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La miel de abeja y su importancia

Dr. Jos Armando Ulloa, Dr. Pedro M. Mondragn Cortez, Q.F.B. Rogelio Rodrguez Rodrguez, Q.F.B. Juan Alberto Resndiz Vzquez, M. en C. Petra Rosas Ulloa
Introduccin La miel es la sustancia natural dulce producida por la abeja Apis mallifera o por diferentes subespecies, a partir del nctar de las flores y de otras secreciones extra florales que las abejas liban, transportan, transforman, combinan con otras sustancias, deshidratan, concentran y almacenan en panales. Constituye uno de los alimentos ms primitivos que el hombre aprovech para nutrirse. Su composicin es compleja y los carbohidratos representan la mayor proporcin, dentro de los que destacan la fructosa y glucosa, pero contiene una gran variedad de sustancias menores dentro de los que destacan las enzimas, aminocidos, cidos orgnicos, antioxidantes, vitaminas y minerales. La composicin de la miel depende de diversos factores tales como la contribucin de la planta, suelo, clima y condiciones ambientales, principalmente. Tambin se ha asociado a la miel otras funciones adems de la alimenticia, sobre todo algunas relacionadas para el tratamiento de afecciones de la salud. Aunque la apicultura es una actividad muy antigua, en la actualidad representa una actividad econmica importante en muchos pases que permite generar una importante cantidad de empleos, siendo en Mxico la tercera fuente de divisas del subsector ganadero. La principal preocupacin de los productores para seguir manteniendo la aceptacin de la miel en el mercado nacional e internacional es garantizar su autenticidad, dado que es posible la prctica de su adulteracin o deterioro por su inadecuado manejo y almacenamiento. En ese sentido resultan importantes las investigaciones tendientes a caracterizar la calidad de la miel producida en las distintas regiones productoras del pas.

Figura 1. La miel, uno de los alimentos primitivos de la humanidad

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La miel, un recurso medicinal y alimenticio El desarrollo de las sociedades humanas se ha sustentado en el aprovechamiento de los recursos naturales como en el caso de la miel, la cual se produjo mucho antes de la aparicin del hombre en la tierra. Aunque la historia de la apicultura tiene sus races en los primeros asentamientos humanos, existen evidencias arqueolgicas de que la miel bien pudo utilizarse como alimento desde el periodo Mesoltico, esto es 7000 aos a.C. Tambin se sabe que la primera referencia escrita para la miel es una tablilla Sumeriana, fechada entre los aos 2100-2000 a.C.; dicha tablilla tambin menciona el uso de la miel como droga y como un ungento. Por ello se afirma que la miel ha sido usada con propsitos mdicos y nutricionales. Se estima que la miel es la medicina ms antigua conocida y que en muchas razas fue prescrita por mdicos para una variedad de enfermedades. Los antiguos egipcios, asirios, chinos y romanos usaron la miel en combinacin con otras hierbas para tratar heridas y enfermedades del intestino. En la Grecia antigua, Aristteles afirmaba que la miel podra aplicarse como un ungento para las heridas y el dolor de ojos. Dioscrides alrededor del ao 50 d.C. recomendaba a la miel para el tratamiento de quemaduras del sol, manchas en la cara y todas las pudrientas y huecas lceras. El uso de la miel como un agente teraputico ha continuado dentro de la medicina popular hasta nuestros das. En la India, la miel de loto se usa para tratar enfermedades de los ojos. Otros ejemplos de los actuales usos de la miel en la medicina tradicional son: como terapia para piernas ulcerosas infectadas, dolor de odos, tratamiento tpico

de la rubeola y sarampin, lceras gstricas y dolor de garganta. Hoy se sabe que el poder antibacteriano de la miel se debe principalmente a las inhibinas. Estas inhibinas consisten en perxido de hidrgeno, flavonoides y cidos fenlicos, adems de otras sustancias sin identificar, aunque otros investigadores atribuyen la capacidad antibacteriana de miel a la combinacin de propiedades tales como su alta osmolaridad, bajo pH, presencia de sustancias voltiles y bajo valor de actividad de agua. Tambin se ha demostrado que la miel sirve como una fuente natural de antioxidantes, los cuales son efectivos para reducir el riesgo de enfermedades del corazn, sistema inmune, cataratas y diferentes procesos inflamatorios. La miel permaneci como el nico endulzador primario natural disponible hasta el pasado Siglo XIX, cuando su consumo fue superado por el azcar de caa o azcar de remolacha, y ms tarde por azcares derivados del maz. Hoy en da se acepta que la miel puede ser adems un alimento protector, ya que tiene un gran nmero de sustancias que actan de esa manera incluyendo el cido ascrbico, pptidos pequeos, flavonoides, tocoferoles y enzimas, pudiendo ser una alternativa natural al uso de aditivos alimentarios para controlar el encafecimiento enzimtico durante el procesamiento de frutas y verduras, as como ingrediente en la elaboracin de jugos y conservas alimenticias, y en muchos otros alimentos para inferirles propiedades sensoriales propias de la miel. Propiedades fisicoqumicas de la miel La miel vara en su composicin dependiendo de la fuente del nctar, las prcticas de apicultura, el clima y las condiciones ambientales.

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Los carbohidratos. Constituyen el principal componente de la miel. Dentro de los carbohidratos los principales azcares son los monosacridos fructosa y glucosa. Estos azcares simples representan el 85% de sus slidos, ya que la miel es esencialmente una solucin alta-

mente concentrada de azcares en agua. Los otros slidos de la miel incluyen al menos otros 25 azcares complejos, pero algunos de ellos estn presentes en niveles muy bajos y todos estn formados por la unin de la fructosa y glucosa en diferentes combinaciones.

Cuadro 1. Principales constituyentes de los azcares de la miel


Monosacridos Fructosa Glucosa Disacridos Gentibiosa Isomaltosa Maltosa Maltulosa Nigerosa Palatinosa Sacarosa Turalosa Trisacridos Centosa Eriosa Isomaltotriosa Isopanosa Laminaritriosa Maltotriosa Melezitosa Panosa Sacridos complejos Isomaltopentosa Isomaltotetraosa

El agua. El contenido de humedad es una de las caractersticas ms importantes de la miel y est en funcin de ciertos factores tales como los ambientales y del contenido de humedad del nctar. La miel madura tiene normalmente un contenido de humedad por debajo del 18.5% y cuando se excede de este nivel, es susceptible a fermentar, particularmente cuando la cantidad de levaduras osmoflicas es suficientemente alta. Adems, el contenido de agua en la miel influye en su viscosidad, peso especfico y color, condicionando as la conservacin y cualidades organolpticas de este producto. Despus de la extraccin de la miel de la colmena, su contenido de humedad puede cambiar dependiendo de las condiciones de almacenamiento. Las enzimas. Son aadidas principalmente por las abejas, aunque algunas pocas proceden de las plantas. Las abejas aaden enzimas a fin de lograr el proceso de maduracin del nctar a miel y stas son en gran parte las responsables de la complejidad composicional de la miel. El proceso involucrado en la conversin de los tres azcares bsicos del nctar a

por lo menos 25 azcares adicionales de gran complejidad es difcil de entender. La enzima ms importante de la miel es la -glucosidasa, ya que es la responsable de muchos de los cambios que ocurren durante la miel; tambin se conoce como invertasa o sucrasa y convierte el disacrido sacarosa de la miel en sus constituyentes monosacridos fructosa y glucosa. Otras enzimas presentes en la miel son la glucosa oxidasa, responsable en gran parte de la propiedad antibacteriana de la miel; la catalasa, responsable de convertir el perxido de hidrgeno a oxgeno y agua; la cido fosfatasa, que degrada el almidn; la diastasa que se usa indicador de aplicacin de calor a la miel. Protenas y aminocidos. La miel contiene aproximadamente 0.5% de protenas, principalmente como enzimas y aminocidos. Los niveles de aminocidos y protena en la miel son el reflejo del contenido de nitrgeno, el cual es variable y no supera el 0.04%. Entre el 40-80% del nitrgeno total de la miel es protena. Cerca de 20 protenas no enzimticas se han identificado en la miel, muchas de la cuales son comunes a distintas mieles.

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Algunas de ellas tienen su origen en las abejas y otras en el nctar de la planta. La presencia de las protenas en la miel resulta en una baja tensin superficial, lo que fomenta la formacin de las finas burbujas de aire en una marcada tendencia al espumado. La cantidad de aminocidos libres en la miel es pequea y no tiene importancia nutricional. En la miel se han encontrado entre 11 y 21 aminocidos libres, de los cuales la prolina representa alrededor de la mitad del total. Adems de la prolina, el cido glutmico, alanina, fenilalanina, tirosina, leucina e isoleucina se presentan en niveles mayores. Los aminocidos reaccionan con algunos de los azcares para producir sustancias amarillas o cafs responsables del oscurecimiento de la miel durante su almacenamiento. Los cidos y el pH. La gran dulzura de la miel enmascara en gran parte el sabor de los cidos orgnicos presentes en la miel, los cuales representan aproximadamente el 0.5% de los slidos de este alimento. Los cidos orgnicos son los responsables del bajo pH (3.5 a 5.5) de la miel y de la excelente estabilidad de la misma. Son varios los cidos orgnicos que estn presentes en la miel, aunque el que predomina es el cido glucnico. El cido glucnico se origina de la glucosa a travs de la accin de la enzima glucosa oxidasa aadida por las abejas. El efecto combinado de su acidez y el perxido de hidrgeno ayudan a la conservacin del nctar y la miel. Otros cidos orgnicos contenidos en menor proporcin en la miel son el frmico, actico, butrico, lctico, oxlico, succnico, tartrico, maleico, pirvico, piroglutmico, -cetoglutrico, gliclico, ctrico, mlico. Vitaminas y minerales. La cantidad de vitaminas en la miel y su contribucin a la dosis recomendada diaria de este tipo de nutrientes es despreciable. El contenido mineral de la miel es altamente variable, de 0.02 a 1.0%, siendo el

potasio cerca de la tercera parte de dicho contenido; la cantidad de potasio excede 10 veces a la de sodio, calcio y magnesio. Los minerales menos abundantes en la miel son hierro, manganeso, cobre, cloro, fsforo, azufre y slice. Componentes del aroma, color y sabor. Existe una gran variedad de mieles con diferentes aromas, colores y sabores, dependiendo de su origen botnico. Los azcares son los principales componentes del sabor. Generalmente la miel con un alto contenido de fructosa es ms dulce que una miel con una alta concentracin de glucosa. El aroma de la miel depende en gran medida de la cantidad de cidos y aminocidos. El color de la miel vara desde extra-clara, pasando por tonos mbar y llegando a ser casi negra; algunas veces con luminosidad amarilla tpica, verdosa o de tono rojizo. El color est relacionado con el contenido de minerales, polen y compuesto fenlicos. Las mieles oscuras tienen un alto contenido de fenoles y consecuentemente una alta capacidad antioxidante. Conductividad elctrica. Este parmetro est relacionado con la concentracin de sales minerales, cidos orgnicos y protenas, por lo cual es una medicin til para establecer el origen geogrfico de los distintos tipos de mieles. Se ha sugerido a la medicin de conductividad elctrica como una tcnica indirecta para determinar el contenido de minerales de distintos tipos de mieles, debido a que es un valor estable que no vara significativamente durante el almacenamiento del alimento y adems indica si las abejas han sido alimentadas con azcares. El rango de conductividad elctrica en la miel es de 0.60 y 2.17 mS/cm (milisiemens/centmetro).

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La apicultura como actividad econmica La apicultura es una actividad muy antigua que se ha desarrollado en diferentes partes del mundo. Las culturas europeas utilizaban a la abeja Apis mellifera, en cambio en Amrica, las civilizaciones mesoamericanas cultivaron diversas variedades de los gneros Trigona y Melipona. La regin y civilizacin que destac en esta actividad fue la maya. La importancia de las abejas en esta civilizacin qued expresada en edificaciones y documentos.

desarrollo a travs de las primeras exportaciones, iniciando con ello la etapa de una apicultura moderna y comercial que la ubic en los aos posteriores entre las primeras del mundo. La produccin apcola en nuestro pas reviste una singular importancia, ya que aunque no es una actividad fundamental dentro del sector y no representa el ingreso principal de los apicultores, permite generar una importante cantidad de empleos y es la tercera fuente captadora de divisas del subsector ganadero. La produccin de miel en Mxico para el ao 2009 fue de 52,800 toneladas y ocupa el tercer lugar mundial como exportador con aproximadamente la mitad de su produccin anual, teniendo como destino principal pases como Alemania, Inglaterra y Estados Unidos, generando ingresos anuales en promedio de 32.4 millones de dlares. Sin embargo, para conservar y mejorar las exportaciones mexicanas de miel es indispensable satisfacer un mercado cada da ms exigente apegado a los requisitos de calidad. En el estado de Nayarit existen aproximadamente 150 apicultores, los cuales son dueos de 15 mil colmenas, con una produccin anual promedio de miel de 432 toneladas, las cuales se cosechan en tres temporadas.

Figura 2. Petroglifo maya de una abeja melipona

La introduccin de la abeja europea Apis mellifera a nuestro pas se dio durante la poca colonial. Sin embargo, a pesar de las ventajas que ofreci la abeja europea como era la docilidad y resistencia a las enfermedades, las zonas de vital importancia para la apicultura como la pennsula de Yucatn mantuvieron a la abeja nativa como la preferida. No fue sino hasta la segunda mitad del siglo XX que se sustent la apicultura y la industria apcola mexicana en la abeja europea. A partir de 1950, la apicultura mexicana mostr un importante

Figura 3. Cerro de San Juan, rea de produccin de miel

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Consumo y uso de miel en Mxico Fi El consumo de miel ha experimentado en los ltimos aos un incremento considerable. Los dos principales canales de comercializacin de la miel son: la venta directa de los productores al consumidor y travs de la industria de alimentos. Muchos productores envasan su produccin de miel y realizan su venta en su regin. La industria utiliza la miel como un ingrediente para la elaboracin de alimentos, dentro de los que destacan los cereales, yogurt, dulces y pan. Para el ao 2008 el consumo nacional aparente de miel fue de 30,039 toneladas, de las que 7,420 se comercializaron en cubetas de 20 litros o en frascos de presentacin individual, 6,904 fueron consumidas por la industria cosmetolgica, tabacalera y dulcera, 8,115 distribuidas a la industria alimentaria y restaurantera y 7,600 envasadas por 10 grandes y 82 pequeas empresas. Calidad de la miel Los parmetros ms importantes para evaluar la calidad de la miel son la ausencia de contaminantes (antibiticos, pesticidas y metales pesados) y la frescura de la miel. Los ndices ms utilizados para medir la frescura de dicho alimento son el 5-hidroximetil furfural (HMF) y la actividad diastsica. El HMF es un aldehdo cclico que se origina espontneamente a partir de la fructosa en un medio cido y es un proceso lento. Se calcula que el aumento de HMF en mieles es de 1 mg/kg por mes en climas suaves con temperatura mximas de 30C. Algunas comisiones internacionales establecieron que el contenido mximo de HMF debera ser 40 mg/ kg, con excepciones para mieles de origen tropical, en cuyo caso se admiten 80 mg/kg como

mximo. Sin embargo, algunos pases como Estados Unidos, Australia y Nueva Zelanda no han considerado este parmetro para evaluar la calidad de la miel. La diastasa en una enzima presente naturalmente en mieles frescas, cuyos niveles disminuyen durante el almacenamiento o calentamiento. Los valores del ndice de diastasa para mieles ha queda establecido como mnimo de 3 y como mximo de 8. En Mxico la normatividad establece como criterios de calidad de la miel los lmites de ciertos parmetros fisicoqumicos, dentro de los que destacan el contenido aparente de azcares reductores y los contenidos de sacarosa, glucosa, humedad, slidos insolubles en agua, cenizas, acidez, hidroximetilfurfural a menos y ms de seis meses y el ndice de diastasa. Investigacin en miel producida en Nayarit

Figura 4. Caracterizacin fsico-qumica de la miel nayarita

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Ante la carencia de informacin sobre la calidad de la miel producida en el estado de Nayarit, a partir del ao 2009 se inici de manera conjunta entre el Centro de Investigacin y Asistencia en Tecnologa y Diseo del Estado de Jalisco (Ciatej) y la Universidad Autnoma de Nayarit, un proyecto denominado Caracterizacin fsico-qumica y sensorial de miel de abeja producida en el estado de Nayarit para la generacin de ndices de calidad, el cual recibi financiamiento del Fondo Mixto Conacyt-Gobierno del Estado de Nayarit. En dicho estudio se involucraron mieles procedentes de los municipios

de Tepic, Santiago, Ahuacatln, Compostela y Jala, para dos pocas del ao, y de diferentes tipos de floracin, como son la multifloral, robleencino, mangle blanco, mangle blanco-mango y mango. Los resultados obtenidos en la primera etapa del proyecto indicaron que las mieles producidas en el estado de Nayarit, procedentes de las zonas de estudio, en general cumplen con las especificaciones de calidad establecidas por la normatividad mexicana. La informacin generada resultar de utilidad para los productores de miel en las negociaciones que establezcan para su comercializacin

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Datos de los autores:


Dr. Jos Armando Ulloa, Coordinador del Cuerpo Acadmico de Tecnologa de Alimentos de la Universidad Autnoma de Nayarit. E-mail: arulloa@nayar.uan.mx Dr. Pedro M. Mondragn Cortez, Investigador del Centro de Investigacin y Asistencia en Tecnologa y Diseo del Estado de Jalisco, A. C. Guadalajara, Jalisco. E-mail: pmondragon@ciatej.net.mx Q.F.B. Rogelio Rodrguez Rodrguez. Unidad Acadmica de Ciencias Qumico Biolgicas y Farmacuticas. Universidad Autnoma de Nayarit. Q.F.B. Juan Alberto Resndiz Vzquez. Unidad Acadmica de Ciencias Qumica Biolgicas y Farmacuticas. Universidad Autnoma de Nayarit. M. en C. Petra Rosas Ulloa. Cuerpo Acadmico de Tecnologa de Alimentos Universidad Autnoma de Nayarit. E-mail: petrosas@nayar.uan.mx

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