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Revista de Instituciones, Ideas y Mercados N 49 | Octubre 2008 | pp.

233-243 | ISSN 1668-0693

LIBERALISMO Y CRECIMIENTO ECONMICO Y SOCIAL: ARGENTINA (1880-1910)* Por Ezequiel Gallo**

En alguna otra ocasin me ha parecido oportuno comenzar las reflexiones sobre un perodo histrico especfico citando al autor que ms ha impactado sobre mi formacin profesional en la ltima dcada. En su conocido ensayo El capitalismo y los historiadores sostena Friedrich A. Hayek que
Apenas existe ningn ideal o concepto poltico que no incluya opiniones sobre una serie de acontecimientos histricos, y, viceversa, son pocos los recuerdos histricos que no sirvan como smbolo para una meta poltica. Sin embargo, las ideas histricas que nos guan en el presente no coinciden siempre con los hechos histricos; incluso muchas veces son menos la causa que el efecto de las convicciones polticas. Los mitos histricos han jugado, en la formacin de las opiniones, un papel quizs tan grande como los hechos histricos. Sin embargo, apenas podemos sacar provecho de las experiencias de nuestro pasado, si los hechos de los cuales deducimos nuestras consecuencias no coinciden con la realidad.

La primera regla de oro para evaluar sensata y prudentemente el pasado es la de no exigir a los hombres hazaas que slo estn reservadas a los dioses. A esta altura de la evolucin de la humanidad ya debera estar claro que la imperfeccin y la ignorancia son caractersticas universales y permanentes de la especie. El dilema que nos plantea este hecho ineludible fue sagazmente abordado por la histografa del siglo XIX cuando populariz el
* Conferencia pronunciada el 16 de julio de 1982 en el Instituto Popular de Conferencias de La Prensa y publicada en Ideas sobre la Libertad N 42, Ao XXV, Diciembre de 1983. Reproducida aqu con revisin del autor. ** Doctor en Historia, Universidad de Oxford. Ex -Director de Investigaciones de ESEADE. Profesor Emrito, Universidad Di Tella.

vocablo progreso. A este progreso lo podramos definir con la prosa ms colorida de Paul Groussac como pasos hacia esa estrella fija, mirada por nuestra incurable ilusin como una luz terrestre y acaso el trmino accesible del viaje humano, cuando para nosotros el celeste faro slo marca el norte y el rumbo de un camino sin fin. As definido, el historiador puede detectar la presencia y dimensin del progreso logrado dentro de un perodo especfico a travs de dos procedimientos: 1) cotejando la situacin que analiza con la que precedi en el tiempo, y, 2) comparando esta etapa histrica con lo que ocurri en otras latitudes de caractersticas similares en el mismo lapso temporal. Desde ambas perspectivas no parece exagerado afirmar que la Argentina del Ochenta al Centenario progres a pasos agigantados, y que es posible rastrear estos progresos en casi todos los aspectos que configuraron la marcha ascendente de aquella sociedad. En rigor, la nica perplejidad del historiador contemporneo se produce ante la reiteracin y pertinacia con las cuales se retacea, y a veces, se niega, un hecho tan notorio. Comencemos por anotar rpidamente algunos de los indicadores ms representativos de aquel vertiginoso despegue de nuestra sociedad. La poblacin que slo alcanzaba a 1.800.000 habitantes en 1869 lleg a ms de 7.800.000 en 1914; el comercio exterior que era de 74.000.000 de pesos oro en 1870 super la espectacular cifra de 1.000.000.000 de pesos oro en 1913; la red ferroviaria que apenas haba pasado los 700 km. en 1870 contaba ya con ms de 33.000 km. en 1914. El rea sembrada que registraba unas magras 200.000 hectreas en 1872 super las 12.400.000 hectreas en 1914. Estas cifras son indicativas de lo que ocurri en cuatro reas cruciales de nuestra historia econmica: la poblacin, la red de transportes y comunicaciones, las industrias rurales, y el comercio exterior. Todas indican progresos espectaculares, todas apuntan a mostrar no solamente tasas muy rpidas de crecimiento de la riqueza general, sino tambin de la riqueza por habitante. Mientras que la poblacin creci 4 veces, el comercio exterior lo hizo 12 veces, la red frrea 40 y el rea sembrada 55 veces. El mismo panorama emerge de comparar el progreso argentino con el de otros pases similares, igualmente exitosos durante aquellas dcadas. El

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caso de Australia, hoy reiterada y melanclicamente utilizado para graficar nuestra actual decadencia, es por dems pertinente. Hacia 1850 la riqueza por habitante de la Argentina representaba alrededor de un 30 % de la australiana, proporcin que se mantuvo en el mismo nivel hasta 1880. Entre 1880 y 1914 el muy rpido crecimiento de la economa argentina redujo considerablemente la brecha. Hacia 1914 nuestra riqueza representaba un 70 % de la de Australia, y en ese nivel permaneci con ligeras variaciones hasta comienzos de los aos cuarenta. Hoy hemos regresado a aquel viejo y triste punto de partida de 1850. Si esta comparacin aparece como insuficiente, quizs baste recordar que en 1914 el 45 % del comercio exterior del continente latinoamericano pasaba por puertos argentinos, y que estaban instaladas en el pas el 47 % de la red ferroviaria, el 55 % de las lneas telegrficas y el 44 % de los telfonos. Datos tan contundentes no deberan requerir de mayores precisiones. Mucha gente, sin embargo, piensa de otra manera. Se nos ha dicho, por ejemplo, que lo ocurrido en aquella poca fue crecimiento pero no desarrollo. No est dems interrogarse sobre tan curioso como pintoresco juego de palabras, tratando de analizar las premisas sobre las que descansa tan persistente afn crtico. Se afirma, en primer lugar, que el crecimiento econmico de aquella poca produjo serios desequilibrios regionales o, en otras palabras, que favoreci a Buenos Aires en desmedro de las provincias del interior. Cierto es, hubo regiones que se desarrollaron mucho ms rpidamente que otras, y resulta innegable que las diferencias fueron, en algunos casos, muy importantes. El hallazgo es, sin embargo, muy poco original. Como lo saben muy bien quienes han estudiado procesos similares de rpido crecimiento econmico, el desequilibrio, regional ha sido, y ser, un rasgo ineludible del progreso material. Todos hemos odo hablar de los contrastes entre el sud y el norte norteamericanos, entre Catalua y Andaluca, entre el norte y el sud italianos, entre Inglaterra e Irlanda, etc., etc. Tampoco es muy difcil enterarse de que esos desequilibrios ya estaban presentes desde los tiempos del Virreinato del Ro de la Plata, y que se volvieron mucho ms pronunciados a partir de los aos treinta y cuarenta de este siglo.

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El punto importante, sin embargo, es que entre el Ochenta y el Centenario, muchas regiones antes estancadas o de lento crecimiento, conocieron progresos sustanciales. Hacia comienzos de la dcada del sesenta, slo Buenos Aires, y a una buena distancia Entre Ros, posean una economa en franco progreso. En las dcadas subsiguientes se produjo el arrollador crecimiento de Santa Fe y Crdoba en la regin pampeana, y la emergencia de Mendoza y Tucumn como centros de atraccin de capitales y poblacin en el interior. A estos desarrollos se le debe agregar el poblamiento de regiones hasta entonces desrticas en el sud y nordeste del pas. Conocemos bastante bien las caractersticas del portentoso estirn de grandes ciudades como Buenos Aires y Rosario, pero se ha prestado poca atencin a procesos que desde el punto de vista de la poblacin y ocupacin efectiva del territorio resultaron, quizs, ms significativos. Bastar un solo ejemplo: el nmero de centros urbanos que tenan entre 2.000 y 10.000 habitantes aument en toda la regin pampeana de los 20 existentes en 1870 a los 220 que haba en 1914. Como consecuencia, de todos estos desarrollados, hacia esta ltima fecha, ms de un 70 % de la poblacin nacional estaba radicada en las regiones ms dinmicas del pas. Se ha afirmado reiteradamente, tambin, que una excesiva especializacin en las actividades rurales disloc a las viejas artesanas con graves consecuencias para el futuro de la industria nacional. El error en este caso es doble. En ninguna parte, la moderna industria fabril creci a partir de las artesanas, de cuya bajsima productividad no podan esperarse los recursos necesarios para la industrializacin. sta, como lo sealan numerosos estudios sobre las llamadas revoluciones industriales, creci en realidad sustituyendo a esas viejas artesanas, y slo despus de que el crecimiento del comercio y la agricultura provey los recursos requeridos por la nueva actividad. Algo muy parecido es lo que ocurri en la Argentina de aquella poca. As como el primer gran salto ganadero gener las condiciones necesarias para el portentoso crecimiento de la produccin de cereales, fue este ltimo proceso el que posibilit el surgimiento de una industria moderna en el pas. No son muchos los datos que tenemos a nuestra disposicin sobre este problema especfico, pero todos los que hay apuntan en una misma

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direccin. Ya en la dcada del ochenta es posible observar la aparicin de actividades industriales modernas: las bodegas mendocinas, los ingenios tucumanos, los molinos y frigorficos del litoral, los primeros grupos fabriles urbanos de importancia, varios de los cuales subsisten hoy, como Alpargatas Bagley, las primeras fbricas de Bemberg y Bunge y Born, los talleres de Vasena que hacia fines de siglo empleaban 2.000 obreros, el llamado grupo italiano. En los veinte aos que van desde el censo de 1895 al de 1914, ese primer despegue logr consolidarse notoriamente. En efecto, en aquellos veinte aos el nmero de empresas industriales se duplic, el personal empleado por las mismas se triplic, el capital invertido en la actividad industrial se quintuplic, y la fuerza motriz empleada en las fbricas creci 25 veces. A partir de 1900 contamos con cifras anuales de produccin industrial. Pues bien, entre 1900 y 1914 el volumen de la produccin industrial aument casi tres veces. La tasa de crecimiento industrial de la poca es comparable a la lograda durante esos aos por pases como Alemania y Japn y hacia 1914 la Argentina produca el 70 % de los productos manufacturados que consuma. Se dice, finalmente, que existieron en esa poca marcadas diferencias sociales. Desde luego, sera infantil negar su existencia, especialmente en un perodo donde prevaleca la conviccin de que la nica igualdad compatible con el progreso era la igualdad ante la ley. El punto crucial a debatir, sin embargo, es en qu medida una sociedad reduce los problemas ms acuciantes de sus sectores menos favorecidos y, especialmente, hasta qu punto se le brinda, a esos mismos sectores oportunidades para mejorar su posicin relativa. Las conclusiones son en este tema tan contundentes como en los anteriores. Investigaciones recientes han demostrado que durante el perodo se registr un alza continua en los niveles de ingreso de los sectores populares. El dato es consistente con los otros elementos de juicio a nuestra disposicin. Como se ha dicho, la Argentina tena 1.800.000 habitantes en 1869. Desde entonces, se radicaron en el pas 3.500.000 de inmigrantes europeos, es decir el doble de personas de las que existan en el momento inicial. Durante unos quince aos del perodo se registraron, adems,

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las llamadas migraciones golondrinas, italianos del norte que venan a la Argentina para los tres meses de la cosecha, retornando luego con sus ahorros al pas natal. A nadie se le escapa que estos impresionantes movimientos humanos a travs del ocano slo son posibles por la existencia de elevados salarios en el pas receptor. En 1913 uno de los crticos ms influyentes de nuestro sistema econmico, el Ing. Alejandro Bunge, se lamentaba porque nuestros salarios eran inferiores a los existentes en Estados Unidos, Canad, Australia e Inglaterra, iguales a los de Alemania y superiores a los prevalentes en el resto de Europa. Esto da una idea bastante cabal de la verdadera dimensin de los problemas sociales de aquella Argentina. Un aspecto ms ilustrativo an de aquella poca surge al estudiar las oportunidades de ascenso social. Los datos del censo de 1869 permiten inferir que entre un 12 y un 15 % de la poblacin econmicamente activa perteneca a los llamados sectores medios. La informacin provista por el censo de 1914 indica que esa capa social de la poblacin haba aumentado hasta representar alrededor de un 40 % de la misma. Este avance en la calidad de la vida, se reflej tambin en la educacin de los sectores de ms bajos ingresos. En 1869 el 78 % de la poblacin mayor de 6 aos no lea ni escriba. En 1914 esa proporcin se haba reducido a menos de un 35 %. En cuanto al grado de apertura de la sociedad, la informacin disponible abre un panorama an ms contundente. Hacia la poca del Centenario un 77 % de los dueos de las empresas comerciales e industriales urbanas, un 62 % de quienes se hallaban al frente de explotaciones cerealeras y un 44 % de quienes dirigan empresas ganaderas en la regin pampeana, eran inmigrantes recientemente incorporados al pas. No creo que haya existido en otras latitudes un proceso de movilidad social ascendente de la magnitud del indicado por estas cifras. Hubiera preferido no fatigarlos con tantas cifras; no hubiera sido necesario si no se hubiese distorsionado tan seriamente lo ocurrido en aquella poca. Resta agregar en este captulo que esa sociedad que se configur casi de golpe incorporando a millones de personas de los ms variados orgenes fue creando al mismo tiempo las condiciones que hicieron posible

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una fluda asimilacin de los recin llegados. La historia de un barrio porteo o de una colonia agrcola pampeana revela ntidamente la intensidad y rapidez con la que se intercambian pacficamente tradiciones y costumbres entre los recin llegados y quienes los reciban. Los 25 peridicos en lenguas extranjeras que se editaban en Buenos Aires en 1914 y las 220 asociaciones voluntarias mixtas con sus 240.000 miembros son tambin testimonio directo de una comunidad cosmopolita exitosamente asimilada al nuevo pas. Una sociedad como la descripta no pudo haberse desarrollado sin un marco institucional adecuado. Ese marco normativo general fue provisto por la Constitucin de 1853-60, y su ncleo central estaba constituido por este claro y sencillo razonamiento de Alberdi:
Si los derechos civiles del hombre pudieran mantenerse al abrigo de todo ataque, es decir, si nadie atentara contra nuestra vida, persona, propiedad y libre accin, el gobierno del Estado sera intil no tendra razn de existir. Luego las leyes polticas no tienen ms objeto final que la preservacin de las leyes civiles, que son el cdigo de la sociedad y de la civilizacin misma.

Un gobierno limitado a sus funciones especficas de proteger un mbito privado extenso que permitiera el ejercicio de lo que ayer Tocqueville llamaba libertades cotidianas y que hoy Hayek denomina libertad de hacer, era la frmula breve y simple que abri las compuertas del progreso en una nacin lejana, pobre y prcticamente despoblada. Una cosa son, sin embargo, las leyes y otra su impacto en la realidad cotidiana. El trnsito entre ambos niveles no fue ni fcil ni rpido, y, por otra parte, se efectu a distintos ritmos. Fue sorprendentemente veloz, como se ha visto, en la vida econmica y social; fue bastante lento y trabajoso en la tarea de implementar las instituciones que hicieran del modelo constitucional una realidad permanente y estable. Desde 1810 la Argentina haba entrado en una espiral interminable de enfrentamientos armados: guerras de independencia, conflictos blicos

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con los pases vecinos, luchas armadas entre las distintas provincias guerra casi permanente en la frontera indgena. Esta larga etapa blica, que se prolong por casi setenta aos, tuvo diversas consecuencias de las cuales resulta pertinente subrayar dos: 1) las guerras produjeron un vaco institucional que tard dcadas en ser superado y que fue reemplazado ora por el poder dictatorial ora por un exacerbado personalismo poltico; y 2) los contnuos enfrentamientos armados no slo dislocaron la vida econmica sino que moldearon una mentalidad agresiva y exclusivista muy poco apta para la convivencia civilizada y notoriamente frgil ante los embates del despotismo o del caos desintegrador. Las leyes, por ms sabias que sean, requieren para su reinado de hbitos y tradiciones cotidianas que sean compatibles con ellas. Sin esta conjuncin, ni los dones de la naturaleza ni la sabidura de los gobernantes es suficiente para posibilitar el progreso de las naciones. Entre 1853 y 1880 la Argentina atraves por una etapa institucional sumamente creativa, pero salpicada a menudo por la supervivencia de los viejos hbitos guerreros. Estas circunstancias se alimentaban, muchas veces, de los impulsos generosos de quienes pensaban que la conjuncin entre legislacin y hbitos se puede lograr en forma ms o menos automtica. No era ste, ciertamente, el camino adecuado; por el contrario, la frgil herencia recibida exiga cautela y paciencia para construir las instituciones nacionales que pusieron fin a dcadas de alzamientos armados. La solucin comenz a delinearse durante la atormentada dcada del setenta, aunque ya haba sido sugerida, tiempo atrs, por Alberdi. Paradjicamente sus enseanzas fueron propagadas por la explosiva pluma periodstica de su viejo adversario Domingo Faustino Sarmiento: La sntesis del republicano moderno es menos sublime que libertad-igualdad-fraternidad; es ms prctica: libertad-paz-tranquilidad. Estos fueron los antecedentes del programa de gobierno de la primera administracin de Julio Roca, y su conocido lema de Paz y Administracin sintetiz bien la orientacin general que imprimi a su gobierno: consolidar la unin nacional y poner fin a las luchas internas. En otras palabras cimentar sobre la paz y la estabilidad el xito del programa constitucional.

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A partir de aqu, muchos problemas se solucionaron rpidamente, otros desaparecieron con el paso del tiempo, algunos ms nunca tuvieron respuestas satisfactorias. En el rea poltica, especialmente, siguieron vigentes las prcticas excluyentes, la intolerancia y el ocasional recurso a la violencia. Estas eran las causas de la permanencia de ese vaivn, que tanto preocupaba a Pellegrini, entre la propensin del oficialismo al exclusivismo poltico y el apego opositor a la sedicin y a la intransigencia dogmtica. A estos hbitos de vieja data se le agregaron obsesiones de origen ms reciente. El terror al resurgimiento del faccionalismo anrquico, favoreci a las tendencias que pugnaban, con xito, por la supremaca de un fuerte poder central. Toda solucin poltica, como sucede en los dems aspectos de la vida, se logra a costas de sacrificar algo que tambin consideramos valioso. El precio pagado por la paz, la estabilidad y la unin fue el paulatino debilitamiento de las autonomas provinciales. Reconocer la supervivencia de viejos hbitos inconducentes para una vida institucional republicana, y detectar la emergencia de nuevos problemas, no significa desconocer que, aun en este difcil mbito pblico, se anotaran, tambin, progresos muy significativos. Ya se ha mencionado la mayor estabilidad alcanzada, sin la cual hubiese sido imposible el progreso econmico y social alcanzado entre 1880 y 1914. Habra que agregar la existencia de un Poder Judicial respetado, cuya independencia fue muchas veces elogiada por los ms tenaces opositores al rgimen poltico vigente. No sera justo olvidar, tampoco, a un parlamento que, a pesar de los vicios que a veces afectaban a la eleccin de sus miembros, supo mantener, en muchas ocasiones, una distancia con el Poder Ejecutivo que no ha sido habitual en pocas posteriores. Finalmente, no est dems recordar la existencia de una prensa con enorme vocacin pblica, que se constituy, en ms de una oportunidad, en una barrera formidable contra las arbitrariedades del poder administrador. Tambin en el tema que ms conflictos suscit y que ms pasiones desat, el de la representacin poltica, es posible anotar progresos significativos, por ms lentos y dolorosos que les hayan parecido a muchos de los contemporneos a los sucesos.

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En este punto es importante resaltar la franqueza y realismo con la que se aceptaba la existencia del problema. Tambin la lucidez con la cual se analizaron las causas del mismo. As se expresaba, por ejemplo, Julio Roca en ocasin de su ltimo mensaje presidencial (1904):
Nos quedan, sin duda, muchos esfuerzos an que hacer y muchas conquistas que realizar sobre nosotros mismos, tan propensos a ideales lejanos y a exigir la ltima expresin de la sabidura poltica en el gobierno, en los partidos y en las prcticas constitucionales, que suponen un grado de perfeccionamiento supremo que no han alcanzado todava pueblos que cuentan con siglos de existencia. Ms que en la ley escrita, la forma republicana de gobierno reposa en hbitos y costumbres pblicas.

Parece innegable, por lo tanto, que esa pujante sociedad del Centenario requera una moderada reforma institucional que tendiera a remover algunas de las imperfecciones de vieja y nueva data que haban subsistido o aparecido durante su marcha ascendente. La respuesta, y fue una generosa respuesta, a esta genuina inquietud fue dada, como se sabe, a travs de la ley Senz Pea de 1912. La reforma electoral ha sido considerada por muchos de los que evalan crticamente a este perodo histrico, como su contribucin ms valiosa. Para quienes, por el contrario, pensamos que dicha poca fue la ms excitante de nuestra historia, la ley Senz Pea se nos aparece desde una perspectiva distinta. Es posible que la reforma hubiera sido ms consistente si no hubiese establecido el voto obligatorio y si hubiera optado por la representacin uninominal en vez de por el sistema de la lista incompleta. De esta manera, quizs, se hubieran fortalecido virtudes pblicas siempre en riesgo de flaquear en pocas de gran prosperidad y se hubiera logrado una relacin ms cercana y transparente entre los electores y sus representantes. Esto no es, sin embargo, lo ms importante. El resguardo de los logros alcanzados hasta el Centenario y, mucho ms, su extensin, requeran seguir avanzando en pos de lograr una conjuncin ms acabada entre el modelo constitucional y la realidad cotidiana, y para esto una nueva reforma elec-

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toral era un instrumento til pero incompleto. Con la unin nacional consolidada hubiera sido importante sentar bases institucionales que posibilitaran revivir las autonomas provinciales y fortalecer la vida municipal. Especialmente, resultaba crucial independizar la moneda y el crdito del poder poltico para evitar la futura consolidacin tan peligrosa para las libertades privadas y pblicas que nuestros antepasados denominaban, alrededor de 1890, como la alianza entre el fusil y el banco. No sera justo, sin embargo, desconocer algunos de los mritos de la ley de 1912. Los cambios de guardia poltica son muy complejos y delicados, especialmente en comunidades que atraviesan por perodos de profundos cambios sociales. No est de ms recordar lo acaecido en pases que tambin haban logrado avances considerables como lo eran el Mxico de Porfirio Daz, la Rusia de los zares o la Alemania imperial. Frente a estos casos, la transicin argentina de 1916 presenta un ntido contraste al haber transcurrido dentro de los mismos carriles que haban caracterizado a las dos dcadas que la precedieron. Espero que estas breves y rpidas reflexiones ayuden a generar mayor curiosidad en el estudio de este frtil perodo de nuestro pasado. Pero, adems, confo en que una correcta evaluacin del mismo contribuya a devolver centralidad a los principios que posibilitaron la emergencia de aquella sociedad libre y pujante. Estos principios no son ni nuevos ni complejos; fueron sintetizados hace ya doscientos aos por Adam Ferguson con envidiable economa expresiva:
Cada persona es libre en la proporcin en que el gobierno de su pas sea lo suficientemente fuerte para protegerla y lo suficientemente limitado y prudente para no abusar de ese poder.

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