Está en la página 1de 10

PROCESOS DE GLACIACION

Se cree que el desencadenante principal pudo ser un descenso en la concentracin atmosfrica de los gases de efecto invernadero como el CO2 y CH4. Curiosamente este descenso situara su concentracin en niveles similares a los actuales, no obstante debe recordarse que hace 900 ma el Sol era aproximadamente un 6% ms dbil y la tierra precisaba de un mayor efecto invernadero para obtener temperaturas "habitables". La causa de este descenso parece ser diferente para el CO2 y para el CH4. En el caso del CO2, varias causas pudieron contribuir a un drstico descenso. Donnadieu propuso la combinacin de tres fenmenos geolgicos que aceleraran el proceso de meteorizacin de los silicatos, reduciendo su concentracin atmosfrica. Geolgicamente, la concentracin atmsfera-ocano del CO2 est en equilibrio. La cantidad de gas que ambos reservorios acumulan depende del balance entre los procesos de aporte y eliminacin, que a escala planetaria configuran un ciclo de unos 100.000 aos. El suministro se debe principalmente a las emisiones volcnicas y a las emanaciones metamrficas. Su presencia en el vapor de agua acidifica las nubes provocando una lluvia cida que es neutralizada por los silicatos en una reaccin de meteorizacin durante la cual el CO2 es transformado en CaCO3. Una vez disuelto en el agua de los ros como ion HCO3- es devuelto al ocano, La eliminacin ocurre en el ocano a cargo de los organismos calcificadores (principalmente algas y cianobacterias, pero tambin protozoos y algunos metazoos) que lo usan como elemento de sostn en forma de carbonato. A la muerte de stos precipita creando enormes depsitos sedimentaros que subducen con la corteza ocenica en las dorsales ocenicas, reincorporndose as al magma y cerrando el ciclo. Como la meteorizacin de los silicatos es el proceso ms lento, de forma global el ciclo se acelera en pocas clidas y hmedas y se ralentiza en las fras y secas. Donnadiu propuso que la anmala distribucin tropical de las tierras emergidas durante el Periodo criognico, en forma de un gran continente denominado Rodinia, acelerara la tasa de meteorizacin de los silicatos, pues en los trpicos el clima es idneo para ello. Esta aceleracin se vera reforzada por dos fenmenos adicionales, por un lado hace 830 ma Rodinia comenz a fracturarse provocando que el clima continental del interior evolucionara hacia otro ms tropical al disminuir la continentalidad. El otro fenmeno fueron las masivas erupciones volcnicas de hace 730 ma del rtico canadiense, entonces localizado en pleno ecuador, y que generaron masivas coladas baslticas. El basalto es especialmente sensible a la meteorizacin. En conjunto estos tres fenmenos aceleraron la meteorizacin y provocaron un descenso masivo del CO2 atmosfrico reduciendo el efecto invernadero. La reduccin del otro gas, al parecer implicado, es ms simple pero est menos constrastada. El CH4 es sumnistrado a la atmsfera principalmente por los organismos metanognicos y es eliminado por oxidacin con el O2 atmosfrico. Los niveles actuales de O2 determinan una duracin media de 10 aos, pero en la atmsfera primitiva mucho ms pobre en oxgeno, su duracin, y por tanto su acumulacin, seran muy superiores. El efecto invernadero del metano es unas 30 veces superior al del CO2. Se cree que la proliferacin de los organismos fotosintticos ocasion un brusco aumento del O2 y descenso del metano. No obstante se sabe que el boom de los primeros organismos fotosintticos ocurri hace unos 2.400 ma, en coincidencia con las

glaciaciones huronianas, otros grandes episodios de glaciacin mucho ms antiguos pero no de carcter tan global. Los resultados obtenidos por diferentes investigadores aplicando estas condiciones de partida a modelos climticos difieren en la magnitud del fenmeno, desde una glaciacin global una tierra completamente cubierta por una capa de hielo de varios kilmetros de espesor, hasta una tierra en la que los casquetes glaciares de ambos polos se extiendes hasta latitudes casi ecuatoriales pero que dejan libre de congelacin los trpicos. En cualquier caso todos los modelos verifican el efecto albedo descontrolado predicho por Budiko, en el que el hielo aumenta la proporcin de luz solar reflejada y devuelta al espacio, la tierra conserva menos energa solar, y se enfra an ms. Este proceso se autoalimenta hasta llegar a su lgico final: la extensin mxima de los casquetes, convirtiendo la tierra en un planeta totalmente helado, hace 750 millones de aos, con una temperatura de -20 grados en el ecuador y de -80 en los polos.

INTERGLACIACION DEL CUATERNARIO


Un interglaciar o interglacial es un intervalo climtico en el que se produce un atemperamiento global del clima y que generalmente separa dos periodos glaciares o glaciaciones.
Antigedad 10 000 aos 80 000 aos Amrica Posglaciar Wisconsin Europa atlntica Flandriense Devensiense Ipswichiense Wolstoniense Hoxniense Angliense Cromeriense Beestoniense Ludhamiense Magreb Mellahiense Regresin Ouljiense Regresin Anfatiense Regresin Maarifiense Regresin Messaudiense Europa mediterrnea Europa central Versiliense Regresin Tirreniense II y III Regresin Tirreniense I Regresin Siciliense Regresin Calabriense Posglaciar Wrm Riss-Wrm Riss Mindel-Riss Mindel Gnz-Mindel Gnz Donau-Gnz

140 000 aos Sangamoniense 200 000 aos Illinois

450 000 aos Yarmouthiense 580 000 aos 750 000 aos 1 100 000 aos 1 400 000 aos Kansas Aftoniense Nebraska interglaciar

A lo largo del Cuaternario se han sucedido alternativamente peridos glaciares e interglaciares en intervalos que duran entre 40 000 y 100 000 aos, aproximadamente; en los periodos glaciares las masas de hielo avanzan creando grandes casquetes que ocupan una gran parte de los continentes, al menos en el Hemisferio Norte, mientras que en los interglaciares se dara un clima similar al actual. De hecho, el periodo Holoceno o postglaciar es uno ms de los periodos interglares del Cuaternario, recibiendo la denominacin de interglaciar Flandriense. Existen, adems, dentro de los perodos glaciares, breves periodos en los que el clima es moderado, al no durar tanto como un interglaciar, se denomina interestadios, pero ejemplo, la ltima glaciacin, denominada Wrm o Wisconsin, se divide en cuatro partes de mximo glaciar separadas por sus respectivos interestadios templados. Los interglaciares ms recientes son:

Interglacial Gnz-Mindel o Cromeriense Interglacial Mindel-Riss u Hoxniense Interglacial Riss-Wrm o Ipswichiense Postglacial o Flandriense

Los efectos de congelacin y fusin de las grandes masas de hielo provocaron cambios en la cantidad de agua disponible en el mar; asimismo, el peso variable de los casquetes polares o inlandsis alteraba el equilibrio isosttico de las placas tectnicas, lo que, combinado, provocaba enormes ascensos y descensos del nivel marino, es decir, Transgresiones y Regresiones marinas. Estos fenmenos han sido constatados geolgicamente al formarse una serie de playas fosilizadas en terrazas escalonadas. As, en el Mediterrneo el escalonamiento tiene la siguiente correspondencia con los interglaciares:
Antigedad Europa atlntica Europa central Playas fsiles 10.000 aos 140.000 aos 450.000 aos 750.000 aos Flandriense Ipswichiense Hoxniense Cromeriense Postglacial Riss-Wrm Mindel-Riss Gnz-Mindel Flandriense Altura + 6/8 msnm

Monastiriense + 18/20 msnm Tirreniense + 30/35 msnm

Milazziense + 60/65 msnm

Interglaciar Gnz-Mindel
El Gnz-Mindel o Cromeriense hace referencia a un periodo interglaciar, es decir, de clima similar al actual, situado entre dos glaciaciones y que tuvo lugar, probablemente, entre 750 000 y 400 000 aos de antigedad aproximada. El nombre Interglacial Gnz-Mindel hace referencia a las dos glaciciones alpinas centroeuropeas que le preceden y le suceden respectivamente; mientras que Cromeriense es un trmino de origen anglosajn que est relacionado con una localidad de Cromer, al norte de Norfolk (Inglaterra), cuyas playas fsiles fueron tomadas como referencia por los gelogos cuaternaristas. Asimismo, en Norteamrica es denominado, a menudo Interglaciar Aftoniense al referirse a los depsitos estudiados en la ciudad de Afton (Iowa, Estados Unidos).

Interglaciar Mindel-Riss
El Mindel-Riss es un periodo interglaciar que, tambin, recibe el nombre de Hoxniense en Inglaterra, Yarmouth en Norteamrica y Holstein en la Europa Nrdica. El nombre comnn de Interglaciar Mindel-Riss se refiere a la denominacin de las glaciaciones en Europa central. Esta fase de clima moderado se da, aproximadamente, entre hace 450 000 y 300 000 aos, precedido por la glaciacin Mindel y sucedido por la glaciacin Riss. La mayor parte de los hallazgos achelenses se datan en esta fase.

Interglaciar Riss-Wrm
El Riss-Wrm es un interglaciar tambin conocido como Ipswichiense en Inglaterra y Sangamoniense en Norteamrica y Eemiense en el norte de Europa, siendo el nombre RissWrm el que corresponde a la seriacin climtica alpina de Centroeuropa. Esta fase de clima templado tuvo lugar hace unos 140 000 aos. El interglaciar Riss-Wrm pudo ser algo ms clido y hmedo que el clima holoceno, lo cual se sabe porque la extensin de los grandes bosques alcanz un lmite mucho ms septentrional que el actual. Fue precedido por la glaciacin Riss y es sucedido por el ltimo periodo glaciar, el Wrm. En este periodo, en Europa, tuvo lugar el apogeo del Musteriense.

Posglacial
El posglacial es, probablemente, uno ms de los periodos interglaciares del Cuaternario, y en un futuro no determinado es factible que sea sucedido por una nueva glaciacin. Esta zona a veces es denominada Flandriense, en referencia a ciertos niveles sedimentarios identificados en Inglaterra. Bsicamente esta etapa coincide con el Holoceno y comenz hace unos 10 000 aos, aproximadamente, momento en el que se produjo una alteracin climtica global que afect sensiblemente al entorno del ser humano prehistrico: al terminar la ltima glaciacin (Wrm) los glaciares se retiraron y muchas zonas que haban estado comunicadas con el continente por puentes de tierra (tal es el caso de Amrica a travs del paso de Beringia; de las Islas Britnicas, a travs del Canal de la Mancha, o Australia, a travs de Indonesia) quedan aisladas al alcanzar los ocanos niveles superiores, inundando zonas antes habitables. La fauna glacial, compuesta, sobre todo, por grandes animales, sucumbe, pero la mesofauna (crvidos, suidos, quidos...) sobrevive, convirtindose, en algunas zonas concretas, en los agriotipos o ancestros de las futuras especies domesticadas (ovinos, porcinos, bovinos...). En frica el episodio ms importante es la desecacin paulatina de la regin que ahora ocupa el desierto del Shara.

CAUSAS DE LA GLACIACIN
Cualquier teora cientfica que pretenda explicar las causas de las glaciaciones debe encarar dos cuestiones fundamentales. Qu causa el comienzo de las condiciones glaciares? y qu caus la alternancia de etapas glaciales e interglaciares que han sido documentadas para el Pleistoceno?7 Las causas de las edades glaciales todava son un tema controvertido. Hay consenso en que varios factores son importantes: la composicin de la atmsfera; los cambios en la rbita de la Tierra alrededor del Sol (llamados ciclos de Milankovitch; y posiblemente la rbita del Sol alrededor del centro de la galaxia); la dinmica de las placas tectnicas y su efecto sobre la situacin relativa y la cantidad de corteza ocenica y terrestre a la superficie de la Tierra; variaciones en la actividad solar; la dinmica orbital del sistema Tierra-Luna; y el impacto de meteoritos de grandes dimensiones o las erupciones volcnicas. Algunos de estos factores tienen una relacin de causa-efecto. Por ejemplo, los cambios en la composicin de la atmsfera de la Tierra (especialmente la concentracin de gases de efecto invernadero) pueden alterar el clima, mientras que el cambio climtico puede cambiar la composicin de la atmsfera. William Ruddiman, Maureen Raymo y otras han sugerido que las mesetas del Tbet y Colorado son inmensos sumideros de CO2, con una capacidad de eliminar suficiente dixido de carbono de la atmsfera como por ser un factor significativo de la tendencia de enfriamiento de los ltimos cuarenta millones de aos. Tambin argumentan que aproximadamente la mitad de su elevacin (y el crecimiento de su capacidad de eliminar CO2) tuvo lugar a lo largo de los ltimos diez millones de aos.

Cambios en la atmsfera terrestre


El cambio ms importante es en la cantidad de gases de efecto invernadero en la atmsfera. Hay indicios que el nivel de gases de efecto invernadero de los casquetes glaciares, pero es difcil establecer relaciones de causalidad. El nivel de gases de efecto invernadero tambin podra haber sido alterado por otros factores propuestos como causa de las edades glaciales, como por ejemplo el movimiento de los continentes o el vulcanismo. La teora de la "Tierra Bola de Nieve" afirma que la severa glaciacin de finales del Proterozoico10 lleg a su fin a causa de un aumento del nivel de CO2 de la atmsfera, y algunos de los que apoyan a la teora argumentan que la Tierra Bola de Nieve fue causada por una reduccin del CO 2 en ella. Esta hiptesis prev la repeticin de este evento.William Ruddimanha propuesto la hiptesis del Antropoceno antiguo (nombre dado por algunos al periodo ms reciente de la historia de la Tierra), segn la cual los humanos empezaron a tener un impacto global significativo en el clima y los ecosistemas de la Tierra no ya en el siglo XVIII con la Revolucin industrial, sino ya hace ocho mil aos, debido a las intensas actividades agrcolas de los humanos antiguos. Ruddiman afirma que los gases de efecto invernadero generados por la agricultura impidieron el comienzo de una nueva glaciacin.

Posicin de los continentes


El registro geolgico parece indicar que las edades glaciales empiezan cuando los continentes se encuentran en una posicin que bloquea o reduce el flujo de agua clida del ecuador a los polos, permitiendo la formacin de casquetes glaciares. Las capas de hielo aumentan el albedo de la Tierra, reduciendo la absorcin de radiacin solar. Esta reduccin de la absorcin de radiacin enfra la atmsfera; este enfriamiento hace crecer los casquetes de hielo, aumentando el albedo todava ms. Este ciclo contina hasta que la reduccin en la erosin causa un aumento del efecto invernadero. Se conocen tres configuraciones de la posicin de los continentes que bloqueen o reduzcan el flujo de agua clida del ecuador a los polos:

cuando un continente se encuentra en un polo, como la Antrtida actualmente; cuando un mar polar se encuentra casi totalmente rodeado de masas de tierra, como el ocano rtico; cuando un supercontinente cubre la mayora del ecuador, como Rodinia durante el perodo Criognico.

Puesto que la Tierra tiene actualmente un continente en su polo sur y un ocano en el polo norte, los gelogos infieren que la Tierra continuar sufriendo periodos glaciales en el futuro (geolgicamente) prximo. Algunos cientficos opinan que el Himalaya es un factor clave en la glaciacin actual, pues estas montaas incrementan las precipitaciones totales de la Tierra, y por lo tanto el ritmo al cual el CO2 es eliminado de la atmsfera, reduciendo el efecto invernadero. La formacin del Himalaya empez hace unos setenta millones de aos, cuando la placa india colision con la placa eurasitica (todava contina elevndose unos cinco milmetros por ao porque la placa india se mueve a un ritmo de 67 mm por ao). La historia del Himalaya encaja generalmente con la reduccin a largo trmino de la temperatura mediana global desde mediados del Eoceno, hace cuarenta millones de aos. Otros aspectos importantes que contribuyeron a la configuracin climtica de periodos anteriores son las corrientes ocenicas, que varan segn la posicin de los continentes y otros factores. Tienen la capacidad de enfriar (por ejemplo, contribuyendo a la creacin del hielo de la Antrtida) y de calentar (otorgando a las islas Britnicas un clima templado en lugar de boreal) el clima global. El cierre del istmo de Panam hace aproximadamente tres millones de aos podra haber dado pie al periodo actual de fuerte glaciacin en Norteamrica, poniendo fin al intercambio de agua entre las regiones tropicales de la Atlntico y el Pacfico.

Ciclos astronmicos de Milankovitch


Los ciclos de Milankovitch son una serie de variaciones cclicas en las caractersticas de la rbita de la Tierra alrededor del Sol. Cada ciclo tiene una duracin diferente, de forma que a veces sus efectos se compensan y a veces incluso se cancelan mutuamente. Los investigadores dudan de que los ciclos de Milankotivch puedan iniciar o poner fin a una glaciacin: pues incluso cuando sus efectos se combinan, no son suficientes; y porque las ocasiones en que los efectos se compensan o se cancelan son mucho ms regulares y frecuentes que las edades glaciales. No obstante, existen modelos climticos que los incluyen y que predicen la respuesta climtica. En cambio, hay indicios importantes que los ciclos de Milankovitch afectan la alternancia de periodos glaciales e interglaciares dentro cada edad de hielo. La glaciacin actual es la ms investigada y la mejor comprendida, especialmente los ltimos 400.000 aos, pues este es el periodo que cubren los ncleos de hielo, que muestran la composicin atmosfrica, la temperatura y el volumen de hielo. En este periodo, la correspondencia de los periodos glaciales e interglaciares con los periodos de variacin orbital es tan clara que se suele aceptar el papel que juega la variacin de la rbita. Los efectos combinados de la distancia cambiante al Sol y las variaciones en el eje de la Tierra y en su inclinacin redistribuyen la luz solar que recibe la Tierra. Los ms importantes son los cambios en la inclinacin del eje de la Tierra, que afectan la intensidad de las estaciones. Por ejemplo, la insolacin a 65 de latitud norte en julio puede variar hasta un 25% (de 400 W/m2 a 500 W/m2). Se cree que las capas de hielo avanzan cuando los veranos se vuelven demasiado fros para deshacer toda la nieve acumulada durante el invierno anterior. Algunos creen que las variaciones orbitales no son suficientes como para desencadenar una glaciacin, pero hay otros factores que pueden contribuir. Mientras que la teora de Milankovitch predice que los cambios cclicos de la rbita solar pueden quedar grabados al registro glacial, faltan explicaciones aadidas para explicar qu ciclos juegan el papel ms importante en la alternancia glacial-interglaciar. De hecho, durante los ltimos 800.000 aos, el perodo de alternancia glacial-interglaciar ha sido de 100.000 aos, cosa que se corresponde con los cambios en la excentricidad e inclinacin orbitales. Pero esta es de lejos la frecuencia ms reducida de las tres predichas por Milankovitch. Durante el periodo entre hace 3 y 0,8 millones de aos, el patrn dominante de glaciacin se corresponda con el periodo de 41.000 aos de los cambios en la oblicuidad de la Tierra (la inclinacin de su eje). Las razones del dominio de una frecuencia sobre otra todava no se comprenden bien y estn siendo investigadas, pero es probable que la respuesta est relacionada con algn tipo de respuesta compleja del sistema climtico terrestre. La teora "tradicional" no llega a explicar el dominio del ciclo de cien mil aos durante los ltimos ocho ciclos. Richard A. Muller, Gordon J. MacDonald y otras han indicado que estos clculos son aptos para un modelo bidimensional de la rbita terrestre, pero que la rbita tridimensional tambin tiene un ciclo de variacin de la oblicuidad que dura cien mil aos. Han propuesto que estas variaciones de la oblicuidad pueden conducir a variaciones en la insolacin. Aun cuando

pone en juego un mecanismo diferente al del concepto tradicional, los periodos predichos a lo largo de los ltimos 400.000 aos son prcticamente los mismos. La validez de la teora de Muller y MacDonald ha sido cuestionada a su vez por Rial.27 William Ruddiman sugiere un modelo que explica el ciclo de cien mil aos modulando la excentricidad sobre la precesin, combinado con el efecto de los gases de efecto invernadero. Peter Huybers Propone todava otra teora, argumentando que el ciclo dominante siempre ha sido el de 41.000 aos, pero que la Tierra tiene actualmente un comportamiento climtico en que slo tiene lugar una edad glacial cada dos o tres ciclos. Esto implicara que el periodo de cien mil aos no es ms que una ilusin creada haciendo la media de ciclos que duran 80.000 y 120.000 aos. Esta teora se corresponde con la incertidumbre de las dataciones, pero no ha recibido demasiado apoyo.

Variaciones en la actividad solar


Hay al menos dos tipos de variacin en la actividad solar

A muy largo trmino, los astrofsicos calculan que el Sol libera un 10% ms de energa cada 109 aos. De aqu a dentro de mil millones de aos, el 10% aadido ser suficiente como por causar un efecto invernadero irreversible en la Tierra - el aumento de la temperatura produce ms nubes de vapor de agua, el cual funciona como un gas de efecto invernadero mucho ms potente que el CO2, la temperatura aumenta, se produce ms vapor, etc. Variaciones a corto trmino. Puesto que el Sol posee un gran tamao, los efectos de sus desequilibrios internos y los procesos de retroalimentacin negativa tardan mucho tiempo en propagarse, de forma que estos procesos se potencian y producen todava ms desequilibrios. En este contexto, "mucho tiempo" quiere decir miles o millones de aos.

El aumento a largo plazo de la emisin de energa del Sol no puede ser la causa de las edades glaciales. Las variaciones a corto plazo mejor conocidas son los ciclos de las manchas solares, especialmente el mnimo de Maunder, que est relacionado con la parte ms fra de la pequea edad de hielo. Como los ciclos de Milankovitch, los efectos de los ciclos de las manchas solares son demasiado dbiles y frecuentes para explicar el comienzo y el fin de las edades glaciales pero es muy probable que sean la razn de las variaciones de temperatura dentro de las edades glaciales.

Vulcanismo
Los episodios volcnicos ms grandes conocidos, las erupciones que crearon las traps siberianas y del Decn y que jugaron un papel importante durante las extinciones en masa, no tienen nada a ver con las edades glaciales. A simple vista, parece que esto pueda implicar que el vulcanismo no puede producir glaciaciones.

Aun as, el 70% de la superficie de la Tierra est cubierto de agua, y la teora de las placas tectnicas predice que la corteza ocenica de la Tierra se renueva completamente cada 200 millones de aos. Por lo tanto, es imposible encontrar indicios de llanuras submarinas o de otros grandes episodios volcnicos de ms de 200 millones de aos de antigedad, y los indicios de episodios volcnicos ms antiguos posiblemente ya han sido erosionados. En otras palabras, que no se hayan encontrado pruebas de otros acontecimientos volcnicos a gran escala no significa que no hayan tenido lugar. En teora, es posible que los volcanes submarinos pudieran poner fin a una edad glacial, creando un calentamiento global. Una explicacin propuesta del mximo trmico del Paleoceno-Eoceno es que los volcanes submarinos liberaran metano atrapado en clatratos, causando un gran y rpido incremento del efecto invernadero. No parece haber indicios geolgicos de estas erupciones en este periodo, pero esto no implica que no tuvieron lugar. Es ms difcil ver qu papel podra tener el vulcanismo en empezar una edad glacial, puesto que los efectos que lo frenen debern ser ms dbiles y a ms corto plazo que los efectos que lo produzcan. Esto exigira polvos y nubes de aerosoles que permanecieran en la atmsfera superior, bloquearan la luz solar durante miles de aos, cosa que parece muy improbable. Los volcanes submarinos no podran producir este efecto puesto que el polvo y los aerosoles serian absorbidos por la mar antes de que llegaran a la atmsfera. No obstante, esta hiptesis se baraja como plausible en el caso de la Pequea Edad del Hielo.30

Radiacin csmica galctica


Recientemente el cientfico Nir Shaviv ha sealado, y divulgado en el documental "El misterio de las nubes", que las glaciaciones seran causadas por el cruce cclico del Sistema Solar a travs de los brazos espirales de la galaxia, durante la rbita del Sol alrededor de Sagitario A* (el agujero negro del centro de la Va lctea) a lo largo del ao galctico, que dura 250 millones de aos. El mecanismo que se sobreentiende es el propuesto por Henrik Svensmark, segn el cual los rayos csmicos producen ncleos de condensacin en la atmsfera, los cuales funcionan como semillas de nubes (a ms nubes, ms fro), y que en los brazos galcticos hay ms estrellas, por tanto, ms supernovas, y ms rayos csmicos. La ciclicidad de las glaciaciones sera explicada por este mecanismo de rbita galctica, ocupando fracciones de 250 millones de aos (ao galctico), aproximadamente. En el momento actual, el Sistema solar estara cruzando un pequeo brazo espiral de la galaxia, lo cual explicara la actual glaciacin (presencia de casquetes en los polos).