morford ech unas monedas en la rocola. Enseguida empez a sonar el Crazy Rap de Afroman. Todos empezaron a refunfuar y luego a rerse. Anna Lyons cont una

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historia sobre la seora Fiore, la profesora de e *conoma domstica, que termin haciendo discutir a todos sobre la putada que era tener que hacer los deberes durante una clase de patinaje. Lauren pidi un batido de fresa, una hamburguesa con beicon y patatas fritas. Era fantstico tener dinero en el bolsillo. Durante aos siempre haba fingido no tener hambre. Ahora coma siempre. Vaya, Lo! exclam Irene Hermn. Podemos asociarnos. Podras prestarme algn pavo? Ningn problema. Lauren sac unos cuantos dlares de sus tjanos y se los dio a su amiga..S que tambin te apetece un batido. Eso les llev a hablar de cunto podan llegar a comer. Eh! Dijo Kim al cabo de un rato Habis recibido la publicidad de las universidades de California? Lauren levant la mirada. Qu publicidad? Van a montar una buena en Portland este fin de semana. Portland. A una hora y media de distancia. El corazn de Lauren se anim. Es estupendo! Lauren desliz su mano para encontrarse con la de David y la apret suavemente. Podemos ir juntosle dijo mirndole. David pareca alicado. Este fin de semana he de ir a casa de mi abuela dijo. En Indiana. No puedo cancelarlo de ningn modo. Es su fiesta de aniversario. Mir a sus compaeros. Alguien puede llevar a Lauren? Cada uno fue dando una excusa. Mierda. Tendra que ir en autobs. Y como si eso no fuera lo bastante malo, tendra que asistir a otra feria universitaria sin ir acompaada de ninguno de sus padres. Cuando se acabaron la comida, el grupo se dispers, dejando a Lauren y a David solos en la mesa. Podrs ir sola? Quiz podra fingir un resfriado... No. Si yo tuviera abuelos, me encantara ir a visitarles. Sinti una pequea punzada al confesar eso. Cuntas veces haba soado con ir a ver a su abuela o con conocer a un primo? Lo habra hecho casi todo por conocer a un pariente como Dios manda. Apuesto a que Angie te llevar. Parece muy enrollada. Lauren pens en ello. Habra alguna posibilidad? Poda pedirle ese gran favor? S le dijo a David para que no se preocupara. Se lo preguntar. La observacin de David se qued grabada en su mente el resto del da y tambin durante el da siguiente. No estaba acostumbrada a contar con alguien a quien pudiera pedirle un favor. Eso la pondra en una situacin un tanto pattica, era consciente de ello, incitar incluso preguntas respecto a su madre. Normalmente, con eso bastara para olvidarse del asunto y tomar el autobs. Pero Angie era diferente. Realmente pareca preocuparse.
Juego o deporte en el que se utiliza una bolsa de arena o guisantes. Normalmente se usan los pies para lanzarla, pero segn el juego se puede utilizar todo el cuerpo. (N. de la T.)
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Hacia el final de la semana, Lauren todava no se haba decidido. El viernes trabaj mucho; iba de mesa en mesa, tratando de complacer a los clientes. Siempre que poda miraba a Angie, intentando adivinar cmo recibira la propuesta, pero Angie actu como una mariposa toda la noche, movindose de un lugar a otro, hablando con todos los clientes. En dos ocasiones haba intentado proponrselo, pero las dos, perdi el valor y se dio la vuelta de golpe. Muy bien dijo Angie mientras cuadraba la caja. Suelta ya lo que me quieres decir, pequea. Lauren estaba rellenando los saleros. Al or a Angie se sobresalt y derram la sal sobre la mesa. Eso trae mala suerte dijo Angie. Trate sal sobre el hombro izquierdo. Deprisa. Lauren tom un poco de sal entre los dedos y se la tir por encima del hombro. Vaya! Ha ido por un pelo. Poda habernos cado un rayo. Ahora, que pasa por tu mente? Por mi mente? Ese espacio entre tus orejas. Me has estado mirando y siguiendo toda la noche. Te conozco, Lauren. Me quieres decir algo. Necesitas tener el da libre el sbado? La nueva camarera est funcionando. Podra prescindir de ti si tienes una cita con David. sa era la ocasin. Ahora o nunca. Lauren se fue a buscar su mochila y sac un pasqun; que se lo entreg a Angie. Universidades de California.... sesin de preguntas y respuestas... encuentros con los representantes. Hum! Angie la mir. No haba todas estas cosas cuando yo era joven. Entonces, quieres tener el sbado libre para ir a la feria? Me gustara ir-podras-llevarme? dijo Lauren todo seguido. Angie frunci el ceo. Haba sido una mala idea. Angie la estaba mirando con la tpica mirada de Pobre Lauren, qu pattica. No importa. Simplemente me tomar el da libre, vale? Lauren recogi su mochila. Me gusta Portlanddijo Angie. Lauren la mir. De verdad? Por supuesto. Me llevars? pregunt Lauren, casi con miedo a crerselo. Pues claro que te llevar. Y Lauren, la prxima vez no seas tan gallina. Somos amigas. Hacerse favores mutuamente forma parte del trato. Lauren se sinti incmoda por lo que eso significaba para ella. El trfico desde Vancouver a Portland estaba imposible. Hasta que no estuvieron a mitad del puente que une Washington con Oregn no se enteraron del porqu. Esa tarde haba el gran partido de ftbol UW contra UO. Los Huskies contra los Ducks. Una rivalidad histrica.

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Vamos a llegar tarde dijo Angie por tercera vez en los ltimos veinte minutos. Era alarmante lo que eso la enojaba. Se haba responsabilizado de llevar a Lauren a la feria a tiempo y ahora iban a llegar tarde. No te preocupes, Angie. Nos perderemos una parte. No es tan importante. Angie dio una sacudida al llegar al semforo y gir a la izquierda para tomar su salida. Por fin! Una vez que salieron a la superficie, el trfico se volvi ms fluido. Fueron cortando por diversas calles hasta que encontraron un sitio para aparcar. Ya estamos. Mir el reloj del salpicadero. Llegamos slo siete minutos tarde. Corramos. Corrieron por el aparcamiento y entraron en el edificio. El lugar estaba abarrotado. Maldita sea! Angie empez a caminar hacia el frente. Slo haba sitio en los escalones. Lauren la tom de la mano y la condujo a un asiento en la fila de atrs. En el escenario haba al menos quince personas sentadas detrs de una larga mesa de conferencias. El moderador presentaba el debate sobre los requerimientos de admisin, la prueba de selectividad, la proporcin de alumnos del estado y de fuera del estado. Lauren lo anot todo en su agenda. Angie se senta orgullosa. Si hubiera tenido una hija, le hubiera gustado que hubiera sido como Lauren. Inteligente. Ambiciosa. Entregada. Durante la hora siguiente, Angie escuch todas las estadsticas. Al final de la presentacin estaba segura de una cosa: no la habran aceptado en UCLA en estos tiempos. En su poca bastaba con que estuvieras sana y tuvieras una media de 3,0. Ahora, para entrar en Stanford, tenas que haber curado alguna enfermedad o ganado el National Science Fair. A menos que, claro est, fueras muy bueno lanzando pelotas de cuero. Entonces, con un 1,7 bastaba. Lauren cerr su libreta. Ya estdijo. Todo el mundo empez a levantarse para dirigirse hacia los pasillos de salida. El barullo de conversaciones provocaba un inmenso bramido en la sala. Bien, qu te ha parecido? le pregunt Angie todava sentada en su asiento. No vala la pena unirse a la marea de gente que abandonaba la sala. Que en las universidades pblicas casi el noventa por ciento de los alumnos son del propio estado. Y que los costes de matrcula van subiendo. Sin duda ests en uno de esos momentos en que se ve el vaso medio vaco. Eso no es propio de ti. Lauren suspir. A veces es duro... ir a la academia Fircrest. Todos mis amigos eligen las universidades que quieren, mientras yo he de averiguar qu tengo qu hacer para gustarle a las universidades. Segn parece la redaccin es una de las partes ms importantes. S.

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Y las recomendaciones. S. Es una pena que no pueda conseguir que Jerry Brown o Arnold Schwarzenegger me hagan una carta. Tal como est la situacin, espero que el seor Baxter, mi profesor de matemticas, pueda hacerme una que me ponga por las nubes. Por desgracia, la mitad de las veces se olvida de dnde est la pizarra. Angie mir al escenario. Todava estaban los representantes de la Loyola Marymount, USC y de Santa Clara. Estaban sentados en las mesas hablando entre ellos. Cul es tu primera opcin? le pregunt a Lauren. Supongo que la USC. Es la segunda opcin de David. No voy ni siquiera a entrar a discutir lo de ir a la misma universidad que tu novio. Vale, he mentido. Es una mala idea. No vayas con tu novio a la universidad. Ahora, vamos. Se qued de pie. Lauren puso su agenda en la mochila y se levant. Adonde vas? le pregunt a Angie cuando sta se puso a bajar la escalera en lugar de subirla. Agarr a Lauren por la mano. No hemos hecho todo este viaje para quedarnos a ver los toros desde la barrera. Lauren intent retenerla, pero Angie era como un tren de carga. Baj hasta la platea y se dirigi al foro de la orquesta para subir al escenario. Con Lauren a rastras detrs de ella fue a ver al representante de la USC. l la mir sonrindole, cansado. No caba duda de que estaba ; acostumbrado a las madres que arrastraban a sus hijos al escenario. No poda saber que Angie no era una de esas madres. Hola en qu puedo ayudarla? Soy ngela Malone le dijo ofrecindole la mano. Yo he estudiado en UCLA, pero Lauren ha puesto los ojos en la USC. No entiendo por qu. El hombre se ri. sta es una forma nueva de entablar un contacto. Tirando por tierra a mi universidad. El hombre mir a Lauren. Y t quin eres? Ella se sonroj inmediatamente. La-Lauren Ribido. Academia Fircrest. Ah, buena escuela! Eso es una buena referencia. le sonri. No te pongas nerviosa. Por qu la USC? Porque quiero hacer periodismo. Angie no lo saba. Sonri como si fuera una madre orgullosa. Quieres ser la prxima Woodward o Bernstein, eh? Le dijo el hombre. Qu notas tienes? Estoy entre el seis por ciento mejor de la clase. Una media de tres coma noventa y dos con muchas matrculas de honor. Y la selectividad? El ao pasado saqu mil quinientos veinte. No obstante, la volv a repetir. Esa puntuacin no es suficiente. Una puntuacin de mil quinientos veinte es bastante impresionante. Haces deporte y colaboras en alguna organizacin de tu comunidad? Y trabaja entre veinte y veinticinco horas a la semana aadi Angie.

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Impresionante. Angie la oblig a moverse. Conoce usted a William Layton? El decano de la facultad de empresariales? Por supuesto. Es de por aqu, verdad? Angie asinti con la cabeza. Fui a la escuela con su hija. Qu me dira si le escribiera una carta de recomendacin? El hombre mir a Lauren, luego sac una cajita de latn de su bolsillo. sta es mi tarjeta. Envame tu solicitud directamente. Te guiar en el proceso. Y a Angie le dijo: Una recomendacin de Layton sera de gran ayuda. Lauren todava no se lo poda creer. No paraba de rerse aparentemente sin razn alguna. En alguna parte de Kelso, Angie le haba pedido que dejara de darle las gracias. Pero cmo poda? Por primera vez en su vida, la haban tratado como a una persona. Tena una oportunidad en la USC. Una oportunidad. Ella mir a Angie. Gracias. Lo digo en serio volvi a decirle dando botes en el asiento. Lo s, lo s respondi Angie rindose. Te comportas como si nunca nadie te hubiera hecho un favor. No ha sido nada. Oh! S, lo ha sido dijo Lauren, sintiendo que se desvaneca su sonrisa. Lo que haba hecho Angie haba significado mucho para ella. Por primera vez no haba estado sola.

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Captulo catorce

En el campus del instituto haba un gran jolgorio de conversaciones. Era la tercera semana de noviembre y el proceso de matriculacin en las universidades estaba en pleno apogeo. Todo el mundo estaba obsesionado con la universidad. Sala el tema en todas las conversaciones. Lauren haba rellenado todos sus papeles para solicitar ayuda econmica y becas, haba reunido todos los crditos y escrito todas sus redacciones. Y lo ms milagroso es que haba conseguido una carta de recomendacin del doctor Layton para la USC. Empezaba a creer que iba a conseguir la beca. Te has enterado de lo de Andrew Wanamaker? Su abuelo le ha ayudado a entrar en Yale. Las admisiones anticipadas todava no han salido y l ya lo sabe. Kim Heltne se apoy contra el rbol suspirando. Si no consigo entrar en Swarthmore, mi padre me matar. No le importa que odie la nieve. Estaban todos comiendo en el patio interior, el grupo que haban sido amigos desde el primer ao. Matara por entrar en Swarthmore dijo Jared, frotndole la espalda a Kim. Se supone que ir a Stone Hill. Otra escuela privada catlica y creo que me volver loca. Lauren se recost y puso la cabeza en la falda de David. Por una vez brillaba el sol y la hierba estaba seca. Aunque haca fro fuera, el sol calentaba sus mejillas. Es la universidad a la que fue mi madre dijo Susan. Yupie! William y Mary, all voy. Este instituto es ms grande que la universidad. Cmo te va a ti Lauren? Alguna noticia de las becas? le pregunt Kim. Lauren se encogi de hombros. Estoy rellenando papeles. Una redaccin ms de por qu creo que me merezco entrar y me va a dar algo. Conseguir una beca completa dijo David. Maldita sea, es la ms inteligente de la escuela. Lauren not el orgullo en la voz de David mientras lo deca. Normalmente eso la habra hecho sonrer, pero ahora, mientras miraba su barbilla, en lo nico que poda pensar era en su futuro. l haba hecho la solicitud para Stanford y estaba claro que le iban a aceptar. El pensamiento de separarse de l la dejaba ms helada que el fro de noviembre, y a l no pareca preocuparle en absoluto. Estaba seguro de su amor. Cmo llegaba una persona a ese tipo de seguridad? Kim abri su refresco. Hizo un ruido seco y dijo.

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No puedo esperar a haber terminado con todo este maldito papeleo. Lauren cerr los ojos. La conversacin giraba en torno a ella, pero estaba fuera de la misma. No estaba segura de la razn, pero de pronto se puso nerviosa. Quiz fuera el tiempo: fro y claro. Las tormentas venan a continuacin de este tipo de das, cuando el cielo estaba limpio de nubes que iban de oeste a este. Quiz fueran las conversaciones sobre la universidad. Lo nico que saba es que algo no iba bien. Una fina bruma plateada se aferraba a la hierba mojada de la maana. Angie se sent en el porche trasero, bebiendo caf y mirando el mar. El sonido rtmico de las olas le era tan familiar y constante como el latido de su corazn. sa era la banda sonora de su juventud. El rugido de las olas, el sonido de la lluvia sobre las hojas de los rododendros, el chirrido de la mecedora sobre el desgastado suelo del porche. El nico sonido que faltaba era el de las voces, de los nios gritndose mutuamente y rindose. Se gir para decirle algo a su marido, pero un segundo despus se dio cuenta de que estaba sola. Se levant lentamente y entr para servirse ms caf. Estaba a punto de coger la cafetera cuando oy que llamaban a la puerta. Ya voy. Fue a la puerta y abri. All estaba mam, vestida con un camisn de franela hasta el tobillo y zapatos de goma para el jardn. l quiere que vaya. Angie frunci el entrecejo y movi la cabeza. Pareca como si mam hubiera estado llorando. Resgurdate de la lluvia, mam. Le pas un brazo por los hombros y la llev hasta el sof. Bien, cuntame qu pasa. Mam se puso la mano en el bolsillo y sac un sobre arrugado blanco. Quiere que vaya. Quin? Angie tom el sobre. Pap. Lo abri. En su interior haba dos entradas para El fantasma de la pera. Mam y pap siempre haban tenido abonos para el teatro de la quinta avenida de Seattle. Era uno de los raros caprichos de su padre. Iba a dejar pasar la fecha. Me perd The Producen en julio. Mam suspir y sus hombros se vinieron abajo. Pero pap piensa que hemos de ir t y yo. Angie cerr los ojos un momento y visualiz a su padre con su mejor traje negro dirigindose hacia la puerta. Le encantaban los musicales; siempre que regresaba de ver uno lo haca cantando. West Side Story era su favorito, por supuesto. Tony y Mara. Son tu madre y yo deca siempre slo que nosotros nos amaremos siempre verdad, Mara? Lentamente abri los ojos y vio la misma expresin de recuerdos agridulces en el rostro de su madre. Es una buena idea dijo Angie. Ser nuestra noche. Cenaremos en

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Palisades y dormiremos en el Fairmont Olympic. Nos ir bien. Gracias dijo mam con la voz rota. Eso es lo que deca pap. A la maana siguiente, Lauren se levant temprano y se prepar el desayuno, pero cuando vio los huevos en el plato, el mero pensamiento de comer esa cosa amarilla y pringosa le provoc un mareo. Apart el plato tan rpido que se le cay el tenedor y colision contra la mesa de frmica. Durante un segundo, pens que iba a vomitar. Qu te pasa? Asombrada mir hacia arriba. Mam estaba de pie en la puerta, vestida con una falda vaquera rosa exageradamente corta y una vieja camiseta del grupo Black Sabbath. Los oscuros crculos bajo sus ojos eran del tamao de una Samsonite. Estaba fumando. Vaya, mam! Me alegro de volver a verte. Pens que te habas muerto en tu habitacin. Dnde est el prncipe azul? Mam se apoy en el marco de la puerta. Haba una sonrisa somnolienta y soadora en su rostro. ste es diferente. Lauren estuvo a punto de soltar: De una especie diferente?, pero se retuvo. Estaba de mal humor e irritable. No le habra hecho ningn bien enzarzarse con su madre. Siempre dices lo mismo. Jerry Eckstrand era diferente, muy bien. Y el que conduca la camioneta VW? Cmo se llamaba? Dirk? Sin duda era diferente. No te pongas pesada. Mam dio otra calada a su cigarrillo. Al exhalar, se mordisque el pulgar. Tienes la regla? No, pero volvemos a deber alquiler y t pareces haberte jubilado. Aunque no te importa, creo que me he vuelto a enamorar. La ltima vez que dijiste eso, l se llamaba Snake. Dios sabe que nunca puedes equivocarte con un hombre que se llame serpiente. Sabes muy bien con quien te metes. A ti te pasa algo. Mam cruz la habitacin y se sent en el sof. Puso un pie sobre la mesa de centro. Realmente creo que ste ser El Hombre, Lo. Lauren crey haber notado que a su madre se le entrecortaba la voz, pero eso no era posible. Los hombres siempre haban entrado y salido de la vida de su madre. Generalmente, salido. Se haba enamorado docenas de veces. Nunca se quedaban demasiado tiempo. Estaba tomando unas copas con Phoebe y nos bamos a marchar, cuando entr Jake. Mam dio otra calada profunda a su cigarrillo y exhal el humo. Pareca un pistolero que entraba en el bar para un tiroteo. Cuando le dio la luz en la cara, durante un momento pens que era Brad Pitt. Se ri. A la maana siguiente, cuando me despert con l, claro, ya no pareca una estrella de cine. Pero me bes. A la luz del da. Un beso. Lauren sinti una diminuta apertura entre ellas. Era un momento nico y no pudo evitar aprovecharlo. Se sent al lado de su madre. Pareces otra... cuando pronuncias su nombre. Por primera vez, mam no se escabull.

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No pensaba que llegara a pasarme. Pareca consciente de lo que deca, de lo que estaba revelando, as que sonri. Estoy segura que no ser nada. Creo que podra saludarle. S. Piensa que eres un fruto de mi imaginacin dijo mam rindose . Que finjo tener una hija. Lauren no poda creer que hubiera vuelto al tema de siempre o que todava le doliera. Empez a levantarse, pero su madre la detuvo. De hecho, la toc. Y el sexo. Seor!, es estupendo. Dio otra calada, sac el humo, sonriendo con aire soador. El humo onde por el rostro de Lauren y obstruy su nariz. Le entraron nuseas con el olor y le dio un vuelco el estmago. Se fue corriendo al cuarto de bao y vomit. Despus, todava temblando, se cepill los dientes y regres al comedor. Cuntas veces he de decirte que no me tires el humo a la cara? Mam apag de golpe el cigarrillo en el desbordado cenicero y mir a Lauren. Lo de vomitar es nuevo. Lauren cogi el plato de la mesa y lo llev al fregadero. He de marcharme. David y yo estudiamos juntos esta noche. Quin es David? Lauren elev la mirada al cielo. Estupendo! Llevo saliendo con l cuatro aos. Ah! l. Ese chico atractivo. Mam la mir a travs del humo que todava sala de su boca y se tom otro sorbo de Coca-Cola. Por primera vez sinti como si su madre la estuviera viendo de verdad. T vales mucho, Lauren. Creme cuando te digo que una polla dura puede arruinarte la vida. S. Creo que la seora Brady le dijo lo mismo a Marcia. Mam no se ri, ni apart la mirada. Pas un largo momento hasta que volvi a hablar suavemente. Sabes lo que hace vomitar a una chica sin motivo aparente, verdad? No puedo creer que me haya dejado convencer para que me pusiera este vestido dijo Angie, estudindose en el espejo de la habitacin del hotel. Yo no te he convencido dijo mam desde el cuarto de bao. Te lo he comprado para ti. Angie se gir de lado para ver cmo se adaptaba a su cuerpo la seda roja. El vestido que mam le haba escogido entre los saldos de Nordstrom, jams se lo habra comprado. El rojo era un color tan llamativo. Pero lo peor es que era un vestido muy sexy. Angie prefera la elegancia clsica. En circunstancias normales se habra negado a llevarlo, pero su madre y ella haban pasado un da estupendo. Haban comido en Georgian, se haban hecho una limpieza de cutis en el centro de belleza y de salud de Gene Jurez en el corazn de la ciudad y haban ido de compras a Nordstrom. Cuando mam vio ese vestido, dio un grito y se fue derechita

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hacia l. Al principio, Angie pens que era una broma. Era un vestido de color escarlata, de cuello alto y con la espalda al aire. Miles de diminutas lentejuelas plateadas brillaban por toda la zona del corpio. Y el setenta por ciento de descuento que marcaba la etiqueta era tentador. Ests de broma le dijo a su madre, moviendo la cabeza. Vamos al teatro, no a la ceremonia de los scar. Ahora eres una mujer soltera le dijo mam, saliendo del bao, y, aunque sonrea, haba una triste mirada de complicidad en sus ojos. La vida cambia, deca esa mirada, tanto si te gusta como si no. El seor Tannen de la ferretera me dijo que Tommy Matucci haba preguntado por ti. Angie decidi hacer odos sordos. Tontear con su antiguo novio de instituto no era lo primero en su lista de asuntos pendientes. De modo que piensas que si me visto como una prostituta cara o una estrella de Hollywood, que viene a ser lo mismo, encontrar el camino hacia mi nueva vida. Angie pretenda que sonara a sorna, pero cuando lleg a lo de nueva vida, su sonrisa se tambale. Lo que pienso dijo mam lentamente es que ha llegado el momento de mirar adelante en lugar de mirar atrs. Ests haciendo un gran trabajo en el restaurante. La noche de las citas es un gran xito. Has recogido suficientes abrigos para casi todos los nios de primer curso de la ciudad. Pero ahora, s feliz. Angie saba que era un buen consejo. Te quiero mam. Te lo he dicho ltimamente? No lo suficiente. Ahora vamos. Tu padre dice que llegamos tarde. Llegaron al teatro en menos de quince minutos. Se dirigieron a la puerta, ensearon las entradas y se adentraron en el abarrotado y bello vestbulo. A l le encantaba esto dijo mam con un hilo de voz. Siempre compraba uno de esos programas tan caros y jams los tiraba. Todava tengo un montn en el armario. Angie le pas el brazo por el hombro y la estrech ligeramente contra su cuerpo. Nos habra llevado derechitas al bar. Y nosotras vamos a seguirle. Angie se dirigi hacia la pequea zona donde se servan los ccteles. Abrindose paso a codazos pidi dos vinos blancos. Con las copas en la mano, ella y mam iban bebiendo vino mientras paseaban por el vestbulo, fijndose en el decorado barroco y dorado. A las siete y cuarto las luces parpadearon. Se apresuraron hacia sus butacas en la cuarta fila y se sentaron. El teatro se inund de murmullos, pasos, susurros, del ruido de los msicos ocupando sus lugares en el foro. Y empez el espectculo. Durante la siguiente hora, la audiencia se sinti embelesada siguiendo el desarrollo de la hermosa historia. En el intermedio, cuando se encendieron las luces, Angie se dirigi a su madre. En qu piensas? Mam estaba llorando.

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Angie lo comprendi. Esa msica haba liberado sus emociones. A l le habra encantado esta obra dijo mam. Me habra hartado de escucharla. Angie toc la suave mano de su madre. Se lo contars todo. Mam la mir. Sus gafas desfasadas agrandaban sus oscuros y lagrimosos ojos. Ahora ya no me hablar tanto. Me dice: Ha llegado el momento, Mara. No s qu voy a hacer sola. Angie saba a qu tipo de soledad se refera. A veces, dola tanto que era insoportable, pero no haba modo de evitarla. Simplemente sigues adelante hasta que se pasa. Nunca estars sola, mam. Tienes hijas, nietos, amistades y familiares. No es lo mismo. No. La boca de mam adopt una triste mueca curvndose hacia abajo. Estaban all sentadas, en silencio, recordando. Podras traerme algo para beber? dijo mam de pronto. Pues claro. Angie se desliz por la fila de butacas y se confundi entre el resto del pblico. Cuando estaba en la puerta, se detuvo un momento y mir hacia atrs. Mam era la nica persona que quedaba en la cuarta fila. Desde all se la vea pequea, un poco encorvada. Y estaba hablando con pap. Angie se apresur a cruzar el vestbulo para ir al bar. Haba docenas de personas apiadas all. Y all fue donde le vio. Inhal hondo y sac el aire lentamente. Tena buen aspecto. Se qued sin habla y le alegr el corazn. Siempre haba sido el hombre ms atractivo que haba visto. Record la primera vez que le vio, un montn de aos atrs en la Huntington Beach. Ella intentaba aprender a hacer surfing y le sala fatal. Una gran ola la revolc, la engull y la dej bajo la tabla. Se asust y empez a mover los brazos totalmente desorientada. Entonces, una mano la agarr por la mueca y la sac a la superficie. De pronto, se encontr frente al par de ojos ms azules que haba visto jams... Conlan. Pronunci su nombre en voz baja, como si quizs l no estuviera all y fuera una alucinacin de su mente. Se acerc hacia l. l la vio. Se miraron mutuamente e intentaron acercarse para abrazarse, pero les echaban hacia atrs. Eran como imgenes detenidas en el modo pausa, luchando por moverse. Me alegro de verte dijo l. Yo tambin me alegro de verte Una extraa pausa se instaur entre ellos y de repente Angie dese no haberse acercado nunca, ni haberle saludado. Cmo te va? Todava ests en West End?

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Estoy bien. Parece que sirvo para el negocio del restaurante. Quin sabe? Tu padre dijo l, recordndole con esas dos palabras cunto saba de ella. S. Bueno. Cmo van las noticias? Bien. Estoy escribiendo una serie de artculos sobre el asesino de la autopista. Quiz los has ledo. Le hubiera gustado poder decir que s. Antes, habra sido la primera en leerlo todo. ltimamente slo leo las noticias locales. Ah! Ahora se hinchaba su corazn y le empezaba a doler. Estar tan cerca de l empezaba a ser doloroso. Tena que marcharse mientras su dignidad todava estuviera intacta. Has venido solo? le pregunt, en lugar de marcharse. No. Ella asinti con la cabeza, aunque fue ms bien un gesto de inclinar la barbilla. Claro que no. Bueno mejor que... Se gir para marcharse. Espera. l la sujet por la mueca. Ella se detuvo y mir sus fuertes y bronceados dedos, que destacaban contra su plida mueca. Cmo ests? le pregunt acercndose a ella. De verdad. Not el perfume de su locin para despus del afeitado. Era la de Dolce & Gabbana que le haba regalado para Navidad el ao pasado. Le mir y observ un diminuto punto de pelo en su mejilla que se haba dejado al afeitarse. Siempre haba tenido ese problema; lo haca todo muy deprisa. Angie le inspeccionaba el afeitado cada maana. Sinti el impulso de tocarle la cara y de deslizar sus dedos por su barbilla. Estoy bien. En realidad, ms que bien. Me gusta volver a vivir en West End. Siempre habas dicho que no volveras a casa. He dicho muchas cosas y no he dicho muchas otras. Angie observ el cambio que se dibuj en su rostro. Una pena terrible se manifest a travs de sus labios. No, Ange... Te echo de menos. No se poda creer que hubiera dicho eso. Antes de que l pudiera (o no) responder, ella forz una sonrisa. He estado con mis hermanas y he vuelto a ser la ta ngela. Es divertido. l se ri, evidentemente aliviado por el cambio de tema. Deja que lo adivine: le has prometido a Jason que convenceras a Mira de que le quedara bien un piercing en la ceja. Durante un segundo fue como en los viejos tiempos. Los buenos viejos tiempos. Muy gracioso. Nunca me parecera que le quedara bien un piercing en la ceja. Aunque l ha hablado de un tatuaje. Conlan? Angie vio a la mujer rubia de unos treinta y tantos aos que se

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acercaba a Conlan. Llevaba un vestido azul marino liso y un collar de perlas. No llevaba ni un pelo fuera de lugar. Pareca la duea de una pequea tienda de modas de lujo. Angie, te presento a Lara. Lara, Angie. Angie forz una sonrisa. Quiz fuera absurdamente exagerada, pero no poda hacer nada por evitarlo. Encantada de conocerte. Mejor que me vaya. Empez a correr. Conlan volvi a atraerla gentilmente hacia l. Lo siento le dijo en voz baja. Por qu?respondi ella riendo. Llmame algn da. Mantuvo la sonrisa a la fuerza. Claro, Conlan. Me encantara verte algn da. Adis.

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Captulo quince
La peor parte fue que casi haba olvidado. Al menos eso crea, que a fin de cuentas, vena a ser lo mismo. Negacin era la respuesta de una sola palabra que haba dado Mira a la larga y compleja explicacin de Angie sobre cmo haba manejado sus emociones despus del divorcio. Haba sido una observacin tan buena como cualquier otra, pens ella. Entre mayo y noviembre, haba reflexionado sobre varias de sus prdidas. Especialmente la de su padre, la de su hija y la subsiguiente realizacin de que no habra bebs. De hecho, se senta orgullosa de cmo haba hecho frente a su sufrimiento. De vez en cuando, la atacaba, la hunda bajo su glida superficie, pero siempre haba conseguido nadar a tierra. De algn modo el divorcio haba quedado en segundo lugar ante la presencia de semejantes gigantes. Ahora lo vea todo en perspectiva y no poda apartar la mirada. No tiene nada que ver con la negacin le dijo a Mira, que estaba de pie delante de la encimera de acero inoxidable, haciendo pasta. Quiz no, pero un da se puede acabar de llenar y explotar. As es cmo la gente se encuentra en McDonald's con una pistola cargada. Ests insinuando que algn da cometer un delito? Te estoy diciendo que slo se puede desor los sentimientos durante un tiempo. Y ya he llegado al final del mo verdad? Conlan era de los buenos le dijo Mira con delicadeza. Angie se dirigi a la ventana y mir la transitada calle. Creo que era es la palabra clave de la frase. Algunas mujeres deciden ir detrs de hombres que los han soltado accidentalmente. Hablas de Conlan como si fuera un perro al que se le ha roto la correa y ha salido corriendo. Te parece que ponga carteles con una recompensa por Volunteer Park? Mira rode la mesa de trabajo y se puso al lado de Angie colocndole la mano en el hombro. Juntas contemplaron la vista. En el cristal plateado oscurecido por la noche se convirtieron en un par de rostros llorosos. Me acuerdo de cuando conociste a Conlan. Basta dijo Angie. Ahora no poda retroceder en los recuerdos. Slo quiero decir... S lo que quieres decir. De verdad? Por supuesto. Sonri con ternura a su hermana con la esperanza de que no se notara toda la tristeza que en realidad senta. Algunas cosas

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terminan Mira. El amor no debera ser una de ellas. Angie hubiera deseado volver a ser as de inocente, pero la inocencia era una de las prdidas del divorcio. Quiz la primera. Lo s respondi apoyando la cabeza en su hermana. No dijo lo que las dos saban: que eso suceda todos los das. Lauren baj del autobs en Shorewood Street. Delante tena un luminoso Safeway de las afueras. Sabes qu es lo que hace que una chica vomite sin motivo aparente, verdad? Se puso la capucha de su sudadera e intent perderse en su suave y algodonado tacto. Mirando al suelo para evitar encontrarse con nadie, entr en el centro comercial, cogi una cesta roja y se dirigi directamente a la seccin de higiene femenina. Ni siquiera mir el precio de los test, cogi dos cajas y las puso en la cesta; luego se dirigi a la seccin de revistas y cogi un U.S. News & World Report de un montn. La portada tena como titular <<Como comparan las universidades>>. Perfecto. Lo puso encima de los tests de embarazos y se puso en la cola de caja. Al cabo de una hora volva a estar en casa, sentada al borde de la baera. Cerro la puerta con el pasador, aunque no haca falta. Los sonidos que procedan del dormitorio de su madre eran inconfundibles. Mam no se iba a preocupar de Lauren en esos momentos. Miraba la caja. Le costaba leer las pequeas letras impresas; le temblaban las manos mientras la abra. Por favor Seor. No dijo en voz alta el resto de la splica. Saba lo que quera. O ms bien, lo que no quera en modo alguno. Angie estaba de pie en la barra haciendo anotaciones en el calendario. Durante las ltimas veinticuatro horas haba trabajado sin descanso desde el amanecer hasta el anochecer. Cualquier cosa era mejor que pensar en Conlan. Levant la vista y vio a Lauren de pie junto a la chimenea, mirando a las llamas. El restaurante estaba lleno y all estaba ella sin hacer nada. Angie fue hacia ella y le puso la mano en el hombro. Lauren se gir aturdida. Qu? Me has dicho algo? Ests bien? Bien. Bien. Slo necesitaba algo para la mesa siete. Frunci el ceo como si no pudiera recordar qu era. Zabaglione Q u ? Mesa siete. El seor y la seora Rex Mayberry. Estn esperando el zabaglione y el capuchino y Bonnie Smith ha pedido tiramis. La sonrisa de Lauren era pattica. Sus oscuros ojos estaban apagados, tristes.

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Eso es. Se march a la cocina. Espera dijo Angie. Lauren se detuvo y mir atrs. Mam ha hecho panna cotta de ms. Ya sabes lo pronto que se estropea. Qudate un poco despus del trabajo y la tomaremos juntas. No necesito comer cosas que engorden dijo Lauren y se march. Durante las siguientes horas, Angie observ detenidamente a Lauren, se fij en la palidez de su piel, en la rigidez de su sonrisa. Intent varias veces hacerla rer, pero sin xito. No caba duda de que pasaba algo. Quiz fuera con David. Quiz la haban rechazado en alguna universidad. Cuando Angie despidi al ltimo cliente, a mam, a Mira y a Rosa y haba cuadrado la caja, estaba realmente preocupada. Lauren estaba de pie al lado del ventanal, mirando a la noche con los brazos cruzados. Al otro lado de la calle, los voluntarios estaban colgando pavos y sombreros de peregrino de las farolas. Luego, ella saba que colgaran miles de luces para las fiestas navideas que seguan al da de Accin de Gracias. La ceremonia anual del encendido del rbol de Navidad era digna de recordarse. Cientos de turistas venan a la ciudad para este acto. El primer sbado de diciembre. Angie rara vez se haba perdido alguna, ni siquiera durante sus aos de matrimonio. Algunas tradiciones familiares eran inviolables. Se puso detrs de Lauren. Slo falta una semana para la primera celebracin del alumbrado. S. Poda ver el rostro de Lauren en la ventana; el reflejo era plido e indefinido. Vais a la ceremonia todos los aos? Vais? Lauren descruz los brazos. Tu madre y t. Lauren emiti un sonido que poda querer ser una risa. Mi querida mam no es de las que hacen cola en una fra noche de invierno para ver cmo se enciende el alumbrado navideo. Palabras de una adulta, observ Angie; la explicacin de una jovencita a la que ya no le importaba ver las decoraciones de Navidad. Angie senta la tentacin de ponerle una mano en el hombro para hacerle saber que no estaba sola, pero ese gesto le resultaba incmodo en eso momentos. Quiz te gustara venir conmigo. Bueno debera decir con nosotras. Los DeSaria acudimos al centro de la ciudad como la plaga de la langosta. Comemos perritos calientes, bebemos chocolate caliente y compramos castaas asadas en la parada del Rotary. No es muy saludable, ya lo s, pero... No gracias. Angie not un tono defensivo en la voz de la joven, y debajo del mismo sinti el dolor de su corazn. Tambin vea que Lauren estaba a punto de marcharse, as que eligi sus palabras con cuidado. Qu pasa cario? Al or la palabra cario, Lauren pareci encogerse. Emiti un sonido y se apart de la ventana.

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S, ya. Lauren Ribido, detente ahora mismo. Angie se sorprendi. No saba que poda tener voz de madre. Lauren se gir lentamente para mirar a Angie. Qu quieres de m? Angie not un dolor infinito en su voz. Reconoci todos los matices de ese sonido. Me preocupo por ti, Lauren. Es evidente que te pasa algo. Me gustara ayudarte. Lauren pareca abatida. No, por favor. No, qu? S amable conmigo. De verdad, esta noche no puedo ms. Era el tipo de respuesta que Angie comprenda, ese tipo de fragilidad. No soportaba ver que una persona tan joven sufriera de ese modo, pero qu era la adolescencia sino confusin aguda y emociones desbordantes? Probablemente todo se debiera a unas malas notas. A menos que... Has roto con David? Lauren casi sonri. Gracias por recordarme que podra ser peor. Ponte el abrigo. Voy a alguna parte? S. Angie aprovech la oportunidad. Se fue a la cocina a buscar el abrigo. Cuando regres Lauren estaba junto a la puerta con su abrigo verde y la mochila colgada del hombro. Venga dijo Angie. Caminaron juntas por la calle oscura. Cada pocos pasos una ornamentada lmpara de hierro iluminaba la calle. Normalmente, esas calles estaban desiertas a las diez y media de la noche en un da entre semana, pero esa noche haba gente por todas partes, adecuando la ciudad para las fiestas. El aire fro ola a madera quemada y a mar. Angie se detuvo en la esquina, donde algunas mujeres del Soropotomist* Club repartan tazas de chocolate caliente. Quieres marshmallows?pregunt enseguida la mujer, su respiracin se vea como una pluma de color blanco. Angie sonri, Claro. Angie rode la taza con las manos. Empez a notar el calor en los dedos y el vapor en la cara. Llev a Lauren a la plaza de la ciudad. Se sentaron en un banco de hormign. An a esa distancia del mar poda orlo; era el corazn de la ciudad, constante y regular. Mir a Lauren por el rabillo del ojo, que tena la mirada perdida en la taza. Puedes contrmelo, Lauren. Lo s, soy una adulta y por lo tanto, el enemigo, pero a veces la vida te lanza a la cuneta. Hablar de tus problemas con otra persona siempre ayuda. Problemas. Lauren repiti la palabra, que pareca sin importancia.

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Pero eso era cosa de la adolescencia, pens Angie. Todo se le haca un mundo. * Venga, Lauren le suplic Angie-. Deja que te ayude. Al final Lauren la mir y le dijo: Se trata de David. Por supuesto. A los diecisiete aos casi todos los problemas venan por algn chico. Si no llamaba lo suficiente, te rompa el corazn. Si coma con Melissa Sue en la hora de la comida, llorabas durante horas. Angie esper. Si hubiera hablado habra sido para decirle a Lauren que era demasiado joven y que algn da David pasara a formar parte de sus gratos recuerdos como su primer amor. No exactamente lo que una adolescente quiere or. Cmo le das a alguien una mala noticia? Si quieres a esa persona, claro? dijo por fin Lauren. Lo ms importante es ser sincera. Siempre. Yo lo aprend a las malas. Deso los sentimientos de mi marido con mis mentiras y eso acab con nosotros. Mir a Lauren. Pasa algo con la universidad? Angie suaviz su tono, con la esperanza de que lo que iba a decirle a continuacin no fuera tan duro para ella. Tienes miedo de separarte de David. Pero todava no tienes noticias de las universidades. Necesitas tener toda la informacin antes de reaccionar. Encima de sus cabezas apareci la luna por detrs de un banco de nubes. Su luz plateada se proyectaba sobre el rostro de Lauren, hacindola parecer ms mayor, ms saba. Sus redondeadas mejillas quedaron aplanadas por la sombra, sus ojos estaban tremendamente oscuros y plagados de secretos. Universidad dijo ella en un tono funesto. Lauren? Ests bien? Lauren apart la mirada rpidamente como para esconder sus lgrimas. S. Eso es. Me temo que nos... separaremos. Esa palabra pareca demasiado fuerte para ella. Angie estir el brazo y le puso la mano en el hombro. Not que estaba temblando y no poda creer que fuera de fro. Eso es muy normal, Lauren. Cuando yo era senior estaba enamorada de Tommy. l... Lauren salt de repente y apart la mano de Angie de un empujn. La luz de la luna reflejaba las huellas de sus lgrimas por su rostro. He de marcharme. Espera. Deja al menos que te lleve a casa. No. Ahora Lauren lloraba y no intentaba ocultarlo. Gracias por intentar animarme, pero ahora he de irme a casa. Ir a trabajar maana por la noche. No te preocupes. Dicho esto, Lauren se desvaneci corriendo en la noche. Angie se qued all de pie, escuchando los pasos de la joven hasta que se
*

Asociacin internacional de mujeres empresarias dedicada principalmente a labores de bienestar social. El nombre viene de sror = hermana + optimist =opti-mista. (TV. de la T.)

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esfumaron. Haba hecho algo mal esa noche, ya fuera por lo que haba dicho o por lo que no haba dicho, no estaba muy segura. Lo nico que saba era que haba ido mal desde el principio. Todo lo que Angie deca estaba mal. Quiz sea mejor que no haya tenido hijos dijo en voz alta. Luego record sus propias lgrimas de adolescente. Ella y mam cada da tenan alguna, discutan por todo desde el largo de la falda hasta la altura de los tacones y la hora de regresar a casa. Nada de lo que deca su madre era correcto. Por supuesto, sus consejos sobre el sexo, el amor y las drogas haban cado en saco roto. Quizs haba sido culpa de Angie. Deseaba con todas sus fuerzas ayudar a Lauren, pero quiz no era eso lo que ella quera. Angie se prometi que la prxima vez se limitara a escuchar.

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Captulo diecisis
La noche de las citas era todo un xito. Pareca que muchos de los ciudadanos de West End, jvenes y mayores, haban estado buscando una excusa para salir a cenar e ir al cine. Probablemente el tiempo haba ayudado. Haba sido un mes de noviembre gris y deprimente y con el da de Accin de Gracias a la vuelta de la esquina, no pareca que fuera a mejorar mucho. No haba muchas distracciones en una pequea ciudad en una noche fra y lluviosa. Angie iba de mesa en mesa hablando con sus clientes, asegurndose de que Rosa y Carla, la nueva camarera, hacan bien su trabajo. Llevaba agua, pan y serva ella misma muchas de las mesas. Los platos especiales de mam haban sido excelentes esta noche. Se les haba acabado el risotto con mejillones y azafrn a eso de las ocho y pareca que el salmn sobre pasta de cabellos de ngel con tomates asados y ajoaceite con corazones de alcachofa no iba a durar otra hora. Era sorprendente ver lo bien que sentaba el xito. Angie haba pensado en eso ltimamente. De hecho, desde que haba vuelto a ver a Conlan. Al fin y al cabo tena mucho tiempo para pensar. En una ciudad pequea, una mujer soltera sin hijos y sin perspectivas de romance tena mucho tiempo para pensar. Una vez empezaba a pensar en su vida, pareca que no poda parar. Pensaba en las decisiones que haba tomado haca mucho tiempo, antes incluso de ser lo bastante mayor para comprender lo que realmente importaba. A los diecisis haba decidido ser Alguien. Quiz porque se haba educado en una familia grande de una ciudad pequea o porque la adoracin y el respeto de su padre significaban mucho para ella. Ni siquiera ahora estaba segura de qu haba sido lo que la haba impulsado a tomar esas decisiones. Slo saba que anhelaba una vida diferente, ms rpida y sofisticada. UCLA haba sido el principio. Hasta entonces ninguna de sus compaeras de instituto haba ido a la universidad, pero, una vez all, estudi cosas que la alejaron todava ms de sus amistades de la escuela y de su familia. Literatura rusa. Historia del arte. Religiones orientales. Filosofa. Todo ese conocimiento le haba abierto las puertas del mundo. Quera abarcarlo todo, experimentarlo; una vez que te metes en un coche de carreras y pones la marcha rpida, te olvidas de reducir la velocidad para ver el paisaje. Todo se vea borroso salvo la lnea de la meta. Entonces conoci a Conlan. Le quera mucho. Lo suficiente como para pasar por el altar y jurar ante Dios que no amara a otro hombre en su vida. No recordaba cundo su amor haba empezado a ser demasiado

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pequeo, cundo haba empezado a juzgar su vida por lo que no tena, pero lo cierto es que eso haba acabado con ellos. Era irnico, el amor les haba conducido a buscar un hijo y esa bsqueda les haba arrebatado su amor. Si la prdida les hubiera unido en lugar de hacer lo contrario. Si hubieran sido ms fuertes. sas eran las cosas que debera haberle dicho en el teatro. Por el contrario, actu como una adolescente con una declaracin por sorpresa no correspondida. Todava estaba pensando en ello cuando lleg la hora de cerrar el restaurante; se sirvi un vaso de vino y se sent al lado de la chimenea. Haba silencio en el local ahora que todo el mundo se haba marchado. No vea razn para ir a casa. Aqu se senta a gusto. All era demasiado fcil caer en el pozo de la soledad. Sola. Tom un sorbo de vino tratando de convencerse de que el escalofro que haba notado se deba al calor del fuego. La puerta de la cocina se abri. Mira entr en el comedor con aspecto de cansada. Pensaba que te habas ido a casa dijo Angie, empujando una silla para que se sentara su hermana. He acompaado a mam a su coche. Cuando estbamos bajo la lluvia me ha dicho que mi hija adolescente se viste como una puta. Se dej caer sobre la silla. Me servir un vaso de vino. Angie le sirvi un vaso y se lo dio. Ahora todas las adolescentes se visten as. Eso es lo que le he dicho a mam y ella me ha respondido: Mejor que le digas a Sarah que est anunciando un producto que es demasiado joven para vender. Ah, y que si pap levantara la cabeza! Ah! Su gran arma. Mira sonri cansada mientras beba. T tampoco tienes muy buen aspecto. Angie suspir Tengo problemas, Mira. Desde que volv a ver a Conlan... Has tenido problemas desde que os separasteis. Todo el mundo lo sabe menos t. Le echo de menos admiti Angie en voz baja. Entonces, qu vas a hacer? Hacer? Para que vuelva. Slo or la propuesta ya dola. El tren ya ha salido Mira. Es demasiado tarde. Nunca es demasiado tarde hasta que te has muerto. Recuerdas a Kent John? Cuando l te dej iniciaste una campaa digna de un libro de rcords. Angie se ri. Era cierto. Al pobre chico no le dio ninguna oportunidad. Haba ido tras l como un huracn. Entonces tena quince aos.

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S y ahora tienes treinta y ocho. Conlan vale ms que un atleta de instituto. Si le quieres... Al igual que todo buen pescador, y en West End todo el mundo saba pescar, Mira dej colgando el anzuelo. l ya no me quiere dijo Angie rpidamente. Mira la mir. Ests segura? Era la primera vez en su vida que Lauren dejaba de ir un da al instituto. Pero Angie tena razn: Necesitaba hechos, no temores. Estaba rgidamente sentada en su asiento de la ventanilla de un autobs de la empresa Greyhound mirando cmo cambiaba el paisaje. Cuando pag el billete y subi todava era de noche, y an no haba amanecido. La luz empezaba a asomarse por las colinas cuando el autobs pas por Fircrest. All realiz varias paradas. En cada una de ellas se iba poniendo ms tensa. Suplicando que no subiera nadie conocido. Afortunadamente, estaba a salvo. Cerr los ojos porque ya no quera ver el paso de los kilmetros; cada uno le acercaba ms a su destino. Sabes lo que hace vomitar a una chica sin motivo aparente, verdad? Yo, no susurr Lauren, rogando que fuera cierto. Esos tests del embarazo baratos siempre fallaban. Todo el mundo lo saba. No poda estar embarazada. No importaba lo que marcara esa pequea tira. Sptima con Gallen grit el conductor mientras el autobs reduca la marcha para detenerse. Lauren tom su mochila y se apresur a salir. El aire le golpe en la cara. Un fro glido y hmedo la envolva y le hizo respirar profundo. A diferencia de West End que ola a pinos, a verde y a mar, aqu ola a ciudad, a tubos de escape y a aire contaminado. Se subi el cuello del abrigo para protegerse la cara y revis sus instrucciones, luego camin dos manzanas ms hasta llegar a Chester Street. All estaba: un edificio bajo de hormign con tejado plano y sin ningn adorno. Planificacin familiar. Vaya irona. Si lo analizaba, no tena ningn sentido que ella estuviera all. Debera llamarse centro de no maternidad no planificada. Solt una respiracin profunda, dndose cuenta un segundo demasiado tarde de que haba empezado a llorar. Basta! No ests embarazada. Slo es para asegurarte. Camin deprisa por las losas de piedra hasta llegar a la puerta principal del edificio. Sin atreverse a detenerse ni un momento abri la puerta, pas el control de seguridad y entr en la sala de espera. Primero vio a las mujeres y jvenes que haban llegado antes que ella. Ninguna pareca muy contenta de estar all. No haba hombres. Luego

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se fij en lo lgubre que era aquel lugar: paredes grises, sillas de plstico grises y moqueta industrial tambin de color gris. Lauren se dirigi al mostrador, donde una recepcionista le sonri. En qu puedo ayudarte? le pregunt la mujer, sacndose un bolgrafo del moo. Lauren se acerc ms. Ribido. He llamado para pedir hora para un mdico dijo susurrando. La mujer consult su lista. Ah, s! Para la prueba del embarazo. Lauren se estremeci. La mujer prcticamente haba gritado la palabra embarazo. S. Correcto. Sintate por favor. Lauren evit intencionadamente mirar a nadie mientras se diriga a un asiento. Baj la cabeza, dej que el pelo le cayera sobre la cara y se qued mirando la mochila que se la haba puesto en la falda. Tras una interminable espera, entr una mujer en la habitacin y pronunci su nombre. Se levant de golpe y se apresur a seguirla. Soy Lauren. Ven conmigo dijo la mujer. Soy Judy. Entraron en un pequeo consultorio. Judy indic a Lauren que se sentara sobre la camilla protegida con papel y se sent en una silla frente a ella, con una tablilla portapapeles en la mano. Bien, Lauren dijo Judy quieres hacerte la prueba del embarazo? Estoy segura de que no la necesito, pero... Intent sonrer. Mejor estar segura a que sea demasiado tarde. Su sonrisa se esfum. Esperaba que Judy le dijera que si hubiera ido con ms cuidado no se estara preocupando en esos momentos por tener algo que lamentar. Mantienes relaciones sexuales? Se senta demasiado pequea y joven para estar all respondiendo a esas preguntas de adultos. S. Practicas el sexo seguro? S. Por supuesto. Sal con David tres aos, antes de dejarle... ya sabe... y slo lo hemos hecho una vez sin preservativo. El rostro de Judy se llen de una triste comprensin. Con una vez basta, Lauren. Lo s. Ahora se senta fatal y estpida, adems de pequea. La cuestin es que esa vez fue la primera semana de octubre. Lo recuerdo porque fue despus del partido de Longview. Y ese mes me vino la regla en su fecha. Entonces, por qu ests aqu hoy? Este mes se me retrasa el perodo y... No poda decirlo en voz alta. Y? Me he hecho una de esas pruebas del embarazo y me ha dado

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positivo. Pero siempre fallan, verdad? Pueden fallar, no cabe duda. Qu volumen de prdida tuviste la pasada regla? Apenas tuve prdidas. Pero me vino. Judy la mir. Sabas que puedes tener prdidas cuando ests embarazada? A veces puede parecer que es la regla. Lauren sinti que le recorra un escalofro. Oh! Bueno, vamos a hacerte la prueba y veamos cul es la situacin. Lauren cerr la puerta de su apartamento. Lanz la mochila sobre el sof y se dirigi a la habitacin de su madre. Durante todo el trayecto estuvo pensando en lo que le iba a decir. Ahora ya haba llegado, estaba en su apartamento que ola a tabaco, de pie delante de la puerta semiabierta del dormitorio de su madre, no la vea por ninguna parte. Cuando estaba a punto de llamar oy voces. Perfecto. All estaba l de nuevo. Recuerdas la noche en que nos conocimos? le deca l con una voz grave y gastada. Todos los amigos de mam tenan la misma voz, como si hubieran estado fumando cigarrillos sin filtro desde la infancia. No obstante, era un pregunta romntica, sorprendentemente romntica. Lauren se acerc a la puerta para or la respuesta de su madre. Por supuesto respondi mam. Cmo podra olvidarla? Te dije que estaba en la ciudad slo para unas semanas. Ya llevo un mes. Oh! Haba una sorprendente vulnerabilidad en la voz de su madre. Ya lo saba. Ha sido divertido mientras dur y todo ese rollo. No dijo l con dulzura. Lauren se acerc ms. No, qu? dijo mam. No soy un buen partido, Billie. He hecho algunas cosas malas en mi vida. He hecho dao a la gente. Especialmente a las tres mujeres que se han casado conmigo. Crees que yo soy la madre Teresa? Lauren le oy cruzar la habitacin. El colchn hizo un sonido metlico cuando se sent de nuevo. El cabezal golpe contra la pared. Sera una tontera que no vinieras conmigo cuando abandone la ciudad le dijo. Lauren se qued sin aliento y not que a su madre le pasaba lo mismo. Me ests pidiendo que me vaya contigo? le pregunt mam. Creo que s. Lauren se grada en junio. Si pudieras... No soy de los que esperan, Billie. Hubo una larga pausa. Lo siento, Jake. Quiz, podramos... no lo s. Hacer algo. respondi ella. - 138 -

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S dijo l. Un mal momento. Lauren oy que se levantaba y que se diriga a la puerta. Regres a la sala para fingir que acababa de llegar. Jake sali deprisa del dormitorio. Cuando vio a Lauren, se detuvo y le sonri. Era la primera vez que le vea. Era alto quizs 1,83 tena el pelo largo y rubio. Llevaba ropa de motorista, pantalones de piel negros y gastados, pesadas botas negras y una cazadora de piel negra con conchas incrustadas. Su cara le recordaba las escarpadas montaas del Parque Nacional, salvajes y duras. No haba ningn rasgo suave en su rostro; todo eran ngulos agudos y hoyos profundos. En la garganta se apreciaba la punta de un tatuaje multicolor que se asomaba al cuello. Era una cola. De un dragn o de una serpiente. Si el conflicto tena un rostro era ste. Hola jovencita le dijo, saludndola con la cabeza y pasando por su lado. Ella le observ mientras abandonaba el apartamento, luego volvi a mirar hacia el dormitorio de su madre. Dio unos cuantos pasos hacia la puerta y se detuvo. Quizs este no fuera un buen momento. La puerta de la habitacin se abri de golpe. Mam sali dando tumbos, soltando tacos mientras pasaba por al lado de Lauren. Dnde estn mis malditos cigarrillos? En la mesa de centro. Gracias. Dios, estoy hecha una mierda. Demasiada juerga la pasada noche. Mam mir el montn de cajas de pizza vacas que haba en la encimera, sonri cuando vio los cigarrillos. Has llegado pronto a casa. Qu pasa? Estoy embarazada. Mam la mir fijamente. El cigarrillo se le qued colgando de la boca antes de encenderlo. Dime que es una broma. Lauren se acerc ms. No pudo evitarlo. Por ms que la hubiera decepcionado en el pasado, siempre haba credo querido creer que esta vez sera distinto y ahora necesitaba que la abrazaran y la consolaran, que le dijeran Est bien, cario, aunque supiera que era mentira. Estoy embarazada dijo ms suave esta vez. Su madre le cruz la cara con un bofetn. Con fuerza. Las dos se quedaron atnitas por la rapidez del movimiento. Lauren se qued sin aliento. La mejilla le escoca como el infierno, pero era mam la que tena lgrimas en los ojos. No llores le dijo Lauren. Por favor. Mam estaba de pie, mirndola, con el cigarrillo todava colgando de la boca. Con sus pantalones de cintura baja de color rosa y la camiseta blanca corta pareca una adolescente. No has aprendido nada de m? Se apoy sobre la pared

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estucada. Lauren se acerc a ella. Sus hombros se tocaron, pero no se acercaron ms. Lauren miraba apesadumbrada la cocina desordenada, intentando recordar lo que haba llegado a esperar que dijera su madre. Necesito tu ayuda. Para hacer qu? Toda su vida Lauren se haba sentido sola en presencia de su madre, pero nunca tanto como ahora. No lo s. Mam se gir hacia ella. La tristeza que reflejaban sus ojos manchados de maquillaje era peor que la bofetada. Deshazte de l le dijo cansada. No dejes que un error te deshaga la vida. Eso es lo que soy yo para ti? Tu error? Mrame. Es ste el tipo de vida que quieres? Lauren trag saliva y le sec los ojos. Es un beb, no... nada. Y si decidiera tenerlo? Me ayudaras? No. No? As de claro, no? Al final su madre la conmovi. Fue triste, dbil y apenas dur. He pagado por mi error, pero no voy a pagar por el tuyo. Hazme caso. Aborta. Date una oportunidad en la vida. Ests segura? La pregunta haba mantenido despierta a Angie toda la noche. Maldita Mira murmur. Qu ha pasado? pregunt mam, que se acercaba desde atrs. Ahora estaban en su casa preparando tartas para el da de Accin de Gracias. Nada, mam. No has dejado de murmurar desde que has llegado. Creo que tienes que decirnos algo. Pon bien esas nueces pecanas, ngela. A nadie le gusta comerse un pastel que no tiene buena presencia. No s qu caray estoy haciendo. Angie tir la bolsa de pecanas sobre la encimera y sali afuera. La terraza estaba llena de roco por todas partes, pegado a las barandillas y a las maderas del suelo. El csped era tan grueso y suave como una capa de terciopelo de Navidad. Oy que se abra la puerta corredera y que luego se cerraba. Mam sali detrs de ella y se puso a su lado a mirar el jardn sin rosas. No estabas hablando de las pecanas. Angie se frot los ojos y suspir. Vi a Conlan en Seattle. Ya era hora de que me lo dijeras. Mira ha largado verdad? Compartido es la palabra que yo empleara. Est preocupada por ti. Igual que yo.

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Angie se apoy en la fra barandilla de madera. Durante un segundo tuvo la sensacin de or el mar en la lejana, luego se dio cuenta de que era el ruido de un avin. Suspir, con el deseo de preguntarle a su madre cmo haba llegado a esa situacin en su vida, a los treinta y ocho aos sola y sin hijos. Pero, ya lo saba. Dej que el amor se le escapara de los dedos. Me siento perdida. Qu vas a hacer ahora? No lo s. Mira me hizo la misma pregunta. Esa chica tiene unos genes brillantes. Y? Quiz le llame dijo, permitindose pensar en ello por primera vez. Eso podra funcionar. Por supuesto, si fuera yo, me gustara mirarle a los ojos. Slo entonces lo sabrs. Sencillamente podra darse la vuelta y marcharse. Mam mir sorprendida. Has odo esto pap? Tu ngela est siendo cobarde. No es la chica que yo conozco. He recibido unos cuantos palos en los ltimos aos, mam dijo intentando sonrer. No soy tan fuerte como antes. Eso no es cierto. La antigua ngela estaba destrozada por sus prdidas. Esta nueva hija ma no le teme a nada. Angie se gir y mir los profundos y oscuros ojos de su madre. Toda su vida se reflejaba en ellos. Not el olor a laca Aqua Net y a perfume Tab. De pronto, sinti que era un consuelo estar all de pie en esa terraza, encima de ese jardn, con esa mujer. Se dio cuenta de que por mucho que cambiara su vida, esa parte siempre permaneca inamovible. La familia. Era irnico. Se haba marchado hasta California para poner distancia entre ella y su familia. Deba haber sabido que eso era imposible. Esta familia estaba en su sangre y en sus huesos. Estaba siempre con ella, incluso su padre que ya se haba marchado... y sin embargo estara siempre en esa terraza en una fra maana de otoo. Me alegr de haber vuelto a casa, mam. Ni siquiera me haba dado cuenta de cunto os aoraba. Mam sonri. Lo sabamos. Ahora ve a poner esas tartas en el horno. Tenemos que hornear muchas cosas.

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Captulo diecisiete
La cinturilla del uniforme de Lauren era ancha como de costumbre, no obstante ya no le encajaba. Se miraba al espejo e intentaba convencerse de que nadie podra adivinarlo. Se senta como Hester Prynne, slo que la letra era una P escarlata en su vientre. Se lav y se sec las manos y sali de los lavabos. Las clases se estaban acabando. Los alumnos corran por los pasillos riendo, charlando y formando grupos de color rojo y negro. El ltimo da de escuela antes de las vacaciones, siempre era as de bullicioso. Perdi la cuenta de cuntas compaeras la llamaron. Pareca imposible que no se dieran cuenta de lo diferente que era ahora, de lo distante que estaba. Lo! David la llam, corriendo tras ella con la mochila casi arrastrando. Tir la mochila al suelo cuando la alcanz y le dio un estirn para abrazarla. Ella se agarr a l. Cuando por fin se separ, estaba temblando. Dnde estabas? le pregunt acaricindole el cuello. Podemos ir a hablar a algn sitio? Ya te has enterado verdad? Maldita sea, les he dicho a todos que quera sorprenderte. Ella le mir, dndose cuenta de pronto del brillo de sus ojos y de la magnitud de su sonrisa. Pareca preparado para empezar a rer en cualquier momento. No s de qu me ests hablando. De verdad? Su sonrisa se agrand ms si caba. La tom de la mano y la arrastr detrs de l. Pasaron de largo la cafetera y la biblioteca, se detuvieron en un rincn oscuro cerca de la sala de msica. La banda estaba ensayando. El staccato de Tequila sonaba en la fra tarde. La bes apasionadamente, luego se apart sonriendo. Toma. Ella mir el sobre que tena en la mano. Lo haban abierto. La parte superior estaba destrozada. Se lo cogi de la mano y vio la direccin del remitente. Universidad de Stanford. Apenas respiraba mientras sacaba la carta y lea la primera lnea. Querido seor Haynes: Nos complace ofrecerle una plaza en... Las lgrimas le impidieron seguir leyendo No es estupendo? Dijo l, arrebatndole la carta. Admisiones anticipadas. Es tan pronto... que nadie lo sabe todava. Creo que tengo mucha suerte. Suerte. S. Guau! exclam ella incapaz de mirarle. Ahora no poda

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decrselo. Es el principio Lauren. T irs a la USC o a Berkeley e iremos a vernos. Estaremos juntos cada fin de semana y en vacaciones. Al final, ella le mir. Pareca que ya les separaban kilmetros de distancia, una distancia tan grande como un ocano. Lo de las universidades apenas importaba. Te marchas esta noche, verdad? A pesar de sus lgrimas su voz son apagada y seca. Pasamos el da de Accin de Gracias en casa del to Frederick. La tom en sus brazos y la estrech con fuerza. Slo ser el fin de semana. Luego podemos celebrarlo. Quera alegrarse por l. Stanford. Era lo que l deseaba. Estoy orgullosa de ti David. Te quiero Lauren. Era cierto. l la quera y no era un amor superficial de instituto por el inters de acostarse con ella. Ayer eso hubiera bastado, hoy vea las cosas diferentes. Era fcil amar a alguien cuando la vida era sencilla. La semana pasada el mayor temor de Lauren y haba sido un miedo tan grande como el Increble Hulk era no ser admitida en Stanford. Hoy sa era la menor de sus preocupaciones. Pronto tendra que decirle a David lo del beb y a partir de ese momento, nada sera fcil. El amor sobre todo. De algn modo Lauren consigui superar su turno del mircoles en el restaurante. En realidad, no saba cmo lo haba hecho. Su mente estaba tan abarrotada, que le pareca imposible recordar un slo pedido, menos an docenas. Lauren? Se gir y vio a Angie de pie sonrindole con una mirada de preocupacin en los ojos. Nos gustara que tu madre y t vinierais a cenar el da de Accin de Gracias a casa de mam. Oh! Lauren esperaba que no se notara la ilusin que eso le haca. Angie se acerc. Realmente estaramos encantadas de que vinierais. Toda su vida haba esperado una invitacin as. Yo... Pareca que no poda negarse. A mi madre no le gustan las fiestas. A menos que le ofrezcas ginebra y marihuana. Si ella est ocupada, ven t. Pinsalo. Lo hars? Todos estaremos en casa de mam a eso de la una. Angie le dio un papel a Lauren. sta es la direccin. Significara mucho para nosotras. Trabajas en DeSaria's. Eso te convierte en un miembro de nuestra familia. El da de Accin de Gracias, el primer pensamiento de Lauren fue:

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Trabajas en DeSaria's. Eso te convierte en un miembro de nuestra familia. Por primera vez tena adnde ir esa estpida fiesta, pero cmo poda presentarse all ahora, sintindose miserable y estpida? An gie la mirara y lo sabra. Lauren haba temido ese momento desde que supo lo de su embarazo. A las once todava estaba dando vueltas por el apartamento cuando son el telfono. Respondi a la primera llamada. Diga? Lauren? Soy Angie. Ah, hola. Me preguntaba si necesitabas que te viniera a buscar. Parece que va a llover y s que tu madre tiene el coche estropeado. Lauren suspir. Fue un sonido de vehemente deseo. No, gracias. Vendrs a la una verdad? Le plante la pregunta con tanta dulzura que no poda negarse. Lo deseaba con todas sus fuerzas. S, claro, a la una. Cuando colg, se fue al dormitorio de su madre y se qued junto a la puerta escuchando. Estaba en silencio. Al final, llam . Mam? Se oy el sonido del colchn de muelles, luego pasos y se abri la puerta. All estaba mam, con cara de sueo y la piel de color ceniza, con una camiseta que le llegaba a las rodillas y que anunciaba una taberna. Su eslogan era: Alcohlicos sirviendo a alcohlicos durante 89 aos. S? Es el da de Accin de Gracias, te acuerdas? Nos han invitado a comer. Mam se estir para coger un paquete de cigarrillos. Encendi uno. Ah, ya. Tu jefa. Pensaba que no lo sabas seguro. Me... me gustara ir. Mam mir hacia atrs, al hombre que estaba en su cama, no caba duda. Creo que me quedar aqu. Pero... Ve t. Divirtete. Hoy no estoy para hacer grandes cosas. Ya lo sabes. Nos han invitado a las dos. Ser violento aparecer sola. Mam exhal el humo y sonri. No tanto como si fueras conmigo. Mir directamente al vientre de Lauren. Adems t tampoco ests sola. Se gir y cerr la puerta. Lauren volvi a su habitacin. A las doce y cuarto se haba cambiado tres veces de ropa. Lo cierto era que eso fue una ayuda para distraerse. Mantena su mente ocupada, tena otra cosa en qu pensar aparte de su embarazo. Al final, se le acab el tiempo y se puso lo que llevaba en ese momento: una falda india de gasa estampada, una camiseta blanca con un reborde negro en el cuello y el abrigo que Angie le haba regalado. Se

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estir el pelo y se hizo una cola de caballo, luego se puso un poco de maquillaje, para dar un poco de color a sus plidas mejillas y a sus an ms incoloras pestaas. Tom el autobs de las doce cuarenta y cinco que cruzaba la ciudad. Era la nica pasajera en ese da de Accin de Gracias. Haba algo triste en ello, pens, la nica persona sin familia. Pero luego pens que eso significaba que tena algn lugar adonde ir. Mejor que las personas que estaban solas en casa, comiendo comida preparada en bandejas de papel de estao y viendo pelculas que te hacan sufrir por lo que no tenas. Todos los programas especiales de los das festivos eran as. Las pelculas, los desfiles; todos mostraban a familias que se reunan, que disfrutaban de ese da, de estar juntos. Las madres sosteniendo... bebes. Lauren suspir. Siempre estaba all presente, flotando como un corcho, dispuesto a salir a la superficie de sus pensamientos. Hoy no dijo en voz alta. Por qu no hablar consigo misma? No haba nadie al lado que pudiera rerse ni que saliera pitando por considerarla una loca. se sera su primer da de Accin de Gracias. Haba esperado toda una vida. Se neg a que el beb se lo echara a perder. Baj del autobs en la esquina de Maple Drive con Sentinel. Afuera, el cielo tena un color plomizo. Pareca que fuera por la tarde en vez de ser medioda. El viento barra el suelo, levantando las hojas negras y moviendo los rboles desnudos. Todava no llova, pero pronto empezara. Se acercaba una tormenta. Se abroch el abrigo para protegerse del fro y se apresur; iba mirando los nmeros, aunque no le hubiera hecho falta. Cuando lleg a casa de los DeSaria lo supo al instante. El jardn estaba perfectamente arreglado y cuidado. Flores de color prpura flanqueaban el camino de entrada, parecan repollos y contrastaban con el mortecino suelo invernal. Era una preciosa casa estilo Tudor con ventanas emplomadas, un impresionante tejado inclinado y una entrada de ladrillo arqueada. En la puerta principal haba una estatua de Jess con los brazos abiertos dando la bienvenida. Se adentr por el camino asfaltado, pas al lado de una fuente de la Virgen Mara y llam a la puerta. No hubo respuesta, aunque se oa un gran barullo en el interior. Llam al timbre. De nuevo no hubo respuesta. Estaba a punto de darse la vuelta y marcharse cuando de pronto se abri la puerta. Abri una nia de pelo rubio y la mir. Llevaba un bonito vestido de terciopelo negro con un ribete blanco. Quin eres?le pregunt. Soy Lauren. Angie me ha invitado a comer. Ah! La nia le sonri, se gir y se fue corriendo. Lauren se qued all de pie, un poco perpleja. El aire fro le calaba a travs de la falda, lo que le record que deba cerrar la puerta.

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Cuidadosamente, se adentr en el pequeo recibidor y se detuvo en el umbral de la sala de estar. Aquello era un caos. Haba al menos veinte personas. Junto al ventanal haba tres hombres tomando ccteles y charlando animadamente mientras miraban un partido de ftbol. Varios adolescentes estaban sentados a una mesa de juegos, jugando a las cartas. Se rean y se gritaban mutuamente. Unos nios ms pequeos estaban en el suelo alrededor de un tablero de Candy Land como si fueran los radios de una rueda. No se atrevi a pasar entre todo ese montn de gente, retrocedi y se dio la vuelta. En el otro extremo del recibidor haba otra habitacin. All haba algunos adultos mirando la televisin. Lauren se apresur reteniendo la respiracin. Nadie le pregunt quin era y se encontr ante la puerta de la cocina. El olor fue lo primero que le impact. Era un olor celestial. All estaban las mujeres. Trabajaban juntas. Mira estaba pelando patatas, Livvy preparando el antipasti sobre una ornamentada bandeja de plata, Angie estaba cortando verduras y Mara desenrollando la pasta. Todas hablaban a la vez y se rean a menudo. Lauren slo poda captar fragmentos de conversacin. Lauren! Grit Angie, levantando la mirada de la tabla de cortar verduras. Has venido! Gracias por la invitacin. De pronto se dio cuenta de que tena que haber llevado algo, quizs un ramo de flores. Angie mir detrs de ella. Dnde est tu madre? Lauren se sonroj. Ella... bueno... est resfriada. Nos alegramos de que hayas venido. Al momento estaba rodeada de mujeres. Durante la hora siguiente estuvo ayudndolas en la cocina. Ayud a Livvy a poner las mesas, a Mira a llevar el antipasti en las bandejas a la sala de estar y a Angie a lavar platos. En cualquier momento haba al menos cinco personas en la cocina. Cuando empezaron a servir haba el doble. Todo el mundo pareca saber exactamente lo que tena que hacer. Las mujeres se movan como nadadoras sincronizadas, sirviendo la comida y llevando bandejas de una habitacin a otra. Entonces lleg el momento de sentarse, y Lauren se encontr en la mesa de adultos entre Mira y Sal. En su vida haba visto tanta comida. Por supuesto, haba pavo y dos cuencos de relleno uno del interior del pavo y otro del exterior montaas de pur de patata y barcos de salsa de carne, judas verdes con cebolla, ajo y panceta, risotto con queso parmesano y prosciutto, pasta casera en caldo de capn, verduras asadas rellenas y pan hecho en casa. Es escandaloso, verdad? dijo Mira, acercndose a ella y riendo. Es hermoso respondi Lauren con nostalgia. En la cabeza de la mesa, Mara dirigi la oracin que concluy con la

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bendicin para la familia. Luego se puso en pie. Es mi primer da de Accin de Gracias en la silla de pap. Se detuvo y cerr los ojos. l est en alguna parte pensando en cunto nos quiere. Cuando volvi a abrirlos estaban llenos de lgrimas. Comamos dijo sentndose de repente. Tras un momento de silencio, se reiniciaron las conversaciones. Mira alcanz la bandeja de pavo troceado y se la ofreci a Lauren. Toma. La juventud antes que la belleza dijo riendo. Lauren empez por el pavo, pero no se detuvo. Se llen el plato hasta que tena una montaa de comida. Cada bocado le pareca ms delicioso que el anterior. Cmo te va con las solicitudes para las universidades? le pregunt Mira tomando un sorbo de vino. Ya las he enviado todas respondi intentando inyectar un poco de entusiasmo a su voz. Slo una semana antes, no habra dejado de hablar de ello. Quiz por miedo a no entrar, quiz por miedo a separarse de David, pero entusiasmada con su futuro. Ahora no. Adonde has enviado? A la USC, UCLA, Pepperdine, Berkeley, UW y Stanford dijo suspirando. Es una lista impresionante. No me extraa que Angie est tan orgullosa de ti. Lauren mir a Mira. Est orgullosa de m? No para de decirlo. Ese pensamiento fue como una flecha que le atraves el corazn. Oh! Mira se cort el pavo en trozos pequeos. Me hubiera gustado ir a la universidad. Quizs a Rice o a Brown. Pero antes no pensbamos as. Al menos yo. Angie, s. Luego conoc a Vince y... ya sabes. Qu? Nuestro plan era pasar dos aos en el colegio mayor de la comunidad, en Fircrest, luego dos aos en Western. Sonri. En cierto sentido, funcion. Con lo que yo no contaba es con que pasaran ocho aos entre mi segundo ao de instituto y mi primer ao de universidad, pero la vida sigue sus propios planes. Mir al otro lado de la habitacin a la mesa de los nios. De modo que un beb te alej de la universidad. Mira frunci el ceo. Qu extraa forma de exponerlo! No, slo me ha retrasado, eso es todo. Despus de eso Lauren tuvo dificultad en seguir comiendo, hablando o incluso sonriendo. Se termin la comida o eso fingi y luego ayud a fregar los platos como una autmata. En lo nico que poda pensar era en el beb que llevaba dentro y en cmo crecera cada vez ms haciendo

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ms pequeo su mundo. A su alrededor slo se hablaba de nios, de bebs y de amigos que tenan ambos. Slo se dej de hablar de ese tema cuando Angie entr en la habitacin, pero cuando se hubo marchado, las mujeres volvieron a su tema. Lauren deseaba marcharse sin ser vista, desaparecer en la noche. Pero no sera de buena educacin y ella era del tipo de persona que segua las reglas y era agradable con los dems. Del tipo de chica que se dej convencer por su novio de que por una vez que no usaran el preservativo no pasara nada. Saldr a tiempo, le prometi. No lo bastante a tiempo murmur llevndose su trozo de tarta a la sala de estar. Su mente estaba en otra parte cuando se sent apretujada entre los hijos de Livvy. Mir el trozo de tarta que todava no haba tocado. Uno de los nios no dejaba de hablarle, hacindole preguntas sobre juguetes de los que nunca haba odo hablar y pelculas que nunca haba visto. No poda responder a ninguna de sus preguntas. Maldita sea, apenas se acordaba de seguir asintiendo con la cabeza y sonriendo, para fingir que estaba escuchando. Cmo poda concentrarse en las preguntas de un nio cuando en esos momentos, una segunda vida humana estaba floreciendo en su interior, creciendo a cada latido de su corazn? Se toc el vientre para notar lo plano que estaba. Ven conmigo. Lauren levant la barbilla y se sac la mano del vientre. Angie estaba all de pie, con una manta de lana sobre los hombros. Sin esperar a que Lauren respondiera, se dio la vuelta y se dirigi hacia la puerta corredera de vidrio. Lauren la sigui a la terraza trasera. Se sentaron juntas en el banco de madera, poniendo ambas los pies en la barandilla de madera. Angie le puso la manta por encima. Quieres hablar de ello? La ternura con la que le hizo la pregunta fue la perdicin para Lauren. Su resolucin se desmoron dando paso a una tremenda desesperacin. Mir a Angie. Sabes cosas del amor, verdad? He estado enamorada de Conlan durante mucho tiempo y mis padres han estado casados durante casi cincuenta aos. As que s s algo del amor. Pero te has divorciado. As que sabes que tambin termina. S, puede terminar. Tambin puedes formar una familia para siempre. Lauren no saba nada del tipo de amor que perduraba en los aos difciles. No saba cmo reaccionara David cuando supiera lo del beb. Su sonrisa se desvanecera. Intentara decirle que no importaba, que la amaba y que todo saldra bien, pero ninguno de los dos se lo creera. Amabas a tu marido? le pregunt Lauren. S. Lauren hubiera deseado no haberle hecho esa pregunta, Angie

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pareca herida. Pero no pudo contenerse. l dej de amarte? Oh, Lauren dijo Angie suspirando. Las respuestas nunca son tan claras en cuestiones como stas. El amor puede hacernos pasar por los momentos ms difciles. Tambin puede suponer el momento ms difcil. Se mir su mano izquierda desnuda. Creo que me ha querido durante mucho tiempo. Pero tu matrimonio no ha sobrevivido. Tenamos temas muy importantes en juego, Lauren. Tu hija. Angie la mir con sorpresa. Luego sonri triste. No hay mucha gente que se atreva a sacar el tema. Lo siento... No importa. A veces me gusta hablar de ella. En fin, cuando ella muri fue el comienzo del fin para Con y para m. Pero hablemos de ti. Has roto con David? No. Entonces, ha de estar relacionado con la universidad. Quieres hablar de ello? Universidad. Durante un segundo no comprendi la pregunta. La universidad era ahora algo tan lejano, no tena nada que ver con la vida real. No para una chica embarazada o para una mujer que lo habra dado todo por un hijo. Mir a Angie con tanta necesidad de ayuda que las palabras sonaban amargas. Pero no poda hacerlo, no poda transmitirle ese problema a Angie. Quiz sea algo ms grave que eso dijo Angie lentamente. Lauren tir la manta y se puso de pie. Se dirigi a la barandilla y se puso a mirar el oscuro jardn. Angie se acerc por detrs y le puso la mano en el hombro. Puedo hacer algo para ayudarte? Lauren cerr los ojos. Era agradable que hubiera alguien que se lo ofreciera. Pero nadie poda ayudarla. Lo saba. De ella dependa encargarse de la situacin. Suspir. Qu poda hacer? Tena diecisiete aos. Acababa de enviar las solicitudes para las universidades y pagado hasta el ltimo penique para realizar los trmites. Era una adolescente. No poda ser madre. Slo Dios saba lo que ella entenda de madres resentidas contra sus hijos. No quera hacerle eso a un beb. Era un doloroso legado que no quera transmitir. Y si fuera a hacerse cargo... Dilo, le peda su subconsciente. Si puedes pensarlo, identifcalo. Y si iba a abortar, deba decrselo a David? Cmo poda no hacerlo? Creme susurr ella, observando cmo su respiracin formaba como hojas blancas en el aire mejor que no lo sepa. Qu has dicho? Lauren se gir hacia Angie. Lo cierto es... que las cosas van mal en casa. Mi madre se ha vuelto

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a enamorar de otro perdedor qu sorpresa y casi no trabaja. Y estamos... discutiendo por todo. Mam y yo ramos muy buenas en eso cuando yo tena tu edad. Estoy segura de que... Creme, no es lo mismo. Mi madre no es como la tuya. Lauren sinti esa soledad de nuevo en su garganta. Mir al vaco antes de que Angie la mirara a los ojos. Ya sabes cmo vivimos. Angie se acerc ms. Me has dicho que tu madre es joven, verdad? Treinta y cuatro? Eso significa que era slo una nia cuando te tuvo a ti. se es un camino muy duro. Estoy segura de que hace todo lo que puede. Le puso la mano en el hombro. A veces hemos de perdonar a las personas que queremos, aunque estemos furiosas con ellas. Las cosas son as. Sdijo Lauren con un tono apagado. Gracias por haberte sincerado conmigo le dijo Angie. Es muy difcil hablar de los problemas familiares. All estaba ella, sintindose peor porque pensaba que ya haba tocado fondo. Lauren mir hacia otro lado en la oscuridad incapaz de mirar a Angie. Quera decir algo, pero no se le ocurra nada, salvo un entrecortado: Gracias. Hablar ayuda. Angie volvi a pasarle el brazo por encima del hombro y la estrech suavemente. Para eso son los amigos.

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Captulo dieciocho
Entonces, l dej de amarte? Durante toda la noche, Angie estuvo dndole vueltas a la pregunta de Lauren. No la abandonaba, la acechaba. Por la maana era en lo nico que poda pensar. Entonces, l dej de amarte? Nunca le haba dicho eso. En todos los meses que pasaron desmantelando su matrimonio, ninguno de los dos haba dicho: Ya no te quiero. Dejaron de querer su vida juntos. Eso era otra cosa distinta. La pequea simiente del qu pasara s que se enraiz y floreci. Pero qu pasara si todava la quisiera o si pudiera volver a amarla? Cuando apareci ese pensamiento, nada ms import. Llam a su hermana. Oye, Livvy. Necesito que me cubras el turno de hoy le dijo sin tan siquiera preocuparse en decirle hola. Es el fin de semana de Accin de Gracias. Por qu debera...? Voy a ir a ver a Conlan. All estar. Hermanas. Gracias a Dios por tenerlas. Era casi el medioda y Angie estaba en las afueras de Seattle. Como de costumbre el trfico era lento en esta ciudad cuyas autopistas se haban construido haca demasiado tiempo. Tom la siguiente salida y se dirigi al centro de la ciudad. Sorprendentemente encontr una plaza de aparcamiento al otro lado de la calle donde estaba situada la oficina del Times. Se acerc y aparc. Se pregunt qu demonios estaba haciendo all. Ni siquiera saba si estara trabajando ese da. No saba nada de su vida en esos momentos. Estaban separados. Divorciados. Qu le impulsaba a querer verle? Oyes eso, pap? Tu ngela tiene miedo. Era cierto y sa no era forma de vivir. Se mir en el espejo retrovisor para ver que estaba bien. Vio cada una de las arrugas que el tiempo y las circunstancias haban dejado en ella. Maldita sea! Si tuviera tiempo para ir a hacerse un peeling! Ten valor, Angie. Cogi su bolso y entr en el edificio. La recepcionista era nueva. He venido a ver a Conlan Malone. Tiene cita. No.

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El seor Malone est ocupado hoy. Djeme ver. Soy su mujer. Hizo un gesto de malestar y se corrigi. Su ex mujer Oh. Veamos... Henry Chase, el guardia de seguridad que llevaba ms aos trabajando en ese edificio del que nadie poda recordar, apareci por la esquina. Angie dijo sonriendo. Cunto tiempo sin verte. Angie exhal aliviada. Hola, Henry. Has venido a verle? As es. Ven. Sonri a la recepcionista que se encogi de hombros y descolg el telfono. Angie sigui a Henry a la zona de los ascensores, se despidi de l y subi. En el tercer piso apareci en el ocupado centro de la vida de Conlan. Haba mesas por todas partes. En ese fin de semana festivo, muchas estaban vacas. Se alegr de ello. An as haba un montn de rostros familiares. La gente la miraba y le sonrea nerviosa, mirando hacia el despacho de Conlan. La visita de la ex esposa poda ser preocupante. No caba duda de que la noticia de su visita correra de mesa en mesa, a los periodistas les encantaban las noticias y transmitirlas. Angie levant la cabeza, agarr su bolso con las manos sudorosas y sigui avanzando. Ella le vio a l antes que l a ella. Estaba de pie en la ventana de su oficina, hablando por telfono. Se estaba poniendo el abrigo mientras hablaba. En ese instante, todo lo que haba reprimido sali a flote. Record cmo sola besarla cuando se levantaba, cada da, incluso cuando llegaba tarde al trabajo, y las veces que ella le apartaba porque tena otras cosas ms importantes en qu pensar. Llam a la puerta de cristal. Conlan se gir y la vio. Su sonrisa se desvaneci, sus ojos se estrecharon. Enojado? Decepcionado? Ya no estaba segura, no poda leer su rostro. Quizs era una mirada de tristeza. Le hizo una seal con la mano. Abri la puerta y entr. Levant un dedo y luego dijo: Eso no est bien George. Lo tenamos programado. Tengo el fotgrafo esperando en la furgoneta. Angie mir su mesa. Estaba cubierta de notas y cartas; en un lado haba un montn de peridicos. Ya no haba fotos de ella. Tampoco tena nada personal, nada que dejara ver quin era en su tiempo libre. No se sent, por temor a empezar a dar pataditas con los pies o moverse nerviosamente. Diez minutos, George. No te muevas. Conlan colg y mir a

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Angie. Angie eso fue todo lo que dijo. El por qu ests aqu? lo omiti, pero era evidente. Estaba en la ciudad. Pens que podramos... Mal momento, Ange. Era George Stephanopoulos. Tengo una reunin con l mir su reloj en diecisiete minutos. Alcanz su maletn. Ella dio un paso atrs, sintindose vulnerable. l la mir. Ninguno se movi o habl. La habitacin se llen de fantasmas y de sonidos que haban perdido haca tiempo. Risas, llantos, susurros. Ella quera que l avanzara hacia ella, que le diera alguna muestra de nimo, aunque fuera pequea. Entonces, ella podra lanzarse en un Lo siento y l sabra por qu haba venido. He de marcharme. Lo siento. l empezaba a acercarse a ella, probablemente para darle una palmadita en el hombro, pero se retir antes de entablar contacto. Se miraron mutuamente durante un largo momento y luego l se separ de ella. Angie se hundi en la silla que haba delante de su mesa. Angie? No estaba segura de cunto tiempo se quedara all sentada, aturdida, intentando recoger sus propios pedazos. Levant la vista y vio a Diane VanDerbeek. Angie no se levant. No estaba segura de que sus piernas la sostuvieran. Diane, me alegro de verte. Y as era. Diane haba trabajado con Conlan durante mucho tiempo. Ella y su esposo John haban sido amigos suyos durante muchos aos. Conlan se haba reservado su amistad tras el divorcio. No, eso no era cierto. Angie la haba abandonado sin luchar. Durante semanas despus de la separacin, Diane la haba llamado. Angie jams respondi a sus llamadas. Djale vivir, por el amor de Dios. Por fin est rehaciendo su vida. Angie frunci el entrecejo. Parece como si l se hubiera venido abajo despus del divorcio. Era una roca. Diane la mir en silencio, como si estuviera midiendo sus palabras. Al cabo de un momento, mir por la ventana, era un da gris de noviembre. Su boca, generalmente tan presta a sonrer, permaneca cerrada y apretada, quizs hasta mordindosela ligeramente. Angie empez a tensarse. Diane siempre haba tenido la franqueza propia de una periodista. Les llamo como les veo, siempre haba sido su mantra. Fuera cual fuera la observacin que estuviera a punto de hacer, Angie estaba casi segura de que no quera orla. Realmente le has echado tanto de menos? acab preguntndole Diane. No creo que quiera hablar de esto. Este ao en dos ocasiones le he encontrado llorando en su

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despacho. Una vez fue cuando muri Sophia, otra cuando decidisteis divorciaros. Su voz se suaviz, al igual que la mirada en sus ojos. Con Sophia pens: Qu triste que haya venido a llorar aqu!. No murmur Angie. Intent decirte esto antes, cuando todava importaba, pero t no escuchabas. Por qu has venido ahora? Pens... Angie se levant de pronto. En cuestin de segundos iba a empezar a llorar. Si empezaba, slo Dios saba cundo parara. No importa. He de marcharme. He sido una estpida. Corri hacia la puerta. Cuando dobl la esquina para salir al pasillo, oy que Diane le deca: Djale en paz, Angie. Ya le has hecho bastante dao! Angie apenas pudo dormir esa noche. Cuando se arrastr hasta la cama y cerr los ojos, lo nico que vea eran breves recuerdos en la pantalla de su mente. Ella y Conlan en Nueva York, cuatro aos antes para el cumpleaos de l. Conlan le haba comprado un vestido de Armani, su primer vestido de un diseador. Ha costado ms que mi primer coche. No creo que pueda llevarlo. De hecho, hemos de devolverlo. Hay nios que se estn muriendo de hambre en frica... l se acerc a ella. Se vean reflejados en el impecable espejo ovalado de la habitacin del hotel. No nos preocupemos de los nios que pasan hambre esta noche. Ests preciosa. Ella se gir, le pas los brazos por el cuello y le mir a sus azulsimos ojos. Deba haberle dicho que le quera ms que a su vida, ms que a los hijos que Dios no quera darles. Por qu no lo hizo? Lo que tiene la seda le dijo deslizndole la mano por la espalda es que se saca con la misma facilidad que se pone. En ese momento le recorri una ola de deseo, lo record claramente. Pero no era el momento adecuado del mes para concebir. No es el momento adecuado, le dijo sin darse cuenta hasta ms tarde de cunto le haban herido esas palabras. Mujer estpida. Estpida. Otro recuerdo le vino a la memoria. ste ms reciente. Esta vez estaban en San Francisco en viaje de negocios. Ella estaba dirigiendo una campaa high-concept14 para una empresa de servicios integrales de asesoramiento. Conlan la haba acompaado. Pens que podan convertirlo en un fin de semana romntico, eso crea. Ella acept porque... bueno, sus fines de semana romnticos eran cada vez ms escasos y distanciados. Escogieron una mesa al lado de la ventana en el Bar Promenade, en la planta treinta y cuatro del edificio desde el que se divisaba la ajetreada
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Este trmino sacado del mundo del cine se utiliza para denominar a aquellas ideas innovadoras que rompen esquemas y que deben poder resumirse en un tiempo mximo de 30 segundos. (N. de la T.)

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ciudad de San Francisco. La ciudad brillaba a su alrededor en todo su esplendor. Conlan se levant para ir al aseo. Angie pidi un Cosmopolitan para ella y un Maker's Mark con hielo para l. Mientras esperaba, estudiaba las estadsticas de la compaa. La camarera le sirvi las bebidas. Angie se qued atnita al ver la cuenta. Diecisiete dlares por un Cosmopolitan? Es el Promenade respondi la camarera. La magia es cara. Quiere las bebidas? S, claro. Conlan regres un minuto ms tarde. Apenas se haba sentado, cuando ella se acerc a l. He cerrado el grifo por esta noche. Diecisiete pavos por una bebida. l suspir y sonri. Haba sido forzada? Entonces, no se lo pareci . Olvdate de los presupuestos de los DeSaria por esta noche. Tenemos el dinero, Ange. Tambin podemos gastarlo. Al final, ella lo entendi. l haba ido a ese viaje no en busca de romance, sino de una vida distinta. Era su forma de afrontar un sueo que no se haba hecho realidad. Quera recordarse y recordarle a ella que podan tener una vida maravillosa y plena sin hijos y que las escapadas de los fines de semana podan compensar una casa demasiado tranquila y una habitacin infantil vaca. Lo que tena que haber dicho entonces era: Pues pedir tres bebidas... y langosta. Habra sido tan fcil. l la habra besado y quizs habra empezado una nueva vida para ellos. En su lugar empez a llorar. No me pidas que me rinda le susurr. No estoy preparada. Y de ese modo, su nuevo comienzo se haba hundido en el lodo del mismo punto muerto de siempre. Por qu no haba visto la verdad cuando la tena delante de sus narices, compartiendo su cama cada noche? Durante todo este tiempo, ella pens que el deseo de tener un beb haba acabado con su relacin. Pero eso no era toda la verdad. Eso la haba destrozado y ella a su vez los haba destrozado a los dos. No era de extraar que l se hubiera divorciado de ella. Normal. En dos ocasiones le he encontrado llorando en su despacho... Qu triste que hubiera venido a llorar aqu... El sbado por la noche el restaurante estaba a rebosar. Todas las mesas estaban llenas y haba una cola que llegaba hasta la esquina. Angie se senta agradecida por lo bien que iba el negocio. Eso significaba que no tena tiempo para pensar. A la hora de cerrar, apareci Mira, huyendo del fro. Bien? le pregunt. Livvy me ha dicho que fuiste a ver a Conlan. Cmo te fue?

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No fue bien. Oh! La redondeada cara de Mira pareci arrugarse. Lo siento. No tanto como yo, creme. El amor puede ayudarnos a superar los momentos ms difciles. Tambin puede convertirse en nuestro momento ms difcil. Durante todo el fin de semana Lauren estuvo pensando en su conversacin con Angie. Lauren tena la esperanza que de algn modo la respuesta estuviera delante de sus narices, esperando a que ella la viera. Porque de momento, no vea ms que malas decisiones ante s. No quera ser madre. Pero tampoco quera tener un beb y darlo en adopcin. Lo que quera era no estar embarazada. El domingo estaba enferma de preocupacin. Haba pasado de Angie en el trabajo y se haba marchado del restaurante sin despedirse de nadie. Camin hasta casa sin preocuparse por tomar el autobs. Por ms que intentara pensar en otras cosas, EL BEB siempre estaba presente. En algn momento del camino empez a llover. Se puso la capucha y sigui caminando. El tiempo iba a la par con su estado de nimo. Senta un perverso placer con el fro y el mal tiempo. Cuando dobl la esquina a punto de llegar a su casa le vio. David estaba en la acera delante de su edificio, con un ramo de rosas. La lluvia le estaba azotando con fuerza. Eh, Trixie! El amor pudo ms y prendi de nuevo la llama que lo consumi todo. Corri hacia l y se lanz en sus brazos. l la abraz con tanta fuerza que apenas poda respirar. l me quiere. Eso era lo que haba olvidado ese fin de semana. No estaba sola en esto. Ella no era como su madre. Se puso de puntillas otra vez y volvi a sonrerle, parpadeando a travs de la lluvia. Pensaba que volvais maana por la maana. Te echaba de menos y he vuelto antes. A tu madre no debe haberle hecho mucha gracia. Le dije que tena un examen de qumica respondi sonriendo. No queremos que Stanford les haga cambiar de opinin. Mi futuro es oro, no lo sabas? La sonrisa de Lauren se desvaneci. Su futuro era dorado. Stanford. La soledad volvi con toda su fuerza, haciendo que se sintiera ms mayor que David e infinitamente ms lejos, aunque estuviera en sus brazos. Tena que contarle lo del embarazo. Era lo correcto. Te quiero, David. Not que empezaba a llorar, sus lgrimas se mezclaron con la lluvia y desaparecieron antes de que l pudiera verlas. Yo tambin te quiero. Vamos a mi coche antes de que pesquemos una neumona le dijo sonriendo. Hay una fiesta en casa de Eric. Ella quera decirle, No, esta noche no y llevarle a su destartalado

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apartamento y cerrar la puerta. Pero cuando estuvieran solos tendra que contarle la verdad y no quera hacerlo. Al menos, todava no. Quera una noche ms en la que pudieran ser nios. Speed Racer y Trixie, rindose con sus amigos. De modo que cuando l la tom de la mano y la llev al coche, ella le sigui. El amor puede ayudarnos a superar los momentos ms difciles. Por favor, Seor, pens ella, qu sea cierto.

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Captulo diecinueve
Esa noche los sueos de Angie fueron en blanco y negro, imgenes confusas de algn lbum familiar olvidado de momentos que fueron y de los que nunca fueron. Estaba en Searle Park, en el tiovivo, haciendo seas a una nia de pelo oscuro que tena los ojos azules de su padre... Poco a poco la imagen de la nia se fue desvaneciendo, como si una neblina hubiera barrido y velado el mundo. Luego vio a Conlan en el campo de bisbol, entrenando al equipo infantil. Las imgenes se vean diluidas y borrosas porque en realidad nunca haba estado all en las gradas viendo cmo su esposo entrenaba a los hijos de sus amigos, aplaudiendo cuando Billy VanDerbeek bateaba un hit hasta el centro. Ella se haba quedado en casa esos das, enrollada en postura fetal en la cama. Me hace sentirme muy mal, le deca a su marido cuando ste le rogaba que fuera. Por qu no haba pensado en lo que l necesitaba? Lo siento, Con susurr en su sueo, intentando llegar hasta l. Se despert sin aliento. Las siguientes horas las pas en la cama, acurrucada de lado, intentando guardar de nuevo los recuerdos en el bal. No deba haber intentado retroceder en el tiempo, era demasiado doloroso. Algunas cosas simplemente se haban perdido. Ella deba saberlo. Ahora se daba cuenta de que lloraba con bastante frecuencia. Cuando oy que llamaban a la puerta, su almohada estaba mojada. Gracias a Dios, pens. Alguien para alejar su mente del pasado. Se sent y se apart el pelo de la cara. Tir a un lado las mantas, salt de la cama y baj la escalera. Ahora bajo. No te vayas grit. Se abri la puerta y all estaban mam, Mira y Livvy con sus mejores galas de domingo. Es Adviento dijo mam. Ven a la iglesia con nosotras. Quizs el prximo domingo dijo Angie con desgana. Anoche me acost tarde y no he dormido bien. Por supuesto, no has dormido bien dijo mam. Angie saba que se haba topado con una pared y las mujeres DeSaria con una idea fija eran inamovibles como una pared. Bien. Tard quince minutos en ducharse, vestirse y secarse el pelo con una toalla. Tres minutos ms para maquillarse y ya estaba lista. A las diez en punto, entraban en el aparcamiento de la iglesia. Angie al salir del coche y notar la fra maana de diciembre sinti que retroceda en el tiempo. Volva a ser una nia, vestida de blanco para su

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primera comunin... luego vestida de blanco en el da de su boda... luego vestida de negro en la muerte de su padre. Una gran parte de su vida haba transcurrido detrs de esas vidrieras. Se pusieron en la tercera fila, donde Vince y Sal haban colocado a los nios por orden de estatura. Angie se sent al lado de mam. En el transcurso de la siguiente hora se fueron sucediendo las imgenes de su juventud: surgiendo y desapareciendo, una y otra vez. Al recitar la oracin final se dio cuenta de que algo haba cambiado en ella, algo se haba colocado de pronto en su lugar, aunque hasta ahora no se haba dado cuenta de que estaba fuera de sitio. Durante todo ese tiempo su fe haba estado presente, fluyendo por sus venas, esperando su regreso. Una especie de paz la inund, le hizo sentirse ms fuerte y segura. Cuando termin el servicio, sali a la glida y despejada maana de invierno y mir al otro lado de la calle. All estaba Searle Park. El tiovivo del sueo brillaba con la luz del sol. Ella haba crecido jugando en ese parque. A sus hijos tambin les habra encantado. Cruz la calle, oyendo unas risas que nunca existieron: Empjame, mam. Se sent en el fro acero y cerr los ojos, pensando en la adopcin que no haba funcionado, en los bebs que nunca existieron, en la hija que se haba marchado demasiado pronto y en su matrimonio fracasado. Se ech a llorar. Grandes sollozos parecan partirle el pecho y herir su corazn, pero cuando termin, estaba seca por dentro. Por fin! Mir el plido cielo azul. Sinti a su padre a su lado, una clida presencia en ese glido da. Angie! Se sec los ojos. Mira corra por la calle, su falda larga se le meta entre las piernas. Cuando lleg hasta ella estaba sin aliento. Ests bien? Fue sorprendente lo poco que le cost sonrer. Sabes una cosa? S que lo estoy. Lo dices en serio? Totalmente. Mira se sent a su lado. Se pusieron a remover la arena con los pies y el tiovivo empez a girar. Angie se recost y mir al cielo. Se estaba moviendo de nuevo. Lauren pas todo el da aunando fuerzas. Ya haba oscurecido cuando lleg a Mountainaire. La verja estaba cerrada y la caseta del vigilante pareca desierta. Un hombre con un uniforme marrn estaba colgando las luces de Navidad por la alta puerta de hierro forjado que protega las casas que haba tras ella. Se dirigi a la caseta y mir por la ventana. Haba una silla vaca detrs de una mesa llena de revistas de coches. Puedo ayudarla? Era el hombre que estaba colocando la iluminacin. Pareca molesto por su presencia o quiz simplemente era por su trabajo. He venido a ver a David Haynes. La est esperando? - 159 -

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No. Apenas tena voz. No era de extraar, la fiesta de la pasada noche haba sido como un concurso de gritos. Ella y David haban tenido que hablarse a grito pelado para poder entenderse. Luego cuando l se hubo marchado a casa por si aparecan sus padres ella se durmi llorando. No era un secreto que pudiera ocultar mucho tiempo. Estaba madurando dentro de ella. La puerta se movi una vez y empez a abrirse hacia dentro. Lauren le hizo un gesto con la cabeza al guardia, aunque no pudo verle a travs de la pequea ventana. Lo nico que pudo ver en su superficie cuadrada fue su propio reflejo: una chica delgada y asustada con el pelo rizado y pelirrojo y unos ojos castaos que ya estaban cubiertos de lgrimas. Cuando lleg a casa de David haba ido por el camino largo, pasando por calles que no conoca haba empezado a llover. En realidad, no llova mucho, era ms bien como un vaho que le mojaba las mejillas y le dificultaba respirar. Al final lleg a su casa. La majestuosa mansin georgiana pareca una felicitacin navidea Hallmark. La casa perfecta para las fiestas, con luces por todas partes, adornos de velas ficticias en las ventanas y ramas de rboles de hoja perenne que enmarcaban la entrada principal. Empuj la verja de entrada a la propiedad y pas por el camino de piedra que se diriga a la entrada. Cuando lleg a la puerta se encendi automticamente una luz. Llam al timbre. Su sonido era el de una sinfona, quiz de Bach. El seor Haynes abri la puerta; llevaba unos pantalones de color caqui estudiadamente arrugados y una camiseta de color blanco nieve. Su pelo estaba tan impecable como su bronceado. Hola, Lauren. Qu sorpresa! S que es tarde, seor. Casi las siete y media. Debera haber llamado. De hecho, he llamado, pero no ha contestado nadie. Pero, has venido de todos modos. Me supuse que estaba hablando por telfono y... realmente tengo que ver a David. No te preocupes. Est jugando con esa maldita Xbox. Estoy seguro de que se alegrar de verte le dijo sonriendo. Gracias, seor. Lauren volvi a respirar. Ve abajo. Ahora llamo a David. La moqueta de la escalera era tan gruesa que los zapatos no hacan ningn ruido. Abajo, la habitacin era grande y estaba perfectamente decorada. Moqueta de color de lino, un gigantesco sof de mdulos de ante con cojines marrones y dorados, una mesa de centro de mrmol claro. Unas puertas de madera tallada ocultaban una enorme pantalla de televisin de plasma. Ella se sent incmodamente en la punta del sof para esperarle. No oy los pasos, pero de pronto David estaba all, irrumpiendo en la habitacin y abrazndola. Ella se agarr a l.

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Hubiera dado cualquier cosa por retroceder en el tiempo, por no tener nada ms importante que decirle que cunto le amaba. Los adultos siempre hablaban de los errores y del precio de los mismos. Ojal les hubiera escuchado. Te quiero, David. Not el timbre desesperado de su voz y se estremeci. . l la mir frunciendo el entrecejo y se separ. A Lauren le sent mal ese gesto. ltimamente ests muy rara le dijo estirndose en el sof y arrastrndola a que se sentara encima de l. Ella resbal al lado y se qued arrodillada junto al sof. Tus padres estn en casa. No podemos... Slo mi padre. Mi madre se ha ido a una reunin benfica en la ciudad. Intent sentarla de nuevo encima de l. Ella quera. Quera besarle y dejar que la tocara hasta olvidarse... del beb. Suavemente le empuj apartndola de ella y se puso en cuclillas. David. El mero hecho de pronunciar su nombre pareca restarle todas sus fuerzas. Qu pasa? Me ests asustando. No pudo contenerse y las lgrimas le quemaban los ojos. l le acarici la cara y le sec las lgrimas. Nunca te haba visto llorar. Ella not el temor en la voz de David. Lauren respir profundo. Recuerdas el partido de Longview? El primer partido en casa del ao? Su confusin era evidente. S, 21-7. Estaba pensando en otro tipo de puntuacin. Qu? Despus del partido nos fuimos todos a Rocco a comer pizza y luego al parque. S. Qu pasa Lo? Llevabas el Escalade de tu madre dijo ella tiernamente, recordando todos los detalles. El modo en que l haba bajado el asiento trasero y puesto una manta de color azul plido y una almohada de felpa. Todo menos el accesorio ms importante. El preservativo. Haban aparcado al borde de la playa, bajo la oscura sombra de los viejos cedros. Una enorme luna plateada les iluminaba, dando a sus rostros un plido brillo. En la radio sonaba Truly, Madly, Deeply de Savage Garden's. l tambin lo recordaba. Ella vea cmo los recuerdos pasaban por delante del rostro de David. Cuando l se dio cuenta enseguida lo supo. El miedo encogi sus ojos. Se retir frunciendo el ceo. Me acuerdo. Estoy embarazada. David emiti un sonido que le parti el corazn, un suspiro que se

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esfum en el silencio. No dijo cerrando los ojos. Mierda. Mierda. Creo que hemos llegado al fondo del problema. Not cmo se separaba de ella y le doli ms de lo que hubiera podido imaginar. Intentaba prepararse para cualquier reaccin, pero si l dejaba de quererla, no podra soportarlo. Poco a poco, David fue abriendo los ojos. Se gir hacia ella y la mir a sus apagados ojos. Ests segura? Totalmente. Oh! dijo l suavemente y aunque se le vea perplejo y aterrado intentaba sonrer y ese intento calm parte de la desesperacin de Lauren. Y ahora qu? pregunt por fin con voz gruesa y tensa. Ella no poda mirarle. Estaba segura de que l estaba punto de llorar. No poda soportar que se viniera abajo. No lo s. Podras... ya sabes? Abortar. Ella cerr los ojos, notando que algo la rompa por dentro. Las lgrimas volvieron a quemarla, pero esta vez no cayeron. Era lo mismo que ella haba pensado. Entonces, por qu le dola tanto que l tambin lo planteara? Probablemente, sa sea la solucin. S dijo l demasiado deprisa. Yo lo pagar e ir contigo. Ella sinti como si se fuera hundiendo en el agua. Muy bien. Incluso para sus propios odos su propia voz le sonaba distante. Lauren mir por la ventana al borroso paisaje de verde y dorado intentando no pensar en lo que estaba sucediendo, ni en lo que estaba haciendo. David estaba junto a ella, con las manos en el volante. Casi no se haban dirigido la palabra en una hora. Qu podan decir en esos momentos? Iban a encargarse del tema. Ella se estremeci slo con pensarlo, pero qu otra opcin tenan? El trayecto desde West End a Vancouber pareca eterno, cada kilmetro que pasaba, Lauren estaba ms tensa. Poda haberlo hecho ms cerca de casa, pero David no quera arriesgarse a que los vieran. Su familia conoca a demasiados mdicos de la zona. All, a travs de los empaados vidrios de las ventanillas del coche, podan ver la clnica. Ella esperaba ver piquetes delante de la puerta con pancartas diciendo cosas terribles y fotografas descorazonadoras, pero hoy la entrada estaba vaca y tranquila. Quiz ni siquiera los que protestaban contra el aborto queran estar en la calle en un da tan deprimente y glido. Lauren cerr los ojos, intentando combatir un miedo sbito. David la toc por primera vez. Le temblaba la mano y la tena fra. Curiosamente, la ansiedad de l le daba fuerzas a ella. Ests bien? Ella le quera por eso, por estar all y por amarla. Eso es lo que le hubiera querido decir, pero tena un nudo en la garganta. Cuando - 162 -

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aparcaron, todo el peso de su decisin cay sobre ella. No se estaba encargando de algo, iba a abortar. Durante un aterrador momento, se qued paralizada. David sali del coche y fue a abrirle la puerta. Ella se agarr a su mano. Juntos se dirigieron a la clnica. Un paso detrs de otro; eso era en lo nico que se atreva a pensar. El le abri la puerta. La sala de espera estaba llena de mujeres, principalmente chicas jvenes, sentadas solas, con las cabezas gachas como si estuvieran rezando o desesperadas, todas tenan las piernas juntas. Un gesto que llegaba demasiado tarde. Algunas fingan leer revistas; otras no se molestaban en fingir nada que pudiera apartar sus mentes del motivo por el que estaban all. David era el nico chico en la sala. Lauren se acerc al mostrador de recepcin e hizo el ingreso, luego regres a la silla y rellen los impresos que le haban dado. Cuando hubo terminado, llev el portapapeles al mostrador y se lo entreg a la mujer junto con los impresos, quien los revis. Tienes diecisiete aos? pregunt, mirndola. Lauren sinti que el pnico recorra su cuerpo. Se supona que tena que haber mentido respecto a su edad, pero estaba demasiado nerviosa para pensar con claridad. Casi dieciocho. Necesito...? Baj el tono de voz. Necesito el permiso de mi madre para... esto? No en Washington. Slo quera asegurarme de que era correcto. Pareces ms joven. Ella asinti con la cabeza un poco aliviada. Ah! Sintate. Ya te llamaremos. Lauren volvi a su asiento. David estaba sentado a su lado. Estaban cogidos de la mano pero no se miraban. Lauren tena miedo de echarse a llorar si lo haca. Ley el folleto que haba sobre la mesa. Evidentemente otra desafortunada joven lo habra dejado all. La intervencin, deca, no dura ms de quince minutos. ...en un plazo de veinticuatro a cuarenta y ocho horas la paciente puede volver al trabajo... Molestias mnimas... Cerr el folleto y lo dej a un lado. Poda ser joven, pero saba que lo que importaba no era el dolor, la recuperacin o la duracin de la intervencin. Lo que importaba era si podra vivir con ello. Se presion su vientre todava plano. Haba vida en su interior. Vida. Era mejor no pensar en su embarazo de ese modo, era ms fcil hacer ver que una intervencin de quince minutos podra eliminar el problema. Pero y si no era as? Qu pasara si lloraba la prdida de ese beb durante el resto de su vida? Qu pasara si quedara marcada para siempre desde ese da? Mir a David. Ests seguro? - 163 -

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l palideci. Qu otra cosa podemos hacer? No lo s. Entr una mujer en la sala de espera. Llevaba un portapapeles y ley algunos nombres. Lauren. Sally. Justine. David le estrech la mano. Te quiero. Lauren estaba temblando cuando se puso de pie. Las otras dos chicas tambin se levantaron. Lauren mir de nuevo a David y luego sigui por el pasillo a la enfermera vestida de blanco. Justine, box nmero dos dijo la mujer, detenindose ante una puerta cerrada. Entr la adolescente asustada y cerr la puerta. Lauren, box tres dijo la mujer unos segundos despus, abriendo la puertaPonte esa bata y ese gorro. Esta vez era Lauren la adolescente asustada que entraba en el box. Mientras se desvesta y se pona la bata de algodn blanca y el gorro de papel, no pudo evitar darse cuenta de la irona: gorro y toga. No era as cmo se haba imaginado su graduacin. Se sent al borde de la camilla. Los armarios de metal y las encimeras le provocaban escalofros, brillaban demasiado bajo la luz del techo. La puerta se abri. Entr un hombre mayor, llevaba un gorro y una mscara suelta que se mova por su garganta mientras andaba. Se le vea cansado, gastado como un lpiz viejo. Hola le dijo mirando su historial. Lauren. Vamos a empezar, pon las piernas en los soportes y estrate. Ponte cmoda. Entonces, entr otra persona. Hola, Lauren, me llam Marta. Soy la enfermera del doctor. Le dio una palmadita en la mano a Lauren. Lauren sinti el dolor de las lgrimas que queran brotar de sus ojos; nublaban su visin. Todo habr terminado en unos minutos le dijo la enfermera. Terminado. Unos minutos. La intervencin. Y lo saba. Se sent. No puedo hacerlo dijo notando cmo le caan las lgrimas por las mejillas. No podra vivir con esa carga. El doctor dio un profundo suspiro. Sus tristes y cados ojos le decan cuntas veces haba visto este momento. Ests segura? Consult el historial. Tu margen para la intervencin... Aborto dijo Lauren, diciendo la palabra en voz alta por primera vez, que pareci cortarle la lengua como si fuera una navaja. S respondi l. No se puede abortar despus de... Lo s. Por primera vez en muchos das, estaba segura de algo y

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esa seguridad la tranquiliz. No cambiar de opinin. Si sac el gorro. Muy bien. Buena suerte le dijo el mdico, luego abandon el box. Los centros de planificacin familiar pueden ayudarte para entregarlo en adopcin... si eso es lo que quieres le dijo la enfermera. Sin esperar una respuesta, ella tambin se march. Lauren se qued all sentada, sola. Sus emociones eran un caos. Se senta bien con su decisin. Era con lo nico que ella podra vivir. Crea en el derecho a elegir de toda mujer, pero sta haba sido su eleccin. Se baj de la camilla y empez a vestirse. Haba hecho lo correcto para ella. S, lo haba hecho. Lo saba en lo ms profundo de su ser. Pero qu dira David? Horas ms tarde, Lauren estaba sentada junto a David en el sof color crema de la sala con la televisin familiar. Arriba, quiz la vida segua su ritmo normal; all bajo, reinaba el silencio. Ella le coga de la mano con tanta fuerza que se le dorman los dedos. Pareca que no poda dejar de llorar. Creo que tendremos que casarnos le dijo con voz apagada. Orle tan derrotado le doli en lo ms profundo de su alma. Se gir hacia l y le estrech entre sus brazos. Notaba las lgrimas de David recorriendo su garganta, cada una de ellas le escoca. Se apart un poco para mirarle. Se le vea... hundido. Intentaba por todos los medios ser adulto, pero sus ojos traicionaban su juventud. Los tena muy abiertos con expresin de miedo, la boca le temblaba. l le toc la mejilla hmeda. Slo porque est embarazada no significa que... David se apart de golpe de ella. Mam! La seora Haynes estaba en la puerta vestida con un impecable traje negro y una blusa blanca. Llevaba una caja de pizza. Tu padre me ha llamado. Ha pensado que quizs os gustara comer un poco de pizza dijo sin entusiasmo mirando a David. Luego se ech a llorar.

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Captulo veinte
Lauren pensaba que era imposible sentirse peor. Esa tarde, sentada en una elegante silla blanca de la sala de estar, al lado de un fuego que deba haberla calentado, se dio cuenta de lo equivocada que estaba. Ver llorar a la seora Haynes era casi insoportable. La reaccin de David ante las lgrimas de su madre fue peor. Durante todo lo que pas, los gritos, las discusiones, la charla, los llantos, Lauren intent estar lo ms callada posible. Se senta como si ella fuera la culpable. Ella saba que no era cierto. Haban sido los dos los que haban hecho ese beb, pero cuntas veces le haba dicho su madre que llevara siempre preservativos en el bolso? Ningn hombre piensa con la cabeza cuando la tiene dura, le haba dicho ms de una vez, y t sers la perjudicada. se era el resumen de sus consejos sobre el sexo. Lauren deba haberle hecho caso. Tengo contactos en Los ngeles y en San Francisco dijo la seora Haynes, pasndose la mano por su pelo despeinado. Mdicos estupendos y discretos. Nadie lo sabr nunca. Llevaban diez minutos hablando del tema. Despus de muchos golpes de pecho y de cmo habis sido tan descuidados llegaron a la pregunta estrella: y ahora qu? Lo ha intentado dijo David. En Vancouver dijo Lauren. Apenas poda or su propia voz. La seora Haynes la estaba mirando. Muy lentamente se fue sentando. Ms que sentarse se estaba quedando tirada en el sof. Somos catlicos dijo ella. Lauren se sinti agradecida por ese hecho. S respondi ella. Y... era ms que eso. No quera decirlo en voz alta el beb o la vida pero se respiraba en el ambiente con tanta claridad como la presencia de los muebles o la msica que vena de la otra habitacin. Le he pedido a Lauren que se case conmigo. Lauren poda ver el esfuerzo que estaba haciendo David para ser fuerte y le amaba por ello; tambin saba lo cerca que estaba de venirse abajo y se senta culpable. l se estaba dando cuenta de todo ahora; iba encajando todas las piezas, las cosas que iba a tener que abandonar. Cmo poda el amor exigir tantos sacrificios y sobrevivir? Eres demasiado joven para casarte, por el amor de Dios. Dselo Anita. Tambin somos demasiado jvenes para tener un hijo dijo David. Eso hizo que volviera a imperar el silencio. Est la posibilidad de la adopcin dijo la seora Haynes. David levant la cabeza.

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Eso es, Lauren. Hay muchas personas que estaran encantadas de tener a nuestro beb. La esperanza en la voz de David fue su perdicin. Las lgrimas volvan a quemarle en los ojos. Ella quera expresar su desacuerdo, decir que poda amar a ese beb. A su beb. Al beb de ambos. Pero se qued sin voz. Llamar a Bill Talbot dijo la seora Haynes. Seguro que me proporcionar un buen contacto. Encontraremos a una pareja que le ofrezca un buen hogar. Pareca como si fueran a dar un cachorro. La seora Haynes observ a su marido cuando abandonaba la sala, luego suspir y baj la cabeza. Lauren frunci el ceo. Actuaban como si ya hubieran tomado una decisin. David se acerc a Lauren. Nunca hubiera podido imaginar que sus ojos pudieran estar tan tristes. l le tom la mano y se la estrech. Lauren esperaba que l dijera algo; necesitaba desesperadamente orle decir Te quiero. Pero no dijo nada. Qu se poda decir? No haba una buena respuesta para esta situacin, ninguna va que no condujera a alguien especialmente a Lauren a sufrir ms. Todava no estaba preparada para tomar esa decisin. Vamos, Lauren dijo finalmente la seora Haynes ponindose de pie. Yo puedo llevarla a casa, mam. Lo har yo dijo la seora Haynes en un tono de voz, que incluso en su estado de desconsuelo no admita discusin. Entonces iremos los tres dijo David tomando a Lauren de la mano. Se dieron la vuelta y siguieron a la seora Haynes al garaje, donde les esperaba el Cadillac Escalade negro brillante. La escena del crimen. David abri la puerta del pasajero. Lauren no quera ir delante, pero no dijo nada para no parecer grosera. Suspirando, subi al coche. Enseguida se conect el equipo de msica. El evocador y melanclico son de Hotel California invada el coche. David le dijo a su madre que tomara la autopista en direccin oeste, aparte de eso, no pronunciaron palabra. Cada segundo que pasaban en silencio, el estmago de Lauren se tensaba ms. Tena la aterradora intuicin de que la seora Haynes quera conocer a su madre, que sa era la nica razn de llevarla a casa. Qu poda decir ella? Sera casi medianoche cuando llegaran a su apartamento. Mi madre est fuera de la ciudad por cuestiones de trabajo dijo Lauren mintiendo rpidamente, aunque detestaba la sensacin que eso le produca. Pensaba que era peluquera le dijo su madre. Lo es. Est en una convencin. En uno de esos actos en los que les ensean los nuevos productos. Lauren record que la jefa de su madre haba asistido en algunas ocasiones a este tipo de convenciones.

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Ya veo. Puede dejarme aqu dijo Lauren. No vale la pena que... En el Safeway? La seora Haynes la mir extraada. No lo creo. Lauren trag saliva, no poda encontrar su voz. Desde el asiento trasero, David le daba instrucciones a su madre para ir a su casa. Se pararon delante del ruinoso edificio. A la luz de la luna pareca sacado de una novela de Roald Dahl, uno de esos lugares tpicos de un pobre y pattico nio vive aqu. David sali del coche y se dirigi a abrirle la puerta a Lauren. La seora Haynes puso el seguro de las puertas del coche y se gir frunciendo el ceo. Lauren se sobresalt al or el repentino ruido. Aqu es donde vives? S. Curiosamente, el rostro de la seora Haynes pareci suavizarse. Dio un profundo suspiro. David es el nico hijo que hemos podido tener le dijo la seora Haynes. En realidad, fue un milagro. Quiz le quiero demasiado. La maternidad... te cambia de alguna manera. Lo nico que quera es que l fuera feliz, que tuviera todas las oportunidades que yo no tuve. Mir a Lauren. Si t y David os casis y tenis ese hijo... Se qued un momento sin voz. La vida con un beb es muy dura. Sin dinero o educacin es ms que dura. S cunto quieres a David. Puedo verlo. Y l te quiere a ti. Lo suficiente como para que desaparezcas de su futuro. Creo que yo estara orgullosa de hacerlo. Esta ltima parte la dijo con un tono ms suave, como si quisiera sentirlo, pero no poda. David aporreaba la puerta. Abre la puerta, mam! Lauren comprendi lo que la seora Haynes no le estaba diciendo con su claridad habitual. Si realmente quieres a David, no le arruinars la vida. Eso mismo haba pensado ella. Si l la amaba lo suficiente como para abandonarlo todo, no le amaba ella lo mismo como para no dejarle hacerlo? Si necesitas hablar de esto en cualquier momento, ven a verme le dijo la seora Haynes. Esa oferta sorprendi a Lauren. Gracias. Dile a tu madre que maana la llamar. Lauren no quera ni pensar en la conversacin. De acuerdo. No saba qu ms decir, as que desbloque la cerradura y sali del coche. Qu demonios te ha dicho? le pregunt David, dando un portazo para cerrar la puerta del coche. Lauren le mir fijamente recordando cmo haba llorado su madre, tan silenciosamente, pero con tanto dolor, como si se le estuvieran rompiendo las entraas.

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Me ha dicho que te quiere. David hizo una mueca al or eso. Qu vamos a hacer? No lo s. Se quedaron all de pie mirndose mutuamente. Es mejor que me vaya dijo l al final. Ella asinti con la cabeza. Cuando la bes para darle las buenas noches, tuvo que contenerse para no agarrarse a l. Tuvo que hacer un gran acto de voluntad para dejarle marchar. Lauren se encontr a su madre en la sala de estar, sentada en el sof, fumando. Pareca agitada y nerviosa. Mam puso su bebida en el suelo. Quera haber ido contigo hoy. S. Qu ha pasado? Mam volvi a coger su bebida. Le temblaba la mano. Fui al super a comprar tabaco. Cuando vena hacia casa me encontr a Neddie. Tides estaba abierta. Pens que poda tomar un trago rpido. Necesitaba a alguien para... ya sabes... pero cuando volv a mirar era demasiado tarde. Dio una calada a su cigarrillo y mir a Lauren a travs del humo. Tienes mal aspecto. Quiz deberas sentarte. Quieres una aspirina? Te traer una. Estoy bien. Lo siento, Lauren le dijo avergonzada. Por primera vez, Lauren not un verdadero remordimiento en la voz de su madre. No pasa nada. Se agach y empez a recoger las cajas de pizza y los paquetes de tabaco vacos que haba en el suelo. Parece que Jakes y t habis tenido una buena fiesta esta noche. Cuando Lauren mir a su madre estaba llorando. Eso le abland el corazn, esa prueba de emocin. Lauren se acerc a ella y se arrodill al lado del sof. Estoy bien, mam. No llores. Me va a dejar. Qu? Toda mi vida es un fracaso y me estoy haciendo vieja. Mam apag el cigarrillo y encendi otro. Esto le doli ms que la bofetada. Incluso, ahora, en ese terrible da, su madre slo pensaba en ella misma. Lauren se trag sus sentimientos y se apart de su lado. Lentamente, volvi a su tarea de recoger el apartamento. Tena que contener las lgrimas cada vez que respiraba. No lo he hecho le dijo en voz baja. Su madre la mir. Tena los ojos enrojecidos y ribeteados del rimel que se le haba corrido. Qu? Tard un minuto en comprender lo que Lauren quera decirle. Dime que ests bromeando. Hablo en serio. Lauren intent ser fuerte, pero senta que se desmoronaba. Tena un dolor en el corazn fuerte y agudo. Por ms que supiera que era una locura imposible quera que su madre le abriera los brazos en ese momento, que la abrazara como nunca lo haba hecho y - 169 -

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que le dijera: No pasa nada, cario. No pude hacerlo. Soy yo quien ha de pagar por mi error no... Se mir al estmago. El beb dijo su madre framente. Ni siquiera puedes pronunciar la palabra. Lauren dio un paso atrs. Se estaba mordiendo el labio inferior y retorciendo las manos. Tengo miedo, mam. Pens... Deberas tener miedo. Mrame. Mira esto. Se levant e hizo un gesto de sealar con las manos mientras cruzaba la habitacin. Es esta la vida que quieres? Has estudiado como una burra para esto? Este ao perders la universidad, lo sabes verdad? Y si pierdes este ao, no irs nunca. Cogi a Lauren por los hombros y la zarande. Sers como yo. Despus de todo lo que has trabajado. Es esto lo que quieres? Es esto? Lauren se solt y se apart. No dijo en voz baja. Mam suspir. Si no has podido abortar, por el amor de Dios, cmo crees que sers capaz de darlo en adopcin o, peor an, de ser madre? Vuelve maana a la clnica. Esta vez ir contigo. Date una oportunidad de vivir. En ese momento pareca que la ira se desvaneca. Le apart el pelo a Lauren de los ojos, y le puso un mechn detrs de la oreja. Quizs era el gesto ms amable que haba tenido nunca su madre. La ternura era peor que los gritos. No puedo. Mam la mir con los ojos llenos de lgrimas. Me rompes el corazn. No digas eso. Qu ms puedo decir? Has tomado tu decisin. Bien. Lo he intentado. Se inclin para coger su bolso. Necesito una copa. Por favor, no te vayas. Mam se diriga a la puerta. A medio camino, se gir. Lauren estaba all de pie, llorando. Saba que sus ojos reflejaban su splica desesperada de que se quedara. Mam casi empez a llorar de nuevo. Lo siento y dicho esto se march. A la maana siguiente despus de toda una noche sin dormir, Lauren abri los ojos al son de una msica que se oa a travs de los tabiques. Era la voz de Bruce Springsteen. Se incorpor lentamente, frotndose los ojos hinchados y arenosos. La fiesta de mam evidentemente se haba alargado toda la noche. No era de extraar. Cuando tienes una hija de diecisiete aos que se ha quedado embarazada, no hay nada mejor que celebrar una fiesta. Se levant de la cama con un suspiro y se fue al cuarto de bao dando tumbos, se dio una larga ducha. Cuando termin se qued de pie sobre una toalla que le serva de alfombrilla de bao y estudi su cuerpo desnudo ante el espejo. Tena los pechos ms grandes. Quiz los pezones tambin lo estaban; no estaba muy segura, sus pezones nunca haban estado duros en su lista - 170 -

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de observaciones. Se gir de lado. Su vientre estaba tan plano como siempre. No haba signos de que una nueva vida estuviera creciendo en su interior. Se envolvi una toalla alrededor del cuerpo y regres a su dormitorio. Despus de hacerse la cama, se puso el uniforme del instituto: suter de escote redondo de color rojo, falda de pliegues, medias blancas y mocasines negros. Luego apag la luz de su habitacin y se fue al pasillo. Cuando lleg a la sala de estar se detuvo e hizo una mueca. Algo no estaba bien. Los ceniceros de la mesa de centro estaban vacos, y no haba vasos medio llenos en la encimera de la cocina. La rada manta de color prpura que sola cubrir el respaldo del sof haba desaparecido. Desaparecido. En modo alguno. Ni siquiera mam... Oy el ruido del arranque de un motor, era el gruido ronco e inconfundible de una Harley Davidson. Lauren se apresur a mirar por la ventana y apart de golpe la endeble cortina. All abajo, en la calle, mam estaba sentada detrs de Jake en la moto. Estaba mirando arriba, a Lauren. Lauren puso los dedos en el cristal. No! Lentamente, como si le doliera moverse, su madre se despeda de ella con la mano. La moto rugi por la calle, gir la esquina y desapareci de su vista. Lauren se qued all de pie durante mucho tiempo, mirando la calle vaca, esperando a que regresaran. Cuando por fin se dio la vuelta vio la nota en la mesa de centro. Entonces fue cuando lo supo. La cogi y la abri. Slo haba escrito dos palabras con tinta azul. All estaba resumida toda su relacin madre-hija, en dos palabras. Lo siento. Y el Boss cantaba: Baby, we were born to run... (Pequea, hemos nacido para correr...)

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Captulo veintiuno
Angie marc el nmero de Lauren por tercera vez. Todava no ha respondido? pregunt mam, saliendo de la cocina. Angie se fue a mirar por la ventana. No y no es de las que suelen faltar al trabajo. Estoy preocupada. Las chicas de su edad a veces hacen cosas raras. Seguro que no es nada. Quiz, pero voy a ir a su casa... Un jefe no se presenta en casa del empleado. Ha perdido una noche de trabajo. Y qu? Probablemente est tomando unas cervezas con su novio. No consigues tranquilizarme, mam. Mam se acerc a ella. Maana vendr a trabajar. Ya lo vers. Por qu no vienes a casa conmigo? Tomaremos un poco de vino. Lo dejaremos para otro momento. Quiero comprar un rbol de Navidad. De hecho, me voy a ir antes, si no te importa le dijo a su madre acercndose a ella. A pap... le gustara volver a ver su casa de vacaciones otra vez decorada. Angie not que su madre casi se queda sin voz y comprendi. Mam se iba a enfrentar la Navidad sin pap. Pas el brazo alrededor de la estrecha cintura de su madre y se la acerc. Sabes qu mam, el mircoles ser un da especial. Podemos ir de compras y a comer fuera, luego iremos a casa y decoraremos el rbol. Podrs ensearme a hacer tortellini. Los tortellini son demasiado difciles para ti. Iremos ms despacio. Empezaremos por la tapenade. Sabes usar una batidora verdad? Muy graciosa. La sonrisa de mam se suaviz. Graciasdijo. Se quedaron all de pie cogidas como si estuvieran mirando la noche. Al final, Angie se despidi, cogi su abrigo y sali del restaurante. La plaza de la ciudad era una colmena de actividad en esa fra y nublada noche. Docenas de fieles turistas se haban congregado all para hacer aspavientos cuando empezaran a iluminarse las miles de luces blancas de toda la ciudad. Al final de la calle haba un grupo vestido con ropa victoriana de terciopelo rojo y verde cantando Noche de paz. La gente iba a escucharles, la mayora turistas, aunque tambin algunos locales. Se poda reconocer a los locales porque no llevaban bolsas de compras. Un coche de caballos con cascabeles recorra las calles de adoquines. La primera ceremonia de iluminacin del rbol haba sido un

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xito; el prximo sbado todava habra ms gente. La gente llegara en autocares, los lugareos se quejaran de que su ciudad se haba convertido en Disneylandia y procuraran permanecer al margen a toda costa. El restaurante estara a tope toda la semana. Cuando lleg a la tienda de adornos navideos, ya haba empezado a nevar. Se puso la capucha y corri por la calle hasta llegar a la puerta. Era el pas de las maravillas de la Navidad: haba rboles, decoraciones y luces por todas partes. Angie se detuvo. Justo delante tena un abeto fino pero majestuoso, adornado con ornamentos de oro y de plata. Cada uno era sorprendentemente nico. ngeles, Santa Claus y bolas de mltiples colores. Le recordaba la coleccin que Conlan haba empezado para ella, haca muchos aos, con un pequeo ornamento de Holanda que de ca: Nuestras primeras navidades. Desde entonces, cada ao traa uno nuevo. Eh, Angie! dijo una cadenciosa voz femenina. Angie mir hacia arriba, y se sec los ojos en el momento que Tillie, la duea de la tienda sala de detrs de la caja registradora. Iba vestida de Santa Claus con un vestido rojo que ya era viejo cuando Angie era una nia. He odo que has levantado DeSaria's dijo Tillie. Se oyen rumores de que tu madre est tan orgullosa que est a punto de reventar. Angie intent sonrer. La vida en West End siempre haba sido as. No haba nada que fuera demasiado insignificante como para no concederle importancia, especialmente si se trataba de algo ajeno. Se est divirtiendo con las nuevas recetas, eso seguro. Quin lo habra pensado? Creo que voy a tener que ir. Quiz despus de fiestas. Bien. En qu puedo ayudarte? Angie mir a su alrededor. Necesito algunos adornos. Tillie asinti con la cabeza. Me he enterado de lo de tu divorcio. Lo siento. Gracias. Sabes qu? Por qu no vienes dentro de diez minutos y te habr preparado el rbol y los adornos? Gratis. Oh! Yo no puedo... A cambio nos invitis a Bill y a m a una cena. Angie asinti. As es cmo su padre haca los negocios en West End. Ir a coger el rbol y volver enseguida. Al cabo de una hora, Angie estaba de vuelta en casa con un abeto atado en la vaca del coche, una caja de adornos en el asiento de atrs y un montn de luces blancas para el rbol en el asiento del pasajero. Tard ms de lo acostumbrado, ya que las carreteras estaban resbaladizas por el hielo. Sonaba Jingle Bell por los altavoces del coche y eso le hizo entrar en el espritu navideo. Para ser sinceros, necesitaba que algo la indujera a entrar. El pensamiento de elegir un rbol de Navidad, colocarlo, decorarlo y disfrutarlo ella sola era un poco deprimente. Aparc delante de la casa y apag el motor. Luego se puso al lado del - 173 -

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rbol, mirndolo mientras la nieve caa como si fueran besos sobre su rostro. El rbol pareca ms grande que en la tienda. En fin, ya estaba hecho. Se puso unos guantes viejos de trabajo que su padre tena en el garaje y empez a desatar el rbol. Se cay dos veces, una rama vengativa le haba dado en la nariz y le haba rayado la pintura del coche cuando hubo terminado. Agarr con fuerza el tronco y con esfuerzo llev el rbol hacia la casa, paso a paso. Estaba casi en la puerta cuando apareci un coche en el camino. Los faros le dieron en la cara, la nieve caa lentamente atravesando los haces de luz. Dej el rbol y se enderez. Era Mira. Haba venido a ayudarla con el rbol. Hermanas. Eh, t! Dijo Angie, cegada por las potentes luces. Me ests cegando. Las luces no se apagaron, pero se abri la puerta del conductor. La voz de Mick Jagger son en la noche. Alguien sali del coche. Mira? Angie frunci el entrecejo y dio un paso atrs. De pronto le sorprendi ver lo sola que estaba all fuera... Alguien se dirigi hacia ella, no se oa el sonido de las botas sobre la nieve recin cada. Cuando vio su rostro se qued sin habla. Conlan. l se acerc ms, tanto que pudo notar el calor de su respiracin en su cara. Hola, Ange. No tena ni idea de qu decirle. Hubo un tiempo, aos atrs, en que las conversaciones fluan como el agua entre ellos. ltimamente, el ro se haba secado. Ella record las palabras de Diane. En dos ocasiones le he encontrado llorando en su despacho. Cuando te has perdido algo como eso siendo su esposa, que podas decir luego? Me alegro de verte... Bonita noche. Hablaron exactamente el mismo rato; luego se rieron un poco incmodos y volvieron al silencio. Ella esper a que l hablara, pero no lo hizo. Iba a poner el rbol. Ya lo veo. Has comprado un rbol este ao? No. La mirada en su rostro era tan triste que hubiera preferido no haberle hecho esa pregunta. Supongo que no quieres ayudarme a entrarlo, verdad? Creo que prefiero ver cmo luchas con l.

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T mides 1,83 y yo 1,54. Lleva el rbol adentro. l se ri, se agach y cogi el rbol. Ella corri delante para abrir la puerta. Juntos colocaron el rbol en el soporte. Un poco ms a la izquierda dijo ella, empujando el rbol a una posicin ms erguida. l resopl y volvi a ponerse debajo del rbol. Ella luch por sofocar un brote repentino de tristeza. Los recuerdos la atacaban con fuerza. Tan pronto como el rbol estuvo en la posicin correcta y bien fijado en el soporte, ella dijo: Voy a traer algo de vino y corri a la cocina. Cuando sali de la sala, exhal aliviada. Slo mirarle ya le dola. Sirvi dos vasos de vino tinto su favorito y volvi a la sala de estar. l estaba de pie junto a la chimenea, mirndola. Con un suter negro, Levis desteidos y su pelo negro ya demasiado largo, pareca ms una vieja estrella del rock que un reportero de primera. Bueno dijo despus de que ella le hubiera dado el vaso de vino y se sentara en el sof. Podra decirte que pasaba por aqu porque iba tras una historia y que he hecho un alto en el camino. Podra decirte que no me importa por qu ests aqu. Se sentaron cada uno en un extremo de la sala, charlando con cautela, sin hablar de nada en particular. Angie estaba terminando su tercer vaso de vino, cuando l plante la primera pregunta que importaba. Por qu viniste a mi despacho? Haba muchas formas de responder a esa pregunta. La cuestin era: hasta dnde quera llegar? Se haba pasado muchos aos dicindole a Conlan medias verdades. Ella haba empezado a protegerle de las malas noticias, pero el engao era una va peligrosa que acababa por costarte muy caro. As que dej de protegerle. Cuanto ms roto tena el corazn, ms se haba encerrado en s misma hasta que un da se dio cuenta de que estaba sola. Te echo de menos le dijo ella por fin. Qu significa eso? Me has echado de menos? No puedo creer que t me hagas esta pregunta. Ella se levant y se dirigi hacia l. Lo has hecho? Se arrodill frente a l. Sus rostros estaban tan juntos que poda verse reflejada en sus azules ojos. Se haba olvidado de esa sensacin, la de verse en sus ojos. Me volv loca dijo ella, recordando las palabras que le haba dicho en la habitacin del beb hace muchos meses. Y ahora ya ests bien? Ella not su respiracin en sus labios y eso le trajo muchos recuerdos. Estar bien son palabras mayores. Pero estoy mucho mejor. Principalmente, lo he aceptado. Me asustas, Angie le dijo en voz baja.

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Por qu? Me has roto el corazn. Ella se acerc un poco ms a l. No tengas miedo le susurr ella unindose a l.

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Captulo veintids
Angie haba olvidado lo que era un beso de verdad. Le hizo volver a sentirse joven, de hecho, mejor que joven, porque no senta ninguna de las angustias, miedos o desesperacin de la juventud. Fue slo ese sentimiento que recorra y electrificaba su cuerpo, haciendo que volviera a sentirse viva. Se le escap un pequeo gemido de los labios. Conlan la apart. Ella parpade, sintiendo ese deseo casi doloroso. Con? El tambin lo senta. Poda verlo en el fondo de sus ojos, en la tensin alrededor de su boca. Por un momento, l se haba perdido, ahora se estaba poniendo a salvo. Te quera le dijo. Si hubiera habido un velo que tapara los recuerdos, el tiempo pasado de esa frase jams se hubiera producido. En tres palabras, haba desnudado su alma y le haba dicho lo nico que importaba. Ella le agarr el brazo. Vio incertidumbre y temor en sus ojos. No iba a dejarle. Tambin haba un indicio de esperanza y se aferr a ella. Hblame le dijo, sabiendo que l haba aprendido a no hablarle. Durante los meses que siguieron a la muerte de Sophia, ella se haba vuelto tan susceptible que l haba aprendido a abrazarla en silencio. Ahora, tema volver a preocuparse por ella, tena miedo de que volviera su fragilidad y que sta le ahogara como si fuera una ola. Qu ha cambiado ahora? Qu quieres decir? Nuestro amor no era bastante para ti. He cambiado. De pronto has cambiado despus de ocho aos de obsesin? De pronto? Ella se apart. En el ltimo ao he perdido a mi padre, a mi hija y a mi marido. Realmente crees que puedo pasar por todo esto sin cambiar? Pero de todos ellos, Con, el que me destroza el corazn y no me deja dormir por la noche eres t. Pap y Sophia... tenan que marcharse. T... Su voz se apag. A ti, yo te dej atrs. Me ha costado mucho darme cuenta de esto. No estuve a tu lado. No como t lo estuviste al mo y es duro vivir con eso. As que, cambio repentino? No, no lo veo as. Saba lo profundo que era tu sufrimiento. Y yo dej que as fuera. Ella le toc de nuevo la cara, con ternura . Pero t tambin estabas sufriendo. S eso fue todo lo que l dijo. Se miraron mutuamente en silencio. Angie no saba qu ms decir. Hazme el amor le dijo, sorprendindose a s misma. La desesperacin se notaba en su voz. Pero no le importaba. El vino le haba

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quitado el miedo. La risa de Conlan fue forzada y temblorosa. No es tan fcil Por qu no? Toda nuestra vida hemos seguido las reglas. La universidad. Una boda catlica. La carrera. Los nios. Ella se detuvo. Eso es lo que nos ha atrapado. Acabamos como esos animales de Kalahari que quedan atrapados en el lodo y mueren. Ella si acerc tanto a l que poda haberla besado si hubiera querido. Pero ya no tenamos ningn mapa para seguir adelante. No haba una forma correcta. ramos una pareja que haba vivido momentos difciles y que haba aparecido en un lugar nuevo. Llvame a la cama le dijo sensualmente. El solt un taco. Su voz denotaba enfado y derrota. Ella se aprovech de eso. Por favor, mame. Conlan refunfu y la atrajo hacia l, susurrndole Maldita seas, mientras sus labios se encontraban con los de ella. A la maana siguiente, Angie se despert con el familiar sonido de la lluvia golpeando el tejado y deslizndose por los cristales. Los brazos de Conlan la rodeaban, con ms fuerza que cuando estaba despierto. Ella se puso de espaldas a l, para notar la calidez de su piel. Su lenta respiracin le haca cosquillas en la nuca. Durante toda su vida matrimonial haban dormido en esa posicin, abrazados. Se haba olvidado de lo protegida que se senta. Ella se separ un poco de l para darse la vuelta. Quera verle... Le acarici el rostro siguiendo los surcos que el sufrimiento le haba dejado. Hacan juego con los suyos, cada arruga era la marca de cmo haban vivido, de lo que haban conseguido y de lo que haban perdido. Tarde o temprano, todo ello quedaba reflejado en la cara. Pero tambin estaba el hombre joven, el hombre que se haba enamorado de ella. Lo vea en sus pmulos, en sus labios, en el pelo que todava no se haba aclarado y que necesitaba un arreglo. l abri los ojos. Buenos das le dijo ella, sorprendida al or su voz spera. El amor, pens, afectaba a todas las partes de una mujer, incluso a su voz en una fra maana de invierno. Buenos das. La bes con ternura y volvi a recostarse. Y ahora qu? Ella no pudo evitar sonrer. Era tan tpico de Conlan. La teora de que no tenemos mapa para seguir adelante no le serva a un hombre que se ganaba la vida buscando respuestas. Angie conoca la respuesta para ella. La haba conocido en el momento en que le vio en el teatro en Seattle y probablemente incluso antes. Pero haban fracasado una vez y ese fracaso les haba marcado, les haba perjudicado. Creo que hemos de esperar a ver qu pasa respondi. Nunca hemos sido muy buenos en eso. Ya lo sabes. Somos planificadores natos. Somos.

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Eso era suficiente por el momento. Era ms de lo que tena ayer. Esta vez hemos de ser distintos no crees? dijo ella. T has cambiado. La prdida consigue eso en una mujer. Ella suspir al mencionar la prdida y dese no haber pronunciado esas palabras. No obstante, cmo se deshaca lo pasado? Hubo un tiempo en que su amor se caracteriz por la esperanza, la felicidad y la pasin. Entonces, eran jvenes y tenan fe. Podan dos adultos volver a encontrar su camino? He de estar en el trabajo a medioda. Llama diciendo que ests enfermo. Podramos... No. La apart y se levant de la cama. Se qued de pie, desnudo, mirando sus indescifrables ojos. Siempre se nos ha dado muy bien la cama Ange. Eso nunca ha sido el problema. Conlan suspir y en ese suspiro haba el recordatorio de que todo haba ido mal entre ellos; se agach para recoger la ropa. Mientras se vesta, ella intentaba pensar qu poda decirle para evitar que se marchara. Pero las nicas palabras que le acudan a la mente eran: En dos ocasiones le he encontrado llorando en su despacho. Le haba roto el corazn. Qu poda decirle ahora que pudiera importarle? Las palabras eran algo voltil, se decan y desaparecan con la respiracin. Vuelve le dijo al final mientras l se diriga a la puerta. Algn da, cuando ests preparado. l se detuvo y se gir para mirarla. No creo que pueda. Adis, Angie. Y se march. Angie estaba distrada en el trabajo. Mam se haba dado cuenta de su conducta y se la haba sealado en ms de una ocasin, pero ella saba bien que era mejor no decir nada. Un cotilleo tan jugoso como He dormido con Conlan correra como la plvora en la familia y no quera or diecisis opiniones distintas sobre lo sucedido. Y lo ms importante: no quera que su miedo la contaminara. Quera mantener la esperanza de que tarde o temprano volvera. Intent enfocarse en sus preocupaciones inmediatas. Como el hecho de que Lauren tampoco hubiera ido a trabajar y no hubiera llamado. Angie le haba dejado varios mensajes, pero no le haba contestado. ngela. Se dio cuenta de que su madre le estaba hablando y colg el telfono. Qu, mam? Cunto tiempo vas a estar de pie mirando el telfono? Tenemos clientes esperando. Tengo miedo de que le haya pasado algo. Alguien ha de ayudarla. Tiene madre. Pero a veces los adolescentes no se lo cuentan todo a sus padres. Y si se siente sola? Mam suspir. Entonces, ve a rescatarla. Pero, ten cuidado, Angie.

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Era un buen consejo. El sentido comn la haba mantenido alejada de la casa de Lauren durante dos das. Sin embargo, cada da la preocupacin haba ido en aumento y ahora ya empezaba a tener una mala intuicin. Maana dijo con firmeza. Cada da le costaba ms encajar en la rutina del instituto. Lauren se senta como si fuera una aliengena, que haba cado en este planeta sin los medios necesarios para sobrevivir. No se poda concentrar en las clases, no poda mantener una conversacin, ni comer sin vomitar. Beb...beb...beb era su nico pensamiento. Ya no perteneca a aquel lugar. Tena la sensacin de estar mintiendo a cada instante. Esperaba que saltara la noticia en cualquier momento y que empezaran los rumores. All est Lauren Ribido. Pobre chica. Embarazada. Arruinada. No saba si sus amigas la apoyaran o pasaran de ella; lo cierto es que ni siquiera saba si le importaba. Ya no tena nada en comn con ellas. A quin le importaba el acertijo de la lata de refrescos o la escenita que montaron Robin y Chris en el baile? Todo le pareca infantil y se senta atrapada en un mundo gris en el que todava no era una mujer, ni tampoco una nia. Saba que su juventud haba volado. Hasta David la trataba de un modo distinto. Todava la quera, no tena dudas al respecto, gracias a Dios. Pero a veces notaba que l se alejaba de ella, se retiraba a pensar y saba que en esos momentos de retiro reflexionaba sobre el precio de su amor. l hara lo correcto. Fuera lo que fuera. Pero le costara Stanford y todas las oportunidades que aportaba una universidad de este tipo. Principalmente, le costara su juventud. El mismo precio que ella misma haba pagado. Lauren? Mir hacia arriba sorprendida al darse cuenta de que haba puesto la cabeza encima de la mesa. No era esa su intencin. Ahora el profesor, el seor Knightsbridge, estaba a la altura de su pupitre, mirndola. Te estoy aburriendo, Lauren? Por el aula corri una carcajada. Lauren se enderez. No, seor. Bien. Le entreg un papelito rosa. La seora Detlas quiere verte en su despacho. Lauren frunci el entrecejo. Por qu? No lo s, pero ha llegado la hora de ir a la universidad y ella es la consejera universitaria. Lauren todava no poda haber recibido ninguna respuesta a sus solicitudes, pero quiz se haba olvidado de rellenar algo o haba enviado un paquete a una direccin equivocada. Como si eso importara ahora.

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Recogi sus libros y papeles, los puso en la mochila y camin por el campus hasta el edificio principal. Haca un fro glido. Todava quedaba algo de nieve en las cunetas y en la hierba. Curiosamente, tambin haca fro dentro del despacho. Mary, la secretaria del instituto, apenas levant la mirada cuando entr Lauren y Jan, la enfermera, mir hacia otro lado demasiado deprisa como para poder ser otra cosa que grosera. Lauren fue por el pasillo que estaba empapelado de anuncios y cupones para universidades, campamentos acadmicos y trabajos de verano. Cuando lleg delante del despacho de la seora Detlas, se detuvo, respir hondo y llam a la puerta. Adelante. Lauren abri la puerta. Hola, seora D... dijo intentando no parecer nerviosa. Sintate, Lauren. Ninguna de las habituales bromas, ni sonrisas. Algo iba a ir mal. He hablado con David esta maana. Me ha dicho que pensaba desestimar Stanford. Me ha dicho y estoy repitiendo que haba pasado algo. Sabes a qu se puede referir? Lauren trag saliva. Estoy segura que no abandonar la idea de ir a Stanford. Cmo podra hacerlo? S, cmo podra hacerlo? La seora Detlas daba golpecitos con el bolgrafo sobre la mesa mientras miraba a Lauren. Como es natural, me he preocupado. Los Haynes son una familia importante para esta escuela. Por supuesto. Entonces he llamado a Anita. Lauren dio un profundo suspiro. Ella no me ha dicho nada, pero se vea que estaba desolada. De modo que envi a Coach Tripp al vestuario de los chicos. Ya sabes la confianza que tienen l y David. S seora. Entonces, ests embarazada. Lauren cerr los ojos y maldijo entre dientes. David haba, prometido no decrselo a nadie. Al final del da, el mundo estara fuera de su alcance, si no lo estaba ya. A partir de ese momento, all donde fuera, sera el centro de todos los cuchicheos, los dedos la sealaran. Tras una larga pausa, la seora Detlas volvi a hablar. Lo siento Lauren. Ms de lo que te imaginas. Qu hago ahora? La seora Detlas movi la cabeza. Yo no puedo decrtelo. Lo que puedo decirte es que en Fircrest nunca se ha graduado una chica embarazada. A los padres suele darles un ataque cuando corre la voz. Como con Evie Cochran? S. Evie intent quedarse, pero al final le result demasiado difcil. Creo que est con una ta en Lynden.

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Yo no tengo familia. La consejera no la escuchaba. Abri un sobre de camo y ley el contenido de lo que haba dentro. Luego cerr el archivo. He hablado con el jefe de estudios de West End High. Puedes terminar all el semestre y graduarte en enero. No lo entiendo. Ests aqu por una beca, Lauren. sta se te puede denegar en cualquier momento, por cualquier motivo. Y t nos has dado una buena razn. Te considerbamos un modelo a seguir. Eso ya no ser as a partir de ahora, verdad? Creemos que ser mejor para todos que te grades en el West End High. Slo quedan seis semanas para terminar el semestre. Podr soportar los cotilleos. Por favor, djeme graduarme en Fircrest. Creo que puede resultarte... desagradable. Las chicas pueden ser terriblemente crueles entre ellas. Lauren saba que era cierto. Antes de su Proyecto de se Acabaron los Lamentos, cuando tena mal aspecto, hablaba mal y viva en la peor zona de la ciudad, nadie quera ser su amiga. En su inocencia haba pensado que poda cambiar todo eso si se reinventaba como una chica que poda encajar all. Ahora se daba cuenta de la dolorosa verdad. Todo haba sido pura apariencia, una fina capa de mentiras sobre quin era realmente. Ahora se poda ver a la verdadera Lauren. Quera enfadarse, acceder a la ambicin y determinacin que la haban conducido hasta las puertas de Fircrest, pero todo ese fuego haba desaparecido. Ahora tena fro. Cmo poda discutir contra el modelo de rol? Era una chica embarazada en una escuela catlica privada. Si tena que inspirar algo a alguien, era una advertencia. Ten cuidado o acabars como Lauren Ribido. Ve a West End. le dijo la seora Detlas con amabilidad. Termina el semestre y gradate cuanto antes. A Dios gracias tienes suficientes crditos. Es donde perteneces. Lauren oy esas palabras con la misma claridad que si las hubieran pronunciado en voz alta. Pero eso era otra mentira. Lo cierto es que ella no perteneca a ninguna parte. Lauren regres a clase y sigui las formalidades del instituto. Tom notas, rellen su agenda con los deberes que les haban asignado y habl con sus compaeros y compaeras. Una o dos veces incluso sonri, pero en su interior estaba helada. Una rabia desconocida para ella empezaba a bullirle por la sangre. David haba prometido mantener el secreto. l lo saba ellos lo saban se sabra tarde o temprano, por supuesto, pero todava no. No estaba preparada para enfrentarse a los cotilleos y a las preguntas. A la hora de comer senta ms que rabia. Estaba cabreada. Pas de sus amigas, cruz el campus y se dirigi a la sala de musculacin. l estaba all con sus compaeros del equipo de ftbol. En medio del ruido de las pesas y los soplidos de los ejercicios, hablaban y se rean.

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Cuando entr en la sala, todos se callaron. Maldito seas, David. Not como se le enrojecan las mejillas. Eh! dijo ella, intentando aparentar normalidad, como si fuera otra chica ms de la escuela, en vez de una que haba echado a perder su vida. David se sent lentamente. El modo en que la miraba le haca difcil respirar. Adis, chicos. Ninguno le contest. Ella y David cruzaron el campus en silencio y se dirigieron al campo de ftbol. Era un da fro y despejado, una capa de hielo cubra el csped. Haba un ligero olor a manzanas. Cmo has podido hacerlo? dijo ella al final. Su tono fue sorprendentemente suave. Esperaba hacerle la pregunta gritando, incluso hasta golpendole, pero all estaba ella, helada y con miedo. l la tom de la mano y la llev a las tribunas. Se sentaron en los fros y duros asientos. No le pas el brazo por los hombros. En vez de eso, mir el campo de hierba y suspir. Me lo prometiste dijo de nuevo esta vez, pero en un tono ms alto . Y a Coach Tripp. Todo el mundo sabe que tiene la boca muy grande. No pensaste... Mi padre no volver a hablarme. Lauren arrug la cara. Pero... No saba cmo terminar la frase. Me ha dicho que soy un estpido idiota. No. Un jodido idiota. Esas fueron exactamente sus palabras. La respiracin de David flotaba formando plidas nubes. Lauren dej de estar furiosa, su ira haba desaparecido. Pareca como si algo se estuviera plegando en su interior. Le puso la mano en su muslo y se acerc a l. Durante todos los aos que le haba conocido, haba intentado acaparar la atencin de su padre. Era una de las cosas que tenan en comn. Un padre o una madre que no les quera lo suficiente. El blido era el orgullo y la felicidad de David no porque fuera la envidia de los otros chicos o porque les gustara a las chicas. Le gustaba ese coche porque su padre lo adoraba. Lo que a David le importaba eran las horas que se haba pasado en el garaje con l. All slo all pareca que podan hablar. Ni siquiera va a trabajar en el coche. Dice que no vale la pena ajustar las ruedas para un joven que no va a ninguna parte. Al final mir a Lauren. Necesitaba hablar con alguien. Con otro chico. Cmo no iba a entenderlo? Estos eran unos momentos de una soledad casi insoportable. Ella desliz su mano para encontrarse con la de l. Est bien. Siento haberte gritado. Siento habrselo dicho. Pens que no dira nada. Lo s. Volvieron a quedarse en silencio, mirando al campo. Al final, Lauren habl: Al menos nos tenemos el uno al otro.

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Suavemente, en un tono que no expresaba demasiada confianza l respondi: S. Cuando Lauren regres a casa, la seora Mauk la estaba esperando en la entrada. Cuando se dio cuenta era demasiado tarde para darse la vuelta. Lauren dijo suspirando. Hoy he ido a ver a tu madre al trabajo. Ah? La ha visto? T sabes que no. Su jefa me ha dicho que se ha marchado, que se ha ido de la ciudad. Lauren se hundi bajo el peso de esas palabras. S. Voy a conseguir un trabajo a tiempo completo. Se lo prometo... No puedo hacerlo pequea le dijo, y aunque Lauren vea que no le gustaba lo que tena que decirle, lo solt de todos modos. No puedes pagar esto t sola. Mi jefe ya est cansado de los retrasos de tu madre con los pagos. Quiere que os eche. Por favor, no lo haga. El carnoso rostro de la seora Mauk adopt una expresin de tristeza. Me gustara poder ayudarte. Lo siento muchsimo. Lentamente se dio la vuelta y entr en su casa. La destartalada mosquitera se cerr de un portazo tras ella. Si alguien ms le deca que lo senta, se pondra a gritar. Tampoco la beneficiara en nada. Subi como pudo la escalera y entr en el piso, cerr la puerta de un portazo. Piensa, Lauren se dijo, buscando a su antigua Lauren, a la chica que poda escalar montaas. Piensa. Alguien llam a la puerta. Sin duda era la seora Mauk que se haba olvidado de decirle que necesitaba el piso libre para maana. Se dirigi a la puerta y la abri de golpe. No puedo... All, de pie en la lgubre oscuridad, estaba Angie. Oh! Eso fue todo lo que pudo decir Lauren. Hola Lauren. Angie sonri y esa dulzura le produjo dolor fsico a LaurenQuiz quieras invitarme a pasar. Lauren se lo imagin: Angie Malone, caminando sobre la rada y olorosa moqueta, sentndose no, sin atreverse a hacerlo al borde del sof, mirando la sala. Juzgando y compadecindose de ella. No, en realidad no. Se cruz de brazos y bloque la entrada con su cuerpo. Lauren dijo Angie con dureza. Era la voz de una madre. Lauren no pudo resistirse y se apart. Angie pas por su lado y entr. Lauren tropez y se puso a su lado. Era imposible no ver ese lugar con los ojos de Angie. Horrendas paredes estucadas ennegrecidas por aos de humo; ventanas que no tenan ms vista que la pared de ladrillo del edificio de al lado. No poda ofrecerle a Angie un asiento. Quieres...un...una Coca Cola? Le ofreci nerviosa, apoyndose alternativamente sobre un pie y sobre otro. Cuando se dio cuenta de lo

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que estaba haciendo por el amor de Dios, prcticamente estaba bailando La Macarena intent tranquilizarse. Para la gran sorpresa de Lauren, Angie se sent en el sof roto. Tampoco era de las que tienen miedo de ensuciarse la ropa. Se sent. No necesito una Coca Cola, pero gracias. Respecto a mi trabajo... S? Debera haber llamado. S, deberas haberlo hecho. Por qu no lo hiciste? Lauren se retorca las manos. Ha sido una semana muy mala para m. Sintate, Lauren. No se atrevi a acercarse a Angie. Tena miedo que el ms mnimo roce le hiciera saltar las lgrimas. As que cogi una silla del comedor y la llev a la sala de estar, luego se sent. Pensaba que ramos amigas le dijo Angie. Lo somos. Tienes algn problema verdad? S. En qu puedo ayudarte? Eso fue todo lo que le hizo falta. Lauren se ech a llorar. Na-nada. Es demasiado tarde. Angie se levant del sof y se fue junto a Lauren, la abraz y la sac de la silla. Los llantos de Lauren eran cada vez mayores. Angie le acarici la espalda y el cabello diciendo Todo ir bien, como una docena de veces. No, no ir bien dijo Lauren cuando cesaron sus lgrimas. Mi madre me ha abandonado. Abandonado? Se ha largado con un hombre llamado Jake Morrow. Vaya, cario! Volver. No dijo Lauren en voz baja. Lo ms sorprendente era cunto le doli admitirlo. Despus de tantos aos sabiendo lo poco que la quera su madre, todava le haca dao. Y la seora Mauk dice que no puedo quedarme aqu. Cmo voy a ganar suficiente para pagar el apartamento? Mir al suelo y luego lentamente hacia Angie Pero eso no es lo peor. Hay algo peor que esto? Lauren respir profundo. No soportaba tener que decir esas palabras, pero qu ms poda hacer? Estoy embarazada.

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Captulo veintitrs
Qu Dios la ayudara!, pero su primera reaccin fue de envidia. Le hiri en el corazn y sinti cmo su veneno se esparca. Nueve semanas dijo Lauren con un aspecto deplorable y demasiado joven. Desesperadamente joven. Angie apart sus sentimientos. Ms tarde, por la noche, cuando estuviera vulnerable y sola, tendra tiempo para pensar por qu el mundo era a veces tan injusto. Se ech hacia atrs y se sent en la mesa de centro. Necesitaba poner algo de distancia. El sufrimiento de Lauren era palpable, Angie quera ayudarla a que desapareciera, pero se no era uno de esos momentos. Un abrazo no servira. Mir a Lauren. El pelo rojo de la joven estaba todo enredado, sus redondeadas y mofletudas mejillas estaban ms plidas de lo habitual y sus ojos castaos hundidos en el dolor. Si alguna vez haba una joven que necesitara una madre... No. Se lo dijiste a tu madre? pregunt Angie. Por eso se ha marchado. Me dijo que haba criado un error y que no iba a volver a repetirlo. Angie suspir. Durante todos sus aos de infertilidad y prdidas muchas veces se haba dado cuenta que la maternidad era demasiado un azar. Haba demasiadas mujeres que no deban educar a un hijo a las que se les conceda ese don, mientras que otras vivan con los brazos vacos. Intent abortar. Intentado? Pens que bastara con encargarse del problema, ya sabes. Que sera madura. Pero no pude. Debas haber recurrido a m, Lauren. Cmo poda acudir a ti con esto? Saba que iba a hacerte dao y no quera que me miraras como lo ests haciendo. Cmo lo hago? Como si fuera estpida. Angie sinti la necesidad de acercarse a pesar de sus mejores intenciones. Tom un rizo de su cabello y se lo puso detrs de la oreja. No te estoy mirando de ese modo. Tengo miedo por ti, eso es todo. Los ojos de Lauren volvieron a llenarse de lgrimas. No s qu hacer. David dice que abandonar la idea de ir a Stanford y que se casar conmigo, pero no funcionar. Empezar a odiarme y no creo que pudiera soportarlo. Angie deseaba encontrar una serie de palabras mgicas que pudieran aliviar el sufrimiento de esa criatura, pero a veces la vida te arrinconaba y

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no era fcil salir de ese agujero. Lauren se sec los ojos, sorbi con la nariz y se sent recta. No quiero descargar todo esto contigo. Slo que estoy asustada. No s qu hacer y ahora he de encontrar un sitio para vivir. Est bien, Lauren. Respira hondo. Angie la mir. Qu quieres hacer? Volver a octubre y utilizar un preservativo. Angie se ri, pero estaba triste y un poco tensa. David y t queris tener el beb? Cmo puedo saber algo as? Quiero... Se hundi ms en su silla y baj la cabeza. Angie saba que estaba llorando. Casi no se la oa, porque haba aprendido a retener el llanto. Es mi historia. Yo me he metido en esto y tengo que arreglrmelas para salir. Quiz la seora Mauk me deje quedarme unos pocos das ms. Angie cerr los ojos, sintiendo tambin sus propias lgrimas. Los recuerdos le venan con fuerza: Lauren en la Help-Your-Neighbor House, helndose de fro, pero pidiendo un abrigo para su madre... en el aparcamiento del supermercado esa noche de lluvia, colocando folletos en los limpiaparabrisas de los coches... diciendo cabizbaja No puedo ir al baile del instituto y luego abrazando a Angie por algo tan simple como dejarle un vestido y algo de maquillaje. Lauren estaba sola en el mundo. Era una buena chica y responsable e intentaba hacer lo correcto o morir en el intento, pero cmo poda una chica de diecisiete aos encontrar el camino adecuado en una va tan traicionera? Iba a necesitar ayuda. No es tu hija, ngela. Ten cuidado con esa chica. Era un buen consejo y ahora, en ese momento, Angie estaba aterrada de no seguirlo. Haba luchado mucho para salir del pozo de anhelar un beb, cmo poda volver a caer en l? Podra estar con Lauren y ver cmo creca su vientre? Podra sobrevivir a las intimidades del embarazo de otra mujer? las nuseas matinales, los sueos que se multiplicaban con cada aumento de peso, el asombro en palabras sin importancia como: Me ha dado una patada... es un pequeo gimnasta... aqu, toca mi vientre... Y sin embargo. Cmo poda darle la espalda en un momento as? Sabes qu? dijo Angie lentamente, realmente incapaz de decir nada ms. Por qu no te vienes a vivir conmigo? Lauren se qued sin habla. No lo dirs en serio. S, lo hago. Cambiars de opinin. Me vers engordar y t... Has confiado alguna vez en alguien? Lauren no respondi, pero sus ojos reflejaban la verdad. Confa en m. Ven a mi casa durante un tiempo, hasta que sepas qu vas a hacer. Necesitars que alguien te cuide. Que alguien me cuide?

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Angie not el tono de sorpresa en la voz de Lauren. Era algo muy sencillo cuidar pero qu crter poda dejar en el corazn su carencia. Limpiar la casa y me encargar de la ropa. Tambin puedo cocinar y si me enseas cules son las malas hierbas... No has de limpiar la casa dijo Angie sonriendo. Aunque segua teniendo miedo; era la tensin nerviosa por querer reflexionar ms sobre el asunto, pero se senta bien. Poda cambiar la vida de esa joven. Quiz nunca sera madre, pero eso no significaba que no pudiera actuar como tal. Slo te pido que vayas a trabajar cuando te toque y que sigas sacando buenas notas. De acuerdo? Lauren se lanz a los brazos de Angie, en un abrazo casi letal. De acuerdo. Lauren recogi su ropa y uniformes de la escuela (ahora ya innecesarios), su maquillaje y sus recuerdos y todava le quedaba sitio. Lo ltimo que recogi fue una pequea fotografa enmarcada de su madre y ella. En esa foto parecan un par de coristas, con sus caras asomando a travs de unas aberturas pintadas. En realidad, Lauren no recordaba haber posado para esa foto. Segn mam, haba sido en Las Vegas en una parada de camiones cuando se dirigan hacia el oeste. Durante aos, Lauren haba intentado crear un recuerdo que encajara con esa imagen, pero nunca consigui uno. Era la nica foto que tenan juntas. La coloc a buen recaudo entre su ropa y cerr la maleta. Antes de salir, se detuvo delante de la puerta de la seora Mauk. Aqu tiene las llaves le dijo. Adonde vas? Lauren le cogi el brazo y la llev hasta la ventana. All fuera, en la calle, Angie estaba junto a su coche, mirando el edificio. Es Angie Malone. Me voy a vivir con ella. Not el asombro en su propia voz. La recuerdo. Podr vender los muebles para pagar el alquiler atrasado verdad? De acuerdo. La seora Mauk mir las llaves y luego a Lauren. Su sonrisa era triste. Lo siento, Lauren, si puedo hacer algo por ayudarte... Dej que la frase se quedara en el aire. Ambas saban que no tena adonde ir. Lauren lo apreci de todos modos. Ha sido buena con nosotras. Permitindonos retrasarnos tanto y todo lo dems. Bastante carga has tenido pequea. Tu madre era una buena pieza. Lauren le dio un papel donde haba anotado la direccin de Angie y su nmero de telfono, as como los datos del restaurante. Tome le dijo con voz baja. Cuando mi madre regrese querr saber dnde estoy. Volvi a notar su antigua necesidad en su voz, ese tono irregular, pero no pudo evitarlo. Cundo? Cuando se separe de Jake, que se separar, volver.

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Y t la estars esperando. La seora Mauk hizo que sus palabras sonaran patticamente tristes. Qu poda responder Lauren a eso? Llevaba toda la vida esperando a que su madre la quisiera. Era imposible aparcar de pronto esa esperanza. Formaba parte de ella. Esa fe estaba tan arraigada como el latido de su corazn o el palpitar de su pulso. Pero ya no le dola tanto como antes; el sentido de su prdida era menor, casi distante. Volvi a mirar a Angie, que la estaba esperando para llevarla a casa. Casa. Entonces mir de nuevo a la seora Mauk y le dijo: Ahora estoy bien. Eres una buena chica, Lauren. Te mandar buenos pensamientos. Quiz nos veamos. Espero que no, Lauren. Una vez que salgas de esta zona de la ciudad no vuelvas a ella. Pero estar aqu por si algn da me necesitas. Y con una ltima sonrisa la seora Mauk se despidi de ella. Lauren cogi la maleta que haba dejado en el pasillo y se apresur a salir. Quieres que te ayude a bajar el resto? pregunt Angie, acercndose a ella. Esto es todo dijo Lauren, dando una palmada sobre la maleta. Oh! Angie se par. Hizo un pequeo gesto en su entrecejo. Bien, entonces. Vamonos. Mientras conducan por la ciudad, junto a la playa y por la colina, Lauren miraba por la ventana, sin decir nada. De vez en cuando la luz de la luna le daba en la cara y se quedaba mirando su propio reflejo. No poda evitar ver a una joven de ojos tristes, sonriendo. Ahora se preguntaba si siempre haban estado tristes, si siempre haban visto las oportunidades que haban perdido. Eso sin duda es lo que le haba pasado a su madre. Mir a Angie de reojo, que estaba tatareando la cancin de la radio. Probablemente tampoco saba qu decir. Lauren cerr los ojos. Intent imaginar su vida con Angie como madre. Todo habra sido ms fcil, ms dulce. Angie jams habra pegado a una hija embarazada o huido en mitad de la noche o... Ya hemos llegado. Hogar dulce hogar. Los ojos de Lauren se abrieron como platos. Quiz se haba quedado dormida unos minutos. Sin duda, todo pareca un sueo. Angie aparc cerca de la casa y sali. Hasta que lleg a la puerta y entr estuvo hablndole a Lauren por encima del hombro, que se apresuraba a seguirle el paso arrastrando su maleta. ...el horno tiene unos 20 grados ms de temperatura de lo que marca el indicador. No tengo microondas. Lo siento. Estas viejas tuberas oxidadas... Lauren intentaba acordarse de todo. Adems de la informacin que le estaba dando Angie, observ algunas cosas ms. Se tenan que limpiar las ventanas, por ejemplo, uno de los brazos del sof tena la tapicera rasgada. Eso eran cosas que ella poda hacer. Angie sigui hablando

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mientras suba la escalera. ...hay mucha presin de agua. Te recomiendo que te sientes o volars por la ducha. Las tuberas hacen un poco de ruido al principi y nunca tires de la cadena del vter antes de ducharte. Se de tuvo y se gir. No te importa compartir el cuarto de bao ver dad? Si no... Por supuesto que no dijo Lauren rpidamente. Angie sonri. Ya me lo imaginaba. Bueno. Aqu tienes tu habitacin. Todas las chicas dormamos aqu. Abri la puerta del final del pasillo. Era una habitacin grande y hermosa con el techo inclinado y vigas de madera. Estaba empapelada de rosa, con dibujos de pequeos capullos de rosas y vias. En las literas haba cubrecamas a juego. En una esquina haba una mesa de roble; a su izquierda tres grandes ventanales que daban al mar. Esta noche la luz de la luna tea las olas de plateado. Vaya! dijo Lauren. Hace tiempo que no se han cambiado las sbanas. Puedo hacerlo ahora... No Lauren sac una voz un poco dura. No era esa su intencin. Slo que todo aquello... la superaba. Puedo lavar yo las sbanas. Por supuesto. Eres una adulta. No quera decir que no supieras hacer la colada. Es slo que... Lauren dej la maleta y corri hacia Angie para abrazarla. Gracias le dijo, escondiendo su cara en el clido hueco de su hombro. Poco a poco, Angie le devolvi el abrazo. Cuando Lauren not que empezaba a llorar de nuevo, intent separarse, pero Angie no la dej. En su lugar, le acarici el pelo y le dijo en voz baja que todo ira bien. Una y otra vez: No pasa nada, Lauren. Todo ir bien. Lauren haba esperado ese momento durante toda su vida. -Qu?! La palabra fue pronunciada al unsono. De hecho, gritada. Angie tuvo que frenar su instinto de echarse atrs. Lauren se ha venido a vivir conmigo. Sus hermanas y mam estaban alineadas en la cocina de mam, mirando a Angie. As es cmo vas con cuidado con esa chica? le pregunt mam, poniendo las manos en jarras. Me parece fantstico dijo Livvy. Las dos se complementarn. Mam levant la mano con un gesto de impaciencia. Cllate! Tu hermana no piensa con la cabeza. Dio un paso adelante. No vas a ir por ah invitando a pelirrojas que no conoces a vivir en tu casa. No es una desconocida dijo Liwy. Ha estado trabajando con nosotras y es buena. Hasta que no se present en tres das dijo mam. Por lo que imagino habr estado cometiendo delitos. Liwy se ri. S claro. Conduciendo de ciudad en ciudad, robando en tiendas y

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detenindose slo para comprar municin y hacer un examen de matemticas. Angie se mova nerviosa apoyando alternativamente el peso en un pie y en otro. No esperaba semejante reaccin ante la noticia. Lo que vendra a continuacin sera un asunto distinto. Le vino a la mente la palabra misil. Angie le dijo Mira acercndose ms y mirndola detenidamente. Nos ests ocultando algo. Angie se estremeci. Qu? Encima guardas secretos? Mam resopl. Sabes que pap me lo dice todo. Angie estaba acorralada. No poda hacer nada. Un embarazo no era de ese tipo de secretos que pudieras ocultar por mucho tiempo. Mir a la hilera de mujeres y luego habl. Hay una cosa ms. Lauren est embarazada. La palabra misil se qued corta. La discusin dur horas. Cuando ya estaba llegando a la traca final, mam fue en busca de refuerzos. Los dos cuados de Angie, la ta Giulia y el to Francis. Todos tenan una opinin diferente sobre si Angie estaba cometiendo un error. En un acto que sorprendi a todos, Livvy expres la nica opinin de disconformidad. Dejemos que haga lo que crea conveniente dijo en algn momento de la segunda hora. Ninguno de los presentes sabemos cmo est siendo esto para ella. Eso llev a la seudoreunin a una repentina pausa. Ante la referencia indirecta a que Angie no era ninguna nia, todo el mundo apart la mirada. Angie lanz a Livvy una mirada de agradecimiento. Livvy le gui el ojo y le devolvi una sonrisa. Luego volvi a empezar la discusin. Angie no pudo soportarlo ms. Mientras discutan sobre los pros y los contras de su decisin, se march sigilosamente de la sala y se fue arriba. Cuando entr en su antigua habitacin cerr la puerta. El bendito silencio la calm. Calculaba que tena unos seis minutos de tranquilidad antes de que mam o Mira fueran tras ella. Fue menos. La puerta se abri. Mam estaba en la puerta, con su cara de disgusto. Era una expresin que sus hijas conocan bien. Dos minutos observ Angie, haciendo sitio en la cama. Es un nuevo rcord. Mam cerr la puerta tras ella. He enviado a todo el mundo a casa. Bien. Mam dio un suspiro y se sent en la cama al lado de Angie. Los viejos muelles gimieron bajo su peso. Tu padre, que Dios le tenga en su gloria, te habra gritado esta noche. A l le habras escuchado. Pap nunca nos gritaba. Eras t.

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Mam se ri. l no tena que gritar. Me dejaba despotricar y patalear y luego trazaba una lnea en la arena. Ya basta, Mara, me deca. Hizo una pausa. Ahora es ms difcil sin lneas en la arena. Angie se apoy en su madre. Ya lo s. Mam puso su mano arrugada sobre el muslo de Angie. Me preocupo por ti, eso es todo. Es el trabajo de una madre. Lo s y te quiero por ello. Tendrs cuidado verdad? Te he visto demasiadas veces con el corazn destrozado. Ahora soy ms fuerte, mam. Sinceramente, lo soy. Eso espero, ngela.

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Captulo veinticuatro
Lauren estaba despierta mucho antes de que sonara la alarma del despertador. Se haba levantado a eso de las cinco para ir al aseo y despus no haba podido conciliar el sueo. Habra empezado a limpiar, pero no quera despertar a Angie. Haba mucho silencio all. Los nicos sonidos eran el choque de las olas contra la arena y el golpeteo ocasional del viento contra el cristal de la ventana. No haba bocinas de coches, ni vecinos que gritaran, ni botellas que se rompan en la acera. En una cama como sta, con mantas y un edredn de plumas, una chica se senta segura. Mir el reloj. Eran las seis. Todava no haba amanecido. En estas primeras semanas de invierno, los das eran cortos. Si hubiera tenido que ir a Fircrest este lunes se habra tenido que poner sus medias de lana. Eso ya no importaba. Hoy sera su primer da en West End High. Una alumna embarazada transferida que slo estara all hasta el final del semestre. Las chicas ms populares estaran encantadas. Apart las mantas y se levant. Cogi sus cosas y se fue al cuarto de bao, se duch y se sec el pelo hasta alisrselo. Cuando volvi al dormitorio busc en los cajones para ver qu poda ponerse. No pareca tener nada apropiado para un primer da en una nueva escuela. Al final se puso unos tjanos acampanados de cintura baja con un cinturn de ante con flecos y un suter blanco. Mientras se pona el suter, se le cay uno de sus pendientes de aro y se perdi por el suelo. David se los haba regalado para su ltimo cumpleaos. Se ech al suelo y empez a buscarlo, palpando las tablas del parqu. All estaba. Debajo de la cama... y algo ms. Algo ms al fondo haba una caja de madera estrecha y larga. Se pareca mucho a las tablas del suelo, tenas que estar a esa distancia para distinguirla. Lauren cogi la caja y la arrastr de debajo de la cama. La abri y encontr un montn de fotografas familiares en blanco y negro. La mayora eran de tres nias con bonitos vestidos en torno a un hombre moreno bien vestido, con una sonrisa que iluminaba todo su rostro. Era alto y elegantemente delgado, con unos ojos que se cerraban hasta parecer rendijas cuando se rea, y estaba rindose en la mayor parte de las fotos. Le recordaba a ese actor antiguo, el que siempre se enamoraba de Grace Kelly en las pelculas. El seor DeSaria. Curiosamente, Lauren pens en l como pap. Mir las fotos, vio las

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imgenes de una infancia con la que ella siempre haba soado: viajes en familia al Gran Can y a Disneylandia; das en la feria del condado de Grays Harbor, comiendo barbas de azcar y montando en la montaa rusa; tardes en esa misma casa asando marsh-mallows en una hoguera junto al mar. Oy que llamaban a la puerta. Son las seis y media, Lauren. Levntate y brilla. Ya me he levantado. Volvi a dejar la caja donde estaba, hizo la cama y recogi la habitacin. Cuando sali del dormitorio y cerr la puerta, no haba evidencia fsica de que hubiera estado all. Al bajar encontr a Angie en la cocina. Buenos das dijo Angie ponindole huevos revueltos en un plato . Llegas a tiempo. Me has hecho el desayuno? Te parece bien? Te molesta? Ests de broma? Es estupendo. Angie volvi a sonrer. Bueno. Tendrs que comer bien durante los prximos meses. Se miraron mutuamente en un repentino y extrao silencio. El ruido distante del ocano pareca aumentar. Lauren no pudo evitar tocarse el vientre. Angie se estremeci. Quiz no debera haberlo dicho. Estoy embarazada. No tiene sentido hacer ver que no es as. No. A Lauren no se le ocurri qu ms decir. Fue a la mesa y se sent, acercndose al plato enseguida. Huele de maravilla. Angie le puso el plato con un par de huevos revueltos, dos tostadas de canela y unas rodajas de meln cantalupo. Esto viene a ser casi todo lo que s cocinar. Gracias dijo Lauren tmidamente y mirndola. Angie se sent enfrente de ella. De nada. Al final sonri. Cmo has dormido? Bien. Tendr que acostumbrarme al silencio. S. Cuando me traslad a Seattle, me cost una eternidad acostumbrarme al ruido. Echas de menos la ciudad? Angie pareca sorprendida con la pregunta, como si ella misma no se lo hubiera planteado. Creo que no. ltimamente duermo de maravilla, eso debe significar algo. Es el aire del mar. Perdn? Tu madre me dijo que si una chica crece oliendo el aire del mar, nunca podr respirar bien tierra adentro. Angie se ri. Realmente suena a mi madre. Pero Seattle no puede decirse que

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sea tierra adentro. Tu madre piensa que todo salvo West End es tierra adentro. Hablaron un poco ms sobre ese tema y luego Angie se levant. Ve fregando los platos mientras yo me ducho y en diez minutos saldremos para el instituto. Qu quieres decir? Voy a llevarte, claro est. Hoy est cerrado el restaurante, de modo que no me cuesta nada acercarte. Por cierto, pensaba que en Fircrest llevabais uniforme. As es. Por qu llevas ropa de calle? Lauren not que se le sonrojaban las mejillas. Me han retirado la beca. No hay uniformes con tallas de elefante. Me ests diciendo que te han echado porque ests embarazada? No importa mucho. Esperaba que su voz no revelara cmo se senta realmente. Qu demonios ests diciendo? No lo s... Friega los platos, Lauren y ponte el uniforme. Haremos una visita a Fircrest. Una hora ms tarde estaban en el despacho de orientacin estudiantil. Lauren estaba de pie con la espalda apoyada en la pared, intentando desaparecer en el blanco y spero estucado. Angie se sent en una silla delante de la seora Detlas, que estaba detrs de su mesa de despacho, con las manos entrelazadas encima de la mesa de metal. Es un placer conocerla por fin seora Ribido dijo la seora Detlas . Creo que ha habido una mala interpretacin sobre el futuro de Lauren en Fircrest. Lauren respir profundo y mir a Angie, que le sonri. Estoy aqu para hablar... del futuro de mi hija dijo Angie cruzando las piernas. Ya veo. Bueno, tendr que discutirlo con el consejero de West End. Ver... Lo que veo dijo Angie sin inmutarse es un juicio o quizs un titular: Escuela catlica expulsa a una alumna perfecta pero pobre por estar embarazada. S muy bien de lo que hablo porque mi ex marido es reportero del Seattle Times. Justo la otra noche me estaba diciendo que a los grandes peridicos de la ciudad les gustan los escndalos de las pequeas ciudades. Nosotros... eh... no hemos expulsado tcnicamente a Lauren. Slo le he sugerido que las chicas pueden ser crueles con una compaera en apuros dijo frunciendo el ceo. No saba lo de su marido. Empez a mirar el archivo de Lauren. Angie mir a Lauren. Te preocupa lo que puedan decirte tus compaeras? Lauren movi la cabeza. Si tena voz, no saba dnde estaba. Angie

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volvi a mirar a la consejera. Ha sido muy amable por su parte pensar en los sentimientos de Lauren sobre esto, pero como puede ver, es una jovencita dura. La seora Detlas cerr lentamente el archivo de Lauren. Supongo que puede terminar el semestre aqu y hacer los exmenes finales. Slo quedan seis semanas para terminar y las vacaciones de Navidad estn en medio. Podra hacer los finales en enero y graduarse antes, pero realmente creo... Angie se levant. Gracias, seora Detlas. Se graduar en Fircrest, que es como debe ser. De nada dijo la seora Detlas, evidentemente molesta. Estoy segura de que har todo lo que pueda para ayudarla y estoy segura de que podr decirle a mi to lo bien que le ha ido todo a Lauren. Su to? Ah! No se lo he mencionado? Mir directamente a los ojos a la consejera. El cardenal Lanza es el hermano de mi madre. La seora Detlas casi se hunde en su silla. Oh! Fue su nica respuesta, que apenas pudo orse. Vamos, Lauren dijo Angie dirigindose a la puerta. Lauren se puso torpemente a su lado. Ha sido alucinante le dijo cuando salieron del despacho. Y divertido. El viejo murcilago necesitaba que alguien la despertara. Cmo has sabido qu decir? La vida, cielo. Todo se pone a tiro. Lauren sonri. Se senta de maravilla. Mejor que de maravilla. Nadie haba luchado nunca por ella de ese modo y ese esfuerzo la fortaleci, la hizo sentirse invencible. Con Angie a su lado, poda hacer cualquier cosa. Hasta ir a clase sabiendo que sus compaeras y compaeros la miraran y hablaran de ella. Angie sonri. Slo espero que exista un cardenal Lanza. Al decir eso, las dos soltaron una carcajada. Angie se qued en la esquina observando a Lauren mientras cruzaba el campus. Se retuvo para no gritar: Adis, cario. Qu tengas un buen da. Estar aqu a las seis para recogerte. Todava era lo bastante joven como para saber que esa escena estara un poco desfasada. Y la pobre Lauren no necesitaba llamar ms la atencin. Estar embarazada en una escuela privada ya era suficiente. Una madre cursi y preocupada la habra podido poner en evidencia. Lauren se detuvo ante la puerta de doble hoja del edificio principal, se gir un poco y se despidi de Angie con la mano, luego se meti dentro. Angie senta una opresin en el pecho. Vosotras malditas brujas, ms os vale ser amables con mi nia dijo. Cerr los ojos y dijo una oracin por Lauren, luego se fue al coche. Mientras regresaba a casa, intentando no imaginarse la tormenta de cotilleo que se montara en Fircrest, se plante volver atrs y aparcar

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junto al palo de la bandera, por si acaso. Y si Lauren sala llorando destrozada por la mezquina crueldad que slo las quinceaeras pueden tener? La necesitara... No dijo en voz alta, controlando sus fantasas negativas. Lauren tena que enfrentarse sola a ese da. No haba otra salida. El camino en el que se encontraba era oscuro y tenebroso, no haba otra salida que seguir adelante. El timbre de su mvil la salv. Busc en su bolso, lo cogi y contest. Angie? No se haba dado cuenta hasta entonces, cuando respir hondo, que haba estado esperando esto. Hola, Con dijo ella intentando parecer tranquila. Para no correr riesgos aparc a un lado de la carretera. El corazn le iba a mil por hora. He estado pensando en la otra noche. Yo, tambin. Hemos de hablar. Hace aos que tenemos que hacerlo dijo ella. Quieres venir a casa? En el momento en que le invit pens: Lauren. A l no le gustara esa situacin. No. Hoy no puedo respondi l. Quiz... Su voz se perdi en las oscuras penumbras de la incertidumbre. Estaba reconsiderndolo, por lo que ella intua. Es lunes. El restaurante est cerrado. Puedo acercarme e invitarte a comer. A comer? Es una comida. Suele caracterizarse por bocadillos y sopas. El chiste de Angie no obtuvo resultados. Venga, Con. Has de comer. Qu me dices de Al Boccalino? Podr estar all a eso de las once y media. Volvi a poner el intermitente y regres a la carretera. Hasta luego. Adis dijo l. Adis. Angie quera sonrer, pero en lo nico que poda pensar era en la jovencita que viva bajo su techo. A Conlan no le sentaran bien esas noticias. Lleg a Seattle en un tiempo rcord, aparc y se fue al restaurante. A su restaurante. Al menos, antes lo haba sido. Le quedaban cuatro manzanas para llegar cuando empez a diluviar. Las gotas del tamao de pelotas de golf bateaban la acera formando rpidos riachuelos junto al bordillo. Abri el paraguas y se dirigi a Pioneer Square. En el parque haba docenas de sin techo congregados en grupos, pasndose cigarrillos, intentando no mojarse. Al final, lleg a Yesler. El viaducto el paso elevado de hormign que un terremoto se atrevi a derrumbar mantena el agua encauzada. Entr en el restaurante. Al Boccalino estaba vaco a esa hora. Los camareros del comedor todava tardaran una hora en llegar. Carlos, el dueo del restaurante, sali de una esquina. Al verla sonri.

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Seora Malone. Me alegro de volver a verla. Yo tambin. Le dio su abrigo y paraguas y le sigui a la pequea trattoria de estilo toscano. Enseguida oli la aromtica combinacin de ajo y tomillo que le recordaba a su casa. A ver cuando vuelve a traer a su madre le dijo Carlos con una sonrisa. Angie se ri. La nica vez que haba llevado a sus padres, mam se haba pasado toda la noche en la cocina, reprendiendo al cocinero por cortar los tomates para la marinara. Aplstalos, murmuraba. Por eso Dios nos ha dado manos. Por supuesto, Carlos respondi, y su sonrisa se apag cuando vio a Conlan. Se levant al verla entrar. Carlos la ayud a sentarse y le dio una carta a cada uno, luego se march. Resulta extrao estar otra vez aqu dijo Angie. No haba vuelto desde nuestro aniversario. Ella frunci el entrecejo con sorpresa. Pensaba que vivas aqu al lado. As es. Volvi a imponerse el silencio. Se miraron mutuamente. Carlos volvi a aparecer con una botella de champaa. Mi pareja favorita, de nuevo juntos. Eso es bueno. Llen las dos copas de champn con el burbujeante y brillante lquido. Mir a Conlan. Me dejar que decida su men, de acuerdo? Por supuesto respondi Conlan, todava mirando a Angie. Ella se senta indefensa ante esa mirada, vulnerable. Tom su copa, por necesidad de tener algo entre las manos. Quiero hablarte de la chica que he conocido. Conlan dijo justo cuando Carlos volvi a reaparecer en la mesa con una ensalada caprese. Cuando empezaron a hacer aspavientos al ver la comida, Angie ya haba perdido la calma. Se acab su copa y se sirvi otra. Es estupenda. Vive conmigo. Ah!, por cierto, no te he mencionado que est embarazada. Conlan se inclin hacia delante poniendo los codos sobre la mesa. Esta maana he recibido una llamada de mi agente. Me han ofrecido un contrato para escribir un libro. Hizo una pausa y sigui. Y a la nica persona a la que quera comunicrselo era a ti. Qu crees que eso significa? Ella saba cunto le haba costado admitirlo. Quera acercarse ms a l, tomar su mano entre las suyas y decirle que todava le quera, que siempre le haba querido y que siempre le querra, pero era demasiado pronto para eso. Creo que significa que nos hemos amado durante mucho tiempo dijo en su lugar. La mayor parte de mi vida. Ella brind con l. El pequeo choque de las copas era el sonido del

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comienzo. Saba que ahora deba hablarle de Lauren, pero no poda hacerlo. Ese era un momento mgico, lleno de esperanza. Cuntamelo todo. l empez a contarle la historia de un hombre de la zona que haba sido condenado por violar y asesinar a varias ancianas a finales de los noventa. Conlan haba investigado ese caso y se haba quedado enganchado. Haba llegado a la conclusin de que era inocente y las pruebas del ADN acababan de demostrarlo. Es como el cuento de la Cenicienta le dijo. Me pagan una buena suma de dinero por escribir este libro y otro. Todava estaba hablando de la historia una hora ms tarde cuan do ya estaban terminando el postre y pagando la cuenta. Angie se levant y se dio cuenta de que iba algo ms que un poco alegre. Conlan se levant junto a ella y la enderez al tocarla. Ella le mir. El rostro de Conlan estaba sonriente y a ella le entraban ganas de llorar. Estoy muy orgullosa de ti, Conlan. Su sonrisa se desvaneci. Eso no puede ser bueno. Por qu no? Yo... l la estrech en sus brazos y la bes, all mismo en medio del restaurante. No fue precisamente uno de esos besos que podan haber sido como el de la abuela. Desde luego que no. Guau! exclam ella cuando termin. Not que haba perdido un poco el equilibrio. Intentaba no moverse, pero le costaba un poco; el corazn le lata frenticamente. Le deseaba con una pasin desenfrenada . Pero hemos de hablar dijo ella intentando enderezarse. Ms tarde le dijo l con un tono grave y desesperado. Le tom la mano y la llev hacia la puerta. Vamos a mi casa. Ella cedi. Era imposible negarse. Podemos ir corriendo? Por supuesto. Fuera, Angie se sorprendi al ver que todava era de da. Luego record: que haba sido una cita para comer. Corrieron bajo la lluvia por la calle Yesler y giraron en la calle Jackson. Conlan se apresur a poner la llave en la cerradura. Angie le abrazaba por la espalda presionndole y desliz sus brazos hasta su cintura. Maldita sea! murmur l, probando otra llave. Por fin se abri. Empuj la puerta y la arrastr hacia el ascensor. Cuando las puertas se abrieron, se metieron dentro de golpe todava besndose. Angie estaba encendida. Ella le acariciaba por todas partes, besndole hasta marearse. No poda respirar. Las puertas se abrieron. La tom en brazos y la llev por el pasillo. En minutos segundos estaban en su dormitorio. Conlan la dej con cuidado sobre la cama. All estaba ella, sintiendo ese mareante deseo que casi haba olvidado.

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Qutate la ropa le dijo ella con voz ronca, apoyndose sobre los codos. l se arrodill a los pies de la cama, entre sus piernas. No puedo estar alejado de ti le susurr. Su voz reflejaba asombro y decepcin. Ella saba que ese momento tendra su precio. Pero ahora no le importaba.

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Captulo veinticinco
Angie estaba desnuda junto a la ventana del apartamento de su marido, de su ex marido mirando a la baha Elliot. La lluvia daba al mundo un aspecto borroso y distante. Los coches pasaban por el viaducto en direccin norte y sur. Los cristales despedan una suave vibracin provocada por todo ese trfico, que pareca un castaeo de dientes. Si ese fuera un momento de una pelcula, ella estara fumando un cigarrillo con cara de preocupacin mientras un montn de imgenes de su matrimonio fracasado y de su reconciliacin se agolpaban en su mente. La ltima imagen, mientras la pelcula volva al presente, era el rostro de Lauren. Pareces preocupada le dijo Conlan. Qu bien la conoca! Incluso cuando estaba de lado, dndole la espalda, l lo saba. Probablemente fuera por su postura. l deca que cuando ella estaba preocupada levantaba la barbilla y cruzaba los brazos. No se gir para mirarle. En la ventana vea reflejada una imagen fantasmagrica de su propia cara. No dira que preocupada sea la palabra correcta. Pensativa, quizs. Los muelles de la cama crujieron. l se deba estar sentando. Ange? Al final se fue a la cama y se sent a su lado. l le toc el brazo y le bes uno de sus pechos todava endurecido. Qu pasa? He de contarte algo le dijo. l se apart. Eso no suena bien. Hay una chica. Ah? Es una buena chica. Notas impecables. Muy trabajadora. Qu tiene que ver con nosotros? La contrat en septiembre. Trabaja en el restaurante unas veinte horas a la semana. Despus del instituto y los fines de semana. Mam no quiere admitirlo, pero es la mejor camarera que hemos tenido. Conlan la mir. Qu desgracia le ocurre? No es slo una. Angie Malone, te conozco. De qu caray estamos hablando ahora? Y no me digas que es de una chica que es una gran camarera. Su madre la ha abandonado. Abandonado? Un da simplemente se march. l la mir fijamente. Dime que le has buscado un sitio para vivir.

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Le he ofrecido un sitio. Conlan exhal con fuerza. Est viviendo contigo en la casa de tus padres? S. La decepcin se reflej en su cara, en sus ojos azules y en el gesto de su boca. De modo que tienes a una adolescente viviendo en tu casa. No es exactamente eso. No es como antes. Slo la estoy ayudando hasta que... Hasta qu? Angie suspir y se tap los ojos con las manos. Hasta que nazca el beb. Mierda! Con... Sali disparado hacia el cuarto de bao y dio un portazo al cerrar la puerta. Angie sinti como si le hubieran dado una patada en el estmago. Saba que esto iba a suceder. Pero qu otra cosa poda haber hecho? Suspirando se inclin para recoger su ropa y vestirse. Luego se sent en la cama a esperar. Al final, Conlan sali con unos tjanos gastados y una camiseta de color azul claro. Pareca que se le haba pasado el enfado, ahora se le vea cansado. Tena los hombros encorvados en seal de derrota. Decas que habas cambiado. He cambiado. La antigua Angie se ha llevado a una adolescente embarazada a su casa. l la mir. se fue el principio del fin para nosotros. Te lo recuerdo, por si se te ha olvidado. Venga dijo ella, sintiendo como si algo se rompiera en su interior. Se acerc a l. No he podido olvidarlo. Slo dame una oportunidad. Te he dado toda una vida de oportunidades, Ange. Mir la habitacin y la cama. Esto ha sido un error, debera haberlo supuesto. Esta vez es diferente. Te lo juro. Ella se acerc a l, pero l se apart. De qu modo? Cmo es diferente? Tiene diecisiete aos, no tiene a nadie que la cuide ni adonde ir. La estoy ayudando, pero ya no estoy loca por lo que yo no tengo. He aceptado la idea de no tener hijos. Por favor susurr. Dame la oportunidad de demostrarte que sta es distinta. Ven a conocerla. Conocerla? Despus de lo que nos hizo pasar Sarah Dekker... No es Sarah. El beb es de Lauren. Slo te pido que la conozcas. Por favor. Hazlo por m. l la mir durante mucho rato y con dureza. No volver a pasar por eso. Los momentos de euforia, los de hundimiento, las obsesiones. Conlan, creme, yo... No te atrevas a terminar la frase. Fue a buscar sus llaves al recibidor y se dirigi hacia la puerta.

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Lo sientodijo ella. l se detuvo. Siempre lo sientes, verdad Angie? Eso es lo que deba haber recordado dijo sin mirar atrs. En la clase de historia universal, Lauren el ao pasado haba hecho un trabajo sobre el Londres Victoriano. Una de sus fuentes de investigacin haba sido la pelcula El hombre elefante. Recordaba haberse sentado en la biblioteca fuera de horas, para ver la pequea pantalla de televisin, donde vea a los londinenses ricos burlarse del pobre John Merrick, cuyo rostro y cuerpo deformados haban padecido ms torturas de las que un ser humano poda aguantar. Pero los cuchicheos y las miradas le dolan ms que cualquiera de sus deformidades. Ahora, Lauren entenda cunto duele ser objeto de rumores. En todos sus aos en Fircrest se haba esmerado para ser el tipo de persona que atrajera slo una atencin positiva. Nunca llegaba tarde a clase, jams rompa las reglas, nunca hablaba mal de nadie. Intent por todos los medios ser como la mujer del Csar: estar por encima de todo reproche. Debera haber sabido a qu distancia estaba de esa importante cada y lo duro que poda estar el suelo. Todos la miraban, la sealaban y cuchicheaban. Hasta los profesores parecan sorprendidos y nerviosos por su presencia. Actuaban como si fuera portadora de un virus letal, que se transmitiera por el aire y pudiera contagiar a un inocente transente. Despus de la escuela, se dej llevar por las risas y los gritos del grupo. Incluso en medio de toda esa gente principalmente amigos se senta totalmente distinta. Separada. Cabizbaja, intentando ser invisible. Lauren! Mir hacia arriba instintivamente, aunque al momento dese no haberlo hecho. Su grupo estaba reunido al lado del palo de la bandera; Susan y Kim estaban sentadas sobre el pequeo muro de ladrillo que haba al lado y David y Jared jugaban al hacky sack. Se diriga hacia lo inevitable. Les haba evitado a la hora de comer ocultndose en la biblioteca, pero ahora no tena ms remedio que saludarles. Qu tal chicos! dijo al acercarse al grupo. Dud un poco y not que David haca lo mismo. Se miraron desde lejos. Las chicas se acercaron a ella y la estiraron del brazo. Ella las sigui hasta detrs del edificio, a su sitio preferido en el campo de ftbol. Los chicos las siguieron sin interrumpir su juego. Bien? Le pregunt Kim cuando estaban todos reunidos en torno a la portera. Cmo te sientes? Asustada respondi, Lauren. Aunque no quera hablar de ello, era mejor hacerlo ella misma a que otros lo hicieran por ella. Y eso que stas eran sus mejores amigas. Qu vas a hacer? pregunt Susan, buscando algo en su mochila. Al final sac una Coca Cola. La abri, dio un sorbo y la pas.

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David se puso detrs de Lauren y le pas el brazo por la cintura. No lo sabemos. Cmo es que no has abortado? le pregunt Kim. Mi prima lo hizo. Lauren se encogi de hombros. No pude hacerlo. Estaba empezando a desear estar lejos, muy lejos de all, con Angie con quien se senta segura... David dice que lo vas a dar en adopcin. Eso est bien. Mi ta Sylvia adopt un beb el ao pasado. Ahora est superfeliz dijo Susan, cogiendo de nuevo la Coca Cola. Lauren mir a David. Por primera vez se dio cuenta de que l poda alejarse de todo eso, dejarlo aparcado con sus recuerdos del instituto. Un da estara tan olvidado como su trofeo de Jugador Ms Valioso cuando estaba en dcimo grado o su puntuacin al graduarse. Cmo es que no se haba dado cuenta antes? Ella pensaba que estaban juntos en esto, pero de pronto record todas las advertencias. Era la chica la que se quedaba embarazada. Ven conmigo le susurr al odo, alejndole del grupo. l la sigui a un lugar oscuro y tranquilo al lado de las tribunas. Deseaba desesperadamente que la abrazara, la besara y le diera confianza, pero simplemente se qued all de pie mirndola; su confusin era tan evidente como su amor. Qu? Slo... quera decirte que te echar de menos durante las fiestas. Ella hubiera deseado que la hubiera invitado, pero se trataba de unas vacaciones familiares. Mi padre tiene una cita en enero con un abogado. Le tembl la voz y la mir a la garganta. Sobre la adopcin. Darlo y ya est dijo ella notando la amargura en su propia voz. Eso sera muy fcil para l. Al menos deberamos escuchar. Pareca que David estaba a punto de llorar, all mismo en el campo de ftbol, con sus amigos a pocos metros. Ella lo saba: esto tampoco era nada fcil para l. S dijo ella claro. Escucharemos. l la mir. Se senta alejada de l, ms mayor. Quiz te comprar un anillo. Aspen tiene cientos de joyeras guais. A Lauren le dio un vuelco el corazn. De verdad? Te quiero dijo l suavemente. Esas palabras sonaban distintas que antes, como si las hubiera murmurado desde lejos o pronunciado bajo el agua. Cuando lleg a casa, ya no poda recordar cmo sonaban. Angie ley las instrucciones para hacer oquis de ricotta al menos cuatro veces. No se consideraba tonta, pero no poda entender cmo poda utilizar los dientes del tenedor para darles forma. Olvdalo. Enroll la masa en forma de cuerda y la cort a trocitos. - 204 -

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Haba decidido aprender a cocinar, aunque eso no significaba que fuera a hacer de ello su profesin. Ya est bien. Luego removi la salsa. El aroma picante del ajo, la cebolla y los tomates frindose inundaba la casa. No ola tan bien como cuando lo haca mam, por supuesto. No se poda conseguir ese aroma con una salsa comprada en el supermercado. Slo esperaba que no se le ocurriera venir a nadie de su familia. Pero al menos estaba cocinando. Se supona que era teraputico. Eso es lo que siempre decan sus hermanas. Angie estaba lo bastante desesperada como para intentarlo, pero ahora lo saba. Amasar, cortar y rayar no le haba servido de nada, No volver a pasar por eso. Los momentos de euforia, los de hundimiento, las obsesiones. Quiz no debera haberle hablado a Conlan de Lauren. Todava no. Quiz debera haber dejado que su amor se afianzar de nuevo. No. Eso habra sido como en los viejos tiempos: ella en su salvaje soledad que colindaba con la de Conlan pero sin invadirse. Aunque l no viera que haba cambiado, lo haba hecho. La verdad es que no poda haber hecho otra cosa. Una o dos veces ya haba recorrido el sendero del lamento durante ese da, deseando no haber invitado a Lauren a ir a su casa, pero lo cierto es que no quera pensar en ello. Estaba contenta de hacer lo que estaba haciendo. Lav un manojo de hojas de albahaca fresca y empez a cortarlas. Se pegaron al cuchillo y formaron un pegote verde; cort lo que le quedaba con unas tijeras. Se abri la puerta de entrada y Lauren entr en la casa. Estaba empapada. Angie mir el reloj. Llegas pronto. Se supona que iba a ir a buscarte... He pensado que poda ahorrarte la molestia. Lauren se quit el abrigo y lo colg en el perchero de hierro, luego se quit los zapatos dando coces. Estos chocaron contra la pared. Scate bien los zapatos, por favor dijo Angie automticamente, sacando la madre que llevaba dentro. Cuando se dio cuenta se ri. De qu te res? De m. Durante un segundo pareca una madre. Puso la albahaca en la salsa, la removi una vez con una cuchara de madera y cubri el pote. Y bien? dijo poniendo la cuchara sobre la encimera. Pens que ibas a quedarte un rato con David. Lauren tena mal aspecto. S. Bueno. Sabes que te digo? Cmbiate de ropa y tomaremos chocolate caliente mientras hablamos. Ests ocupada. Estoy cocinando. Lo que significa que probablemente tendremos que salir a cenar, as que vale ms que te vistas para salir. Por fin, una sonrisa.

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Muy bien. Angie baj la calefaccin y luego hizo chocolate caliente casero. Era una de las pocas cosas que haca bien. Cuando hubo terminado y se hubo sentado en la sala de estar, Lauren ya estaba bajando por la escalera. Gracias dijo Lauren, tomando la taza, sentada en la gran silla de piel que haba junto a la ventana. Tengo la impresin de que no te ha ido bien el da dijo Angie, intentando mantener un tono de voz suave. Lauren se encogi de hombros. Me siento... ms mayor que todos mis amigos y amigas. Creo que ya me he dado cuenta. Ellos se preocupan por las fechas de la Guerra Civil y a m me preocupa cmo pagar una guardera mientras voy a la universidad. No tenemos mucho en comn. Lauren la mir. David me ha dicho que puede que me compre un anillo. Es una proposicin? Fue justo lo que no tena que haber dicho. La cara de la pobre Lauren se arrug. No lo creo. Cario, no seas demasiado dura con l. Ni siquiera los hombres adultos saben afrontar una paternidad inesperada. David probablemente se siente como si le hubieran lanzado desde un avin sin paracadas. Sabe que la cada ser dura. Slo porque est asustado no significa que no te quiera. No s si podra soportarlo, que l no me quisiera. S lo que quieres decir. Lauren la mir enseguida. Se sec los ojos y dio un respingo. Lo siento. No deba haber sacado este tema. No quiero que t tambin ests triste. Qu quieres decir? T todava ests enamorada de tu ex. Lo s por el modo en que hablas de l. Tanto se me nota? Angie baj la cabeza. Hoy le he visto. No saba qu le haba inducido a compartir su secreto. Quiz fuera la necesidad de hablar de ello. De verdad? Todava te quiere? Angie not la esperanza en el tono de voz de Lauren y comprendi su necesidad de creer que un amor quemado poda volver a prender. Qu mujer no quera creer en eso? No lo s. Nos separa un gran abismo bajo nuestro puente. A l no le gustara que yo viviera aqu. La agudeza de su observacin sorprendi a Angie. Por qu dices eso? Venga. Despus de lo que os hizo la otra chica embarazada? Eso fue distinto dijo Angie repitiendo lo que le haba dicho a Conlan haca slo unas horas, queriendo crerselo. Me importaba Sarah, claro est. Pero yo lo que quera era el beb que llevaba dentro. Habra adoptado a ese nio, le habra introducido en nuestras vidas y me habra

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despedido de ella. Habra desaparecido de nuestra vida cotidiana. Contigo es diferente. En qu? Me preocupo por ti, Lauren. Por ti. Angie suspir. S, es cierto que a veces las viejas necesidades me acechan. A veces, cuando estoy estirada en la cama y cierro los ojos, imagino que eres mi hija. Pero eso no me convierte de nuevo en quien era antes y ya no me hace sufrir. Tengo que hacrselo entender a Conlan. Angie la mir. Se dio cuenta de que ya no estaba hablando con Lauren, sino con ella misma. Lauren la estaba mirando. A veces, imagino que eres mi madre. Oh! La exclamacin casi se perdi en la exhalacin que la acompa. Ojal lo fueras. Angie casi se ech a llorar al or eso. A ambas les faltaba esa parte de ellas mismas, a ella y a Lauren; no era de extraar que hubieran congeniado tan rpidamente. Somos un equipo le dijo suavemente. T y yo. Dios saba que nos necesitbamos mutuamente. Hizo un esfuerzo por sonrer y se sec los ojos. Ahora basta ya de tanta tontera. Voy a intentar hervir esos malditos oquis. Por qu no vas poniendo la mesa? Lauren estaba en su cama mirando las fotos. Haba esparcido docenas de fotos del seor y de la seora DeSaria delante de ella, de las tres hermanas, juntas, separadas y en todas las combinaciones posibles. Fotos tomadas en primavera, verano, invierno y otoo. En la playa, en la montaa, incluso algunas al lado de la carretera. Miraba esas bellas fotos e imaginaba cmo deba ser sentirse querida durante toda tu vida, tener un padre que se te acerca y te da la mano. Ven conmigo, hoy vamos a... Llamaron a su puerta. Lauren recogi la cama por encima. No quera que la encontrara fisgoneando entre las fotos de la familia. Abri un poco la puerta para mirar. El ojo izquierdo de Angie la mir a travs de la abertura. Nos vamos en diez minutos. Ya lo s. Qu te lo pases bien. Lauren cerr la puerta y escuch los pasos. Volvi a llamar a la puerta. Lauren la abri. Qu has querido decir? pregunt Angie. Con qu? Cuando me has dicho que me lo pasara bien. S, en la ciudad. Es Noche Buena. Ya lo s. Por eso vas a la ciudad. Ayer noche me lo contaste. Me dijiste que los DeSaria bajis al centro como si fuerais la plaga de la langosta comindoos todo lo que encontris a vuestro paso. As que, que os divirtis.

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Ya veo. Y t no eres una DeSaria. Lauren no entenda nada. No. No lo soy. De modo que has supuesto que voy a dejarte aqu sola en Noche Buena y largarme con mi verdadera familia a engullir galletas y ponche de vino caliente. Lauren se sonroj. Bueno si lo dices de ese modo... Vstete. Te ha quedado claro? Lauren not que una sonrisa cruzaba su cara. S, seora. Ponte ropa de abrigo. Han dicho que nevar en estas fechas. Y por favor recuerda que soy demasiado joven para que me llames seora. Lauren cerr la puerta y corri a la cama. Recogi todas las fotos, salvo las que haba escogido y las meti en la caja, que volvi a colocar en su sitio. Luego recogi sus dos cmaras desechables y las guard en el cajn de la mesita de noche. Cuando hubo escondido todas las pruebas, se visti con sus viejos tjanos Target de pata ancha, un suter negro de lana de cuello alto y su abrigo con reborde de piel sinttica. Angie la estaba esperando abajo. Estaba muy guapa con su traje de lana de color verde bosque, sus botas negras y un gorro tambin negro. Su pelo largo y negro estaba todo revuelto. Le haca parecer ms joven. Ests estupenda dijo Lauren. T tambin. Ahora vamos. Salieron al exterior y se metieron en el coche. Estuvieron hablando durante todo el camino hacia la ciudad. No hablaron de nada importante, slo de cosas normales y corrientes. Cuando llegaron a Front Street, el trfico estaba imposible. No me puedo creer que en Noche Buena salga toda esta gente dijo Lauren. Es la ltima ceremonia del alumbrado del rbol Ah! exclam Lauren sin entender demasiado bien de qu iba todo aquello. Haca aos que viva en esa ciudad y nunca haba ido a ninguna de esas ceremonias. Siempre haba tenido que trabajar los fines de semana o en vacaciones. David le deca que no estaba mal, pero que l tampoco haba ido en muchos aos. Demasiada gente era la excusa que ponan sus padres. Angie vio un aparcamiento y se lanz de lleno. Cuando salieron del coche, Lauren oy el primer sonido de la Navidad: las campanas. Todas las iglesias de la ciudad doblaban sus campanas. Por alguna parte, no muy lejos, llegaba un coche de caballos; poda or el ruido de los cascos de los caballos y los cascabeles de los arneses. En la plaza principal del centro haba docenas quiz cientos de turistas, yendo de una tienda a otra, aglutinndose delante de las paradas que vendan de todo, desde chocolate caliente hasta pastel de ron y barras de caramelo. El Rotary Club asaba castaas al lado del palo de la bandera.

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ngela! Se oy la voz de Mara por encima de la gente. Lo siguiente fue que de pronto se vio engullida por la familia DeSaria. Todos hablaban a la vez, contaban chistes, se cogan de las manos. Iban de parada en parada, comiendo todo lo que les ofrecan y comprando bolsas de todo lo que se pudiera comer en el sitio. Lauren vio a un montn de compaeros y compaeras de la escuela acompaados de sus familiares. Por primera vez senta que formaba parte de las cosas en lugar de verlas desde fuera. Ya es la hora dijo por fin Mira. Toda la familia se detuvo de golpe. De hecho, la ciudad entera se paraliz. Se apagaron las luces. La oscuridad inund el lugar. De pronto, se vea el brillo de las estrellas. Se notaba la expectacin en el pblico. Angie la tom de la mano y se la apret un poco. Se encendi el alumbrado de Navidad. Cientos de miles de luces a la vez. Lauren dio un grito ahogado de asombro. Magia. Bonito, verdad?le dijo Angie. S. Lauren tena un nudo en la garganta. Pasaron otra hora en la plaza y luego se fueron a la iglesia para la misa de medianoche, que en ese da y en estos tiempos se celebraba a las diez. Lauren casi se ech a llorar cuando entr en la iglesia con Angie a su lado. Era como en sus sueos de la infancia; poda hacer ver que Angie era su madre. Despus del servicio, los DeSaria se separaron y cada uno se fue a su casa. Angie y Lauren siguieron paseando entre la gente sealndose cosas por el camino. Cuando llegaron al coche estaba empezando a nevar. Angie condujo despacio de regreso a casa. Los copos eran grandes y etreos. Caan cansinamente sobre el suelo. Lauren no poda recordar cundo haba sido la ltima vez que haba vivido unas navidades blancas. La lluvia era mucho ms habitual en esas fechas. En Miracle Mile Road, la nieve ya estaba cuajando. Cubra las ramas de los rboles y la cuneta. La tierra estaba cubierta por un manto blanco. Me pregunto si maana podra ir en trineo dijo dando botes en su asiento. Saba que estaba actuando como una nia pero no poda evitarlo . Quiz podramos hacer ngeles de nieve? Una vez lo vi en la televisin. Eh, quin es se? l estaba de pie en la puerta de entrada de la casa de Angie bajo un haz de luz dorada. Un velo de nieve oscureca su rostro. El coche se detuvo. Lauren mir por el parabrisas. l sali del porche y se acerc. Lauren supo enseguida quin era. El hombre con los Levis gastados y la chaqueta de piel negra era Conlan. Se dirigi hacia Angie, cuyos ojos estaban abiertos como platos sobre su cara plida. Es l? Angie asinti con la cabeza.

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se es mi Conlan. Guau! Fue lo nico que pudo decir Lauren. Pareca Pierce Brosnan. Angie sali del coche. l se acerc a ella, sus zapatos crujan sobre la gravilla del camino. T debes ser Lauren. Su voz era grave y ronca, como si hubiera fumado o bebido demasiado cuando era joven. Lauren tuvo que controlarse para no estremecerse. Tena los ojos ms azules que haba visto nunca y parecan penetrarla hasta los huesos. Pareca enfadado con ella. S, soy yo. Conlan dijo Angie sin respiracin y acercndose a l. No mir a Angie. Su mirada estaba fija en Lauren. He venido a conocerte.

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Captulo veintisis
Angie se daba cuenta de que Conlan intentaba mantener las distancias con Lauren. Llevaba su desapego de reportero como si fuera una armadura, como si unos cuantos trozos de metal unidos pudieran proteger el corazn de un hombre. Se sent rgido y erguido a la cabecera de la mesa barajando cartas. Haban estado jugando a los corazones y hablando todo el tiempo durante la ltima hora, aunque Angie no lo llamara conversacin. Un interrogatorio habra sido ms exacto. Has solicitado plaza en varias universidades? le pregunt Conlan mientras barajaba la siguiente mano. No mir a Lauren. Angie saba que era un viejo truco de reportero. No mirar, para que pareciera una pregunta informal, que no te importa demasiado. S respondi, Lauren, sin levantar la mirada de las cartas. En cules? En La USC. Pepperdine. Stanford. Berkeley. UW y UCLA. Todava piensas en ir a la universidad? La referencia al beb hizo que Angie levantara la vista de las cartas. La mirada de Lauren fue sorprendentemente directa. Estaba claro que haba decidido que ya haba bastante. Voy a ir a la universidad. Ser muy duro le dijo, sacando cartas para pasar. No quiero ser maleducada seor Malone dijo Lauren recobrando fuerza en su voz pero la vida siempre es dura. Consegu una beca para Fircrest porque nunca me rend. Conseguir una beca por el mismo motivo. Siempre hago lo que tengo que hacer. Tienes algn familiar que pueda ayudarte? Angie est ayudndome. Qu me dices de tu familia? Lauren respondi en voz baja. No tengo familia. Pobre Conlan. Angie vio cmo se derreta all mismo en la cabecera de la mesa con las cartas en la mano. La cara de reportero desapareci, dejando atrs la expresin triste y arrugada del hombre preocupado. Angie saba que estaba intentando dejarse llevar por las emociones, se conmovi un poco, pero ya estaba enganchado, atrapado por las lgrimas de una joven. Se aclar la garganta. Angie me ha dicho que quieres estudiar periodismo. Ese era un tema ms amplio. Lauren asinti. Iba ganando con dos diamantes. S. Conlan tir el rey. Quiz te gustara venir conmigo al trabajo algn da. Podra

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presentarte a algunas personas; veras cmo trabajan los reporteros. Cuando volvi a mirar, Angie se dio cuenta de cmo haba cambiado todo en un momento. El interrogatorio termin, dando paso a una pequea fiesta. Durante la siguiente hora, hablaron, se rieron y jugaron a las cartas. Conlan cont un montn de historias divertidas del trabajo sobre delincuentes tontos. Angie y Lauren compartieron algunos de sus contratiempos haciendo galletas. A eso de las diez en punto son el telfono. Era David que llamaba desde Aspen. Lauren cogi el telfono arriba. Conlan mir a Angie. No estaba segura, pero creo que era la primera vez que se atreva a hacerlo. Por qu has venido? le pregunt. Es Noche Buena y t eres mi familia. Su primer impulso fue acercarse a l y besarle, pero se senta extraamente insegura. Despus de tantos aos viviendo juntos y amndose, ahora estaban separados. La costumbre no bastale dijo ella. No. Es un nuevo comienzo? Antes de que l pudiera contestar, Lauren irrumpi en la sala, con una gran sonrisa, con el aspecto de una joven que tiene toda la vida por delante. Me echa de menos dijo sentndose en la silla y acercndola a la mesa. Angie y Conlan volvieron inmediatamente a jugar a las cartas. Durante la siguiente hora, hablaron de temas sin importancia. Era la mejor noche que haba pasado Angie en muchos aos, hasta el punto que cuando Lauren dijo que se iba a la cama, Angie intent disuadirla. No quera que terminara la velada. Ange dijo Conlan deja que la pobre se vaya a dormir. Es tarde. Cmo va a venir Santa Claus si no est dormida? Lauren se ri. Fue una risa juvenil llena de esperanza. Le hizo bien al corazn de Angie escucharla. Bueno, buenas noches dijo Lauren, dirigindose a Angie para abrazarla. Feliz Navidad le susurr. sta es la mejor Noche Buena que he pasado en mi vida aadi cuando se separ de ella. Luego sonri a Conlan y se march. Angie volvi a sentarse en la silla. Sin Lauren, la estancia pareca demasiado silenciosa. Cmo vas a llevar lo de su embarazo? Conlan le hizo la pregunta con delicadeza, como si esas palabras le hirieran a l. Cmo llevars ver cmo crece su vientre, las patadas de la criatura y el ir de compras? Me doler. S. Su mirada era firme, aunque no su voz. Pero no ayudarla, me dolera ms. Ya hemos pasado por esto antes. Angie pens en eso, en el hemos. Tambin haba jugado a las cartas

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con Sarah Dekker, mirado la televisin y le haban comprado ropa. Pero siempre haba sido el beb que llevaba dentro el que les haba unido. No dijo ella por fin. Por esto no. Siempre ha sido fcil para ti tener esperanza Angie. Ha sido en parte lo que nos ha separado. No sabes cundo has de abandonar. La esperanza era lo nico que tena. No. Me tenas a m. Esa verdad toc directamente su corazn. No miremos atrs esta noche. Te quiero. Podra bastar esto por hoy? Por esta noche te refieres? Ella asinti con la cabeza. Los alcohlicos van paso a paso. Quiz los amantes tambin deban hacer lo mismo. Al or eso, l se acerc a ella, le pas la mano por el cuello y la atrajo hacia l. Sus miradas se encontraron; la de Angie brillaba por las lgrimas no derramadas, la de l era oscura por la preocupacin. La bes. Eso era lo nico que necesitaba, ese beso, y mucho ms de lo que hubiera imaginado. Lo siguiente fue que se encontr que la estaba subiendo en brazos por la escalera. Conlan empez a dirigirse hacia la antigua habitacin de Angie. Ella se ri. No, el dormitorio de matrimonio. Ahora ya somos adultos. l dio la vuelta y empuj la puerta, la cerr de una patada. A la maana siguiente a Angie le dola todo el cuerpo. Se dio la vuelta y se acurruc junto a Conlan besndole la mejilla con barba de varios das. Feliz Navidad le dijo susurrando mientras le acariciaba su pecho desnudo. l abri los ojos. Feliz Navidad. La mir durante lo que pareci una eternidad, los pezones de Angie presionaban su pecho, su cuerpo se encendi con tal deseo, que aunque dulce, dola. Ella poda notar el latido de sus corazones de nuevo al unsono. Cuando le bes, fue con todo su ser, con todos los buenos tiempos, los malos y los intermedios. Fue un beso que sac las capas que haban puesto los aos y le hizo volver a sentirse joven, desenfadado y con esperanza. Ella le toc la mejilla asombrada. Quizs as era cmo se sentan las mujeres cuando su hombre regresaba de la guerra. Algo tristes, pero ms enamoradas que nunca. mame le dijo ella. He intentado no hacerlo, pero no lo he conseguido le dijo l tomndola en sus brazos. Bastante rato despus, cuando Angie pudo respirar pausadamente de nuevo y se haban calmado los temblores de su cuerpo, sali de la cama y se fue a buscar la bata. Vendrs a casa de mam con nosotras?

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l sonri. Eso sin duda iniciara de nuevo la rueda de rumores. Por favor. Dnde ms puedo ir el da de Navidad? Angie se ri en voz alta. Se senta de maravilla. Vstete. Llegamos tarde. Se puso la bata y sali al pasillo para ir a la habitacin de Lauren. Esperaba encontrarla despierta y vestida, esperando ansiosa abrir los regalos, pero estaba profundamente dormida. Angie fue a su cama y se sent. Despierta, cario le dijo apartndole el pelo de los ojos. Lauren abri los ojos. Buenos das murmur. Levntate dormilona. Es Navidad. Ah, s. Sus ojos volvieron a cerrarse. Angie frunci el entrecejo. Qu jovencita no salta de la cama el da de Navidad? La respuesta a su pregunta fue rpida: una nia que no est acostumbrada a la Navidad. No pudo evitar pensar en el lugar donde viva... en la mujer su madre que se haba marchado sin decir una palabra. Se inclin para besarla en la cabeza. Venga, Bella Durmiente. Hemos de estar en casa de mam en quince minutos. En esta familia abrimos los regalos pronto. Lauren apart las mantas y sali disparada al aseo. Las dos saban que al que le tocara el segundo turno de la ducha tendra agua tibia y al desgraciado tercero agua fra. Angie volvi a su dormitorio. Se encontr a Conlan vestido con el albornoz de cuadros de su padre, de pie junto a la ventana. Tena una cajita envuelta en un papel plateado. Siempre se haban dado sus regalos en privado antes de ir a casa de mam, pero este ao ella no esperaba nada. Me has comprado un regalo? Yo no... l se acerc a ella y le dio la caja. Es slo un detalle. Ella rasg el papel plateado y abri la cajita blanca. En su interior haba un precioso adorno navideo de cristal soplado. Un ngel plateado con unas complicadas alas. Lo compr en Rusia el mes pasado, cuando fui a entrevistar a Svetlaska. Ella mir el hermoso ngel que caba en la palma de su mano, recordando otra maana de Navidad, hace muchos aos. Es porque siempre pienso en ti, le dijo, dndole un zapatito de madera que haba comprado en Holanda. se fue el comienzo de la coleccin. Una tradicin. Al final, ella le mir. Lo compraste el mes pasado? Te echaba de menos le dijo en voz baja. Angie se fue al vestidor, abri un cajn y busc entre su ropa interior. Cuando se gir de nuevo hacia Conlan, tena una cajita de terciopelo azul en la mano.

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Yo tambin tengo un regalo para ti le dijo acercndose. Los dos saban lo que era. l lo cogi y lo abri. En su interior estaba el anillo de boda de Angie. El diamante brillaba sobre el terciopelo azul. Ella se preguntaba si l tambin se acordaba del da en que fueron a comprarlo. Dos jvenes enamorados yendo de tienda en tienda cogidos de la mano, creyendo en el amor para siempre de todo corazn. Me lo ests devolviendo? pregunt l. Ella sonri. Me imagino que tarde o temprano sabrs qu hacer con l. Una vida maravillosa. Milagro en la calle 34. Una historia de Navidad. Durante casi toda su vida, Lauren haba visto esas famosas pelculas de Navidad y muchas otras y haba pensado S, muy bien. rboles de Navidad con una forma perfecta adornados con montones de luces, envueltos con guirnaldas y con los adornos de toda la vida. Ramas de arbustos que decoraban la repisa de la chimenea y la barandilla de la escalera. No es real, habra dicho. No eran las Navidades que vean los nios normales y corrientes. Entonces vio la corona decorada que colgaba de la puerta de la casa de los DeSaria y se encontr en el pas de las maravillas. Haba adornos por todas partes, en todas las mesas, repisas de las ventanas y cuadros. Renos de cristal, muecos de nieve de porcelana y trineos de latn llenos de bolas de colores llamativos. El rbol que haba en un rincn de la sala era enorme y tan cargado de adornos que apenas se vean las ramas. Estaba coronado por una hermosa estrella blanca cuya punta tocaba al techo. Y los regalos. Lauren nunca haba visto tantos regalos en una habitacin. Se gir hacia Conlan y exclam Guau!, eso fue lo nico que pudo decir. No poda esperar a llamar a David esa noche para contrselo todo. No se iba a dejar ni un solo detalle. Eso es lo que yo pens la primera vez que vine aqu por Navidad dijo Conlan sonriendo. Mi padre sola regalarle una tostadora a mi madre y ni siquiera se molestaba en envolverla. Lauren saba a qu se refera. Angie se puso a su lado. Es dantesco, lo s. Espera a que nos veas comer. Somos como piraas. Le pas el brazo por el hombro. Ven a la cocina. All es donde est la accin. Sonri a Conlan. Vers lo que es bueno. Tardaron casi media hora en atravesar la sala de estar. Todos los que vean a Conlan, jvenes o adultos, gritaban saltando de sus asientos y abrazndole. Era como estar con una estrella del rock. Lauren se agarr a la mano de Angie y se dej guiar a travs de las masas. Cuando llegaron a la cocina, estaba casi mareada. En la puerta, se detuvieron. Mara estaba en la mesa del desayuno cortando galletas de una masa de color verde. Mira estaba colocando aceitunas y zanahorias cortadas para adornar una bandeja de cristal. Livvy estaba echando una mezcla cremosa blanca en un molde para pasteles. Llegas tarde dijo Mara, sin apenas mirarla. Ests a cinco

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kilmetros y sigues llegando tarde. Conlan entr en la cocina. Es culpa ma Mara. Ayer noche tuve despierta a tu hija hasta bastante tarde. Las tres mujeres gritaron a la vez y levantaron las manos corriendo hacia Conlan para besarle y abrazarle. Todas adoran a Conlan le dijo Angie a Lauren, apartndose para que sus hermanas pudieran abrazarle. Cuando terminaron con los besos y abrazos y dejaron de interrogar a Angie y a Conlan, volvieron a sus quehaceres. Lauren aprendi a cortar rbanos en forma de rosa, a hacer salsa de carne y a colocar los antipasti en la bandeja. Los nios corran por la sala, tirando a Mara de la manga para abrir los regalos. Muy bien dijo Mara por fin, sacudindose la harina de las manos . Ya ha llegado la hora. Angie cogi a Lauren del brazo y la llev a la sala, donde todos estaban sentados por todas partes, en sillas, sofs, taburetes, chimenea, suelo. Los nios se congregaron junto al rbol y empezaron a coger los regalos pasndolos a cada uno de los interesados. Lauren se excus y sali de la casa, cerrando discretamente la puerta tras ella. Se apresur a ir al coche para coger el regalo que le haba comprado a Angie. Se lo puso contra el pecho, regres a la clida casa con aroma a canela y se sent al lado de Angie en la chimenea. La pequea Dani se acerc a ella y le ofreci un regalo. Oh, esto no debe ser para m! Dijo Lauren. A ver deja que te ayude a leer el nombre... Angie le puso la mano en el muslo. Es para ti. Lauren no saba qu decir. Gracias balbuce y se puso el regalo cuidadosamente sobre la falda. No poda evitar tocarlo, deslizar sus dedos sobre el suave papel plateado. Luego vino otro regalo y otro. De Mara, Livvy y Mira. Lauren nunca haba tenido tantos regalos. Se gir hacia Angie. No lo saba. No he comprado regalos para... le susurr. No es un deporte de competicin, cielo. Mi familia se ha acordado de ti cuando ha ido a comprar los regalos. Eso es todo. Conlan se abri paso entre el enjambre de nios en el centro de la sala y se sent al otro lado de Lauren. Ella se apret contra Angie para hacerle sitio. Es abrumador, verdad? dijo l. Lauren se ri temblorosa. Totalmente. Ya estn todos, abuela grit uno de los nios y eso bast. Todos empezaron a abrir sus regalos. El ruido de papeles era tan ensordecedor como el de una motosierra. Grandes y pequeos gritaban encantados y saltaban para besarse. Lauren se inclin escogi uno de los regalos de su montn. Era el de

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Mira, Vince y los nios. Casi tena miedo de abrirlo. Entonces se abra pasado ese momento. Rompi el papel por la zona del cierre y lo dobl cuidadosamente para volver a utilizarlo. Enseguida levant la mirada para ver si la estaban observando. Afortunadamente, todos estaban ocupados abriendo sus regalos. Levant la tapa de la caja blanca. En su interior haba una blusa con encajes hechos a mano estilo campesino. Le ira bien como prenda premam. Ese pensamiento le encogi el corazn. Mir al otro lado de la sala, pero Mira y Vince estaban ocupados abriendo sus regalos. Luego, abri un brazalete de plata de parte de Livvy y su familia. De Mara recibi un libro de cocina. Su ltimo regalo fue un maravilloso diario con tapas de piel trabajadas a mano, era el de Angie. Haba una dedicatoria que deca: Para mi querida Lauren: El miembro ms reciente de nuestra familia. Bienvenida.

Con cario, Angie


Estaba mirando la dedicatoria cuando Angie exclam a su lado: Oh, Dios...! Lauren mir a su izquierda. Angie haba abierto el regalo de Lauren. Era un marco de madera de roble liso, de 40 x 50 centmetros, con un paspart de color marfil con diferentes aberturas para colocar fotos de varios tamaos. Lauren haba escogido fotografas de la caja para la mayor parte de las mismas. Algunas de ellas enmarcaban fotos del da de Accin de Gracias que ella haba tomado con su cmara desechable. El dedo ndice de Angie recorri el cristal y se coloc sobre la foto en la que estaba con su padre. En esa foto ella llevaba pantalones acampanados de flores y un suter ajustado de cuello en uve de rayas horizontales. Estaba sentada en la falda de su padre, contndole algo. El que haba tomado la foto le haba pillado rindose. De dnde has sacado estas fotos? le pregunt Angie. Son copias, los originales estn en la caja. La habitacin se qued en silencio. Poco a poco fueron cesando todas las conversaciones. Lauren not que todos la miraban. Mara fue la primera en levantarse y cruzar la habitacin. Se arrodill delante de Angie y se puso el cuadro en su falda mirndolo. Cuando levant la vista tena lgrimas en los ojos. se fue nuestro viaje a Yelllowstone... y nuestra fiesta del veinticinco aniversario. Dnde las has encontrado? Estaban en una caja que hay debajo de mi cama. En la casa. Lo siento. No debera... Mara cogi a Lauren y le dio un fuerte abrazo. Gracias. Cuando se apart, tena una brillante sonrisa, aunque las lgrimas le recorrieran las mejillas. Esto me ha trado a mi Tony estas navidades. Es el mejor de los regalos. Maana me traers esa fotos vale?

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Por supuesto. La sonrisa de Lauren empez a regresar a su rostro. No poda contenerla. Todava sonrea cuando Mara se march y Angie le apret la mano. Ha sido maravilloso. Gracias le dijo. La cena de Navidad en casa de los DeSaria fue un poco ms tranquila de lo que lo habra sido un partido de los Mariners jugando en casa, pero no mucho ms. Haba tres mesas. Dos en la sala de estar con cuatro sillas en cada una y la del comedor en la que caban diecisis personas apretadas. Una mesa era para los nios, otra para los adolescentes, que se supona que deban vigilar a los pequeos. Tarea que no hacan con demasiado esmero la mayor parte del tiempo. No podas dar ms de dos bocados seguidos sin que uno de los mayores viniera a quejarse de los pequeos y viceversa. Por supuesto, nadie prestaba demasiada atencin a ninguno de ellos y cuando se vaci la tercera botella de vino, los nios saban que era intil ir al comedor. Sencillamente los adultos se lo estaban pasando en grande. No era lo que Angie haba esperado de estas primeras navidades sin pap. Todos esperaban estar bastante callados y con ojos tristes. El regalo de Lauren lo haba cambiado todo. Esas fotos antiguas, que no haban visto en dcadas, les haban devuelto a pap. Ahora, en vez de hablar de viejos recuerdos, estaban compartindolos. En ese instante, mam les estaba contando el viaje a Yellowstone y que se haban olvidado accidentalmente a Livvy en la cafetera. Tres nias pequeas y un perro son demasiados para vigilarlos a todos dijo rindose. La nica que no se ri fue Livvy. De hecho, haba estado callada todo el da. Angie la mir pensativa preguntndose si su matrimonio ya estara pasando por alguna crisis. Le sonri desde el otro lado de la mesa, pero Livvy apart la mirada. Angie se anot mentalmente hablar con su hermana despus de cenar, luego mir a su derecha. Lauren estaba hablando animadamente con Mira. Cuando mir a su izquierda vio a Conlan que la estaba mirando. Realmente es especial dijo l. Tambin te ha conquistado a ti, verdad? Es peligroso, Ange. Cuando se marche... Lo s. Ella se inclin para acercarse a l. Sabes una cosa Con? Mi corazn es lo bastante grande como para perder un trozo de vez en cuando. Lentamente, Conlan sonri. Me alegra or eso. Iba a decir algo ms pero el ting-ting-ting de un tenedor contra un vaso le detuvo. Angie levant la mirada. Livvy y Sal se levantaron. Sal estaba golpeando su tenedor contra el vaso de vino. Cuando se hizo el silencio en la mesa, le pas el brazo por el hombro a Liwy. Queramos comunicaros que las siguientes navidades habr un nuevo miembro en esta familia. '

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Nadie dijo una palabra. Los ojos de Livvy se llenaron de lgrimas mientras miraba a Angie. Ella esperaba que el sufrimiento volviera a atacarla y se puso tensa para prepararse. Conlan le apret la mano. Tranquila, quera decir ese apretn. Pero ella estaba tranquila. Eso la hizo sonrer. Se puso en pie y dio la vuelta a la mesa para abrazar con fuerza a su hermana. Me alegro por ti. Livvy se apart. Lo dices en serio? Tena mucho miedo de decrtelo. Angie sonri. El sufrimiento haba aparecido, por supuesto, estaba alojado en su corazn como un trozo de vidrio. Y la envidia, pero no dola tanto como antes o quizs es que por fin haba aprendido a controlarlo. Lo nico que saba es que no senta la necesidad imperiosa de correr a una habitacin tranquila para llorar y que no tena que forzar su sonrisa. Lo digo en serio. Entonces las conversaciones empezaron de nuevo. Angie regres a su asiento justo cuando mam empezaba la oracin. Cuando hubo terminado haban recordado y rezado por todos sus seres queridos que ya no estaban presentes, incluidos pap y Sophia. Conlan se acerc a ella. Seguro que ests bien? Es sorprendente, verdad? l la mir durante largo rato. Te amo, ngela Malone le dijo muy dulcemente. Qu hora es? pregunt Lauren levantando la mirada de la revista. Diez minutos ms tarde de cuando me lo has preguntado la ltima vez respondi Angie. Vendr. No te preocupes. Lauren tir la revista. No vala la pena fingir que lea. Se dirigi a la ventana de la sala de estar y mir afuera. Estaba anocheciendo sobre el ocano. Apenas se vean las olas; slo un hilo plateado a lo largo de la orilla de carboncillo. Haba llegado el mes de enero a West End con un viento glido del Este que doblaba los rboles. Angie se fue junto a ella y le pas un brazo por la cintura. Lauren se apoy en ella. Como de costumbre, Angie tena el don de tranquilizarla al momento, slo con su... tacto... maternal. Gracias le dijo Lauren, notando el temblor en su voz. A veces, el tremendo anhelo de que Angie fuera su madre la dejaba casi sin respiracin. Ese sentimiento siempre le haca sentirse un poco culpable, pero no poda negarlo. Estos das cuando pensaba en su madre (generalmente, tarde por la noche, en la oscuridad, cuando el sonido de las olas lejanas la inducan a un estado de sueo profundo que no haba conocido hasta ahora), se senta decepcionada. Se le haba clavado la espina de la traicin. Senta lstima por su madre y tambin por ella misma. Vea lo que poda haber sido su vida si hubiera sido hija de Angie;

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habra conocido el amor desde su primer da de vida. Nunca habra tenido que ir a buscarlo. Son el timbre de la puerta. Ya est aqu! Lauren se apart de la ventana y corri hacia la puerta abrindola de golpe. All estaba David, con su chaqueta deportiva roja y blanca y unos tjanos viejos. Llevaba un ramo de rosas. Ella se lanz en sus brazos. Cuando se separ de l, rindose de su propia desesperacin, le temblaban las manos y le caan las lgrimas. Te he aorado. Yo tambin. Le cogi de la mano y le hizo entrar. Angie, te acuerdas de David? Angie se dirigi hacia ellos. Lauren se senta orgullosa de ella. Estaban tan guapa vestida de negro, con su hermosa melena oscura suelta y su sonrisa de estrella de cine. Me alegro de volver a verte David. Has tenido unas buenas navidades? Abraz a Lauren. No estuvo mal. Aspen es estupendo si llevas abrigo de piel y te tomas unos buenos Martinis. He echado de menos a Lauren. Angie sonri. Debe ser por eso que has llamado tanto. He llamado demasiadas veces? He...? Estaba bromeando dijo Angie. Quiero que Lauren est de vuelta a medianoche, de acuerdo? Lauren se ri. Toque de queda. Deba ser la nica chica en el mundo a la que eso le haca feliz. David mir a Lauren, evidentemente confuso. Qu quieres hacer? Vamos al cine? Lauren slo quera estar con l, eso era todo. Quiz podramos quedarnos aqu a jugar a las cartas o a escuchar msica. David arrug la frente y mir a Angie. Tengo cosas que hacer arriba dijo sta enseguida. Lauren la adoraba por eso. Qu te parece? De acuerdo. Muy bien dijo Angie. Hay comida en la nevera y palomitas en el garaje. Lauren, ya sabes donde est la mquina para hacer palomitas. Mir fijamente a David. De vez en cuando ir bajando. Lauren debera haberse enfadado por eso, pero lo cierto es que le encantaba cmo se senta. Que alguien se preocupara por ella. Se senta cuidada. Muy bien. Angie les dio las buenas noches y subi. Cuando estuvieron solos, Lauren tom las flores y las puso en un jarro. Y una vez hecho esto cogi su regalo de la cocina y se lo llev a David.

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Feliz Navidad. Se sentaron en el gran sof mullido abrazados. brelo le dijo ella. l sac el envoltorio de la cajita que contena una pequea medalla de oro de San Cristbal. Te proteger le dijo Lauren, notando la emocin en su voz. Cuando estemos separados. Puede que te acepten en Stanford dijo l, aunque no haba mucha conviccin en sus palabras. Inhal profundamente y solt el aire. Est bien murmur ella. S que nos separaremos. Nuestro amor lo soportar. l la mir. Lentamente, se puso la mano en su bolsillo y sac un paquetito bellamente envuelto. No era una caja de anillo. Ella la cogi sorprendida de lo insegura que se senta de pronto al abrir el regalo. No se haba dado cuenta hasta ese momento ese segundo que esperaba una proposicin formal esa noche. En su interior haba un par de pendientes con un diamante en el centro, colgados de un hilo tan delicado que pareca hilo de pescar. Son muy bonitos dijo ella con voz temblorosa. Nunca pens que tendra unos pendientes de diamantes. Quera comprarte un anillo. Son estupendos, de verdad. Mam y pap no creen que debamos casarnos. De modo que iban a hablar de eso. Qu piensas t? No lo s. Recuerdas a aquel abogado con el que mi padre haba pedido hora? S. Hizo todo lo posible por seguir sonriendo. Dice que hay muchas parejas que estaran encantadas de adoptar a nuestro hijo. Nuestro hijo dijo ella con voz apagada. No puedo ser padre dijo l, con un aspecto tan triste y abatido que a ella le entraron ganas de echarse a llorar. Quiero decir. Ya s que lo soy, pero... Lauren le acarici el rostro, preguntndose cunto tiempo durara el sufrimiento de ese momento. Se senta una docena de aos mayor que l. De pronto, tuvo claro que eso poda acabar con su relacin. Ella hubiera deseado poderle decir De acuerdo, seguiremos el plan de tus padres, daremos al beb en adopcin y haremos lo que tenamos previsto. Pero no saba si sera capaz de hacerlo. Se acerc a l, a la luz del fuego sus ojos llorosos apenas se vean azules. Deberas ir a Stanford y olvidarte de todo esto. Slo promteme que hablars con los abogados, de acuerdo? Quiz sabrn algo. Su voz se quebr y ese pequeo sonido ech abajo la resolucin de Lauren. David casi estaba llorando. Ella suspir. Fue un diminuto sonido de rotura, como si un msculo se

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separara del hueso. De acuerdo.

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Captulo veintisiete
Lauren cerr su libro de texto y mir el reloj. Las 14:45. Las 14:46. Sac el aire en un suspiro nervioso. A su alrededor sus compaeros se rean y hablaban mientras recogan sus cosas y se disponan a salir de clase. Haba mucha energa en el instituto esta semana. Era de esperar. Los exmenes finales empezaban el lunes. En otro momento distinto normal, Lauren habra estado tan animada como el resto. Pero ahora, la tercera semana de enero, tena preocupaciones mayores. Por esas fechas, la semana que viene, mientras sus amigas estaran buscando sus aulas nuevas, ella habra terminado en el instituto. Ya se habra graduado. Se agach para coger su mochila y guard su libro y su libreta de apuntes. Se colg la pesada bolsa y se dispuso a abandonar el aula. Se uni con el resto de los alumnos en los pasillos e intent sonrer a los amigos, hablar y comportarse como si fuera cualquier otro da. En todo momento pensaba: Debera haberle pedido a Angie que me acompaara hoy. Por qu no lo haba hecho? Ni siquiera ahora estaba segura. Se detuvo ante su taquilla y sac su abrigo. Estaba a punto de cerrarla cuando lleg David, se puso detrs de ella y le dio un tironcito. Eh! le susurr al odo. Ella se acerc a l. Eh! le respondi. Lentamente se dio la vuelta hasta quedar frente a l. Su sonrisa era irritantemente esplndida. Era lo ms feliz que le haba visto desde que le dijo lo de su embarazo. Se te ve muy feliz le dijo Lauren con una amargura en la voz que la hizo estremecerse. Sonaba igual que su madre. Lo siento. Pero l no saba qu era lo que tena que sentir o qu era lo que l haba hecho mal. Se preguntaba si a partir de ahora tendra que empezar a tratarla con ms cuidado. Forz una sonrisa. No lo sientas. Mis estados de nimo cambian con la misma rapidez que el tiempo. Bien. Adonde vamos? Su alivio fue evidente, al igual que lo haba sido su confusin. David sonri, pero tambin haba una nueva preocupacin en sus ojos. Mi casa. Mam ha pensado que ser ms cmoda para ti. Le pas un brazo por los hombros y la estrech contra su cuerpo. Cerr de golpe su taquilla y se dej llevar por el campus hasta su coche. En el corto trayecto que separaba Fircrest de Mountainaire hablaron de cosas sin importancia. Cotilleos. De la noche de la fiesta de graduacin.

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De los contactos. Lauren intentaba enfocarse en todo eso, en las minucias de la vida escolar, pero cuando David lleg a la caseta del guardia, ella respir hondo. La verja se abri. Entrelaz las manos y mir por la ventanilla las hermosas y majestuosas casas de la urbanizacin. Durante los ltimos aos haba venido a este enclave de gente rica y slo haba visto su belleza. Haba soado con pertenecer a ese mundo. Ahora se preguntaba por qu gente con tanto dinero no prefera vivir ms cerca del mar o en el animado vecindario de los DeSaria. All, las calles parecan estar vivas. Aqu, todo estaba demasiado restringido, demasiado perfecto. Cmo poda desarrollarse la vida real y el verdadero amor en un espacio tan confinado? Mientras paraban en la acera delante de la gigantesca casa de los Haynes, se preguntaba qu haran los tres en una casa tan grande. David aparc el coche y se gir hacia ella. Ests preparada para esto? No. Quieres marcharte? Desde luego que no. Sali del coche y se dirigi a la casa. A mitad de camino, David se puso a su lado y le tom la mano. Eso le calm un poco la sensacin de tener mariposas en el estmago. Se detuvieron al llegar a la puerta. David la abri y la llev dentro. La casa estaba en silencio, como de costumbre. Justo lo contrario a la casa de los DeSaria. Mam? Pap? grit David cerrando la puerta. La seora Haynes apareci de una esquina con un vestido de invierno de lana blanca. Llevaba su pelo caoba recogido en una cola de caballo. Pareca ms delgada que la ltima vez que la haba visto y tambin ms mayor. Lauren poda entender la razn. En las ltimas semanas haba aprendido cmo la vida poda marcar a una persona. Hola, seora Haynes le dijo ella acercndose. La seora Haynes la mir. La tristeza se marcaba ligeramente en sus labios pintados. Hola, Lauren. Cmo te encuentras? Bien. Gracias por aceptar venir hoy. David nos ha dicho que te resulta difcil hacerlo. David le apret la mano. Lauren saba que ste era el momento de decir algo, quiz de dar su opinin, pero cuando lo intent, no le sali nada. En su lugar asinti con la cabeza. En ese momento entr en la sala el seor Haynes. Iba vestido con un traje azul marino cruzado y una camisa amarillo plido; se le vea como el jugador fuerte al que estaba acostumbrado a representar cuando entraba en la sala de juntas. A su lado haba un hombre ms fornido vestido con un traje negro.

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Hola, Lauren. El seor Haynes ni se molest en sonrer. Ni mir a su hijo. Quiero presentarte a Stuart Phillips. Es un respetable abogado que est especializado en adopciones. Con eso bast. Slo con pronunciar la palabra en voz alta, Lauren se ech a llorar. La seora Haynes corri a su lado al instante, le dio un Kleenex y le murmur algo as como que todo ira bien. Pero no era as. Lauren se sec los ojos y murmur Lo siento, luego se dej llevar hasta la sala de estar. Todos se sentaron en los exclusivos sofs de color crema. Ella tena miedo de manchar la tapicera con sus lgrimas. Hubo un momento de incmodo silencio hasta que el abogado empez a hablar. Lauren escuch o al menos lo intent. El corazn le lata con tanta fuerza que a veces no poda or otra cosa. Le llegaban palabras sueltas, como restos que se enganchaban en la red de su mente. La mejor decisin para el beb Otra familia/otra madre Mejor capacitados para ser padres Finalizacin de los derechos La universidad es lo mejor para ti en estos momentos Demasiado joven Cuando hubo terminado y el abogado haba dicho todo lo que tena que decir, se volvi a sentar en su silla y sonri con tranquilidad, como si esas palabras hubieran sido sonidos y aliento, nada ms. Tienes alguna pregunta, Lauren? Ella ech un vistazo a la sala. La seora Haynes pareca estar a punto de echarse a llorar y David estaba plido. Sus ojos azules se haban medio cerrado por la preocupacin. El seor Haynes estaba dando golpecitos en el brazo del silln. Todos creis que debo hacer esto dijo Lauren lentamente. Sois demasiado jvenes para ser padres dijo el seor Haynes. David ni siquiera se acuerda de dar de comer al perro o de hacerse la cama, por el amor de Dios! La seora Haynes le lanz a su esposo una mirada fulminante, luego sonri a Lauren. Fue una sonrisa triste, cargada de complicidad. No existe una respuesta sencilla para esto, Lauren. Ya lo sabemos. Pero David y t sois buenas personas. Os merecis una oportunidad en la vida. Ser padres es muy duro. Tambin debis de pensar en el beb. Querris darle todas las oportunidades. Intent comentarle todo esto a tu madre, pero no me devolvi las llamadas. Creme jovencita dijo el abogado hay montones de personas estupendas que querran y adoraran a tu beb. sa es la cuestin dijo Lauren en voz tan baja que todos se inclinaron para orla mejor. Que es mi beb. Se volvi hacia David. Nuestro beb. - 225 -

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El ni se movi, ni mir hacia otro lado. A alguien que no le conociera podra parecerle que no le afectaba, pero Lauren que le amaba tanto, vio que la expresin de sus ojos haba cambiado por completo. Su rostro pareci arrugarse decepcionado. Muy bien dijo l como si estuviera respondiendo a una pregunta. Entonces estuvo segura como ya lo haba estado antes de que l se pondra de su parte, que apoyara sus decisiones. Pero l no quera eso. Para l no era su beb, sino un accidente. Un error. Si fuera por l, firmaran unos cuantos papeles, entregaran a la criatura en adopcin y seguiran con su vida. Si ella no tomara esa decisin, no arruinara su vida ni la de l. Quiz tambin la del beb. Ella respir hondo y exhal el aire lentamente. Deba romper con David. Si le quera lo suficiente tena que liberarle de todo esto. Ese pensamiento, el de perderle, la paraliz de miedo. Mir a su alrededor, vio la expectacin de todos y se sinti abatida. Lo pensar dijo ella. La repentina sonrisa de David le parti el corazn. Muy bien dijo Angie, entrando en la sala de estar. Has odo el avisador de la cocina? Est sonando dijo Lauren, doblando las rodillas hacia el pecho. Estaba sentada en el suelo delante de la chimenea. S, claro, y sabes por qu? Est lista la cena? Angie levant los ojos. S que no soy la mejor chef del mundo, pero ni siquiera yo saco la cena del horno a las once de la maana. Ah! De acuerdo. Lauren se mir las manos. Se haba mordido las uas hasta dejrselas en carne viva. Angie se arrodill delante de ella. Has estado limpiando la casa durante demasiado tiempo. La semana pasada, cuando te graduaste, te traje tu pizza favorita y ni siquiera la tocaste. Ayer te fuiste a la cama a las siete de la tarde. He tenido paciencia esperando a que me hablaras, pero... Ir a limpiar mi habitacin empez a marcharse. Angie la detuvo tocndola. Cario, tu habitacin ya no puede estar ms limpia. Es lo nico que has hecho en los ltimos das. Trabajar, limpiar tu habitacin y dormir. Qu pasa? No puedo hablar de ello. Entonces, se trata del beb. Lauren not la pequea modulacin en la voz de Angie cuando dijo beb. No quiero hablar de esto contigo. Angie suspir. Lo s. Y tambin s por qu. Pero ya no soy tan frgil. Tus hermanas dicen que lo eres.

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Mis hermanas hablan demasiado. Lauren la mir. La mirada de comprensin de Angie la derrumb. Cmo lo soportaste? Me estoy refiriendo a perder a Sophia. Angie se sent sobre las rodillas. Vaya! Nadie me ha preguntado jams esto de forma tan directa. Lo siento. No deba... No. Somos amigas. Podemos hablar de nuestras vidas. Angie se acomod al lado de Lauren y la rode con el brazo. Las dos contemplaban el fuego chisporroteante. Angie not que apareca de nuevo el viejo sufrimiento, senta una opresin en el pecho que le impeda respirar. Me estas preguntando cmo puedo vivir con un corazn roto dijo por fin. S, creo que s. * Una vez haban vuelto los recuerdos, Angie no tuvo ms remedio que reunificarlos. La tena en brazos, Te lo he contado alguna vez? Era tan pequea y estaba tan azul. Hizo una respiracin un poco forzada. Cuando se march, me pareca que no poda dejar de llorar. La echaba muchsimo de menos. Dej que la aoranza se apoderara de m... luego Conlan me dej y yo regres a casa y entonces es cuando sucedi lo ms sorprendente. Qu? Una brillante y hermosa jovencita apareci en mi vida y me record que haba felicidad en el mundo. Empec a recordar mis bendiciones. Aprend que mi padre tena razn cuando siempre me deca: Esto tambin pasar. La vida tiene sus propios caminos para seguir adelante y nosotros hemos de hacer todo lo que podemos para fluir con ella. Un corazn roto se cura. Como todas las heridas, hay una cicatriz, un recuerdo, pero luego se desvanece. Al final te das cuenta de que ha pasado una hora sin que hayas pensado en ello, luego un da. No s si esto responde a tu pregunta... Lauren miraba las llamas. La respuesta de que el tiempo todo lo cura verdad? S que es difcil para una adolescente creer en eso, pero es cierto. Quiz dijo suspirando. Todos quieren que d al beb en adopcin. Qu Dios la ayude!, su primer pensamiento fue Dmelo a m. Se odiaba por eso. Le hubiera gustado poder decir algo, pero su voz se haba esfumado. De pronto, empez a pensar en la habitacin que haban preparado y en todos sus antiguos sueos. Luchaba contra sus sentimientos, consigui apartarlos el tiempo suficiente para poder hacerle la pregunta. Qu es lo que t quieres? No lo s. No quiero arruinar la vida de David. Mi vida. La vida de todos, pero tampoco puedo dar a mi beb. Mir a Angie. Qu hago? Oh, Lauren! dijo Angie, abrazndola. Aunque no le dijo lo que era evidente: que Lauren ya haba tomado su decisin. Mrame le dijo en su lugar.

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Lauren se apart un poco. Su rostro estaba inundado de lgrimas. Qu-Que? Estoy a tu lado. Por primera vez, Angie se atrevi a tocarle el vientre. Y esta personita necesita que seas fuerte. Me temo que no podr hacerlo sola. Esto es lo que estoy intentando decirte. Decidas lo que decidas, no ests sola. Los ltimos, cortos y grises das de enero se sucedan uno tras otro. El cielo estaba siempre cubierto de nubes, la lluvia caa sin cesar. Los ciudadanos de West End se congregaban bajo los gigantescos alerones de la Iglesia Congregacional y en las aceras cubiertas de Driftwood Way; sus conversaciones siempre eran sobre el tiempo. Cada da, esperaban ver el sol en algn momento. Cuando termin enero trasladaron sus esperanzas a febrero. El da de San Valentn, las nubes se abrieron un poco y aunque no lleg a salir el sol, la lluvia se redujo a un fino vaho. El restaurante estaba a rebosar. A las siete en punto los dos comedores ya estaban llenos y haba cola en la calle. Todas trabajaban a la mxima velocidad. Lauren, que desde que se haba graduado trabajaba a tiempo completo, haba doblado el nmero de mesas que sola servir. Mam y Mira haban hecho el triple de especiales, mientras Angie serva el vino, el pan y se llevaba los platos vacos siempre que poda. Hasta Rosa pareca ms activa: llevaba dos platos a la vez, en lugar de uno. La puerta batiente de la cocina se abri de golpe. ngela! Grit mam. Corazones de alcachofa con ricotta. Odo, mam. Angie se apresur a bajar la escalera y fue a buscar un enorme tarro de corazones de alcachofa y otro de ricotta fresca. Durante la hora siguiente, no par de correr. Iba a tener que contratar a otra camarera, quizs a dos. Corra para revisar las reservas cuando vio entrar a Livvy. Literalmente, Angie solt una carcajada. No me digas que has venido a cenar esta noche? A pasar la velada de San Valentn en el restaurante de la familia? No, gracias. Sal se queda a trabajar hasta tarde. Entonces, por qu has venido? Me he enterado de que os faltan manos. No. Vamos bien. Hay trabajo, pero bien. De verdad. Creo que deberas marcharte. Vete a casa... Alguien vino por detrs de Angie y la cogi de los hombros. Antes de que pudiera girarse, Conlan la cogi en brazos y la sac del restaurante. Lo ltimo que oy Angie fue a su hermana. Como he dicho, os faltan manos. Su sonrisa era deslumbrante mientras la depositaba en el asiento del pasajero de su coche. Cierra los ojos. Ella obedeci. Si que sta es nueva. Angie me va a escuchar.

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Slo de momento, compaero dijo rindose. Se senta muy bien. Haca mucho fro, estaba helando en esa noche de febrero, pero l haba bajado la capota del coche de todos modos y el aire se le clavaba en la cara y le remova el pelo en una docena de direcciones distintas. Estamos en la playa dijo ella, oliendo el mar y escuchando el sonido del oleaje. Conlan aparc y luego sali para abrirle la puerta. Oy que abra la puerta del maletero y que luego la cerraba de golpe. Volvi a cogerla en brazos y se la llev. Por la pesadez de sus pasos y su dificultad en respirar, adivin que caminaba sobre la arena. Creo que alguien debe ir ms al gimnasio dijo ella en tono de broma. Dice el peso pesado que llevo en brazos. La dej en el suelo. Oy el desplegar de una manta y las palabrotas de Conlan mientras la estiraban. Luego hizo un fuego. El olor agrio se mezcl con el de aire marino; le record todas las fiestas del instituto que haban hecho en la playa. Ella respir hondo y oli toda su juventud. La arena, el mar, las tablas de madera que nunca estaban del todo secas ni del todo mojadas. Abre los ojos. Cuando lo hizo, le mir. Feliz da de San Valentn, Ange. Ella se inclin hacia l. l se arrodill para ir a su encuentro. Se besaron como adolescentes, con una pasin desesperada y se estiraron sobre la manta. Con el cielo lleno de estrellas encima de ellos y el chisporroteo del fuego, estaban all estirados, entrelazados, besndose y hablando y volvindose a besar. Pensaron en hacer el amor, pero haca demasiado fro, y francamente, fingirlo tambin era bastante divertido. En el momento ms oscuro de la noche, cuando las estrellas brillaban tanto que dolan los ojos y la luz de la luna se reflejaba en las espumosas olas, Angie se acurruc junto a l y le bes en la barbilla, la mejilla y la comisura de los labios. Y ahora qu? pregunt en voz baja la pregunta de siempre. Si no hubiera estado esperando esa pregunta, el sonido de las olas hubiera impedido que la oyera. No hemos de decidir nada, Con. De momento, con esto basta. En las semanas despus de Navidad, se haban visto de vez en cuando y haban hablado por telfono durante horas. Le gustaba tanto toda esa historia que no quera arriesgarse a necesitar ms. A la antigua Angie le gustaba establecerse metas y conseguirlas. Lo de esperemos a ver qu pasa no era para ella. La vieja Angie era joven. Le bes con pasin y durante largo rato, con todo el amor que poda dar su corazn. Cuando se apart, estaba temblando. En los ojos de Conlan pudo ver una sombra del viejo temor, la incertidumbre de si podra funcionar la segunda vez cuando ya haba fracasado la primera. Estamos actuando como un par de chiquillos.

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Hemos sido adultos durante demasiado tiempo respondi ella. Simplemente, mame, Con. Esto basta por ahora. Sus manos se deslizaron por la espalda de Angie y por debajo de su falda. Creo que puedo hacerlo. Ella cogi la manta y se la puso encima. Bien. Eso fue lo nico que pudo decir antes de que l la besara. Los lluviosos das de febrero se sucedan uno tras otro creando un montono ambiente gris. Fue en la ltima noche de este corto mes cuando Angie volvi a tener el sueo del beb. Se despert sobresaltada y se dio la vuelta en la cama, buscando intilmente la reconfortante y tranquilizadora presencia de su esposo. Sola, se incorpor y encendi la luz, luego se sent, con las rodillas flexionadas, los pies apoyados en la cama y abrazndose las piernas como si de ese modo sus brazos se sintieran menos vacos. La buena noticia era que no haba rastro de lgrimas en sus mejillas. Tena ganas de llorar, pero no haba llorado. El progreso, pens, llegaba poco a poco cuando se pona el sol. No le sorprenda haber vuelto a tener ese sueo. Vivir con Lauren a veces le remova el pasado. No haba forma de evitarlo, ni de apartarse. Sobre todo ahora, en la ltima semana, la adolescente haba empezado a engordar. Se notaba una ligera redondez alrededor de su cintura. Alguien que no la conociera no se dara cuenta, pero para una mujer que haba pasado la mayor parte de su vida de adulta buscando justamente eso, brillaba como un letrero de nen. Adems, hoy tenan que ir al mdico, eso no iba a ser fcil. Al final, Angie ces en sus intentos de dormir y cogi el montn de papeles de cosas de trabajo que tena en la mesilla de noche. Durante las siguientes horas, se ocup de las nminas y de las cuentas por pagar. Cuando el tmido sol se asom a su ventana, volvi a hallar la paz. Simplemente tena que aceptar que habra das as, con noches como la que acababa de superar. En los meses siguientes, algunas veces se vera asaltada por la prdida y el anhelo. Cuando le ofreci a Lauren ir a vivir a su casa ya lo saba. Algunos sueos no desaparecan tan fcilmente y dejar de soarlos poda costar toda una vida. Era consciente de eso. Se destap y se levant de la cama para ir al bao. Despus de darse una larga ducha caliente, se sinti mejor. Estaba preparada para enfrentarse al difcil da que tena por delante. Y no caba duda de que sera difcil. Pero por Lauren, se enfrentara a ello. Se estaba haciendo la cama cuando oy que Lauren la llamaba. Angie se dirigi a la puerta de su dormitorio y la abri. Qu?grit. El desayuno est preparado. Se apresur a bajar y se encontr a Lauren removiendo la avena. Buenos das dijo Lauren radiante.

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Te has levantado temprano. No es temprano. Lauren la mir. Has tenido otra mala noche? No, no respondi Angie enseguida, deseando no haberle comentado nunca que el sueo a veces la eluda. Lauren sonri, evidentemente aliviada. Bien. Cogi dos boles de avena y los puso en la mesa, sobre cada uno de los mantelitos individuales azules, luego se sent frente a Angie. Tu madre me ha dicho que tena que tomar ms fibra y me ha enseado a cocinar la avena. Angie tom el bol al estilo DeSaria azcar integral, sirope de arce, sultanas y leche y lo prob. Exquisito exclam. Por supuesto, Mira me aconsej que comiera mucha protena y Livvy me llev a un rincn y me dijo que tomara hidratos de carbono para que el beb saliera fuerte. Supongo que he de comer de todo. sa es la solucin de mi familia a todas las cuestiones de la vida: come ms. Lauren se ri. La cita con el doctor es a las diez en punto. El autobs sale... Qu te hace pensar que voy a dejar que te vayas t sola en autobs al mdico? S que es duro para ti. Angie estuvo a punto de responder de un modo algo impertinente, pero vio la cara seria de Lauren. La vida est llena de elecciones difciles, Lauren. Quiero ir al mdico contigo. Despus de eso, su conversacin convergi de nuevo hacia temas familiares de todos los das. Mientras estaban de pie frente a la pila fregando los platos, hablaron del restaurante, del tiempo, de lo que tenan que hacer el resto de la semana. Lauren le cont una historia sobre su ltima cita con David y otra todava ms divertida con mam. Cuando llegaron a la consulta del mdico, Angie volva a estar tensa. Se detuvo en la entrada de la clnica, intentando que no se notara. Lauren le toc el brazo. Quieres esperar en el coche? Por supuesto que no. Forz una sonrisa, que not muy antinatural, abri la puerta y entraron en la consulta, que tena ese olor caracterstico de hospital. Los recuerdos la atacaban con fuerza. Haba estado en muchas consultas como sa, se haba puesto demasiadas batas de reconocimiento y las piernas en demasiados soportes. Durante aos. Pareca como si todo lo que hubiera hecho... Se mova por la consulta, paso a paso. Cuando lleg al mostrador de la recepcionista se agarr al borde de frmica. Lauren Ribido dijo. La recepcionista mir las fichas y sac una. Luego le dio un portapapeles a Angie. Aqu tiene. Rellnelo y devulvanoslo firmado.

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Angie mir el familiar formulario. Fecha de inicio de su ltima menstruacin... nmero de embarazos... fecha del parto... Lentamente, se lo dio a Lauren. Oh! Dijo la recepcionista frunciendo el ceo. Lo siento, supuse... No se preocupe dijo Angie rpidamente. Llev a Lauren a la hilera de sillas que haba contra la pared. Se sentaron juntas. Lauren empez a rellenar el formulario. Angie oy el escalofriante ruido del bolgrafo que rascaba el papel. Curiosamente, eso la tranquiliz. Cuando llamaron a Lauren, Angie casi se puso de pie. Luego pens: No. Lauren tena que madurar mucho. ste era el comienzo. Angie slo poda estar all para cuando saliera. La visita le pareci que duraba una eternidad. A Angie le dio tiempo relajarse y recomponerse. Cuando sali Lauren, ella haba recobrado el control sobre s misma. Pudo hablar con Lauren de todo, de los sntomas, de los dolores y molestias, de las nuseas matinales, de las clases de preparacin para el parto. Al regresar a casa se detuvieron en una tienda para comprar vitaminas para embarazadas y luego se sentaron en un banco que haba delante. Por qu nos sentamos aqu? Pregunt Lauren. Parece que se va a poner a llover en cualquier momento. Es posible. Estoy cogiendo fro. Abrchate el abrigo. Una furgoneta pequea de color verde par delante de ellas y aparc. Ha llegado el momento murmur Angie tirando su vaso de papel a la papelera que tena al lado. Se abrieron las puertas de la furgoneta y aparecieron Mira, mam y Livvy. Todas hablaban a la vez. Mam y Livvy se dirigieron a Lauren. Cada una la tom por el brazo y la levantaron. Pensaba que el restaurante estaba cerrado hoy dijo Lauren con cara de extraada. Mam se detuvo. ngela nos ha dicho que necesitas ropa nueva. Las mejillas de Lauren se sonrojaron un poco. Ese color pareca realzar sus pecas. Oh! No he trado dinero. Livvy se ri. Yo tampoco, mam. Me he olvidado el monedero. Tendrs que desempolvar tu vieja tarjeta de crdito. Yo tambin necesito ropa premam. Mam le dio una colleja a Livvy. Listilla. Vamos ya, que va a llover. Las tres se fueron calle abajo, cogidas del brazo y sus voces sonaban como un enjambre de abejas Mira se ech atrs. Bueno le dijo suavemente. Te vas a sentir bien viniendo con - 232 -

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nosotras? Angie adoraba a su hermana por atreverse a preguntar lo evidente. Hace mucho tiempo que no he estado en una tienda para premams. Lo s. Angie mir la calle. El cartel de metal de la tienda de premams colgaba de un ngulo por encima de sus cabezas. La ltima vez que haba entrado en esa tienda haba sido con sus hermanas. Angie estaba embarazada y sonrea con facilidad. Se gir hacia Mira. Estar bien le contest, dndose cuenta al decir esas palabras que estaba siendo sincera. Puede que le doliera un poco, que le recordara algunos tiempos difciles, pero esos sentimientos formaban parte de su vida y, al final, era ms doloroso huir que enfrentarse a ellos. Quiero venir para estar con Lauren. Ella me necesita. La sonrisa de Mira fue discreta y encerraba slo un atisbo de preocupacin. Bien por ti. S dijo Angie sonriendo. Bien por m. Aun as se agarr al brazo de su hermana para sentirse ms apoyada.

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Captulo veintiocho
La primavera lleg pronto a West End. Un invierno fro y lluvioso era el preludio de un gran despliegue de color. Cuando por fin se atrevi a salir el sol a travs de las grises capas de nubes, el paisaje cambi por completo ante tus ojos. Los azafranes de color prpura eran los que salan primero, asomando a travs de la inhspita y endurecida tierra. Luego las laderas de las colinas se tornaban verdes y los rboles desplegaban el esplendor de las primeras hojas. Los narcisos crecan al lado de todas las carreteras creando contrastes de color entre los desenfrenados arbustos blancos. Lauren tambin floreci. Haba engordado casi siete kilos. Se esperaba que cualquier da su obstetra empezara a quejarse al pesarla. Tambin se mova ms despacio. A veces, en el restaurante tena que pararse fuera de la puerta de la cocina para respirar. Ir de mesa en mesa se haba convertido en un entrenamiento olmpico para ella. Pero eso no era lo peor. Le dolan los pies. Iba al lavabo con ms frecuencia que un alcohlico de cerveza y los gases parecan estar creando un agujero permanente en medio de su pecho. Eructaba constantemente. En el mes de abril haba empezado a preguntarse: Y ahora qu? Haba ido chocando con todo durante los ltimos meses, mirando slo para ver cundo terminaba su turno o cundo iba a ver a David. Pero, ahora de nuevo l le haba hecho la Gran Pregunta y saba que haba llegado el momento de dejar de evitar lo que era evidente. Y bien? le pregunt David dndole un empujoncito. Estaban abrazados en el sof, con los brazos entrelazados. El fuego chisporroteaba en la chimenea. No lo s respondi ella. Esas tres palabras empezaban a cansarle. Mi madre me ha dicho que la semana pasada volvi a hablar con el abogado. Tiene varias parejas que estn deseando quedrselo. No es una cosa, David. Es nuestro beb. l dio un fuerte suspiro. Lo s, Lo. Creme, lo s. Ella se gir para mirarle de frente. Realmente podras hacerlo? Me refiero a abandonar a tu hijo. l se solt de su abrazo y se levant. No s qu es lo que quieres de m, Lauren. Su voz era temblorosa. Lauren se dio cuenta de que estaba a punto de echarse a llorar. Se acerc a l y se puso detrs rodendole con los brazos por la cintura. No poda acercarse mucho, porque su barriga era demasiado grande. El beb le daba patadas, se agitaba como una pluma. Qu clase de padres seramos? le pregunt David, sin mirarla. Si no vamos a la universidad, Qu haremos? Cmo pagaremos...? Lauren le rode para mirarle a la cara. Ella tena la respuesta.

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T irs a Stanford. Pase lo que pase. Se supone que he de marcharme sin ms dijo con tristeza. Lauren mir sus ojos llorosos. Quera decirle que todo saldra bien, que su amor sobrevivira a todas las pruebas, pero ella tambin se senta demasiado insignificante como para pronunciar esas palabras y el pequeo toc-toctoc de su vientre le recordaba lo distinto que era ese momento para cada uno de ellos. Le perdera si se quedaba con el beb. Elecciones duras, le dijo una vez Angie. Cmo es que no la haba entendido hasta ese momento? Iba a decir algo, aunque no estaba segura de qu era, cuando son el timbre. Ella dio un profundo suspiro, soltndose de su abrazo. Adelante. Abri la puerta y vio a Ernie, el cartero. Llevaba varios paquetes pequeos y un puado de cartas. Aqu tienes. Gracias. Puso los paquetes sobre la mesa que haba en el recibidor y mir las cartas. Una era para ella. Es de la USC dijo ella dndole un vuelco el corazn. Se haba olvidado de sus solicitudes y de toda la locura de las pasadas semanas. David fue hacia ella. Se le vea tan asustado y nervioso como a ella. Ya sabes que te han admitido le dijo l y Lauren le quera por esa confianza. Abri la carta y ley las palabras con las que tanto haba soado. Lo he conseguido susurr. No pensaba que... l la atrajo hacia sus brazos y la estrech. Recuerdas nuestra primera cita? Despus del juego de Aberdeen. Nos sentamos en la playa al lado de la enorme hoguera. Mientras todo el mundo estaba corriendo, bailando y bebiendo, nosotros hablbamos. T me dijiste que un da ganaras un Pulitzer y yo te cre. T eres la nica que no te das cuenta de lo grande que eres. El Pulitzer. No pudo evitar tocarse su vientre hinchado. Date una oportunidad, le dijo su madre. No termines como yo. Qu debo hacer? murmur ella, mirando los azules ojos de David. Aceptar la beca respondi l y aunque sus palabras eran duras, haba dulzura en su voz. Era lo correcto, ella lo saba. Al menos, mentalmente. Su corazn era otra cosa. Cmo poda educar a un beb si ella no tena cultura ni futuro? Volvi a pensar en su madre, en sus pies, cortando pelo todo el da y bebiendo toda la noche, buscando el amor en lugares oscuros. Suspir profundo. La verdad penetraba en sus defensas, afilada como un cuchillo. Quera ir a la universidad. Era su oportunidad para ser diferente de su madre. Lentamente, mir a David. El abogado ha encontrado buenas personas para adoptarlo? Las mejores. Podemos conocerlas? Elegirlas nosotros? La dicha transform su rostro y volvi a ser el muchacho del que ella

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se haba enamorado. La abrazaba con tanta fuerza que no poda respirar; la bes hasta que ella se mare. Cuando se apart estaba sonriendo. Te quiero, Lauren. Ella no poda sonrer. El entusiasmo de David enfriaba de algn modo el suyo, la enojaba. Siempre consigues lo que quieres, verdad? Su sonrisa se desvaneci. Qu quieres decir? Ni siquiera lo saba. Lo nico que saba es que quera dos cosas pero no poda tener ambas. No lo s. Maldita sea, Lauren! Qu pasa contigo? Cmo puedo decir lo correcto cuando cambias de opinin cada diez segundos? Como si alguna vez hubieras dicho lo correcto. Lo que t siempre has querido es que me deshiciera de l. Se supone que he de mentir? Crees que quiero echarlo todo por la borda para ser padre? Crees que quiero yo? Estpido. Le dio un empujn. El pareci desintegrarse, era casi como si se estuviera volatilizando ante sus ojos. Todo esto se est rompiendo. Estupendo. Se quedaron de pie, mirndose. Al final, David se acerc a ella. De verdad que lo siento. La tom de la mano y la condujo de nuevo al sof. Se sentaron juntos, pero estaba a kilmetros de distancia. Dejemos de pelearnos y hablemos de ello dijo l con una voz ms tranquila. De todo. Angie sali de su coche y cerr la puerta. Estaba delante del guardamuebles. Su almacn era el C-22. A cada lado haba los de otras personas. El largo y bajo edificio era uno entre docenas. Almacn A-1 deca el letrero de la puerta principal. Mantngalo a salvo. Mantngalo cerrado. Angie trag saliva. Notaba las llaves fras y extraas en su mano. Casi las guard, porque no se senta lo bastante fuerte. Fue eso, el temor de no haber llegado lo bastante lejos el que le hizo moverse. Dio un paso, luego otro y al final se encontr delante de la cerradura. Puso la llave y abri la puerta. La puerta de garaje se levant y se qued paralela al techo. Le dio al enchufe. Se encendi la nica bombilla del techo iluminando un montn de cajas y de muebles envueltos en mantas y ropa de cama. Los restos de su matrimonio estaban all. La cama que haban comprado en Pioneer Square y en la que haban dormido tantos aos. El despacho que haba utilizado mientras iba a la escuela de postgrado y que al final arrincon. El sof de mdulos que haban comprado porque caba toda la familia viendo la televisin. Pero no haba vuelto a recoger esas cosas, los

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recuerdos de lo que haba sido su vida. Lo haba hecho por Lauren. Busc entre las cajas, moviendo una y otra para abrirse camino en el almacn. Al final, encontr lo que estaba buscando; estaban en el ltimo rincn. Tres cajas marcadas como Habitacin del beb. Simplemente tena que cogerlas y ponerlas en el coche, pero no pudo. En su lugar se arrodill en el fro cemento y abri una de ellas. La lmpara de Winnie-the-Pooh estaba sobre un montn de sbanas de franela rosa. Ella saba cmo se sentira viendo esos objetos, todos ellos cuidadosamente elegidos, y ninguno utilizado jams. Eran como trozos de su corazn, perdido haca mucho tiempo. Cogi un pequeo pelele que estaba hecho una pelota y se lo acerc a la nariz. No ola a nada salvo a cartn. No ola a polvo de talco ni a champ Johnson. Por supuesto, no poda. Ningn beb lo haba llevado jams o se haba despertado bajo la luz del cubo de miel de Winnie-the-Pooh. Cerr los ojos para recordar todos los detalles de la habitacin. Record tambin la noche que lo empaquet todo. En su mente vea una nia diminuta de pelo moreno con los impresionantes ojos azules de su padre. Cuida de nuestra Sophia pap le susurr. Levantndose de nuevo. Haba llegado el momento de que todas esas cosas salieran de la lgubre oscuridad de ese almacn. Estaban hechas para ser usadas, tocadas, para jugar con ellas. Eran para la habitacin de un beb. Llev las cajas al coche. Cuando cerr el almacn ya haba empezado a llover. Angie no poda creer cmo se senta. Este da haba ensombrecido su horizonte durante aos, bloqueando la luz. La habitacin de la nia. La ropita y los juguetes. Saba que mientras guardara aquello, de algn modo se quedara estancada. Ahora, por fin, era libre. Le hubiera gustado que Conlan estuviera all para verla, despus de todas las veces que la haba encontrado sentada en el suelo de la habitacin del beb, con algn sonajero, mantita o chuchera en la mano y llorando. No haba ni un slo objeto en esas cajas que no estuviera baado en lgrimas. De hecho-Utiliz la marcacin por voz del bluetooth del mvil. Gabinete de noticias. Hola Kathy dijo Angie por el altavoz. Soy Angie. Est Conlan? S, claro. Al minuto se puso. Hola, ests en la ciudad? No, ahora voy de regreso a West End. Vas en direccin contraria. Ella se ri.

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Adivina qu llevo en el maletero. Vaya! Esto es nuevo. Se senta como una alcohlica que al final haba admitido tener un problema. Sus reuniones en Alcohlicos Annimos estaban en esas cajas de cartn que haba en su coche. Las cosas del beb. Hubo una pausa. Qu quieres decir? pregunt l. La cuna. La ropa. Todo. He limpiado el almacn. Se volvi a producir una pausa en el pequeo altavoz negro. Para Lauren? Lo va a necesitar. Angie saba que Conlan haba odo el eco distante de las palabras que no haba dicho. Y nosotros no. Ests bien? le pregunt. Esto es lo ms sorprendente, Con. Me siento mejor que bien. Recuerdas aquel da que fuimos a esquiar con helicptero a Whistler? Que no dormiste las tres noches antes? Exacto. Estaba enferma de preocupacin, pero cuando el helicptero nos dej all, descend la montaa y me mora de impaciencia por volver a hacerlo. As es cmo me siento. Estoy descendiendo de nuevo por la montaa. Guau! Lo s. No puedo esperar a darle las cosas. Le va a encantar. Estoy orgulloso de ti, Ange. Esa era la razn por la que le haba llamado, aunque no se haba dado cuenta hasta ese momento. Maana por la noche lo celebraremos. Te tomo la palabra. Cuando colg ella estaba sonriendo y en la radio sonaba una cancin de Billy Joel, It's still Rock & Roll to Me. Subi el volumen y empez a cantar. Cuando estaba llegando a West End y giraba para tomar la carretera de la costa cantaba a pleno pulmn acompandose con el sonido que haca con las manos sobre el volante para seguir el ritmo. Volva a sentirse como una nia, regresando de un partido de ftbol en el que haba ganado tu equipo. Aparc al lado de la casa, cogi el bolso y corri adentro. Lauren! No se oa ningn ruido. Slo el del fuego de la chimenea. Hubo una pausa que le pareci eterna y luego se oy como un susurro. Estamos aqu. Lauren se sent erguida en el sof. Sus plidas mejillas brillaban por las lgrimas. Tena los ojos hinchados y rojos. David estaba a su lado, cogindole la mano. Pareca como si l tambin hubiera estado llorando. Angie sinti como una punzada de miedo. Saba lo que era llorar a mitad del embarazo. Qu pasa?

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David y yo hemos estado hablando. El beb est bien? Bien. Perfecto. Angie sinti un profundo alivio. Como de costumbre, su reaccin fue la de adelantarse. Oh, bien. Dejar que sigis hablando. Se dirigi a la escalera. Espera grit Lauren, incorporndose con dificultad. Tom un papel de la mesa de centro y se lo entreg a Angie. David inmediatamente se acerc a Lauren, le pas un brazo por el hombro. Angie mir la carta que tena en las manos. Apreciada Srta. Ribido: Nos complace admitirla en la Universidad del Sur de California... estudiante universitaria... beca completa para costes de matriculacin y hospedaje-responda como muy tarde el 1 de junio... . Saba que lo conseguiras dijo Angie gentilmente. Su primer impulso fue abrazarla y zarandearla rindose, pero ese tipo de entusiasmo era para chicas corrientes en situaciones corrientes. se no era su caso. No pensaba que me admitiran. Angie nunca haba visto ese tono tan triste en la voz de Lauren. Era descorazonador. De todas las pruebas a las que Lauren se haba tenido que enfrentar ese ao, sta el logro de su sueo era la que mas le haba dolido. Ahora tena que tomar una decisin y todos los saban. Estoy orgullosa de ti. Esto cambia las cosas dijo Lauren tan bajo que Angie se inclin para orla mejor. Angie se mora de ganas de abrazarla, pero David la tena cogida de la mano. No es imposible ir a la universidad con un hijo. Con uno de dos meses? La voz de Lauren era lejana y vieja. Se oy y se desvaneci, como si estuviera echando las palabras desagradables al fondo de un pozo. Angie cerr los ojos. Responder a eso habra sido una mentira. Angie ya saba lo que Lauren iba a decirle: hay muy pocas guarderas que cuiden a bebs de dos meses y sin duda eran caras. Ella se frot el puente de la nariz, suspirando suavemente. Era como estar en un barco que naufragaba. Poda notar como suba el agua. Eso es un problema dijo al final, no vala la pena mentir. Pero eres una chica fuerte e inteligente... Una chica inteligente habra hecho las cosas de otro modo dijo Lauren. Sus ojos volvieron a llenarse de lgrimas, aunque intentaba sonrer. Mir a David, que le hizo un gesto con la cabeza para indicarle que siguiera hablando. Luego mir a Angie con expectacin. Durante un momento volvi a hacerse el silencio. Angie sinti un escalofro por la columna. De pronto tuvo miedo. Lauren le solt la mano a David y dio un paso adelante. Qudate con nuestro beb, Angie.

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Ella solt el aire. Sinti que los pulmones le temblaban con la fuerza de la exhalacin. No susurr, utilizando las manos para indicar que no siguiera hablando. Lauren dio otro paso. Se acerc ms. Se la vea muy joven. Desesperada, con lgrimas en los ojos. Por favor, queremos que adoptes a nuestro hijo. Llevamos todo el da hablando de ello. Es la nica solucin. Angie cerr los ojos, apenas escuchando el imperceptible sonido que se escap de sus labios. No poda volver a recorrer la va de su sueo. La ltima vez casi se muere en el intento. No poda volver a pensar en llenar sus brazos vacos, brazos vacos de nuevo con... un beb. No poda, no era lo suficientemente fuerte. Sin embargo, cmo poda negarse? Un beb. Abri los ojos. Lauren la estaba mirando. Las plidas mejillas de la joven estaban llenas de lgrimas. Sus oscuros ojos enrojecidos e hinchados. La carta de la USC estaba all, un pedazo de papel que poda cambiar sus vidas... Por favor susurr Lauren, empezando a llorar de nuevo. El corazn de Angie se derrumb, dejando slo un sentimiento de vaco. De prdida. Mentalmente no tena dudas de que deba negarse a adoptar ese beb. Y no poda hacerlo en modo alguno. Tampoco poda decir que no. A Lauren no, ni tampoco a ella misma. En el fondo de su corazn que se desmoronaba por momentos saba que no estaba haciendo lo correcto, cuando dijo S con un tono de voz casi inaudible. A ti hoy te pasa algo dijo mam recolocndose las gafas sobre el puente de la nariz. Angie mir hacia otro lado. Tonteras. Estoy bien. No ests bien. Jerrie Cari tuvo que repetirte tres veces que quera una mesa antes de que le respondieras. Y cuando el seor Constanza te pidi una botella de vino tinto, se la diste en la mano dijo Mira, secndose las manos en el delantal. Angie no deba haber ido a la cocina. Mira y mam eran como un par de hienas que olan cuando ella no estaba bien y una vez alertadas, avanzaban juntas, siguindola, al acecho. Estoy bien. Se dio la vuelta y se march de la cocina. De nuevo en el bullicioso restaurante, no se senta tan al descubierto. Hizo todo lo que pudo para seguir trabajando. Quizs iba lenta, pero dado su estado mental, cualquier movimiento era todo un triunfo. Sonrea al vaco y finga que todo iba bien. Lo cierto era que no poda sentir mucho de nada. Durante las ltimas veinticuatro horas, se haba guardado sus emociones en una caja fuerte y no las haba dejado aflorar. Era mejor no ver. No quera mirar muy de cerca la tentadora ganga

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que le haban ofrecido. Este asunto les conducira a un terrible viaje, al final del cual habra lgrimas en ambos lados del camino. Angie senta como si se hubiera encerrado en una habitacin oscura y pequea. Se fue a la ventana y mir al exterior. Los sonidos del restaurante se desvanecan a sus espaldas hasta que slo pudo or el latido de su corazn. Y ahora qu? Esa era la pregunta que la haba tenido en vela toda la noche, lo primero que le haba venido a la mente esa maana. Sus emociones eran un caos de esperanza y desesperacin. No poda ver dnde estaba el cabo de toda esa maraa. Una parte de ella pensaba, un beb, y con ello se le hinchaba el corazn de una ternura casi insoportable, pero al final de ese sentimiento haba siempre otro, la parte oscura, Lauren no ser capaz de hacerlo. Cualquiera de las dos le rompa el corazn. Al final de ese camino haba una eleccin terrible: Lauren o el beb. En el mejor de los casos, tendra uno u otro. En el peor los perdera a ambos. Ange? Dio un suspiro y se le cort la respiracin. Conlan estaba detrs de ella con una docena de rosas rosa. Se haba olvidado de su cita. Intent sonrer, pero se senta dbil, desesperada y vio una arruga de preocupacin en la frente de Conlan. Llegas pronto dijo ella rindose un poco demasiado fuerte, rezando para que pareciera real. Generalmente, as era. l segua con el ceo fruncido. Slo un minuto o dos. Ests bien? Pues, claro. Voy a buscar mi abrigo y a despedirme. Pas por su lado y se dirigi a la cocina. Estaba delante de la puerta batiente y se dio cuenta de que no le haba cogido las flores. Mierda. Ha llegado Conlan le dijo a mam y a Mira. Podis hacer la caja vosotras esta noche? Mam y Mira intercambiaron miradas de complicidad. As que era eso dijo mam. Estabas pensando en l. Llevar a Lauren a casa dijo Mira. Que te diviertas. Divertirse. Angie se olvid de sonrer o de decir adis y regres al comedor. Bueno, adonde vamos? le pregunt tomando las flores, haciendo ver que poda notar su olor. Ya lo vers. Conlan la llev a su coche y le abri la puerta del asiento del pasajero. A los pocos minutos se dirigan hacia el sur. Angie miraba por la ventanilla. En el cristal empaado poda ver su propio reflejo. Tena la cara larga, delgada y demacrada. Es por lo de las cosas del beb? Ella parpade y se gir. Qu? Ayer fuiste al almacn y te llevaste cosas verdad? sa es la razn de tu silencio?

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La duda en la voz de Conlan haba vuelto a hacer su aparicin, se notaba que ya empezaba a ir con pies de plomo. No soportaba lo familiar que eso le resultaba. Ayer, todo fue bien. Haca slo un da que haba estado all en cuclillas delante de los recuerdos de su antigua esperanza, creyendo que iba a superarlo? De verdad? Lo puse todo en las cajas y me las llev a casa para drselas a Lauren. La voz se le entrecort cuando pronunci su nombre y todo volvi de repente. Adopta a nuestro hijo, Angie. Ayer te o bien dijo con prudencia. Estaba entusiasmada. Esperaba que su voz no sonara melanclica. Desde entonces haban pasado muchas cosas. Ya hemos llegado. Conlan se meti en un aparcamiento de gravilla. Angie estir el cuello y miro por el limpiaparabrisas. Una hermosa mansin de piedra flanqueada por abetos y rodeada de rododendros. Sheldrake Inn les da la bienvenida, pona el cartel. Mir a Conlan con la primera sonrisa real de la noche. Esto es ms que una cita. l sonri. Ahora vives con una adolescente. He de planificar las cosas. Sali del coche y le sigui hasta el acogedor interior del hotel. Una mujer vestida al estilo Victoriano les dio la bienvenida y les condujo al mostrador de recepcin. El seor y la seora Malone dijo el hombre que haba en la recepcin. Justo a tiempo. Conlan rellen el registro y le entreg su visa, luego la llev arriba a toda prisa. Su habitacin era una preciosa suite de dos estancias con una enorme cama con dosel, una chimenea de piedra de ro, una baera que caban dos y una mgica vista de la costa a la luz de la luna. Ange? Poco a poco se gir para mirarle. Cmo iba a decrselo? Ven aqu. No pudo resistirse al hechizo de su voz. Se dirigi hacia l. La tom en sus brazos y la estrech con tanta fuerza que se mare. Tena que decrselo. Ahora. Si queran tener algn futuro, tena que decrselo. Conlan... l la bes con mucha ternura. Cuando se apart la mir a los ojos. Ella sinti que se derreta ante esos ojos azules. No me puedo creer que hayas dado las cosas del beb. Estoy muy orgulloso de ti, Ange. Te miro y puedo volver a respirar. Creo que hasta ayer no me haba dado cuenta de cunto tiempo llevaba guardando todo esto en mi interior.

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Oh, Con! Hemos de. Lentamente puso una rodilla en el suelo. Sonriendo le mostr su anillo de casada. Ya s lo que quiero hacer con esto. Csate otra vez conmigo. El modo en que Angie se arrodill fue ms bien un desplome. Te quiero lo sabes? No lo olvides. Como pap sola decir, te quiero ms que todas las gotas de lluvia que puedan caer. Conlan frunci el entrecejo. Esperaba un sencillo s y luego correr a la cama. Mi s no podra ser ms simple, pero he de decirte algo primero que puede hacerte cambiar de opinin. Sobre querer casarme contigo? S. La mir durante un rato y una pequea arruga cruz su frente. Venga, sultalo ya. Ella tom aire antes de empezar a hablar. Ayer, cuando te llam para contarte dnde haba estado, estaba entusiasmada. No poda esperar a llegar a casa y decrselo a Lauren. Se levant y se separ de l. Se fue a la ventana a mirar cmo rompan las olas. Cuando llegu a casa, me encontr que haba estado llorando y David tambin estaba all. Conlan se levant. Ella oy el crujido de las viejas tablas de madera del suelo. Probablemente l quera ponerse detrs de ella pero no se movi. Ha conseguido una beca completa en la USC. La universidad de sus sueos. Eso lo ha cambiado todo dijo ella suavemente repitiendo las mismas palabras que Lauren. Quiz si tuviera un nio de dos o tres aos podra arreglrselas, pero con un beb de dos meses? No hay modo de que pueda combinar ir a la USC, trabajar y criar a un beb. Pas un largo rato hasta que Conlan habl. Quiere entregar el beb en adopcin. Cree que ser lo mejor para l. Probablemente lo sea. Es muy joven. Se puso detrs de Angie, pero no la toc. Qudate con nuestro beb, me dijo con estas mismas palabras. Dio un suspir y not que l se pona tenso. Me derrumb con la misma fuerza y rapidez que un accidente de coche. Le dijiste que s. Not la pesadumbre en su voz, se gir para mirarle, aliviada de haberlo soltado por fin. Qu otra eleccin tena? Quiero a Lauren. Quiz no deba haber dejado que entrara en mi corazn, no. No, no quiero decir eso. Estoy contenta de haberlo hecho. Gracias a ella he vuelto a ser yo misma y tambin contigo. Le pas los brazos por el cuello y le estir hacia ella para que no pudiera eludir su mirada. Y si fuera Sophia la que nos lo hubiera pedido?

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Ella no es Sophia dijo l viendo cunto le dola decir eso. Ella es la Sophia de alguien. Es una adolescente de diecisiete aos asustada que necesita alguien que cuide de ella y que la quiera. Cmo puedo negarme? Le digo que d a su hijo a unos extraos cuando yo estoy aqu? Cuando nosotros estamos aqu? Maldita seas, Angie la apart y se march a la otra habitacin. Saba que no tena que correr a su lado en ese momento, que deba darle tiempo, pero el pensamiento de perderle volva a desesperarla. Cmo podemos negarnos? Ella cruz la habitacin para ir con l . T podras ser su entrenador de la Liga Infantil... No. Su voz apenas era reconocible. Cmo podemos negarnos? Volvi a decirle, esta vez ms suave obligndole a que la mirara. Cuando le haca esta pregunta, no poda dejar de pensar en el da que haba ido a su trabajo, y Diane le haba dicho: En dos ocasiones le he encontrado llorando en su despacho. l le acarici el pelo y suspir. No creo que pueda volver a pasar por eso. Lo siento. Ella cerr los ojos; esas palabras le hirieron hasta la mdula. Lo s dijo ella, inclinando la cabeza. Tena razn. Cmo podan volver a arriesgarse? Las lgrimas le quemaban los ojos. No haba una buena respuesta. No poda volver a perder a Conlan... pero cmo iba a decirle que no a Lauren?. Te quiero tanto, Con susurr ella. Y yo te quiero a ti. El modo en que dijo esas palabras pareca una maldicin. Esta podra ser nuestra oportunidad dijo ella. Ya hemos pensado en ello antes le record con voz apagada. Sabes lo que fue para m, siempre intentando animarte, secndote las lgrimas, escuchando tus llantos? Pensando que de algn modo era culpa ma? Ella le acarici la cara. T tenas tus propias lgrimas. Si Su tono fue duro. Yo nunca te las sequ. Cmo poda hacerlo si nunca te vi llorar? Tu dolor era tan grande... Esta vez es distinto, Con. Somos distintos. Podramos formar un equipo. Quizs ella podr hacerlo y nosotros seremos los padres que siempre hemos querido ser. Quiz se echar atrs y slo nos quedaremos nosotros. Sea como sea estar bien. Te lo juro. Ella puso una rodilla en el suelo y le dijo en voz baja: Csate conmigo Conlan. l la mir, sus ojos brillaban. Maldita seas le dijo, ponindose lentamente de rodillas. No puedo seguir viviendo sin ti. Entonces, no lo hagas. Por favor... Ella le bes. Confa en m, Conlan. Esta vez ser para siempre. Lauren oy el coche de David. Corri a la puerta y la abri para esperarle.

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Por primera vez en meses, estaba sonriente. Ests preparada para esto? le pregunt tomndole la mano. Estoy tan preparada como lo estar en cualquier otro momento. Atravesaron el jardn y se fueron al coche. Durante todo el trayecto hasta Mountainaire no dej de hablar del Porsche. De la relacin de las marchas, de la aceleracin y de los tipos de pintura. Ella se daba cuenta de lo nervioso que estaba y, curiosamente, su ansiedad la tranquilizaba. Cuando llegaron a su casa, aparc el coche, luego solt un suspir y la mir. Ests segura? S. Muy bien. Fueron por el camino de piedra hasta la puerta principal de la enorme mansin de los Haynes. David abri la puerta y entraron en la fra elegancia de color beige de su casa. Mam? Pap? Ests seguro de que estn en casa? susurr Lauren, cogindole de la mano. Estn en casa. Les he dicho que tenamos que hablar con ellos. El seor y la seora Haynes aparecieron enseguida en la sala, como si hubieran estado esperando en la esquina. La seora Haynes mir el vientre redondeado de Lauren. El seor Haynes evit mirarla. Les condujo a la sala de estar de abajo donde todo era de color crema y nada estaba fuera de sitio Excepto la joven embarazada, por supuesto. Bien dijo el seor Haynes cuando todos se hubieron sentado. Cmo te encuentras? le pregunt la seora Haynes. Su voz se notaba forzada y pareca que no poda mirar a Lauren a los ojos. Gorda, pero estupendamente. Mi mdico me ha dicho que todo va perfectamente. Ha conseguido una beca completa para la USC dijo David a sus padres. Eso es fabuloso dijo la seora Haynes, mirando a su esposo, que se inclin hacia delante en su asiento. Lauren le dio la mano a David. Se senta sorprendentemente tranquila. Hemos decidido dar al beb en adopcin. Gracias a Dios dijo el seor Haynes, dando un fuerte suspiro. Por primera vez, Lauren not que su mandbula se aflojaba y que desapareca la preocupacin en sus ojos. El alivio cambi su rostro. Al final sonri. La seora Haynes fue a sentarse al lado de Lauren. Esto no ha debido ser una decisin fcil para ti. Lauren le agradeci esa consideracin. No lo ha sido. La seora Haynes hizo el gesto de cogerla de la mano, pero la retir en el ltimo momento. Lauren tuvo la extraa impresin de que la madre de David tena miedo de tocarla. Creo que es lo mejor. Los dos sois muy jvenes. Llamaremos al

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abogado y... Ya hemos elegido a los padres dijo Lauren. Mi... Jefa. Angie Malone. La seora Haynes movi la cabeza. Aunque evidentemente se la vea aliviada, pareca algo triste. Se inclin hacia delante, cogi su bolso y se lo puso en la falda. Sac un talonario de cheques, hizo uno y lo arranc, luego se puso en pie. Le dio el cheque a Lauren. Era un cheque de cinco mil dlares. No puedo aceptarlo le respondi Lauren mirndola. La seora Haynes la mir. Lauren detect por primera vez sus arrugas debajo de su maquillaje. Es para ayudarte en tus estudios. Los ngeles es una ciudad cara. Una beca no te cubrir todos los gastos. Pero... Djame hacer esto por ti le dijo con ternura. Eres una gran chica, Lauren. Vas en camino de convertirte en una gran mujer. Lauren trag saliva, sorprendida de lo que le haba emocionado ese sencillo halago. Gracias. La seora Haynes empezaba a marcharse, pero se detuvo y se dio la vuelta. Quiz podras darme una foto de m... del beb cuando haya nacido. Era la primera vez que Lauren consideraba que su beb era su nieto. Por supuesto dijo ella. La seora Haynes la mir. Ests segura de que podrs hacerlo? Tengo que hacerlo. Es lo correcto. Despus de esas palabras no quedaba nada ms que decir.

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Captulo veintinueve
Lauren lleg a casa casi a medianoche. Cerr la puerta y se apoy en ella, dando un suspiro para aliviar su tensin. No poda esperar a subir a su habitacin y cerrar los ojos. Este da le haba dejado una herida. Se toc el vientre y not una patadita. Eh! le murmur al beb mientras se diriga a la sala de estar. Estaba sentada a la mesa del comedor cuando se dio cuenta de que la chimenea estaba encendida y que sonaba msica por los altavoces. Era una msica suave, de estilo hawaiano. Sonaba Somewhere over tbe Rainbow tocado con un ukelele. Angie y Conlan estaban sentados delante del fuego. Oh! exclam Lauren sorprendida. Pensaba que estabais fuera en una noche romntica. Angie se levant y se dirigi a Lauren. Cuando estaba junto a ella extendi su mano izquierda. Un gran diamante brillaba en su mano. Nos casamos de nuevo. Lauren dio un grito y se lanz en los brazos de Angie. Es maravilloso! dijo agarrando con fuerza a Angie. Hasta ese momento no se haba dado cuenta de lo sola que se haba sentido todo el da, de cunto haba echado de menos a Angie. No quera soltarla. Ahora mi beb tambin tendr un padre. Lo siento dijo ella, separndose. Se sinti un poco estpida, una jovencita que se supona que deba ser una mujer. Haba dicho m beb. De hecho, Lauren, por eso hemos venido a casa, para hablar contigo de este tema. Fue Conlan quien habl. Lauren cerr los ojos un momento porque not que el agotamiento recorra su cuerpo. No saba si iba a poder seguir hablando del beb. Pero no tena eleccin. Muy bien. Angie le cogi la mano y se la apret. Ese contacto la ayud. Cogidas de la mano se fueron al sof y se sentaron. Conlan segua sentado frente a la chimenea. Estaba un poco inclinado hacia delante con los antebrazos sobre los muslos. Un mechn de pelo largo y oscuro caa sobre su rostro. A la luz del fuego sus ojos no podan verse ms azules. Se sinti impresionada por esos ojos. Se movi sintindose un poco incmoda en el sof. Eres slo una nia dijo Conlan con un tono increblemente tierno . Siento todo lo que te est pasando. Lauren sonri. Hace unos meses que dej de ser una nia. No. Has tenido que enfrentarte a ser adulta, que no es lo mismo

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que serlo realmente. Dio un suspiro. La cuestin es... que tanto Angie como yo estamos asustados. Lauren no se esperaba eso. Pensaba que querais al beb. As es dijo Angie con una voz algo tensa. El problema es que quiz lo deseamos demasiado. Entonces, deberais estar felices dijo Lauren mirando primero a Conlan y luego a Angie. Os estoy dando... Ah! De pronto lo entendi todo. La otra chica. La que cambi de opinin. S dijo Angie. Yo no os hara eso. Os lo prometo. Quiero decir... que os quiero y quiero a mi beb. A vuestro beb. Quiero hacer lo correcto. Angie le acarici la cara. Lo s, Lauren. Slo queremos... Necesitamos... interrumpi Conlan estar seguros De que te lo has pensado bien, que ests segura. No te ser fcil. Ser ms difcil que ser madre a los diecisiete aos? La sonrisa de Angie fue tan tierna como su caricia. Esa es una respuesta de tu mente, yo te pido que me respondas con tu corazn. Nada de esto es fcil dijo Lauren, secndose los ojos, pero he pensado mucho. sta es la mejor solucin. Podis confiar en m. El silencio sigui a esa afirmacin. Se rompi slo cuando cay un tronco en la chimenea y se oyeron todas las chispas. Creemos que deberas ir a ver a una asesora dijo por fin Conlan. Por qu? Angie intentaba sonrer, como si quisiera hacer ver que no era nada, slo una noche ms de las que se quedaban hablando hasta tarde. Pero la tristeza de sus ojos la traicion. Porque te quiero tanto, como quiero al beb que llevas dentro, y s a lo que nos enfrentamos. S a lo que te enfrentas. Una cosa es decidir dar al beb. Otra es hacerlo. Quiero que ests verdaderamente segura. Lauren apenas pudo decir nada ms despus de Te quiero. Slo David le haba dicho antes esas palabras. Se acerc a Angie y volvi a abrazarse ferozmente a ella. Jams te hara dao le susurr con voz ronca. Jams. Entonces, irs a ver a la asesora? Por supuesto. Lauren sonri sinceramente por primera vez en todo el da Por ti hara cualquier cosa. Angie volvi a abrazarla. En la distancia, con voz muy tenue, Lauren oy a Conlan que deca: Entonces, no le rompas el corazn. El gabinete del abogado estaba lleno de gente. A la izquierda haba un grupo de sillas donde estaba sentada la familia Haynes. A la derecha, Angie estaba sentada al lado de Conlan. La silla de Lauren estaba en el medio y aunque no haba mucho espacio entre ella y los dems, pareca estar ligeramente separada, sola. Angie se levant y fue hacia ella.

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En ese momento entr el abogado. Un hombre alto y corpulento con un elegante traje negro que llam su atencin, al decir: Buenos das a todos. Angie volvi a su sitio. Soy Stu Phillips dijo el abogado, extendiendo su mano a Conlan que se levant al instante. Conlan Malone. sta es m... Angie Malone. Angie le dio la mano al abogado y volvi a sentarse. Estaba muy quieta, intentando no recordar la ltima vez que haban estado en una reunin como sa. Tengo un beb para ustedes, seor y seora Malone. Una adolescente. Bien, jovencitadijo Stu, mirando amablemente a Lauren Has tomado una decisin? S seor. Su voz casi no se oa. Muy bien. Entonces, empecemos con las formalidades. He de decirles que a veces en los casos de adopcin es problemtico compartir representacin. En este estado es legal, aunque no siempre aconsejable. Si sucediera algo un desacuerdo no podra representar a ninguna de las partes. No pasar nada dijo Lauren. Ahora su voz era ms fuerte. He tomado mi decisin. ste es el menor de los riesgos, Stu respondi Conlan. Stu sac algunos papeles de su carpeta y los puso encima de su mesa. Firmen estos documentos y procederemos. Simplemente advierten de los riesgos que corren con esta representacin compartida. Cuando hubieron firmado los documentos, los apart. Durante la hora siguiente hablaron del proceso. Quin pagara qu, qu es lo que tenan que firmar y quin, los detalles de la ley de Washington, el estudio del hogar que se tiene que hacer, la finalizacin de los derechos de los padres biolgicos, la persona que se les asignar para controlar, el tiempo y los gastos de todo el procedimiento. Angie ya lo haba odo todo antes, saba que al final los formalismos no tenan demasiada importancia, que lo que contaban eran las emociones, los sentimientos. Podas firmar todos los papeles del mundo y llenar un camin de promesas, pero no podas saber cmo te sentiras cuando llegara el momento. sa era la razn por la que la adopcin no se poda finalizar antes del nacimiento. Lauren tendra que tener a su hijo en brazos y luego ceder sus derechos. A Angie le dola el corazn slo de pensarlo. Mir a su izquierda. Lauren estaba sentada muy callada con las manos entrelazadas sobre su falda. Incluso con su redondeado vientre se la vea joven e inocente. La jovencita que se haba tragado una sanda. Asinti con actitud colaboradora a lo que le pregunt el abogado. Angie quera acercarse a ella, arrodillarse a su lado y cogerle la mano, para decirle No ests sola en esto, pero la triste realidad era que pronto lo estara. Qu poda hacerte sentir ms slo que dar a tu hijo? Y Angie no

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poda hacer nada para protegerla de ese momento. Cerr los ojos. Cmo podran pasar por todo eso sin que nadie sufriera? Cmo...? Not que alguien le tiraba de la manga. Parpade y mir a los lados. Conlan la estaba mirando. El abogado tambin, Lauren y todos los presentes. Me habis preguntado algo? dijo notando que se sonrojaba. Tal como iba diciendo continu Stu. Me gustara hacer un plan de adopcin. Eso facilita las cosas. Empezamos? Por supuesto dijo Angie. Stu mir a Angie y a Lauren. Qu clase de relacin quieren tener despus de la adopcin? Lauren frunci el ceo. Qu quiere decir? Cuando los Malone hayan adoptado a tu hijo me imagino que querrs tener algn contacto con ellos. Llamadas el da del cumpleaos del beb o quizs en navidades. Cartas y fotos al menos una vez al ao. Lauren respir hondo. Pareca un suspiro. Era evidente que no haba pensado en eso, que no se haba dado cuenta de que una adopcin cambiara toda su relacin. Se gir para mirar a Angie que de pronto pareca tan frgil como una hoja. Estaremos siempre en contacto dijo Angie al abogado, notando cmo se le entrecortaba la voz. Nosotros somos... Lauren es como de la familia. No estoy muy seguro de que este tipo de relacin abierta sea beneficiosa para el beb dijo el abogado. Las fronteras claramente delimitadas son lo ms eficaz. Sabemos que... Oh! exclam Lauren mordindose el labio inferior. No estaba escuchando al abogado, sino a Conlan y a Angie-. No haba pensado en eso. Un beb necesita una madre. David se inclin un poco para cogerle la mano. No tenemos la obligacin de hacer una adopcin estndar dijo Angie. Quera haber dicho algo ms, pero su voz se abland y se cort, por lo que no pudo continuar. No poda imaginarse a Lauren saliendo de sus vidas... pero qu otra solucin haba para todo esto? Lauren la mir. La tristeza en los oscuros ojos de la joven era casi insoportable. Por primera vez se la vea mayor. No haba pensado... que debera. Intent sonrer. Vas a ser una madre perfecta, Angie. Mi beb tiene mucha suerte. Nuestro beb dijo David en voz baja. Lauren le sonri de un modo descorazonador. Angie se sent durante un momento sin estar muy segura de qu decir. Por fin, Lauren volvi a mirar al abogado. Dgame lo que funciona mejor? La reunin prosigui, las palabras iban y venan y se plasmaban en papeles, se trazaban lneas negras bajo los apartados que mencionaban cmo deba comportarse cada uno.

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Durante todo el tiempo, Angie quiso acercarse a Lauren, abrazarla y decirle que todo ira bien. Pero en esos momentos, sentada en ese despacho de leyes y normas, rodeada de corazones que no saban qu sentir, se preguntaba si sera cierto. Por primera vez en el recuerdo de todos, no llovi el domingo de Pascua. El sol brill en un cielo claro. Las calles estaban llenas de gente, la mayora con sus galas de domingo mientras se dirigan a las distintas iglesias. Angie caminaba entre Conlan y Lauren. Por encima de ellos empezaban a sonar las campanas. Sus amigos y familiares estaban entrando en la iglesia. Angie se detuvo en la puerta. Conlan y Lauren no tuvieron ms remedio que hacer lo mismo. Se lo contaremos todo ms tarde. Cuando vayamos a por el huevo de Pascua, de acuerdo? Los dos asintieron con la cabeza. Angie se toc el anillo de boda y lo gir para ocultar el diamante. Ese truco no engaara a las mujeres DeSaria durante mucho tiempo, pero esperaba que estuvieran demasiado ocupadas entre la gente como para fijarse en l. Dio un paso adelante. Lauren la detuvo ponindole la mano encima. Qu pasa cario? En la mirada de Lauren haba algo indescifrable. Una especie de asombro, como si quizs ir a la iglesia con la familia fuera un raro regalo o quiz fuera su ansiedad. Todos estaban nerviosos por lo que iba a suceder a continuacin. Dame la mano. Gracias dijo Lauren, mirando rpidamente hacia otro lado, pero no antes de que Angie viera las lgrimas en la mejilla de la joven. Subieron la escalera cogidas de la mano y entraron en la bella iglesia antigua. El servicio pareci eterno. Angie se concentr en ayudar a Lauren a levantarse y arrodillarse. Cuando Angie tuvo ocasin de rezar, se arrodill y rog: Querido Dios, por favor, ensame el camino correcto para todo esto. Aydanos y protege a Lauren. Te lo ruego. Amn. Cuando termin el servicio, fueron al stano de la iglesia, donde haba montones de pasteles y galletas en las mesas. Angie tena guardada su mano izquierda en el bolsillo mientras hablaba con su familia y amistades. Al final, los nios irrumpieron en la sala, hablando todos a la vez, llevando las cajas que haban hecho con cajas de huevos y macarrones. La congregacin empez a moverse hacia la puerta. Salieron a la fra pero luminosa maana, un grupo de personas bien vestidas con algo en comn. Cruzaron la calle y se fueron al parque. Angie mir el carrusel vaco. La luz del sol haca que brillara como si fuera de plata. Conlan se puso tras ella y la rode por la cintura. Ella saba que l tambin estaba pensando en Sophia. Haban estado all demasiadas veces viendo jugar a otros nios y pensando en los suyos. Dicindose en voz baja: algn da ser.

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Los nios saltaron al carrusel y empez a girar. Muy bien nios dijo el padre O'Houlihan con su cadencioso tono irlands. Hay huevos escondidos por todas partes. Adelante! Los nios gritaron y se lanzaron a la bsqueda de los huevos ocultos. Lauren se acerc a la pequea Dani que estaba de pie al lado de Mira. Venga le dijo Lauren intentando arrodillarse para desestimar su intento. Yo te ayudar a buscar. Le dio la mano y se fueron. Al momento, el clan DeSaria se haba agrupado. Eran como ocas, pens Angie. Sea como fuere, siempre acababan en formacin. Sus conversaciones sonaban a las de los pjaros, al hablar todos a la vez. Angie se aclar la garganta. Conlan le apret la mano y le lanz una sonrisa de nimo. He de deciros dos cosas empez. Al ver que nadie la escuchaba, lo dijo ms alto. Mam le dio una colleja al to Francis. Cllate. Nuestra ngela quiere decirnos algo. Mara, un da de estos te la voy a devolver dijo el to Francis, frotndose la nuca. Mira y Livvy se acercaron la una a la otra. Angie ense su anillo. Los gritos probablemente rompieron los cristales de toda la ciudad. La familia se abalanz como una ola sobre Angie y Conlan para abrazarles. Todos hablaban a la vez, felicitndoles, hacindoles preguntas y dicindoles que siempre lo haban sabido. Cuando la ola retrocedi y todos estaban de nuevo en la orilla, fue mam la que record. Qu es lo otro que tenas que decirnos? pregunt. Qu? dijo Angie, acercndose a Conlan. Nos has dicho que tenas dos cosas que decirnos. Cul es la otra? Te vas del restaurante? No. De hecho, creo creemos que esta vez vamos a quedarnos en West End. A Conlan le han ofrecido un contrato para escribir un libro y le han dado una columna semanal en el peridico. Puede trabajar desde aqu. Eso son estupendas noticias dijo mam. Livvy se acerc ms. Entonces, de qu se trata hermanita pequea? Angie fue a buscar la mano de Conlan. Se agarr a ella y dej que fuera su soporte. Vamos a adoptar al beb de Lauren. Esta vez fue el silencio el que poda haber roto cristales. Angie lo not en sus propios huesos. sa no es una buena idea dijo al final mam. Angie se aferr a la mano de Conlan. Qu se supone que he de hacer? Decirle que no? Ver cmo entrega su hijo a unos extraos? Toda la familia al unsono se gir y mir a Lauren. La adolescente estaba en el suelo a cuatro patas buscando entre la hierba alta. La

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pequea Dani estaba a su lado, riendo y sealando. Desde lejos parecan una madre joven con su hija. Lauren tiene un gran corazn dijo mam y un triste pasado. Es una combinacin peligrosa, ngela Livvy se adelant. Podrs afrontarlo? le pregunt con delicadeza. La nica pregunta que realmente importaba. Y si cambia de idea? Angie mir a Conlan, que le sonri y le hizo un gesto tranquilizador con la cabeza que indicaba juntos podemos afrontarlo todo. Sdijo ella, intentando sonrer. Puedo afrontarlo. Lo ms duro ser decirle adis a Lauren. Pero tendrs un beb dijo Mira. Quizs dijo mam. La otra vez Esto no est sometido a votacin irrumpi Conlan y todos se callaron. Volvieron a mirar a Lauren y luego empezaron a hablar de otros temas ms comunes. Angie exhal relajndose. Se haba enfrentado a la tormenta y haba sobrevivido. Por supuesto, habra cotilleo en toda la familia. Las lneas telefnicas sacaran humo, mientras cada uno diseccionaba las noticias y se formaba una opinin. Esas opiniones iran diariamente como una pelota de ping-pong. Algunas llegaran a Angie, aunque la mayora no. Daba igual, no haba nada que Angie no hubiera previsto o por lo que no se hubiera preocupado. Algunas cosas en la vida no se podan ir a buscar. Simplemente haba que esperar a que llegaran. Como el tiempo, podas mirar al horizonte y ver un banco de nubes negras de tormenta. Pero eso no garantizaba la lluvia al da siguiente, porque poda salir una maana clara y soleada. No haba forma de predecirlo. Lo nico que se poda hacer era seguir adelante y vivir la vida. Haban estado llegando coches constantemente durante la ltima hora. Cada pocos minutos la puerta se abra y entraban nuevos invitados en la casa; llevaban cajas de comida y regalos envueltos en bonitos papeles. En la sala de estar haba hombres mirando deportes en la vieja televisin y bebiendo cerveza. Haba al menos una docena de nios apiados en la sala; unos jugaban con juegos de mesa, otras tenan Barbies que bailaban con Kenes y otros jugaban a la Nintendo. Pero el centro de la accin tena lugar en la cocina. Mira y Livvy estaban preparando las bandejas de antipasto: provolone, pimientos asados, atn, aceitunas y bruschetta. Mara estaba poniendo manicotti caseros en bandejas de porcelana para hornear y Angie intentaba hacer la salsa de ricotta para los canalones. En el rincn, sobre la mesa pequea de la cocina que de algn modo una vez haba servido para acoger a toda la familia en comidas informales, haba un pastel de boda blanco de tres pisos que sobresala por encima de la montaa de servilletas y cubiertos. Lauren dijo Mara empieza a poner la mesa del comedor. Lauren inmediatamente se dirigi a la mesa pequea y empez a coger cosas. Los cubiertos y las servilletas para el cctel primero.

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Los llev al comedor y se qued all de pie, mirando la enorme mesa, cubierta por un mantel de color verde plido de damasco. En el centro haba un jarrn lleno de rosas blancas. Iban a sacar fotos de esa mesa. Tena que hacerlo bien, pero cmo? Los cubiertos se colocan aqu al principio le dijo Angie, acercndose a ella. As. Lauren mir cmo ordenaba Angie los cubiertos formando un bonito dibujo y de pronto le vino a la cabeza la idea de Pronto me marchar con tanta fuerza que tuvo que respirar profundo. Ests bien cario? Parece como si hubieras perdido a tu mejor amiga. Lauren forz una sonrisa. No creo que debas estar poniendo la mesa el da de tu boda dijo rpidamente. Esto es lo mejor de volver a casarse con la misma persona. Lo que importa es la ceremonia, no la fiesta. Estamos haciendo esto slo por mam. Se acerc ms a ella. Le dije que no se preocupara, pero ya conoces a mi madre. Angie sigui colocando los cubiertos. Lauren se desplaz un poco hacia la izquierda y de pronto sinti como si hubiera mucha distancia entre ellas. Quieres un nio o una nia? La mano de Angie se detuvo en el aire, un par de cuchillos quedaron suspendidos sobre la mesa. El momento se detuvo. El ruido las rodeaba, pero all, en el comedor, slo haba el sonido de la respiracin lenta de dos mujeres. No lo s dijo al final y sigui con lo suyo. La salud es lo ms importante. Esa asesora a la que me mandaste... me dijo que deba sentirme libre para hacerte preguntas. Me insisti en que era mejor decir las cosas claras. Puedes hablar conmigo de lo que quieras. Ya lo sabes. El plan de adopcin que hemos hecho... Lauren empez a preguntarle lo que la haba mantenido despierta toda la noche, a media pregunta, perdi los nervios. -S? Lauren trag saliva. Te ceirs a l? Me mandars cartas y fotos? Oh! Cario. Por supuesto que lo har. Algo en la forma en que le deca cario con tanta dulzura, le rompi el corazn. No poda callrselo ms. Me olvidars. El rostro de Angie se arrug al or esas palabras. Las lgrimas resbalaban por sus mejillas mientras acoga a Lauren en sus brazos y le deca con pasin: Jams. Lauren fue la primera en separarse. En lugar de reconfortarla, ese abrazo slo haba conseguido que se sintiera ms sola. Se puso una mano en el vientre y not los suaves movimientos del beb. Estaba a punto de

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pedirle a Angie que le pusiera la mano cuando entr David. Ella corri hacia l y se ech en sus brazos. La soledad que se haba apoderado de ella haca un momento la haba abandonado. No estara sola despus de tener el beb. Tendra a David. Ests estupenda dijo David. Eso la hizo sonrer, aunque fuera mentira. Estoy grande como una casa. l se ri. Me gustan las casas. De hecho, estoy pensando estudiar arquitectura. Idiota. l la rode con el brazo y se dirigieron hacia la comida. Por el camino le cont todos los cotilleos de la escuela. Ya haba vuelto a rer cuando empez la msica y Mara condujo a todos al jardn de atrs, donde haban instalado una prgola de alquiler que estaba adornada con cientos de rosas de seda rosa. Conlan estaba de pie debajo de la prgola con unos Levys negros y un suter tambin negro de cuello redondo. El padre O'Houlihan estaba junto a ellos, vestido de gala. Al son de Unforgettable de Nat King Col Angie entr por el caminito de piedra. Iba vestida con un suter trenzado blanco de lana de Cachemira y una falda de gasa blanca. Iba descalza y el viento azotaba su larga melena negra. Su ramo de flores se compona de una sola rosa blanca. Lauren la mir fascinada. Cuando Angie pas por su lado le sonri. Sus miradas se encontraron durante un breve momento y Lauren pens: Yo tambin te quiero. Era una locura... Angie le dio la rosa y sigui caminando. Lauren mir la rosa casi sin crerselo. Incluso ahora, en ese momento que era de Angie, haba pensado en ella. Ves qu suerte tienes le susurr a su beb, tocndose la barriga . sta va a ser tu mam. No saba por qu tena ganas de llorar.

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Captulo treinta
En un lluvioso lunes de finales de abril, Mara decidi que Angie tena que aprender a cocinar. Apareci temprano con una gran caja de cartn llena de suministros. No vala la pena discutir con ella, porque no iba a cambiar de opinin. Vuelves a ser una mujer casada. Has de saber cocinar. Lauren estaba en el umbral de la puerta, intentando no rerse ante las protestas de Angie. T de qu te res? Le pregunt Mara, ponindose las manos en jarras. T tambin vas a aprender. Vestiros las dos y volved a la cocina en diez minutos. Lauren subi rpidamente la escalera y se quit la bata de franela, se puso unas mallas negras y una camiseta vieja de los Bulldog de Fircrest. Cuando regres a la cocina, Mara la mir. Lauren estaba all de pie, sonriendo con incertidumbre. Qu tengo que hacer? Mara camin alrededor de ella, y moviendo la cabeza emiti un pequeo sonido. Eres demasiado joven para tener unos ojos tan tristes le dijo en voz baja. Lauren no supo qu responder a eso. Mara sac un delantal de la caja y se lo dio a Lauren. Toma, pntelo. Lauren obedeci. Ahora ven aqu. Mara la condujo a la encimera y empez a sacar los ingredientes de la caja. Cuando Angie regres a la cocina, vestida con unos tjanos y una camiseta, ya haba un puado de harina en la mesa de trabajo y un bol de metal y una ristra de huevos a su lado. Pasta dijo Angie frunciendo el ceo. Durante la hora siguiente, trabajaron codo con codo. Mara les ense a abrir el centro de la harina y a llenar el agujero con la cantidad correcta de huevos, luego a trabajar la masa con cuidado para que no quedara correosa. Mientras Lauren aprenda a enrollar las hojas de masa, Angie se fue a la sala de estar y puso msica. As es mejor dijo mientras regresaba bailando a la cocina. Mara le dio a Lauren un cortador de pizza con mango de metal. Ahora corta la pasta en tiras, de unos dos centmetros de ancho. Lauren puso una cara un poco rara. Puedo fastidiarla, mejor que pruebe Angie. Angie se ri. S, sin duda yo soy la mejor opcin. Mara acarici la mejilla de Lauren con ternura.

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Sabes lo que pasa si te equivocas? Qu? Que vuelves a enrollar la masa y la vuelves a cortar. Lauren cogi el corta pizzas y empez a cortar la pasta en cuadrados. Ningn laboratorio qumico habra hecho la operacin con ms cuidado. Lo ves, Angie? Dijo Mara. Tu chica tiene el don. Tu chica. Durante el resto de la maana, esas dos palabras resonaron en la cabeza de Lauren y la reconfortaron. Mientras llenaban los tortellini y terminaban la pasta, se dio cuenta de que estaba sonriendo, a veces hasta se rea sin motivo alguno. No soportaba la idea de ver que las lecciones de cocina se acababan. Bueno dijo Mara, por fin ahora tengo que marcharme Mi jardn me reclama. Tengo cosas que plantar. Angie solt una carcajada. Gracias a Dios dijo guindole el ojo a Lauren. Creo que me quedar con las sobras del restaurante. ngela, algn da lamentars dijo Mara displicente no haber valorado tu herencia. Angie le pas un brazo por el hombro a su madre y la estrech contra ella. Estoy bromeando mam. Aprecio mucho tu leccin. Maana mirar algn libro de cocina e intentar hacer algo yo sola. Qu te parece? Bien. Mara las abraz a las dos, se despidi de ellas y se march de casa. Lauren se fue al fregadero y empez a lavar los platos. Angie se puso a su lado. Ambas fregaron y secaron al ritmo que haban creado recientemente. Cuando los platos estuvieron secos y guardados, Angie dijo: Tengo que ir a la Help-Your-Neighbor House. Tengo una cita con el director. La recolecta de abrigos fue tan bien, que estamos pensando en hacer otra campaa. Ah! All estaba Lauren secndose las manos, mientras Angie se apresuraba para marcharse. La puerta se cerr de golpe y se oy el arranque del coche en el jardn. Lauren se fue a la ventana para mirarla, vio cmo se alejaba Angie. Entretanto cambi el CD que estaba sonando y se empez a or la voz grave de Bruce Springsteen. Baby we were born to run... Se apart de la ventana y corri hacia el equipo de msica para bajar el volumen. De pronto se hizo un profundo silencio, hasta el punto que crey or teclear a Conlan en su ordenador porttil en el piso de arriba, pero eso era imposible. Intentaba no pensar en su madre, pero eso tambin era imposible. Pensaba que a los jvenes de vuestra edad os gustaba el Boss dijo Conlan desde atrs. Ella se gir lentamente.

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Hola le dijo. En las semanas despus de la boda, Lauren haba intentado mantenerse alejada de Conlan. Vivan en la misma casa, por supuesto, por lo que no era fcil. Pero ella notaba dudas en l y falta de voluntad de quererla conocer. Se qued de espaldas a la ventana frente a l mirndole y retorcindose las manos nerviosa. Angie se ha ido a la ciudad. Vendr dentro de un rato. Lo s. Claro que se lo habra dicho a su esposo. Lauren se sinti un poco estpida por haberle comentado eso. Conlan atraves la habitacin y se acerc a ella. Ests nerviosa cuando estoy yo. Ests nervioso cuando estoy yo. Conlan sonri. Touch. Slo estoy preocupado, eso es todo. A veces, Angie es... frgil. Se deja guiar por el corazn. Y t crees que yo voy a hacerle dao. No intencionadamente. Lauren no tena respuesta para eso, as que cambi de tema. Quieres ser padre? Algo pas por sus ojos, quiz, tristeza, algo que le hizo desear no haberle hecho la pregunta. S Se miraron mutuamente. Ella vio que l intentaba sonrer y eso le hizo acercarse. Saba lo que era la decepcin. Yo no soy como la otra chica, sabes? Lo s. l se apart como si quisiera poner distancia entre ambos y se sent en el sof. Ella se fue a la mesa de centro y se sent encima. Qu tipo de padre sers? La pregunta pareci sorprenderle. Se estremeci y se mir las manos. Tard mucho en contestar y cuando al final lo hizo, su voz era muy suave. Bueno, supongo que no me perder nada. Ningn partido, ninguna obra de teatro en la escuela, ninguna visita al dentista. Levant la mirada. La o le llevar al parque a la playa y al cine. A Lauren se le hizo un nudo en la garganta. La melancola le oprimi el pecho. Hasta or esa respuesta no se haba dado cuenta de que lo que en realidad le haba preguntado era: Qu hace un padre?. l la mir y en sus ojos volvi a ver esa tristeza y una nueva comprensin. De pronto se sinti transparente y vulnerable. Se levant. Creo que me ir a leer. Acabo de empezar un libro de Stephen King. Podramos ir al cine le dijo l amablemente. Han repuesto To Have and Have Not en la ciudad. Apenas tena voz. Nunca he odo hablar de esa pelcula. El se levant y se puso a su lado.

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De Bogart y Bacall? La mejor pareja cinematogrfica de todos los tiempos? Eso es un crimen. Venga, vamonos. Mayo empezaba a merodear por Washington Occidental. Cada da amaneca soleado y clido. Las rosas florecan por toda la ciudad y desprendan una exquisita fragancia. Por la noche, pareca que las macetas que haba a lo largo de Driftwood Way haban pasado de ser grises y casi inapreciables a convertirse en cascadas de color. Loberas de color prpura, gardenias rojas, pensamientos amarillos y polemonios lavanda. El aire ola a flores frescas, a agua de mar y a kelp cocindose bajo el calor del sol. La gente sala despacio de sus casas, parpadeando como topos ante el brillo de la luz solar. Los nios haban abierto sus armarios y rebuscado entre su ropa; buscaban los shorts del ao pasado y camisetas sin mangas o chaquetas forradas de borreguillo. Ms tarde las madres haban entrado en las habitaciones y se haban echado las manos a la cabeza al ver las montaas de ropa de invierno, oyendo el ruido de las bicicletas y las risas de los nios que se haban estado protegiendo de la lluvia durante demasiados meses. Pronto despus del Memorial Day la ciudad empezara a llenarse de turistas. Llegaran en hordas ya fuera en coche, en autobs, en autocaravanas, con sus arreos de pesca y consultando sus tablas de las mareas. La vaca franja de playa de arena les llamara inexorablemente, atrayndoles hacia el mar de un modo tan antiguo y primitivo que los visitantes ya no podran decir qu era lo que les haba llevado all. Pero all estaban. Para los que vivan todo el ao en West End o para los que haban sobrevivido a algunos inviernos lluviosos, los turistas eran buenas y malas noticias. Nadie dudaba de que su dinero daba vida a la ciudad, serva para arreglar las carreteras, suministraba material escolar y pagaba a los profesores. Pero tambin provocaba caravanas, aglomeraciones y colas de al menos diez personas en la caja del supermercado. El primer sbado de mayo, Lauren se levant temprano, incapaz de encontrar una postura cmoda para dormir. Se visti unas mallas con cintura ancha para premam y una blusa de gasa ancha con mangas abombadas luego se puso a mirar por la ventana de su habitacin. El cielo tena un hermoso color rosa-lavanda que contrastaba con el negro de los rboles. Decidi salir afuera. Se senta encerrada, demasiado confinada. Pas de puntillas por delante de la puerta cerrada de la habitacin de Angie y Conlan. Baj la escalera, cogi la suave manta de angora del sof y sali. El suave sonido del lamido de las olas fue un blsamo instantneo para sus nervios a flor de piel. Not que se tranquilizaba y que volva a respirar bien. Estuvo de pie en el porche caminando durante diez minutos hasta que empezaron a dolerle los pies. El embarazo estaba empezando a cansarle. Le dolan los pies, le arda

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el estmago, le dola la cabeza casi todo el tiempo y el beb se mova por su vientre como si fuera un gimnasta. Lo peor de todo eran las clases de preparacin al parto del mtodo Lamaze a las que asista con Angie cada semana. Las fotos eran aterradoras. El pobre David haba ido a una clase y suplic que le dejaran marchar. Lo cierto es que se alegr de que lo hiciera. Ella quera a Angie a su lado cuando llegara el momento. Lauren estaba convencida de que la respiracin rpida jadeante no le ayudara a aliviar el dolor. Lo que necesitaba era a Angie. La noche pasada volvi a tener el mismo sueo, se en que se vea de pequea vestida con un vestido de color verde brillante de J.C. Penney y cogida de la mano de su madre. Se senta muy segura con esa mano fuerte envolviendo sus pequeos dedos. Vamos ya, le deca la madre del sueo, que llegaremos tarde. Lauren no saba adonde llegaban tarde. A veces era a la iglesia, a veces era a la escuela y a veces a cenar con pap. Lo nico que saba era que hubiera seguido a su mam a cualquier parte... La noche pasada, en su sueo, la mujer que le daba la mano era Angie. Lauren se sent en la gran mecedora de roble que haba en el porche. Ese asiento curvado pareca hecho para ella. Suspir aliviada. Tena que haberle dicho a Angie que se sera un sitio formidable para mecer al beb antes de dormirse por la noche. De ese modo ella (Lauren siempre pensaba que iba a ser una nia) crecera escuchando el mar. Lauren crea que eso marcara su vida, que la mecieran antes de dormirse, escuchando las olas en lugar de los gritos de los vecinos y de oler el humo del tabaco. Te gustara verdad? le dijo a su beb, que respondi con una patada. Se volvi a recostar en la mecedora y cerr los ojos. Ese suave movimiento era relajante. Hoy lo necesitaba. Iba a ser un da difcil. Un da en que toda su vida pareca estar atrapada en el diminuto espejo retrovisor de un coche. El ao pasado, en el da de hoy haba ido a la playa con sus amigos. Los chicos jugaban al ftbol y al hacky sack, mientras las chicas tomaban el sol, con sus diminutos bikinis y gafas de sol. Al caer la noche, encendieron una hoguera e hicieron perritos calientes, tostaron marshmallows y escucharon msica. Esa noche se senta segura en los brazos de David, tena muy claro cul era su lugar a su lado en el mundo. Slo le haba empezado a preocupar un poco la idea de ir a universidades diferentes. En un ao haba dejado de ser una nia para convertirse en mujer. Esperaba que hubiera algn modo de hacer marcha atrs. Cuando le entregara el beb a Angie y a Conlan, Lauren podra... No pudo terminar ese pensamiento. ltimamente, el pnico apareca cada vez con mayor frecuencia. No era por la adopcin. Lauren no tena dudas respecto a la decisin que haba tomado, ni de que iba a ser fiel a ella. El problema era despus. Era una chica inteligente. Haba acribillado a preguntas a la asesora y a la mandataria ad litem* que le haban adjudicado. Haba hecho todas las preguntas que se le haban pasado por la mente. Incluso haba ido a la biblioteca y haba buscado casos de

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adopciones abiertas. Eran mejores que las antiguas cerradas desde su punto de vista, por supuesto porque as los padres biolgicos podan seguir el crecimiento de su hijo, ver fotos, sus trabajos escolares, cartas e incluso visitarle de vez en cuando. Pero todas ellas tenan algo en comn: al final del da la madre biolgica se iba por donde haba venido. Sola. ste era el futuro que le acechaba. Con Angie, Conlan y los DeSaria haba encontrado un hogar, y la idea de perderles, de volver a estar sola en el mundo, le resultaba casi insoportable. Pero tarde o temprano volvera a estarlo. David se marchara a la universidad, su madre haba desparecido y Angie y Conlan apenas la querran ver rondando por all cuando hubieran adoptado al beb. Algunas cosas en la vida tenan un orden natural evidente para todos. El Adis madre biolgica, era uno de ellos. Dio un profundo suspiro acaricindose su dilatado vientre. Lo que importaba era la felicidad del beb y la de Angie. Eso era lo que tena que recordar. Detrs de ella se abri la puerta de la mosquitera que dio un portazo al cerrarse. Te has levantado pronto dijo Angie, acercndose a su lado y poniendo su mano caliente sobre su hombro. Has probado alguna vez a dormir encima de una sanda? Esto es lo mismo. Angie se sent en el balancn de madera que tenan en el porche. Las cadenas de metal chirriaron con su peso. Al momento, Lauren record que Angie saba cmo se senta. Se hizo el silencio entre ambas, que se rompa slo por el sonido de las olas. Habra sido ms fcil familiar cerrar los ojos, recostarse y hacer ver que no pasaba nada. Eso es lo que haba estado haciendo durante el pasado mes. Todos se enfocaban en el ahora porque el futuro les asustaba. Pero el tiempo de fingir se estaba acabando. Cumplo dentro de unas semanas dijo ella, como si Angie no lo supiera. Los libros dicen que se supone que he de ir preparando las cosas. Quiz deberamos hacer una baby shower. Angie suspir. Lo tengo todo preparado, Lauren. Tengo montones de cosas para beb. Tienes miedo, verdad? Tienes miedo de que al beb le pase algo como a Sophia? Oh, no! dijo Angie rpidamente. Sophia fue prematura, eso es todo. Estoy segura de que tu beb es fuerte y sano. Quieres decir vuestro beb dijo Lauren. Deberamos transformar mi dormitorio en la habitacin del beb. He visto todas esas cajas en el cuarto de la plancha. Por qu no las has abierto? Todava hay tiempo. Podra empezar... No. Angie pareci darse cuenta de lo ruda que haba sido. Prcticamente fue un grito. Esboz una dbil sonrisa. Todava no puedo

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pensar en decorar. Es demasiado pronto. Lauren detect el miedo en los ojos de Angie y de pronto todo encaj. La otra chica decor la habitacin contigo. Sarah dijo Angie. Su voz casi se perdi en los sonidos de comienzo del verano: las olas, las brisas marinas, los cantos de los pjaros. El mvil de tubos sonoros son como las campanas de una iglesia. Le dola ver a Angie con tanto miedo. Lauren se acerc a ella y se sent a su lado en el balancn. No soy Sarah. Yo nunca te hara dao. Lo s Lauren. Entonces, no tengas miedo. Angie se ri. Muy bien. Entonces curar el cncer y caminar sobre el agua dijo sollozando. No se trata de ti, Lauren. Algunos miedos son muy profundos, eso es todo. T no tienes que preocuparte de nada. De momento sta sigue siendo tu habitacin. Me gusta que ests aqu. Slo un ocupante a la vez, no es eso? Algo parecido. Bueno. No eres t la que quiere decirme algo? Qu? Como que hoy cumples dieciocho aos. Tuve que enterarme por David. Oh! Eso. Ni siquiera se le haba ocurrido comentrselo. Sus cumpleaos siempre haban pasado bastante desapercibidos. Tenemos una fiesta en casa de mam. Un sentimiento recorri a Lauren. Se senta como si hubiera bebido una gran cantidad de champagne. Para m? Angie se ri. Por supuesto que es para ti. Aunque te lo advierto ahora, probablemente habr juegos. Lauren no poda contener su sonrisa. Nunca nadie le haba preparado una fiesta de cumpleaos. Me encantan los juegos. Angie le haba preparado un paquete envuelto en papel plateado y se lo entreg a Lauren. En el interior haba una caja blanca con la marca Seaside Jewelry que contena una bonita cadena de plata con un colgante en forma de corazn. Cuando abri el colgante, encontr una pequea foto suya con Angie. El lado izquierdo estaba vaco. Para el beb. Lauren no estaba segura de por qu le haban entrado ganas de llorar. Slo saba que cuando abraz a Angie pens: Oh, gracias!, saboreando el sabor salado de sus propias lgrimas. Al final se apart secndose las lgrimas. Se senta avergonzada por llorar tan fcilmente y por un colgante. Se dirigi a la barandilla del porche y se puso a contemplar el ocano. Curiosamente, le costaba hablar debido al nudo que tena en la garganta. Me encanta esto dijo suavemente, inclinndose hacia delante

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para notar la brisa. Al beb le encantar crecer aqu. Me gustara... Qu te gustara? Lauren se gir lentamente. Si yo hubiera crecido en un lugar como ste, con una madre como t... no lo s. Quiz no habra tenido que ir a comprar ropa que podra servir de paracadas. Todos cometemos errores, cario. Crecer en un hogar donde te quieren no te protege de ellos. No sabes lo que es dijo Lauren no sentirte querida... desear tanto que alguien te quiera. Angie se levant y se dirigi a Lauren. Estoy segura de que tu madre te quiere, Lauren. Slo est confundida en estos momentos. Lo ms raro es que a veces la echo de menos. Me despierto llorando y me doy cuenta de que soaba con ella. Crees que desaparecern esos sueos? Angie le acarici suavemente la mejilla a Lauren. Creo que una chica necesita siempre a su madre. Pero quiz llegue un momento en que no te duela tanto. Quizs algn da volver. Necesitar algo de mi madre es como esperar a que te toque la lotera. Puedes comprar un dcimo cada semana y rezar, pero no tienes muchas probabilidades. Estoy aqu para ayudarte dijo Angie y te quiero. Lauren sinti las agujas de sus lgrimas. Yo tambin te quiero. Se lanz a los brazos de Angie y se agarr a ella. En aquellos momentos deseaba no soltarla jams. Cada da que pasaba Angie estaba ms tensa. Cada da se notaba un nuevo pinzamiento en la espalda, hasta que a principios de junio tena un dolor de cabeza constante y le costaba levantarse de la cama. Conlan no dejaba de decirle que tena que ir a ver a un quiroprctico. Sabes? Tienes razn le deca asintiendo con la cabeza. Incluso hasta haba llegado a pedir hora. Pero saba que el origen del problema no estaba en sus huesos. Proceda del corazn. Cada amanecer estaba ms cerca del beb que siempre haba querido... y ms prximo el da en que Lauren se marchara, Lo cierto era que eso estaba devorando a Angie desde dentro. Esas dos necesidades no podan coexistir. Conlan lo saba, por supuesto. Su consejo de ir a un quiroprctico era puramente por decir algo, por la necesidad de encontrar soluciones. Cuando se acostaban por la noche y se abrazaban como si fueran piezas de un rompecabezas, l le planteaba las preguntas importantes. Ella las responda todas, por ms que le dolieran. Pronto se marchar dijo l acercndose a Angie a su lado, acaricindole el brazo con su pulgar. Quiere marcharse a Los ngeles pronto para encontrar un trabajo. La asesora cree que podemos arreglar las cosas para encontrarle una residencia de estudiantes femenina para el verano.

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S. As ha de ser dijo Conlan. Angie cerr los ojos, pero no le sirvi de nada. Tena grabada en su mente las imgenes: Lauren haciendo las maletas, el beso de despedida y su marcha. Lo s dijo ella. Slo que no soporto pensar en ella estando sola. Creo que necesitar marcharse. La voz de Conlan fue suave cuando dijo esas palabras. No sabe lo duro que va a ser. He intentado decrselo. Tiene dieciocho aos. Tenemos la suerte de que escucha todo lo que le decimos. l la estrech todava ms. No hay modo de que puedas prepararla para esto. Hay una posibilidad... Angie busc la fortaleza para terminar. No ser capaz de hacerlo. Ests preparada para esto? La ltima vez... Esto no es como la ltima vez. Con Sarah slo pensaba en el beb. Sola sentarme en la habitacin que habamos preparado a imaginarme cmo sera. Le hara buu; ella me llamara mam. Cada noche soaba con mecerla hasta dormirse, con tenerla en mis brazos. Y ahora? Ella le mir. Ahora, sueo con Lauren. Me imagino acudiendo los dos a su graduacin... a su boda... luego la veo dicindonos adis y siempre llorando. Pero eres t la que se levanta con las mejillas mojadas. No s si podr quedarme con su beb dijo por fin Angie, temiendo expresar el peor de sus miedos. Ni tampoco s si podra negarme. Lo nico que s es que de un modo u otro nuestros corazones se lastimarn. Ahora eres ms fuerte. Somos ms fuertes. Se inclin para besarla. Lo soy? dijo ella tan pronto como se retir. Entonces, por qu tengo miedo de sacar la cuna que nos regal pap? Conlan suspir y por un momento vio el miedo en sus ojos azur les. No estaba segura si era de l o si era una proyeccin del suyo, La cama de Campo de sueos15 dijo l en voz baja, como si acabara de recordarlo. Su padre la haba construido a mano, lijando cada madera hasta dejarla suave como el satn. Deca que haba sacado la idea de la pelcula de Kevin Costner. Cuando le regal la cuna a su Angelina lo hizo con lgrimas en los ojos. Yo la he construido, dijo. Ahora vendr ella. Apyate en m le dijo Conlan al final. Pase lo que pase estaremos juntos. Srespondi ella. Pero quin apoyar a Lauren?
15

Pelcula del director Phil Alden Robinson, en la que los sueos del protagonista se hacen realidad. (N. de la T.)

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El segundo sbado de junio llovi. Las oraciones para que saliera el sol no fueron escuchadas. A Lauren no poda haberle importado menos el tiempo. Era su imagen en el espejo lo que la deprima. Se estuvo mirando. La buena noticia era su pelo. El embarazo le haba dado un nuevo brillo a su pelo cobrizo, que siempre haba sido su mejor caracterstica. Las malas noticias eran todo lo dems. En la ltima semana su cara se haba engordado y sus ya siempre redondas mejillas ahora parecan bandejas, por no hablar del vientre. Detrs de ella, un montn de ropa cubra su cama cuidadosamente hecha. En la ltima hora se haba probado todas las combinaciones posibles de ropa para embarazada. Se pusiera lo que se pusiera pareca un globo a punto de reventar. Llamaron a la puerta. Venga, Lauren. Hemos de marcharnos dijo Angie. Enseguida bajo. Lauren lanz un suspiro. Ya estaba. Se fue al espejo y busc maquillaje por cuarta vez, intentando controlar su impulso nervioso de ponerse ms colorete. Cogi su bolso, se lo pas por el hombro y abandon la habitacin. Abajo, Angie y Conlan la estaban esperando. Los dos iban exageradamente bien arreglados. Conlan, enfundado en un traje negro con una camisa de color azul plateado, pareca el nuevo James Bond, y Angie llevaba un vestido de lana de color rosa, que combinaba perfectamente con el atuendo de Conlan. Ests segura? pregunt Angie. Estoy bien respondi Lauren. Vamos. El trayecto a la academia Fircrest pareci ms corto de lo habitual. Antes de que Lauren estuviera preparada ya estaba aparcando en el aparcamiento de la escuela. En un extrao silencio, los tres atravesaron el campus. A su alrededor todos se rean, hablaban y sacaban fotos. El auditorio era un hervidero de actividad. Ella se detuvo en la puerta. No poda entrar all, no poda subir a esas tribunas y sentarse con el resto de los padres y familiares. Puedes hacerlo le dijo Conlan, cogindola del brazo. El contacto con Conlan le dio seguridad. Mir a la gente y al decorado de las paredes. Curso de 2004. Con audacia hacia el futuro. En lo que ahora era ya su otra vida, ella hubiera sido la encargada de esos decorados. El gimnasio estaba lleno de jvenes con togas de satn escarlata, sus rostros resplandecan, sus ojos brillaban llenos de esperanzas. A Lauren le hubiera gustado estar all con sus amigos, volver a ser una joven risuea y bromista. El anhelo era tan fuerte que casi tropieza. Esa noche sera la

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fiesta de graduacin, la que llevaba tantos aos esperando. Angie la cogi por el brazo y la gui por las tribunas hasta encontrar un asiento en el centro. Los tres se sentaron juntos, en medio de todos los dems amigos y familiares de los graduados. Lauren encontr a David. Destacaba en medio del grupo a la vez que estaba fusionado en l. Ni siquiera miraba hacia arriba. Estaba disfrutando del momento. A Lauren le fastidi que l estuviera all abajo, un chico con toda una vida por delante, mientras ella estaba all en el auditorio, una chica embarazada que haba perdido tantas cosas. Su ira desapareci con la misma rapidez con la que haba surgido, dejando un triste anhelo durante todo el da. El ruido se convirti en un bramido alto y vibrante. Lauren se puso las manos rodeando su vientre y consigui mantener la compostura aunque fuera slo por un hilo. No poda evitar buscar a su madre. Aunque saba que su madre no habra asistido. Maldita sea! se lo habra perdido aunque Lauren se graduara. Empez la msica. Lauren se inclin hacia delante. Ms abajo, los nios corran hacia sus asientos. Uno a uno todos los graduados de la academia Fircrest se fueron acercando al escenario, recogieron sus diplomas del jefe de estudios y movan sus borlas de un lado para otro. David Ryerson Haynes dijo el jefe de estudios. El aplauso fue estruendoso. Los compaeros le vitorearon y gritaron su nombre. La voz de Lauren se perdi entre la de la multitud. Camin por el escenario como si fuera suyo. Cuando volvi a su asiento, Lauren se relaj. No volvi a ponerse nerviosa hasta que llegaron a la letra R. Dan Ransberg... Michael Elliot Relker... Sarah Jane Rhen-quist... Lauren se inclin hacia delante. Thomas Adams Robards. Se sent de nuevo hacia atrs intentando no sentirse decepcionada. Saba que no diran su nombre. Al fin y al cabo, se haba graduado el semestre anterior, pero aun as... Esperaba. Haba trabajado mucho durante muchos aos. No le pareca justo que ahora estuviera all sentada mientras sus amigos estaban all abajo. Es slo una ceremonia le susurr Angie, acercndose a ella. T tambin te has graduado. Lauren no poda compadecerse de s misma. Me haca tanta ilusin! dijo ella. El birrete y la toga... los aplausos. Siempre haba soado con ser la que diera el discurso dijo rindose amargamente. Por el contrario, soy el hazmerrer de la clase. Angie la mir. Haba una gran tristeza en sus ojos. Me gustara poder hacer que todo fuera como t habas soado, pero algunos sueos nos pasan de largo. As es la vida. Lo s. Slo... ...que sigues desendolo.

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Lauren asinti con la cabeza. sa era una respuesta tan buena como cualquier otra. Se apoy en Angie y le tom la mano mientras recitaban los nombres. La ceremonia todava dur otros cuarenta y cinco minutos y luego finaliz. Los tres se fusionaron en el gento risueo y hablador y se dirigieron hacia el campo de ftbol, donde haban montado unas grandes carpas para protegerse de la lluvia. Haba tantos flashes de cmaras que pareca que haban llegado los paparazzi. Docenas de amigos se acercaron a Lauren para saludarla y darle la bienvenida. Pero vea cmo evitaban mirar su vientre y la miraban con la tpica mirada de pobre Lauren, lo cual hizo que volviera a sentirse estpida. Mira, all est dijo Angie, por fin. Lauren se puso de puntillas. All estaba l con sus padres. Solt a Angie de la mano y corri hacia l entre la gente. Cuando David la vio, su sonrisa se desvaneci durante un segundo. Pero enseguida volvi a sonrer, aunque ella se haba percatado y lo saba. Esa noche l quera estar con sus amigos, hacer lo que hacan todos los graduados de Fircrest esa noche, ir a la playa, sentarse alrededor de la hoguera, beber cerveza y rerse de todos sus aos juntos. No quera sentarse en silencio al lado de su novia ballena y escuchar la letana de molestias y dolores. Ella se detuvo ante l. Hola! le dijo l agachndose para besarla. Ella le bes durante demasiado tiempo, demasiado fuerte, se aferr a l, hasta que al final se esforz por soltarle. La seora Haynes la miraba con comprensin. Hola, Lauren. Angie. Conlan. Durante los minutos siguientes, estuvieron all de pie hablando de temas intrascendentes. Cuando la conversacin se detuvo espontneamente, David se dirigi a ella. Quieres venir a la playa? No respondi, aunque con esfuerzo. Su alivio fue evidente, pero le volvi a insistir. Ests segura? No poda culparle. Ella haba esperado durante aos a que llegara la noche de la graduacin. La charla de Fircrest. Solo que... dola. Seguro. Hablaron unos minutos ms y luego se fueron al coche. Ms tarde, cuando ya estaban en la carretera se dio cuenta de que nadie les haba tomado una foto a David y a ella juntos Todos esos aos juntos y no habra una fotografa del da de la graduacin. En casa, Lauren sali del coche y se fue a su habitacin. Le pareci or que Angie y Conlan le hablaban, pero era como un ruido sordo en su cabeza, por lo que ni siquiera estaba segura. Quizs hablaban entre ellos. Se sent en la cama y se qued mirando el pilar de la cama durante

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mucho tiempo. Recordando. Cuando no pudo soportarlo ms, baj la escalera y sali al porche. Haba dejado de llover y se haba quedado un cielo de color azul grisceo. Estaba de pie frente a la barandilla. All, abajo en la playa haba una hoguera. Se vea el humo en el aire. Probablemente no fuera la de la fiesta de los graduados. Sin duda, no lo era. Sin embargo... Se preguntaba si podra bajar los escalones que conducan a la playa y caminar por la arena... Eh, t! Angie apareci detrs de Lauren y le puso una pesada manta de lana por los hombros. Te ests helando. Yo? S, t. Se gir y vio la cara de preocupacin de Angie. Oh! exclam, Lauren suspirando. Luego se ech a llorar. Angie estaba siempre a su lado, apoyndola, acaricindola. Cuando Lauren se separ de ella, estremecindose, se dio cuenta de que Angie tambin lloraba. Es contagioso? pregunt, Lauren, intentando sonrer. Es slo que... a veces todava eres una nia. S que David ir slo a la fiesta de esta noche. Solo no. No ir conmigo. Podas haber ido. Ya no pertenezco a ese grupo. Se solt de Angie y se dirigi al balancn para sentarse. Quera decirle a Angie que ltimamente senta que no perteneca a ninguna parte. Adoraba esa casa, esa familia, pero una vez naciera el beb, ella ya no pertenecera a ese lugar. Qu le haba dicho el abogado? Un beb necesita slo una madre. Angie se sent a su lado. Juntas se quedaron mirando la maraa de hierbas demasiado altas que conducan al camino de la playa. Qu pasar despus? pregunt, Lauren, inclinndose hacia delante. Tuvo la precaucin de no mirar a Angie. Adonde ir? Not la fisura que se produca en su voz, no haba modo de que pudiera sonar fuerte. Volvers aqu, a tu hogar. Luego, cuando ests preparada, te marchars. Con y yo te hemos comprado un billete de avin de ida para ir a la universidad y otro de vuelta a casa para Navidad. Hogar. Esa palabra era como un dardo que le atravesaba el corazn. se ya no sera su hogar cuando naciera el beb. Durante toda su vida Lauren se haba sentido sola, y ahora, ms que nunca. Primero haba estado su madre y cuando se march haba aparecido Angie. Durante los ltimos meses Lauren haba sentido que por fin perteneca a alguna parte. Pero pronto sabra lo que era volver a sentirse sola. No hemos de seguir las normas de los dems, Lauren dijo Angie. Haba un ligero tono de desesperacin en su voz. Podemos crear la

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familia que queramos. Mi asesora no cree que yo deba estar aqu despus de tener el beb. Piensa que ser muy duro para todos. No para m dijo Angie lentamente, retirndose un poco. Pero t has de hacer lo que consideres mejor para ti. S dijo Lauren. Creo que a partir de ahora tendr que mirar por m. Nosotros siempre estaremos aqu para ayudarte. Lauren pens en el plan de adopcin que haban diseado: las cartas, las fotos y los acuerdos. Todo estaba diseado para estar en contacto. S dijo Lauren, sabiendo que no poda ser cierto.

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Captulo treinta y uno


Conlan, Angie y Lauren se sentaron en la rayada y vieja mesa del comedor a jugar a las cartas. La msica de la juventud de Angie sonaba en los altavoces, forzndoles a gritar para hablar. Ahora, Madonna intentaba recordarles cmo era la virginidad. Tenis problemas chicos dijo Lauren, ganando una baza con el ocho de diamantes. Miradlas y llorad dijo lanzando un diez de corazones. Conlan mir a Angie. Puedes detenerla? Angie no poda dejar de sonrer. No. Vaya! Mierda! exclam, Conlan. La risa de Lauren son ms alta que la msica. Sonaba joven e inocente y eso hizo que Angie notara una opresin en el pecho. Lauren alcanz la luna, se levant e interpret una pequea danza de la victoria. Fue lenta y pesada, dado el volumen de su barriga, pero les hizo rer a todos. Vaya, creo que mejor ser que me vaya a la cama dijo Lauren con ojos de inocencia. Conlan se ri. Ni lo suees, jovencita. No vas a dejarnos despus de haber ganado todas estas partidas. Lauren estaba a medio camino de la habitacin cuando son el timbre. Antes de preguntarse quin poda ser, se abri la puerta. Mam, Mira y Livvy estaban all. Cada una con una gran caja de cartn. Entraron en la casa hablando y se fueron directamente a la cocina donde dejaron las cajas. Angie no necesitaba ir a la cocina para saber lo que haba en las cajas. Comida congelada en tupperwares, lista para calentar y servir en un momento. Era indudable que haban estado cocinando el doble durante una semana. Las madres novatas no tienen tiempo para cocinar. Angie volvi a sentir la opresin en el pecho. No quera ir all y ver la evidencia que se acercaba. Venga, venid aqu les grit a su madre y hermanas. Estamos jugando a las cartas. Mam se fue a la sala de estar y apag la msica. Esto no es msica. Angie sonri. Algunas cosas no cambiaban nunca. Mam haba empezado a apagar la msica a finales de los setenta.

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Te hace jugar al pquer, mam? No quisiera aprovecharme de vosotros. Mira y Livvy se rieron. Hace trampas le dijo Livvy a Lauren. No es verdad dijo abriendo su estrecho pecho. Lauren se ri. Estoy segura de que nunca haces trampas. Slo tengo mucha suerte dijo mam, cogiendo una silla para sentarse. Antes de que Mira se sentara, Lauren interrumpi. Enseguida vengo. He de ir al lavabo por quinceava vez en el da de hoy. S cmo te sientes dijo Livvy tocndose su vientre tambin voluminoso. Cmo est? pregunt Mira en cuanto Lauren sali de la sala. Se est acercando, creo respondi Angie. Una mirada silenciosa recorri la mesa. Todos se preguntaban lo mismo. Sera Lauren capaz de entregar al beb? Hemos trado comida dijo Mira. Gracias. De pronto, la puerta del bao se abri de golpe. Lauren fue corriendo a la sala y se detuvo. Estaba all de pie, plida y aterrada. El agua corra por sus piernas e inundaba el suelo de madera. Ya ha empezado. Respira le dijo Angie, recordndole cmo hacerlo. Ah-ah-ah. Lauren se revolva en la cama gritando. Sal de m. Cogi a Angie de la manga. Estoy harta del embarazo. Haz que termine ya. Dios mo! Ay! Se tir de nuevo sobre la almohada, jadeando con fuerza. Angie le enjuagaba la frente con un pao mojado. Lo ests haciendo de maravilla, cario. Ella saba cada vez que le terminaba una contraccin. Lauren la miraba con ojos de cansancio. Se la vea increblemente joven. Angie le daba cubitos de hielo para chupar. No puedo deca Lauren con la voz rota. No voy... Ay! Se tensaba y arqueaba de dolor. Respira, cario. Mrame. Mira. Estoy aqu. Estamos respirando juntas le deca Angie cogindola de la mano. Lauren volvi a hundirse en las almohadas. Duele. Empez a llorar. Necesito calmantes. Ir a buscarlos. Angie la bes en la frente y sali de la habitacin. Dnde est nuestro maldito doctor? Corri arriba y abajo por el pasillo hasta que encontr al doctor Mullen. Era el mdico de guardia esa noche, el obstetra que las atenda estaba de vacaciones. Por fin le encuentro. Lauren tiene mucho dolor. Necesita calmantes. Me temo que... Est bien, seora Malone, ahora voy a verla. Fue a buscar a una enfermera y se dirigi a la habitacin.

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Angie se fue a la sala de espera, que estaba a rebosar. La familia de Mira, la de Livvy, el to Francis, la ta Giulia, Conlan y mam, todos en aquella pequea zona, ocupando demasiado sitio. En la pared de enfrente, estaba David solo, sentado en una silla de plstico de color mostaza. Se le vea aturdido y asustado. Dios, era tan joven! Angie entr en la sala. Todos se giraron y empezaron a hablar a la vez. Angie esper. Cuando se hubieron callado, habl. Creo que ya queda poco. Luego cruz la sala. David se levant. Estaba muy plido, se le vea casi translcido contra las paredes blancas. Sus ojos azules contenan el brillo de las lgrimas no derramadas. Se acerc a ella con un paso torpe e inseguro. Cmo est? Angie le toc el antebrazo y not que estaba helado. Cuando mir sus ojos acuosos, entendi por qu Lauren amaba tanto a ese chico. Era todo corazn. Algn da sera un buen hombre. Lo est haciendo muy bien. Quieres verla ahora? Ya ha terminado? No. No puedo dijo casi susurrando. Angie se preguntaba cunto tiempo le perseguira esa decisin. Le dejara una marca, estaba segura de ello, pero la mayor parte de ese da se la dejara a todos ellos. Dile que estoy aqu vale? Mi madre est en camino. Lo har. Se abrieron paso entre la familia y regresaron a la habitacin de partos. Conlan se detuvo en el mostrador de las enfermeras y cogi unas batas. Cuando entraron en la habitacin, Lauren gritaba el nombre de Angie. Estoy aqu, cario. Corri al lado de la cama y le cogi las manos . Respira, cario. Duele. Or ese sufrimiento en la voz de Lauren le parta el corazn a Angie. Ha venido David? pregunt, empezando a llorar de nuevo. Est en la sala de espera. Quieres que vaya a buscarle? No. Aah! Se arque de dolor. Muy bien. Empuja dijo el doctor Mullen. Venga, Lauren. Empuja fuerte. Lauren se incorpor sentndose. Angie y Conlan la sostuvieron en esa posicin mientras resoplaba, haca fuerza y gritaba. Es un chico dijo el doctor Mullen pocos minutos despus. Lauren se desplom en la cama. El mdico se gir hacia Conlan. Usted es el padre, verdad? Le gustara cortar el cordn? Conlan se qued paralizado. Hazlo dijo Lauren cansada. Est bien. Se movi acartonado, tom las tijeras y cort el cordn. Enseguida entr la enfermera y se llev al beb. Angie sonri a Lauren entre una cascada de lgrimas.

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Lo has conseguido. Le sac el pelo hmedo de su plido rostro. Est sano? Est perfectorespondi el mdico. Has sido una diosa le dijo Angie. Estoy muy orgullosa de ti. Lauren mir a Angie con ojos de cansancio y de tristeza. Le hablars de m verdad? Le contars que yo era una buena chica que cometi un error y que le quera tanto que lo di en adopcin. Eso hiri a Angie en lo ms profundo, durante un segundo le doli tanto que no pudo responder. Cuando habl, su voz estaba forzada. l te conocer, Lauren. No vamos a decirnos adis. La mirada de Lauren hizo sentirse a Angie como si fuera ella la jovencita. S. Claro. Bueno, mejor que duerma ahora. Estoy agotada. Gir la cabeza en la almohada. Quieres ver a tu hijo? le pregunt Angie amablemente. No respondi, Lauren, y nada haba de amable en su tono. No quiero verle. Cuando Lauren se despert, la habitacin estaba llena de flores. Si no se hubiera sentido tan mal, le habra hecho sonrer. Desde la cama, intentaba ver a quin perteneca cada ramo. Las violetas africanas eran de Livvy y Sal. La azalea de Mara. Los claveles rosa probablemente de Mira y las azucenas y los no-me-olvides de Angie y Conlan. Las dos docenas de rosas rojas eran sin duda de David. Se preguntaba qu diran las tarjetas. Qu se le poda decir a una chica que haba dado a luz a un hijo al que no poda cuidar? Una llamada en la puerta la salv del rumbo que tomaban sus pensamientos. Adelante. La puerta se abri. Eran David y su madre, los dos estaban plidos y se les vea inseguros. Mientras miraba al chico al que amaba, en lo nico que poda pensar era en lo plano que estaba ahora su vientre, en lo vaco que estaba. Le has visto? David respir profundo y asinti con la cabeza. Es muy pequeo. Entr en la habitacin y se fue junto a ella. Ella esperaba su beso. Cuando lleg termin demasiado pronto. Los dos se miraron en un pesado silencio. Tiene tu color de pelo dijo la seora Haynes, acercndose a la cama. Se qued de pie al lado de su hijo y le toc el brazo para tranquilizarle. Por favor... no me lo cuentes dijo Lauren con voz ronca. El silencio volvi a imponerse, se senta como si estuviera a miles de kilmetros de distancia. No lo conseguiremos. Esa idea de pronto se pas por su mente. Siempre haba estado all, acechando como una sombra en la oscuridad, a la espera que la luz solar

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le diera forma y substancia. Eran nios y ahora que ya haba pasado su embarazo, se encaminaran hacia vidas separadas. Intentaran seguir juntos en universidades distintas, pero al final, no funcionara. Se convertiran en lo que haban escrito los poetas: el primer amor. David ya no estaba seguro de lo que deba decirle, de cmo tocarla. Ahora era diferente; haba cambiado en lo ms profundo y l lo notaba. Las flores son muy bonitas le dijo Lauren alargndole la mano. Cuando le toc se dio cuenta de lo fra que estaba su piel. David asinti con la cabeza. La seora Haynes se inclin. Con mucha suavidad le apart el pelo de los ojos a Lauren. Eres una chica muy valiente. Entiendo por qu mi David te quiere tanto. Un ao antes, esas palabras habran supuesto todo un mundo para ella. Mir a la seora Haynes, incapaz de que se le ocurriera nada que decir. Bien dijo al final su madre, retirndose. Voy a dejaros solos. Retrocedi y sali de la habitacin. Sus tacones sonaban como disparos de pistola sobre el suelo. La puerta se cerr. David volvi a inclinarse para besarla. Este segundo beso ya fue otra cosa. He firmado los papeles le dijo cuando se apart. Ella asinti. Me ha resultado raro... firmar as para entregarlo. Pero no tenemos otra opcin verdad? Qu otra cosa podemos hacer? l solt un suspiro de alivio y sonri. Le dola demasiado mirarle a los ojos, as que decidi cerrarlos. Creo que voy a dormir. Ah. Muy bien. Mam y yo nos vamos a hacer las compras para la universidad. Necesitas algo? La universidad. Se haba olvidado. No. l la bes en la mejilla y luego le toc la cara. Vendr despus de cenar. Al final le mir. Muy bien. Te quiero le dijo l. Despus de todo, eso fue lo que la hizo llorar. En la habitacin 507, Angie estaba sentada en ua mecedora esperando. Conlan estaba sentado en otra silla a su lado. Cada pocos minutos miraba su reloj, pero no deca nada. Ha cambiado de opinin susurr por fin Angie. Alguien tiene que decirlo. No lo sabemos respondi l, pero en su tono de voz ella not que l pensaba lo mismo. El reloj segua con su incansable tictac. La puerta se - 274 S.

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abri de repente. Entr una enfermera vestida de naranja. Llevaba un pequeo fardo con una manta azul. Seor y seora Malone? Somos nosotros dijo Conlan levantndose. Su voz se notaba forzada. La enfermera se dirigi a Angie y le entreg amablemente el diminuto fardo azul en sus brazos, luego les dej solos. Era precioso: diminuto y rosado, con la cara arrugada como un puo. Tena unos cuantos mechones de pelo rojo pegados en su puntiaguda cabeza. Sus pequeos labios buscaban algo que succionar. Angie sinti como si se fuera a desmayar. Todo el amor que haba estado intentando controlar ahora se estaba desbordando. Bes su aterciopelada mejilla, oli la dulzura de su piel. Oh, Con! susurr, los ojos le dolan. Es igual que Lauren. No s qu sentir dijo Conlan al cabo de un minuto. Angie not su tono de confusin, el miedo incipiente de una prdida que se acercaba, y por una vez, fue ella la fuerte. Sinteme le dijo mirndole y cogindole de la mano. Estoy serena. Estoy aqu. Pase lo que pas, nosotros estaremos bien.

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Captulo treinta y dos


Lauren pas veinticuatro horas sin ver a su hijo. No dio ninguna oportunidad. Cada vez que entraba una enfermera, antes de que sta pudiera decir algo, ella deca: Yo slo soy la madre biolgica; hablen con los Malone sobre el beb. Al final del da, se senta lo bastante bien como para no tener ganas de estar all. La comida era nefasta, la vista peor, la televisin apenas captaba ningn canal, pero lo peor de todo era que poda or la nursery. Cada vez que lloraba un beb Lauren tena que secarse las lgrimas. Intentaba leerse el folleto de la USC, pero no le serva de nada. Segua oyendo el tono agudo del llanto de los recin nacidos. En algn momento, no saba cul haba empezado a pensar en su hijo como Johnny y all estaba sentada, con los ojos cerrados, los puos apretados pensando: Alguien cuidar de Johnny.... Lo estaba pasando mal, no caba duda, pero habra estado bien si Angie no la hubiera visitado la pasada noche. Lauren haba dormido, pero poco. Oa el ruido de la autopista e intentaba imaginar que era el mar, que le cantaba para que se durmiera. Lauren? Esperaba la visita de alguna enfermera del turno de noche, de alguien que revisara su estado antes de apagar las luces. Pero era Angie. Tena un aspecto terrible, casi demacrado. Tena los ojos hinchados y rojos y sus intentos de sonrer fueron un verdadero desastre. Habl mucho rato con Lauren mientras le cepillaba el pelo y le traa agua, hasta que al final le dijo lo que le quera decir. Debes verle. Lauren la mir a los ojos y pens: Aqu est. El amor que Lauren haba buscado siempre. Tengo miedo. Angie la haba acariciado con mucha ternura. Tengo miedo. Lo s, cario. Por eso debes hacerlo. Bastante rato despus de que Angie se hubiera marchado, Lauren pens en ello. En su corazn saba que Angie tena razn. Tena que coger a su hijo en brazos, besarle su pequea mejilla y decirle que le amaba. Tena que decirle adis. Pero tena miedo. Le dola mucho pensar en su separacin. Cmo se sentira al cogerlo? Era ya casi de madrugada cuando tom la decisin. Se dio la vuelta en la cama y llam a la enfermera. Por favor, trigame a mi hijo le dijo cuando apareci. Los diez minutos de espera le parecieron una eternidad. Al final entr

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la enfermera y Lauren vio por primera vez a su hijito de cara rosada. Tena los ojos de David y la barbilla afilada de ella, as como su pelo rojo. Toda su vida estaba plasmada en esa pequea carita. Sabes cmo cogerle? le pregunt la enfermera. Lauren movi negativamente la cabeza. Tena un nudo demasiado grande en la garganta para poder contestar. La enfermera se lo coloc gentilmente en la posicin correcta. Apenas se enter cuando sta se march. Se qued mirando a su hijo, a su milagro y aunque era tan pequeo, le pareca todo un mundo. El corazn se le agrandaba vindole hasta que lleg a dolerle. l era su familia. Familia. Toda su vida haba estado buscando a alguien que tuviera algn vnculo de sangre con ella y all estaba, en sus brazos. Nunca haba conocido a un abuelo, hermano, primo, to o ta, pero tena un hijo. Johnny le susurr tocndole la manita. El beb le agarr del dedo. Ella se qued sin respiracin. Cmo poda dejarle? Ese pensamiento le hizo llorar. Ella le haba prometido... Pero no lo saba, no lo haba entendido. Cmo poda haber sabido cul era el sentimiento de amar a su hijo? No soy Sarah Dekker le haba dicho a Angie haca tan slo unas semanas. Nunca te hara sufrir. Lauren apret los ojos. Cmo poda traicionar a Angie ahora? Angie. La mujer que estaba esperando y que estaba preparada para ser la mejor madre para Johnny. La mujer que le haba enseado a Lauren lo que era el amor, lo que poda ser una familia. Poco a poco fue abriendo los ojos y volvi a mirar a su hijo a travs de sus lgrimas. Pero yo soy tu mam le dijo susurrndole. Algunas decisiones, por inteligentes y correctas que fueran no se podan tomar. David estaba junto a su cama esa tarde. Se le vea desarreglado y cansado; su sonrisa se desvaneca por los bordes. Mi madre dice que se parece a su abuelo dijo tras otro de sus largos e incmodos silencios. Lauren le mir. Ests seguro respecto a todo esto? Estoy seguro, es demasiado pronto para nosotros. Tena razn, era demasiado pronto para ellos. De pronto se puso a pensar en todo el tiempo que haban estado juntos, en todos los aos que l la haba querido. Record cmo hablaba siempre de las caractersticas de su coche y de su interminable verborrea al hablar de pelculas, cmo cantaba siempre desafinando sin recordar jams las letras; principalmente, record cmo sola saber que ella se senta asustada o perdida y cmo le coga la mano en esos momentos, con firmeza, como si as pudiera tranquilizarla. Siempre le haba amado. Te quiero, David le murmur, notando el grosor de su voz.

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Yo tambin te quiero. l se inclin y la estrech en sus brazos. Ella fue la primera en separarse. Le tom la mano y se la apret. ste es nuestro final dijo ella con voz baja. Dolindole cada una de esas palabras que haba pronunciado. Esperaba que l se riera, la volviera a abrazar y le dijera Tonteras. Pero empez a llorar. Ella not tambin la quemazn en sus propios ojos. Ojal no hubiera dicho esas palabras, o que pudiera decirle que no era eso lo que quera decir, pero ahora se haba hecho adulta y saba lo que deca. Algunos sueos, simplemente se nos escapan de las manos. Lo peor es que quiz lo hubieran conseguido, quiz se hubieran querido siempre, si ella no se hubiera quedado embarazada. Lauren se preguntaba cunto tiempo le dolera haberle querido. Esperaba que fuera una herida que algn da se cerrara, dejando slo una pequea cicatriz. Quiero que vayas a Stanford y te olvides de todo esto. Lo siento dijo l llorando tanto que ella saba que aceptara lo que le haba dicho. A pesar de que ese conocimiento dola, tambin la ayud, casi la hizo sonrer. A veces se haban de hacer algunos sacrificios por amor. l se puso la mano en el bolsillo y sac un trocito de papel rosa. Toma le dijo, ofrecindoselo. Ella frunci el entrecejo. El papel era tremendamente fino. Es el documento de tu coche. Quiero que lo tengas t. Apenas poda ver entre las lgrimas. Oh, David! No. Es todo lo que tengo. Ella recordara ese momento toda su vida. Pasara lo que pasara, siempre sabra que l la haba querido. Ella le devolvi el papel rosa. Bsame, Speed Racer le susurr, sabiendo que sera la ltima vez. En el momento en que Angie pas por delante de la nursery, lo supo. Seora Malone? Dijo una de las enfermeras. La seorita Conelly quiere hablar con usted. Angie se separ de Conlan y corri. Las sandalias le resbalaban por el suelo de linleo, haciendo un ruido exagerado. Abri la puerta con tanta fuerza que choc contra la pared. La cama de Lauren estaba vaca. Se apoy contra el marco de la puerta. Una parte de ella lo saba, lo haba estado esperando, pero eso no facilitaba las cosas. Se ha marchado le dijo a Conlan cuando acudi a su lado. Se quedaron los dos en la puerta, cogidos de las manos, mirando la cama perfectamente arreglada. Todava se notaba el perfume de las flores. Era la nica prueba de que all haba habido una chica. Seora Malone? Se gir lentamente, esperando ver la cara redonda del capelln del hospital. Fue a la primera persona a la que vio cuando muri Sophia. Pero

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esta vez fue la seorita Conelly, la mandataria ad litem que les haban designado. Se ha marchado hace aproximadamente una hora. La mujer baj la mirada. Con su hijo. Angie tambin lo esperaba. Sin embargo, el dolor apareci de pronto, fuerte y agudo. Ya veo. Les ha dejado una carta a ustedes y otra a David. Gracias dijo ella tomando los sobres. Lo siento dijo la seorita Conelly y se march. Angie mir el sobre blanco. El nombre Angie Malone estaba garabateado en la parte de delante. Le temblaban las manos cuando lo abri.
Querida Angie, Nunca debera haberle visto ni cogido en brazos. (Ah haba tachado algo.) Toda mi vida be estado buscando una familia y ahora tengo una, no puedo dejarle. Lo siento. Me gustara haber sido lo bastante fuerte como para decirte esto en persona. Pero no puedo. Slo puedo rezar para que algn da Conlan y t me perdonis. Slo quiero que sepas que en alguna parte una joven madre va a dormir pensando en ti. Fingiendo deseando que ha sido tu hija. Con amor, Lauren

Angie dobl la carta y volvi a meterla en el sobre. Luego se volvi hacia Conlan. Est por ah sola. No est sola dijo l con dulzura. Cuando le mir a los ojos supo que l lo haba estado esperando todo el tiempo. Demasiado sola, entonces. l la tom en sus brazos y dej que se desahogara llorando. Encontraron a David en la sala de espera con su madre. Cuando entraron, David les mir. Su madre, Anita, les sonri. Hola, de nuevo. Se produjo un incmodo silencio. Todos se miraron. Es precioso dijo Anita, con una voz un poco entrecortada. Angie se preguntaba cmo deba ser despedirse de tu nieto. Lauren ha abandonado el hospital dijo Angie lo ms suavemente que pudo. Se ha llevado al beb. Nosotros no... Se le cerr la garganta y no pudo seguir. No sabemos adonde ha ido dijo Conlan. Anita se arrug en la silla. Oh, Dios!exclam cubrindose la boca con la mano. David frunci el ceo.

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De qu estis hablando? Se ha marchado con su hijo dijo Angie. Marchado? Pero... A David tambin se le entrecort la voz. Angie le entreg el sobre. Te ha dejado esto para ti. Las manos le temblaban cuando abri la carta. Todos estaban de pie en silencio, observndole. Al final, les mir. All de pie, llorando, se le vea tan joven. No va a volver. Angie necesit todas sus fuerzas para no llorar con l. No creo que pueda. Era la primera vez que se atreva a decirlo, incluso para ella misma. Conlan le estrech la mano. Ella piensa que todos estaremos mejor si no sabemos dnde est. David fue a coger la mano de su madre. Qu hacemos mam? Est sola. Es culpa ma. Debera haber estado con ella. All estaban de pie mirndose unos a otros. Nadie saba qu decir. Al final fue Anita la que habl. Nos llamaris si vuelve? Por supuesto respondi Conlan. Angie les observ mientras se marchaban, madre e hijo, cogidos de la mano. Se preguntaban qu decirse ahora. Qu palabras se podan hallar en un da como ste. Al final se gir hacia Conlan y le mir. Toda su vida se reflejaba en sus ojos, todo lo bueno, todo lo malo, las etapas intermedias. Durante un tiempo pareca que el amor haba pasado de largo, que les haba abandonado. Haban perdido el rumbo porque pensaron que su amor no les bastaba. Ahora era distinto. A veces se te rompe el corazn, pero aguantas. Eso era todo. Vamos a casa dijo ella, casi consiguiendo sonrer. S respondi l. A casa. Lauren baj del autobs y regres a su viejo mundo. Agarraba con fuerza a su pequeo Johnny, que dorma pacficamente colgado de su mochila delantera; ella le frot la espalda. No quera que se despertara en esta parte de la ciudad. T no perteneces a este mundo, John-John. Recuerda esto. Estaba cayendo la noche y en la sombra los edificios no se vean tan destartalados ni siniestros. De pronto se dio cuenta de que estaba nerviosa, casi tena miedo. se ya no era su barrio. Se detuvo y mir la parada del autobs con aoranza. Si pudiera dar la vuelta y tomar el autobs para Miracle Mile Road. Pero no haba marcha atrs. Cuando dej el hospital ya lo saba. Lauren haba traicionado la confianza de Angie y de Conlan, haba hecho justamente lo que haba prometido no hacer. Cualquier afecto que hubieran mostrado por ella ahora habra desaparecido. Saba algo de abandonos. Lauren tampoco perteneca al otro extremo de la ciudad, a esa casa encima del mar o al restaurante que ola a tomillo, ajo y a tomates - 280 -

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sofrindose. Sus decisiones la haban devuelto a ese lugar al que sin duda alguna perteneca. Al final, lleg a su vieja casa. Mir hacia arriba y sinti un estremecimiento de prdida. Se haba esforzado mucho para salir de all. Pero qu otro lugar poda pagar? Tena un beb recin nacido, al que no podra dejar en una guardera durante meses. El cheque de cinco mil dlares que tena en el bolso no cubrira los gastos. Tampoco se quedara mucho, no en esa ciudad que siempre le recordara a Angie. Slo hasta que se encontrara mejor. Luego buscara otro lugar. Dej en el suelo su pequea maleta y se enderez, arqueando su dolorida espalda. Le dola todo. Se le empezaba a pasar el efecto del Ibuprofeno que se haba tomado antes y le dola el abdomen. Tena un dolor agudo entre las piernas, que le haca andar como si estuviera borracha. Suspirando cogi la maleta de nuevo y pas por el camino infestado de malas hierbas; pas al lado de las bolsas de basura negras y de las cajas de cartn llenas a rebosar. La puerta se abri fcilmente. Segua rota. Tard unos momentos en volver a adaptarse a la penumbra. Haba olvidado lo oscuro que estaba eso, el olor a tabaco y a desesperacin. Se fue a la puerta A-l y llam. Se oy un arrastre de pies y un sordo Un momento, despus se abri la puerta. La seora Mauk estaba all con su bata de flores y sus zapatillas velludas rosa. Su pelo gris estaba oculto bajo un pauelo rojo que llevaba puesto al estilo antiguo. Lauren dijo frunciendo el ceo. Ha... llamado mi madre? Not el tono pattico de su voz y se avergonz. No, pero tampoco pensabas que lo hiciera verdad? No su voz apenas era un susurro. Pensaba que te habas marchado. Lauren intent reaccionar a la palabra marchado, pero no fue fcil. Quiz no haya salida para personas como nosotras, seora Mauk. Las marcadas arrugas en el rostro de la seora Mauk parecieron acentuarse ante esas palabras. Quines? Mi hijo respondi sonriendo, aunque triste. Johnny. La seora Mauk alarg la mano y le toc la cabeza. Luego suspir y se apoy contra el marco de la puerta. Lauren reconoci ese sonido. Era el de la derrota. Su madre siempre suspiraba igual. He venido para ver si tiene algn apartamento libre. Tengo dinero. Estamos al completo. Oh! Lauren no se dio por vencida. Tena que pensar en Johnny. A partir de ahora se tendra que tragar las lgrimas. Empezaba a darse la vuelta. Quiz ser mejor que entres. Va a llover. Johnny y t podis dormir

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por esta noche en una habitacin que tengo extra. A Lauren casi se le doblan las piernas, del alivio. Gracias. La seora Mauk la llev a su comedor-sala de estar. Durante un segundo not que su pasado y su presente chocaban. Se pareca mucho a su viejo apartamento, el mismo comedor de frmica, la misma moqueta gastada. Un sof de flores rosas con dos sillones reclinables La-Z-Boy. Una pequea televisin en blanco y negro en la que estaban dando un episodio de la vieja serie I Dream of Jeannie. La seora Mauk se fue a la cocina. Lauren se sent en el sof y sac a Johnny de la mochila. Al momento empez a llorar. Le cambi el paal y volvi a vestirlo, pero no dejaba de llorar. Sus entrecortados gritos inundaban el pequeo apartamento. Por favor susurr Lauren, frotndole la espalda y mecindole. S que no tienes hambre. Cuando la seora Mauk regres con dos tazas de t le pregunt: Ests bien? Entonces, Lauren se dio cuenta de que estaba llorando. Se sec las lgrimas e intent sonrer. Slo estoy cansada, eso es todo. La seora Mauk puso la taza de caf sobre la mesa y se sent en uno de los reclinables. Es muy pequeo. Slo tiene dos das. Y t ests aqu buscando a tu madre o un lugar para vivir. Oh, Lauren! La seora Mauk le lanz una de esas miradas compasivas de pobre chica que tan bien conoca. Se miraron mutuamente. Detrs de ellas se oan las risas en off de la telecomedia. Qu vas a hacer? Lauren mir a Johnny. No lo s. Lo tena todo preparado para darlo en adopcin, pero... no pude. Ya veo cunto le quieres dijo la seora Mauk con un tono tranquilizador. Y el padre? Tambin le quiero. sa es la razn por la que estoy aqu. Sola. Lauren levant la mirada. Not que le temblaban los labios y que las lgrimas volvan a llenar sus ojos. Lo siento, son las hormonas. Lloro constantemente. Dnde has estado, Lauren? A qu se refiere? Recuerdo la mujer que vino a buscarte aquel da. Me qued mirndoos por la ventana de la cocina mientras subais al coche y os alejabais, en aquel momento, pens: Bien por ti, Lauren Ribido. Angie Malone. Le dola pronunciar su nombre. Lo s, slo soy una vieja que est todo el da sentada en casa hablando con sus gatos y mirando reposiciones, pero pareca que te

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quera. La he destrozado. Cmo? Le promet darle el beb y luego hu a mitad de la noche. Ahora me odia. No has hablado con ella de esto? Simplemente huiste? No me atrevera a mirarla a la cara. La seora Mauk volvi a recostarse en su silln, estudiando a Lauren con los ojos medio cerrados. Cierra los ojos le dijo al final. Pero... Hazlo. Quiero que te imagines a tu madre. Ella se form la imagen mental. Mam, rubia platino, su una vez hermoso rostro empezando a arrugarse y a demacrarse, tirada en el sof roto, con una falda tejana deshilachada y una camiseta corta. Un cigarrillo en la mano derecha, saliendo humo de l. Muy bien. se es el resultado de huir. Lauren abri lentamente los ojos y mir a la seora Mauk. Te he visto romperte el culo para conseguir una oportunidad en la vida, Lauren. Venas a casa con mochilas cargadas de libros, tenas dos trabajos y conseguiste una beca en Fircrest. Venas con el dinero para pagar el alquiler cuando tu madre perdedora se lo haba gastado todo en Tides. Tena puestas mis esperanzas en ti, Lauren. Sabes lo raro que es esto en este edificio? Esperanzas. Lauren volvi a cerrar los ojos, esta vez se imaginaba a Angie. La vea de pie en el porche, mirando al mar, con su pelo negro ondeando en el aire. Angie se giraba, la miraba y le sonrea. Aqu ests. Cmo has dormido? No era un recuerdo tierno, sino la imagen de un da cualquiera. Tienes adonde ir verdad? le pregunt la seora Mauk. Tengo miedo. As no se puede ir por la vida, Lauren. Hazme caso en esto. S dnde termina el camino cuando se empieza con miedo. T tambin. En un piso como los de arriba con un montn de recibos por pagar. Y si no puede perdonarme? Venga, Lauren. T eres ms inteligente que todo eso le dijo la seora Mauk. Y si lo hace? Eres reportero, maldita sea. Encuntrala! Angie, hemos hablado de esto una docena de veces. Ni siquiera s por dnde empezar. David ha hablado con todos sus amigos. Nadie sabe nada de ella. El chofer del autobs no recuerda haberle vendido el billete. Su antiguo apartamento lo han vuelto a alquilar; la administradora casi me colg el telfono cuando le pregunt por ella. El director de admisiones de

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la USC me ha dicho que ha cancelado su beca. No tengo ni idea de adonde ir. Angie apret el botn de la batidora. El ensordecedor ruido llen la cocina. Ella mir la mezcla intentando pensar qu ms decir. No haba nada ms. Durante las ltimas veinticuatro horas, Conlan y ella se haban dicho todo lo que se poda decir sobre el tema. Lauren haba desaparecido. No era difcil hacer eso en un mundo tan poblado. Angie abri la tapa y verti el contenido por encima de la mezcla de arndanos. Sus hermanas decan que cocinar era teraputico. ste era el tercer pastel de arndanos. Si haca ms terapia, se pondra a gritar. l se acerc a ella por detrs, la rode con el brazo y le bes el cuello. Ella suspir y se reclin sobre l. No puedo soportar la idea de que est sola, y no me digas que no est sola. Es una nia. Necesita que alguien la cuide. Ahora es madre dijo l con delicadeza. Su parte de nia se pierde en todo esto. Ella se gir y le puso las manos sobre su pecho. Not el latido de su corazn bajo su palma, agradable y uniforme. Cada vez que en las ltimas horas se haba notado mareada, perdida o nerviosa, haba ido a su lado, le haba tocado y l haba sido su ancla. l la bes. Con sus labios pegados a los suyos le susurr: Ella sabe que la quieres. Volver. Angie notaba en su voz cunto quera creer eso. No dijo ella. No volver. Y sabes por qu? Por qu? Porque piensa que nunca la perdonar. Su madre no le ense las cosas importantes. No se da cuenta de que ella ha perdonado a su madre o que su madre la perdonara si apareciera. No sabe lo duradero que puede ser el amor, slo lo fcil que es romperlo. Sabes lo que es ms sorprendente? Es que nunca has mencionado al beb. Una parte de m saba que ella no sera capaz dijo suspirando. Me gustara habrselo dicho. Quizs as no hubiera huido a mitad de la noche. T le dijiste lo que realmente importa y ella te escuch. Te lo aseguro. No lo creo, Con. Lo s. Cuando dio a luz le dijiste que la queras y que estabas orgullosa de ella. Algn da, cuando deje de odiarse a s misma por lo que ha tenido que hacer, recordar eso y volver. Quiz su madre no le enseara nada de amor, pero t s. Tarde o temprano, se dar cuenta. Siempre haba sabido hacerlo, decir las palabras adecuadas en el momento adecuado. Te he dicho cunto te quiero, Conlan Malone? Me lo has dicho. l mir el horno. Cunto tiempo tarda esto en hacerse? A Angie le entraron ganas de rer. Quince minutos.

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Sin duda es tiempo suficiente para demostrrmelo, quizs hasta un par de veces. Angie bes a su adormilado marido y sali de la cama con cuidado para no despertarle. Se puso una sudadera gris y sali de la habitacin. Abajo todo estaba en silencio. Se haba olvidado de eso, del silencio. Una adolescente haca mucho ruido... Dnde ests? susurr en alto, abrazndose a s misma. El mundo all fuera era tan grande y Lauren tan joven. Se le pasaron por la mente al menos una docena de finales propios de una pelcula de terror. Se dirigi hacia la cocina para hacerse una taza de caf. Estaba a medio camino cuando vio la caja. Estaba en el pasillo, arrimada a la pared. Conlan deba haberla sacado del cuarto de plancha ayer por la maana antes de ir al hospital. Ayer, cuando todo era distinto. Saba que deba apartarse de ella, hacer ver que no la haba visto. Pero esa era la antigua Angie y nada bueno sala de mirar para otro lado. Se arrodill frente a la caja y la abri. La lmpara de Winnie-the-Pooh estaba encima envuelta en una mantita rosa. Angie la sac y la cogi. Lo ms sorprendente es que no lloraba, no senta la prdida del beb para el que iba destinada esa lmpara. La llev a la cocina y la puso sobre la mesa. Aqu dijo ella. Est esperndote, Lauren. Ven a casa a recogerla. Su nica respuesta fue el silencio. De vez en cuando la casa cruja y el lejano ocano retumbaba y ruga, pero aqu, en esta casa que de alojar a tres personas, ahora slo alojaba a dos, todo estaba en silencio. Sali al porche y se puso a mirar el mar. Se haba concentrado tanto en el mar que le cost unos minutos ver a la joven que estaba de pie junto a los rboles. Angie baj corriendo los escalones y cruz la hierba mojada, estuvo a punto de caerse dos veces. All estaba Lauren, sin sonrer, con los ojos hinchados y rojos. Intentando sonrer, pero sin conseguirlo. Angie sinti el impulso de abrazarla, pero algo la detuvo. La mirada de la joven era desgarradora. La boca le temblaba. Hemos estado muy preocupados por ti le dijo Angie, acercndose un poco ms. Lauren mir al beb que tena en brazos. S que te lo promet. Slo... Ella la mir, con lgrimas en los ojos. Oh, Lauren! Al final, Angie cerr el hueco que haba entre ambas. Acarici la mejilla hmeda de Lauren con esa caricia tierna a la que tantas veces se haba atrevido en el pasado. Tena que haberte hablado ms de lo que era esto. Sencillamente... es que me costaba mucho pensar en el da en que perd a Sophia, en el poco tiempo que la tuve en brazos. Saba que cuando miraras a tu beb a los ojos, estaras tan perdida como yo. Por eso nunca arregl el cuarto. Ya

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lo saba, cario. Sabas que me lo quedara? Estaba casi segura. Lauren arrug un poco la cara, los labios le temblaron y se curvaron hacia abajo. Pero seguiste conmigo. Yo pens... Eres t, Lauren. Acaso no lo sabes? Formas parte de nuestra familia. Te queremos. Los ojos de Lauren se agrandaron. Incluso despus de haberte herido? El amor nos golpea a veces un poco en esta vida, Lauren. Pero no desaparece. Lauren la mir. Cuando era pequea, sola tener un sueo. El mismo cada noche. Iba vestida con un vestido de color verde y haba una mujer, se agachaba un poco para darme la mano. Siempre me deca: Venga, Lauren o llegaremos tarde. Al despertarme siempre estaba llorando. Por qu llorabas? Porque era la madre que no poda tener. Angie respir hondo y luego solt el aire suspirando. Algo en su interior se liber, no se haba dado cuenta de la presin que senta hasta que la liber. sa era la razn por la que ella y Lauren se haban encontrado. Era un momento perfecto. Le dio la mano a Lauren y le dijo con ternura: Me tienes a m, Lauren. Las lgrimas volvieron a descender por su rostro. Oh, Angie! exclam ella. Lo siento mucho. Angie la abraz. . No tienes que lamentar nada. Gracias Angie le dijo en voz baja y apartndose. El rostro de Angie se suaviz con una sonrisa No. Gracias a ti. Por no ser ms que alguien que te ha causado problemas y te ha quitado el sueo? Por ensearme lo que se siente siendo madre y ahora abuela. Todos estos aos vacos he soado con mi hijita en un carrusel. No saba... No sabas qu? Que mi hija ya era demasiado mayor para llevarla al parque. Lauren la mir. Todo estaba en sus ojos, los aos de silenciosa desesperacin, de pie junto a la ventana, soando con una madre que la quisiera, que se acostara junto a ella o que le contara un cuento al ir a dormir y le diera un beso de buenas noches. Yo tambin te he estado esperando. Angie sinti que su sonrisa era temblorosa. Le sec los ojos. Y quin es esta lapa que llevas pegada al pecho? John Henry. Lauren sac al beb de la mochila y se lo dio a Angie. Ella lo cogi y lo sostuvo en sus brazos. Es perfecto susurr, sintiendo una curiosa combinacin de amor y asombro. Nada llenaba mejor los brazos de una mujer que un beb. Le

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bes su suave frentecita y oli su aroma de beb. Qu hago ahora? pregunt Lauren con voz apagada. Dmelo t. Qu es lo que quieres hacer? Quiero ir a la universidad. Pero creo que de momento tendr que ir al colegio mayor de nuevo. Quiz si trabajo durante algunos meses y ahorro bastante podr tomar clases en primavera. No es lo que haba soado, pero... las cosas cambian. Incluso eso ser duro le dijo Angie. Todava ms duro ser ver que todos tus amigos incluido David van a la universidad en otoo. Cada uno seguir su propia vida. No tendrn nada en comn con una chica de su edad que ya ha sido madre. Y eso te romper el corazn. Estoy acostumbrada a lo difcil. Si pudiera volver a mi trabajo... Te ayudara a tener un lugar para vivir? Lauren se qued sin habla; fue un pequeo sonido brusco, como si hubiera tocado tierra. De verdad? Pues, claro. No me quedara, no tendramos que quedarnos mucho tiempo. Slo hasta que consiguiera suficiente dinero para alquilar un apartamento y pagar una guardera. Todava no lo has entendido, Lauren? No necesitas una guardera. Formas parte de una ruidosa, adorable y slida familia. Johnny no ser el primer beb que crece en el restaurante, ni tampoco ser el ltimo dijo sonriendo. Como puedes imaginar, podr encontrar tiempo para cuidarle. No cada da, por supuesto. Es tu hijo, pero te ayudar. Lo hars? Por supuesto. Angie mir con tristeza a Lauren. Se la vea tan joven, sus ojos llenos de esperanza parecan nuevos. Angie la atrap en un feroz abrazo. Para escuchar un latido, que no poda dejar marchar. Al final, respir hondo y dio un paso atrs. Llegas justo a tiempo. Hoy es el cumpleaos de la ta Giulia. He hecho tres pasteles de arndanos, que nadie probar salvo Conlan y t. Le alarg el brazo y le dijo en voz baja: Venga, Lauren o llegaremos tarde. Lauren respir hondo. Una temblorosa sonrisa empezaba a curvar sus labios aunque tambin empezaba a llorar. Te quiero Angie. Lo s, cario. A veces duele mucho verdad? Juntas cogidas de la mano, caminaron por la hierba mojada y entraron en la casa. Lauren fue directamente al equipo de msica y lo conect. Todava estaba puesta su cadena de radio favorita. Una antigua cancin de Aerosmith empez a sonar por los altavoces inundando la casa de sonido. Baj rpidamente el volumen, pero no lo suficiente. Conlan apareci por la escalera gritando y entr torpemente en la sala de estar. Qu es toda esta bulla? Lauren se qued helada cuando le mir. Su sonrisa se desvaneci. Hola Conlan, yo...

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l cruz corriendo la sala y la cogi en sus brazos. Empez a darle vueltas hasta que los dos se rieron. Ya era hora le dijo. Ha vuelto dijo Angie, dando golpecitos cariosamente al beb y sonriendo ante el ruido. Mir la lmpara de Winnie-the-Pooh que haba dejado en la encimera. Por fin iluminar la habitacin de un beb. Nuestra nia ha vuelto.

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BIOGRAFIA

HANNAH KRISTIN.
Nac en 1960, en septiembre. S, es correcto. Soy Libra. Una clsica libra para ser precisa.. Visualizo todas las opciones en un problema, y cualquiera podra aprender a jugar golf en el tiempo en que me lleva a mi tomar una decisin. Es probablemente por lo cual me cuesta trabajo escribir mi biografa pblica. No poda determinar si: a) era una buena idea, y b) que decir. No obstante, aqu estoy, con la pluma en la mano, lista para contarles un poco de mi. Nac en el sur de California y crec en la playa, haciendo castillos de arena y surfeando. Cuando cumpl ocho aos, mi maravilloso, salvaje y aventurero padre, carg con todos nosotros en un Volkswagen con rumbo desconocido. Mi madre mi padre y tres nios pequeos, (soy la mayor) y un perro. Seis semanas y diez estados federales despus, llegamos al lugar al que llamariamos nuestro hogar. El oeste de Washington. Un lugar increblemente verde con rboles altsimos y brillantes lagos azules y la lluvia.. que nunca se detuvo durante mucho tiempo. Nunca olvidar el da en que mi madre me dijo unas profticas palabras, estudiaba en la Facultad de Derecho, al final del tercer ao, endeudada con 60 mil dolares, y mi madre estaba en el hospital enfrentando el final de su larga lucha contra el cncer. Haba tantas cosas de las que no queramos hablar. Desgraciadamente, era demasiado joven para saber cunto no saba y

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cuntas preguntas algn da anhelara preguntarle. Y era.. demasiado joven. Me conmocion descubrir que esperaba que al terminar mi carrera me convertira en escritora. No me di cuenta en ese momento, pero por supuesto, los aos - y mi propia maternidad, - me ensearon mucho. El sueo era de ella; me lo obsequi, todo envuelto en cintas y promesas. Durante los siguientes meses, colaboramos con el peor romance histrico jams escrito. Todas las noches le traa docenas de pginas. Hablabamos, planeabamos y conspirabamos. Adorbamos cada minuto de l. Todava recuerdo escribir la oracin inicial de mi primera novela. Por razones que desafan una explicacin, escrib con una pluma violeta sobre una pequea libreta con arco iris en las esquinas. Mi mami nunca consigui leer esas palabras, pero en algn lugar ella lo sabe Despus de la muerte de mi madre, hice lo que todos esperaban, yo includa, guard todos los bosquejos que habamos escrito y los puse en una caja en la parte superior de mi ropero. Era, despus de todo, un abogado, no un autor. No tena tiempo para esos sueos. Cuando me quise acordar, mi vida fue medida en incrementos salariales. Me cas y empec a trabajar. Adoraba practicar ley. Pero haba algo que quera ms.. las buenas noticias eran: estaba embarazada. Las malas noticias fueron: reposo absoluto.. Diecisis semanas. Por los prximos cinco meses, estuve tendida en una cama de hospital, despues de interminables series de televisin y programas de concursos, y habiendo leido cada libro que tena en casa, supe que era un caso perdido cuando empec a pedir a mi marido las cajas de cereal para leer. Fu cuando mi querido esposo me record el libro que haba empezado con mi mami. Fue realmente el principio, revis las cajas de material de investigacin, las desempolv y pens, puedo hacer esto, compr un ordenador, tard una semana en aprender a encender la maldita cosa y empec, fue simple, me aficion a escribir. Antes de que mi hijo naciera, haba terminado un borrador y encontrado una obsesin, escrib cada minuto libre que tena, que fue menos cuando mi hijo naci. Los rechazos llegaron por supuesto, pero cada uno de ellos me incit a tratar mas duro y a trabajar mas duro aun. En 1990 consegu el llamado y desde ese momento pas de ser una jven madre con el pasatiempo de escribir a ser un autor profesional y desde ah nunca he vuelto la vista atrs. En todo ese tiempo nunca he perdido mi amor o entusiasmo por mis historias, soy realmente bendecida por ser una esposa, madre y autora.

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