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LA GEOPOLTICA DE LAS TIERRAS RARAS: EL NUEVO ORO NEGRO Por Francisco Jose Fernndez-Cruz Sequera. Junio 2013.

Publicado en: http://lagranpartida.blogspot.com.es

Las sociedades actuales han experimentado en las ltimas dcadas grandes avances en su desarrollo basados en la miniaturizacin1. Las primeras radios y dispositivos electrnicos dependan de la tecnologa de los tubos de vaco. Como los tubos ocupaban mucho espacio, los aparatos que los empleaban solan ser muy voluminosos y pesados. A finales de los aos 1940, el desarrollo del transistor ofreci una alternativa compacta a los tubos de vaco. Los transistores podan lograr el mismo nivel de amplificacin de potencia lograda mediante tubos, al tiempo que ocupaban mucho menos espacio y usaban slo una pequea fraccin de la energa. A partir de los aos 1960, el circuito integrado proporcion otro nivel adicional de miniaturizacin. Un circuito integrado del tamao de un transistor poda realizar la funcin de veinte transistores.

Es el proceso tecnolgico mediante el cual se intenta reducir el tamao de los dispositivos electrnicos.

En la actualidad, el microprocesador ha supuesto un avance respecto de los circuitos integrados originales. Puede incorporar las funciones de varias placas completas de circuitos impresos en un solo chip de bajo consumo elctrico, y ocupa menos de trece centmetros cuadrados, posibilitando la fabricacin de ordenadores porttiles ms potentes que los enormes ordenadores centrales usados en las dcadas de 1970 y 1980 respectivamente. As llegamos a la microtecnologa, la tecnologa que nos permite fabricar cosas en la escala del micrn. Un micrn es una millonsima de un metro, o, para darse una idea ms clara, la milsima parte de un milmetro. Dicho en otras palabras, una milsima de la milsima parte de un metro. Esta es la escala en la que se trabaja cuando se construyen dispositivos tales como memorias o circuitos lgicos y de computacin. Los dispositivos de memoria y de lgica en venta en 1985, tenan estructuras con componentes de aproximadamente un micrn de ancho. Para 1995, momento de la aparicin del Pentium, se haban alcanzado tamaos de ms o menos un tercio de micrn, 350 nanmetros. En la actualidad se trabaja en estructuras de 100 nanmetros, es decir, de un dcimo de lo que se haba logrado en 1985. La diferencia de la microtecnologa con la nanotecnologa, un paso ms en el proceso de miniaturizacin, es que sta ltima es la tecnologa que nos permite fabricar cosas en la escala del nanmetro; es decir, una milsima de una millonsima de metro, o lo que es lo mismo, una milmillonsima de metro. Para que nos hagamos una idea, en un nanmetro caben entre tres y cinco tomos, y marca el lmite de reduccin a que podemos llegar cuando hablamos de objetos materiales.

Qu son las tierras raras?. Las nuevas tecnologas que han nacido de los avances tecnolgicos derivados de la miniaturizacin, estn presentes en las vidas de todos, y todos los utilizamos en algn sentido, Pero de qu estn hechas estas teconologas?, la respuesta es: de tierras raras, tambin denominadas metales lantnidos. Estos son los siguientes: lantano, cerio, praseodimio, neodimio, prometio, samario, europio, 2

gadolinio, terbio, disprosio, holmio, erbio, tulio, iterbio, lutecio y dos que son ms fciles de encontrar que son, cerio e itilio. Diecisiete elementos fundamentales para la economa mundial asentada en la tecnologa ms moderna. Estos metales estn presentes en los auriculares, en los aparatos de resonancia magntica y en diversos dispositivos pticos. Pero sus principales usos son los discos duros (31% del total), los aerogeneradores2 (26%) y los vehculos elctricos (24%). Por ejemplo, el tungsteno se utiliza en tecnologas de la iluminacin, electrnica, automotriz, aeroespacial y mdica, y China produce el 91% de la produccin mundial de tungsteno. Tambin estn presentes en los telfonos mviles, las consolas de juegos, los navegadores GPS, los paneles solares y las cermicas dentales, aunque sus usos no se limitan a la microelectrnica y la informtica. Las bombillas de bajo consumo, por ejemplo, no se pueden fabricar sin ellos. y son imprescindibles en los sistemas de direccin de misiles o en las turbinas de aviones de combate y sus prestaciones se han vuelto indispensables en ramas como la industria espacial o la medicina nuclear. Todo ello ha incrementado de forma exponencial su demanda, que pas de 1.000 toneladas anuales en 1953 a 85.000 en el 2003 y alcanz las 150.000 a finales de 2012, con un volumen de negocio que puede rondar el billn y medio de dlares. La expresin tierras raras es inexacta, su uso tiene origen en los inicios del siglo XX, cuando los cientficos tenan dificultades para separar estos metales de los minerales junto con los que se hallaban. Los segregaban en forma de xidos,
2 Las energas renovables, consistentes en placas solares y molinos, no necesitan ms tierras raras que las normales en cualquier circuito electrnico. El principal y fundamental componente de las placas solares fotovoltaicas es el silicio, y solo un pequeo porcentaje de aerogeneradores utiliza los imanes de neodimio, que son totalmente prescindibles en los molinos. El uso de tierras raras no es imprescindible para la explotacin de la energa elica. Dentro de la produccin elica, el planteamiento de las grandes compaas, pasa por los grandes aerogeneradores marinos de hasta 20 Mw., dentro de un sistema de generacin centralizada que les haga perpetuar el control del sistema y del negocio. Para estos proyectos s parece que es ms necesario, no imprescindible, el sistema de transmisin directa que requiere de los imanes permanentes fabricados con el neodimio. Este sistema de produccin centralizada con estos grandes aerogeneradores marinos, no es viable, y lo que es realmente razonable y viable, es una produccin ms distribuida de la energa, a travs de centrales elicas ms pequeas, con aerogeneradores tambin ms pequeos, que solo requieren para su construccin bsicamente de acero y cobre.

entonces llamados tierras, que al no tener mayor valor econmico fueron despachados como rarezas. Pertenecen a los elementos qumicos compuestos por oxido e hidrxidos, se llaman raros no porque tengan unas propiedades extraas, que tambin, sino porque estn muy mal distribuidos y se presentan en una bajsima proporcin. Para que nos hagamos una idea aproximada, en el caso del oro una presencia de dos gramos por tonelada se considera un yacimiento muy rico y el oro es mucho ms abundante y barato que el neodimio, a lo que debemos aadir la complejidad de su procesamiento. La mayora de las tierras raras se extraen del tratamiento de la ganga que resta de explotar la mena de otro mineral ms rentable. Por lo tanto, si no hay una concentracin de este mineral que proporcione beneficios las tierras raras no se explotan. Dada su dispersin, mantener una mina especficamente para su extraccin resulta costossimo desde el punto de vista econmico y energtico, razones por las que, hasta fechas recientes en las que se ha incrementado su precio, no se han producido inversiones en su explotacin. En consecuencia, la mayora de los pases capitalistas renunciaron a la explotacin de estos minerales, optando por su adquisicin a China, cuya estrategia de bajos salarios y de falta de respeto al medio ambiente para producir a precios ms bajos que sus competidores de otros pases tuvo xito, logrando expulsar del mercado a sus competidores, hacindose con una situacin de prctico monopolio mundial. Los fabricantes y suministradores de las nuevas tecnologas hbridas/elctricas, estn desarrollando nuevos productos que no incluyan la utilizacin de las conocidas como tierras raras. Lo que hace que hayan alcanzado un valor estratgico es el escenario futuro que se avecina. La necesidad de detener el calentamiento global y el encarecimiento del petrleo debido a su escasez, obligar a introducir a corto plazo una importante transformacin en numerosos sectores de la economa. Los coches elctricos, por ejemplo, sustituirn a los actuales de gasolina y gasleo, y para que nos hagamos una idea del nivel de dependencia de las tierras raras que supondr ese giro, baste decir que slo el motor electrnico de un vehculo hbrido de tipo medio, requiere entre 10 y 15 kilos de lantanio. Adems de los usos civiles, el uso militar les hace ser imprescindibles, los principales equipamientos militares de vanguardia no son posibles sin su utilizacin, por lo que al produccin de este equipo y la hegemona militar que proporciona dependen de su uso por la industria militar. Particular inters revisten las 4

tierras raras para la produccin de sistemas de gua de misiles, aviones no tripulados y los nuevos aviones de combate F-35 Joint Strike Fighter. Cada uno de estos metales tiene una aplicacin diferente, que a modo meramente enunciativo citamos: 1. Cerio: utilizado para motores disel y el colorante del cristal. 2. Disprosio: se usa en los coches hbridos. Tambin se usa para lmparas lser. 3. Erbio: componente de la fibra ptica. Tambin se utiliza como filtro de revelado fotogrfico. 4. Europio: usado en pantallas planas y mquinas de rayos lser. 5. Escandio: utilizado en la produccin de luces de alta intensidad 6. Gadolinio: incluido en discos compactos y reactores nucleares. 7. Holmio: imanes de gran potencia y procesos nucleares. 8. Iterbio y 9. Itrio: para componentes de las unidades de rayos X. 10. Lantano: para bateras de los coches hbridos y cristales reflectantes. 11. Lutecio: para el proceso de refinado del petrleo. 12. Neodimio: componente de los discos duros de los ordenadores. 13. Praseodimio: usado para motores de aviones. 14 y 15. Prometio y Samario: Se usa en bateras y reactores nucleares respectivamente. 16. Terbio: en bombillas de bajo consumo o lmparas fluorescentes. 17. Tulio: para aparatos de rayos lser, rayos X y medicina nuclear en general.

Esta es la tabla peridica de los elementos desarrollada por Mendeleiev, y es interesante ver cmo estos 17 elementos forman un cuadro aparte, dado que son un grupo qumico altamente coherente en su estabilidad. Tal vez es por esto por lo que en China se hizo lo contrario de Estados Unidos, y tras esa dcada de vaco e

incertidumbre, aument la investigacin y explotacin de estos 17 elementos minerales

Origen de la actual situacin del mercado de tierras raras. Antes de la dcada de 1970, China export sin tierras raras, y el mercado mundial de tierras raras fue de los Estados Unidos, Europa y Japn. China trat de conseguir la tecnologa minera para la separacin de praseodimio y neodimio durante sus primeros ensayos en el 1972, hasta conseguir tener bajo control esta tecnologa. Los trabajos fueron dirigidos por Xu Guangxian, un miembro de la Academia China de Ciencias, Los cientficos chinos desarrollaron con xito la tecnologa de extraccin ms avanzada del mundo, y acabaron con el monopolio de los pases occidentales en este sector. Con esta avanzada tecnologa, China logr el nivel tcnico de las empresas mineras occidentales de tierras raras. Como resultado, los precios se redujeron en el mercado internacional entre un treinta y un cuarenta por ciento. En virtud de este "efecto de China", algunos pases occidentales, que haban monopolizado el mercado mundial de tierras raras, detuvieron su produccin. China gradualmente fue posicionndose en el mercado mundial de tierras raras, y su cuota de mercado aument en las dcadas siguientes.

Entre 1985 y 1995 los Estados Unidos abandonaron la inversin en la minera de tierras raras, a pesar de sus abundantes recursos en el desierto de Mojave, California que producan 20.000 de las 30.000 toneladas que se consuman al ao en el mundo, es decir, un 60% de la produccin mundial de entonces. La ltima mina de tierras raras norteamericana cerr en 2002, a causa de la tenaza formada por los problemas medioambientales que su explotacin conlleva y la dura competencia de China. Se pensaba que con el consumo existente en ese 6

momento, que permita el autoabastecimiento de Estados Unidos, era suficiente. En esta misma dcada de los ochenta del pasado siglo, China comenz la explotacin de tierras raras, consiguiendo desde entonces expulsar del mercado a la competencia norteamericana, canadiense y australiana, atrayendo a las industrias de transformacin de los elementos purificados, en tiles para su uso industrial a su territorio. La capacidad de previsin China, la ceguera por los beneficios que predomina en el mundo capitalista junto con la naturaleza del proceso productivo, explican la hegemona china sobre la produccin de tierras raras. El escenario actual deja clara la posicin de China, el pas con la mayor cantidad de reservas de tierras raras, un 38%, y el principal y casi monoplico productor con el 97% de la produccin mundial. Adems en China se concentra la mayor parte de las plantas de procesamiento del mundo. De esta manera, se ha configurado una nueva cuestin geopoltica entre las grandes potencias econmicas, que se suma a la ya existente del control de la produccin y suministro de los hidrocarburos. La crisis econmica ha ralentizado el aumento de la demanda de tierras raras, lo que no ha evitado que aumente su precio un 1.500%. La cada de la demanda, ha hecho que China haya reducido sus exportaciones en un 33% para elevar los precios, pero cuando aumente la demanda de tierras raras por las economas emergentes, la crisis estar servida.

Los perjuicios medioambientales en las zonas de produccin de tierras raras en China: el origen inmediato del conflicto. El que fuera lder chino Deng Xiaoping (1904-1997) dijo sobre la importancia estratgica de las Tierras Raras para China "Los recursos de tierras raras de China pueden ser comparados en importancia con el petrleo de Oriente Medio. Ambos tienen una inmensa importancia estratgica y debemos sin duda tratar los asuntos de tierras raras con cuidado, dando rienda suelta a las ventajas que ofrecen". Pero las tierras raras tambin ofrecen graves inconvenientes para el medio ambiente en los lugares de extraccin y transformacin. Por eso, el gobierno chino quiere acabar con la explotacin irregular de tierras raras y ha estado clausurando minas y fundiciones sin habilitacin. Los mayores productores de China contaminan a niveles mucho mayores a los permitidos en Estados Unidos, Europa y dems pases occidentales. Baotou es la capital internacional de tierras raras, y tambin de contaminacin. En esta regin concentran el 80% de las reservas 7 las la se de

estas materias primas en China y, por lo tanto, es la principal regin productora del mundo. La empresa Baotou Steel Rare Earth controla su produccin cerca de la ciudad y procesa los metales a gran escala. Los habitantes del lugar dijeron que las toxinas resultantes estaban envenenando el agua, el aire, los cultivos y a los nios, y al menos un importante ejecutivo de esta compaa, Su Wenqing, ha respaldado las protestas en un informe publicado hace dos aos: "Si tomamos en cuenta los recursos y los costos ambientales, el progreso de la inusual industria de las tierras ha tenido un enorme costo para la sociedad". Esta situacin de deterioro medioambiental, junto al agotamiento acelerado de las reservas, es lo que ha motivado la reestructuracin del sector en China.

La produccin de tierras raras fuera de China. La situacin de dependencia respecto de la produccin china vive el mercado de tierras raras, ha motivado que en los pases compradores se lancen a buscar fuentes alternativas o medios sustitutivos de estos metales.

El pas americano con mayores reservas de tierras raras es Brasil, pero no es un gran productor debido a la falta de capacitacin del sector industrial y empresarial, por lo que su produccin representa el 0.28% de la produccin mundial. En Estados Unidos la compaa Molycorp inici la extraccin de tierras raras ligeras de la mina a cielo abierto Mountain Pass en la dcada de 1950. Los altos costes medioambientales, combinado con la competencia de precios de China hizo que la mina se cerrara en 2002 Desde entonces otras empresas han estudiando minas potenciales en Canad, Alaska y Australia. Desde 2010, la Canadian International Minerals est

realizando catas en el norte de EE.UU. para conseguir una fuente alternativa a la produccin china para el neodimio y el cerio, que son los ms fciles de extraer. Ms al sur, la multinacional Molycorp est haciendo lo mismo en el estado de Nevada. Ambas corporaciones junto con la australiana Lynas, son las nicas mineras que pueden aliviar la dependencia de EE.UU. Pero Molycorp es la primera de ellas que ha vuelto a anunciar que tiene una fuente viable. Pero es relativamente pronto para obtener resultados. Molycorp parece tener confianza en sus tierras raras ligeras, y est gastando 718 millones de dlares para poner a punto su equipo y ampliar la produccin potencial a 40.000 toneladas al ao. Pero no ha hecho pblico ningn pronstico sobre qu hallar cuando empiece a perforar para las variedades pesadas: En consecuencia, no puede afirmar nada respecto a la cantidad o la calidad de dichos depsitos de tierras raras o que dichos depsitos se convertirn en reservas probadas. Se estima que la produccin de tierras raras no empezar a dar resultados apreciables hasta transcurridos entre diez y quince aos en el caso de que realmente se decidiera EE.UU. a contrarrestar la hegemona china reactivando la extraccin propia; mientras tanto, la industria norteamericana estar a merced de que las contrapartidas que ofrezca sean juzgadas suficientes por Pekn. Por esta razn, y trabajando a contrarreloj, algunos fabricantes de componentes elctricos que participan como suministradores de las marcas de coches, estn trabajando en disear nuevas tecnologas que no contengan tierras raras. Mitsubishi Electric, Toshiba y TDK estn desarrollando, distintos prototipos de motores elctricos que emplean imanes permanentes, pero que dan de lado al material rey en este tipo de producto, el disprosio. De entre las tres, es Toshiba la nica que sustituye el disprosio por otra tierra rara, el sumerio, un material que se beneficia de una explotacin en otros yacimientos fuera de China, como son: EE.UU. y Australia. El pasado mes de Marzo Japn ha sido uno de los ms directos perjudicados por la dependencia de la produccin china. Por ello ha investigado la posibilidad de la existencia de nuevos yacimientos, descubriendo recientemente en el fondo del ocano Pacfico a unos 2.000 km al sureste de Tokio, cerca de la isla de Minamitorishima, nuevos yacimientos que albergan algunos de los 17 metales lantnidos, en concentraciones entre 20 y 30 veces superiores a las de las minas chinas, lo cual podra ser una gran 9

ayuda para las industrias japonesas. De confirmarse, este descubrimiento sera un alivio para los fabricantes nipones, que han sufrido en ocasiones de las restricciones supuestamente impuestas por las autoridades de Pekn a causa de la disputa territorial entre las potencias asiticas por el archipilago de Senkaku, comprado por el Gobierno japons a sus propietarios privados el otoo pasado pero que China considera parte de su territorio legtimo. Actualmente Japn importa de China el 90% de los metales utilizados en la fabricacin de numerosos productos de alta tecnologa, desde motores de viento y elctricos para automviles hasta 'smartphones', materiales superconductores, imanes y lseres, entre otros. El nico obstculo para la extraccin es la profundidad del yacimiento, ya que las muestras de barro extradas se encuentran a 5.800 metros bajo el ocano, y todava no se conocen en minera casos rentables de extraccin de estos metales a profundidades superiores a 5.000 metros. En Espaa hay dos posibles yacimientos, uno en Extremadura y otro en Galicia , pero an estn por estudiar a fondo. El problema espaol se agrava por la inexistencia de una poltica nacional en todos los sentidos, y la poltica sobre materiales estratgicos no es una excepcin, por lo que a diferencia de Finlandia, Suecia, Alemania o Francia que tienen estrategias sobre recursos minerales, la ltima que tuvo Espaa es de los aos sesenta. La ltima novedad aconteci el pasado mes de Mayo, dos grupos de investigacin de la Universidad de Cdiz (UCA) han obtenido catalizadores que no contienen metales nobles en su formulacin y tienen un bajo contenido en lantnidos y presentan buenas propiedades de almacenamiento de oxgeno. Estos catalizadores podran ser de gran inters en la depuracin de gases de escape de motores de combustin y en la catlisis ms barata de cualquier reaccin en la que se requiera la activacin de molculas de hidrgeno o intercambio de oxgeno. Otra de sus ventajas es que pueden operar a bajas temperaturas, entre 150 y 500 C, lo que tambin supone un menor coste energtico. Los investigadores partieron de la idea de no sustituir a los lantnidos, ya que son los elementos que mejor se conocen, pero s optimizar y reducir la cantidad usada. El equipo ha conseguido que un xido se comporte qumicamente en algunos aspectos como un metal, algo que en s mismo, tambin es de inters cientfico. 10

Hasta ahora muchos de los procesos catalticos que usa la industria, como la del automvil o la alimentaria, estn basados en una composicin centrada en metales nobles y xidos de lantnidos. Ambos son caros, especialmente los primeros. Adems los segundos generan una dependencia estratgica del mercado asitico, productor mundial mayoritario de tierras raras. El estudio se ha publicado en el Journal of Materials Chemistry A y tambin se ha patentado. Ahora los cientficos tratan de aplicar su invento a problemas industriales concretos, as como colaborar con otros grupos para ver otras posibilidades de la patente. Mientras tanto, el gobierno espaol sigue reduciendo el presupuesto dedicado a I+D+I, expulsando de Espaa a los investigadores nacionales, destruyendo as las posibilidades de supervivencia de Espaa como nacin independiente. Quizs no les interese nuestro destino a los banqueros y a sus polticos, pero nuestros cientficos son la garanta de nuestro futuro.

La guerra comercial entre Estados Unidos, UE, Japn y China En 2010 China restringi la exportacin de tierras raras por dos motivos: en primer lugar por su necesidad de estas tierras raras para asegurar su propio crecimiento (actualmente alrededor de. 70% toda la SEproduccin), un crecimiento que seguir durante la prxima dcada por lo que, previsiblemente, continuar la reduccin de sus exportaciones, con los efectos que ello tendr sobre el resto de pases; y en segundo lugar, por las ventajas que puede obtener en una negociacin con las potencias consumidoras inquietadas por estas polticas restrictivas de exportacin, forzando el traslado de las instalaciones de produccin de alta tecnologa occidentales a su propio pas. Debido a la creciente demanda de estos productos en la poca actual, China ha revalorizado su precio y multiplicado sus aranceles, impuestos y dems tasas, hasta elevar su precio en varias veces su valor base hace unos pocos aos. Adems, en 2010 comenz a restringir de forma sbita las exportaciones, hacindolas caer bruscamente un 72%. Eso significa que China export 8.000 toneladas en el segundo semestre de 2010, frente a las 28.000 que export en el 11

mismo perodo del 2009, reduciendo la cuota de exportacin en un 32% para las empresas domsticas y en 54% para las empresas con participacin extranjera. Adems, en 2010, China suspendi temporalmente los envos de tierras raras a Japn, lo que provoc un fuerte repunte en los precios de estos minerales y un grave perjuicio para la industria japonesa. China ha centralizado su sistema de exploracin y extraccin de tierras raras y mineral de hierro, para lo cual delimit desde enero de 2011 las primeras once zonas donde el Estado efectuar actividades de explotacin de estos materiales. Los propsitos principales de esta medida, segn el Ministerio de la Tierra y Recursos, son proteger el medio ambiente y facilitar el desarrollo sostenible de los recursos naturales estratgicos del pas. Las once zonas de tierras raras, situadas en la prefectura de Ganzhou, en la provincia de Jiangxi, cubren ms de 2.500 kilmetros cuadrados y se estima que acogen 760.000 toneladas de minerales de tierras raras. Las dos zonas de reservas de hierro estn en Panzhihua, provincia de Sichuan. Las mismas cubren ms de 460 kilmetros cuadrados y tienen existencias para garantizar la extraccin de 16,8 millones de toneladas por ao. Estas medidas, que tiene un marcado cariz proteccionista, significa un paso ms en el ascenso de China como superpotencia mundial y supone poner en jaque al imperio tecnolgico de Occidente, que ha desatado las alarmas en Japn, la Unin Europea y Estados Unidos, cuya industria militar depende esencialmente del abastecimiento asitico. La reaccin occidental no se hizo esperar.

En noviembre de 2011, el Joint Research Centre (JRC) de la Unin Europea public un informe en el que destacaba la dependencia europea de las tierras raras chinas, el estudio parta de un anlisis del Strategic Energy Technology Plan que es un proyecto para conseguir los objetivos de reduccin de emisiones de CO2 con el concurso de las energas renovables. En el informe se analizaba el papel de catorce metales estratgicos y su papel en las diferentes tecnologas 12

energticas (elica, solar, nuclear, secuestro de carbono y redes elctricas inteligentes) y el nivel de dependencia en su suministro. La situacin fue considerada crtica en cinco de los catorce metales considerados. Dos tierras raras, el neodimio, del que China produce el 95% de la produccin mundial, el disprosio y tres subproductos del procesado de otros metales, el indio, el galio y el telurio, podran dar al traste con los objetivos energticos europeos para 2020. El estudio llamaba la atencin sobre la posibilidad del encarecimiento o desabastecimiento de otros tres materiales como consecuencia del aumento de la demanda con ritmos de crecimiento del 10% anual: el indio, importantsimo en las tecnologas ms avanzadas de energa solar; el telurio, que interviene en la miniaturizacin de las placas electrnicas; y el galio que juega un papel crucial en los semiconductores. Dos meses despus el Departamento de Energa de EEUU public el informe 2011 Critical Materials Strategy (estrategia de materiales crticos), destacando el rol jugado por seis tierras raras diferentes en las tecnologas que hacen posible las energas renovables, de las que EE.UU. no produce ninguna. La novedad del informe norteamericano respecto del europeo, era la consideracin del litio como material estratgico que, aunque ha tenido otros usos en el pasado, en la actualidad se destina a la fabricacin de todo tipo de bateras. Segn este informe, el aumento de la demanda de litio hace que surjan dudas respecto de la interrupcin del suministro. Adems, el pas con mayores reservas de litio es Bolivia, que con la presidencia del indigenista Evo Morales, no inspira ninguna confianza al Imperio.

El 13 de marzo de 2012 la Unin Europea junto con Estados Unidos, Mxico y Japn, solicit formalmente consultas para la resolucin de una disputa con China ante la Organizacin Mundial del Comercio (OMC). Los demandantes 13

presentaron quejas ante la OMC en 2009 en las que afirmaron que la restriccin china a las exportaciones de nueve materias primas, incluyendo el zinc, el coque y el magnesio, elev los precios globales y benefici a la industria nacional de ese pas. China argument que dichas restricciones buscaban proteger el ambiente y los recursos no renovables. La OMC es un organismo dependiente de los poderes supranacionales desde su concepcin y origen. Es por nacimiento y concepcin contraria a la soberana de los Estados nacionales, y por ello impone un nico conjunto de reglas comerciales integrales para todo el mundo, y requiere a los pases miembros para que se adhieran a las obligaciones fundamentales de no discriminacin entre nacionales y extranjeros, rebaja de las barreras comerciales, restricciones no cuantitativas y transparencia en la administracin de su comercio en relacin con su sistema econmico. Es decir, la indefensin absoluta de las comunidades nacionales frente al poder de las corporaciones mundialistas. No obstante lo anterior, utiliza como coartada una apariencia de respeto por la soberana de los Estados miembros en ciertas circunstancias prescritas. As ocurre con las medidas necesarias para proteger los recursos, el medio ambiente y la salud de los ciudadanos, pues considera justas y estn permitidas por la clusula de Excepciones Generales de la OMC3, las restricciones a la exportacin, si estn acompaadas por restricciones simultneas sobre la produccin nacional o el consumo. Es decir, que no se puede adoptar decisin alguna en beneficio de los nacionales de un pas por su Estado, si esta decisin perjudica a los extraos. Sin embargo, respondiendo al juego de poder que subyace en este organismo, la decisin de la OMC ha negado a China el uso de esta clusula. El 30 de enero, el rgano de arbitraje tom su decisin sobre la queja presentada por Mxico, la UE y EE.UU. a final de 2009, y tras examinar el caso durante dos aos, determin que China viol una serie de normas comerciales al restringir las exportaciones de materias primas clave para la produccin industrial, incluyendo el cinc y la bauxita. La decisin afirma que las restricciones chinas a la exportacin no eran consistentes con las previsiones de la OMC y los compromisos suscritos por China en el protocolo de acceso a la OMC. Esta decisin erosionaba el derecho soberano de China a proteger la salud de su pueblo y conservar sus recursos naturales. Un derecho con el que cuentan todos los estados miembros cuando se adhieren por s mismos a las normas de la OMC. El rgano de litigacin neg a China el derecho a recurrir al artculo 20 del GATT para justificar sus
En concreto el artculo 20 del Acuerdo General sobre Tarifas y Comercio (GATT, siglas en ingls) permite medidas necesarias para proteger la vida y la salud humana, animal o vegetal o relativas a la conservacin de recursos naturales agotables.
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restricciones a la exportacin de materias primas, simplemente porque la seccin de obligaciones de exportacin del protocolo de acceso de China a la OMC no menciona explcitamente este artculo. Es obvio que las clusulas centrales del GATT sobre las obligaciones de los pases respecto de la no discriminacin y las restricciones no cuantitativas no menciona el artculo 20, pero aun as los Estados miembros no pierden los derechos contenidos en este artculo. Lo cierto es que, como han manifestado extraoficialmente desde China, no importa cul sea el resultado del pleito, China acelerar firmemente sus pasos de reajuste de la industria de tierras raras del pas, y as China no ser obligada a vender tantas tierras raras, segn un funcionario annimo de la Sociedad China de Tierras Raras. Adems asegur que China no elevar las cuotas a corto plazo dada la necesidad de gestionar de forma efectiva sus recursos. En mayo de 2012, reafirmando su posicin de gestionar sus propios recursos conforme a sus intereses nacionales, el gobierno chino anunci que permitira a varias grandes empresas controlar el sector, al tiempo que proclamaba su intencin de intensificar las regulaciones y la supervisin de la industria en diversos mbitos, desde los sistemas de explotacin y procesamiento, hasta la proteccin medioambiental y las exportaciones. Mientras tanto, el precio de los productos de las tierras raras en el mercado internacional ha cado rpidamente desde la segunda mitad de 2011, debido a la desaparicin de burbujas especulativas y a la reduccin en el uso de dichos elementos por parte de los fabricantes. El precio medio del xido de lantano, un elemento de tierras raras usado en las bateras recargables y los catalizadores de refinamiento, era de 129.167 yuanes (20.500 dlares) por tonelada en el ltimo trimestre de 2011, un 15 por ciento inferior al registrado entre julio y septiembre, segn datos de Shanghai Steelhome Information (Xinhua). Obviamente la demanda presentada por la UE, EE.UU. y Japn contina su tramitacin. El Ministerio chino de Industria y Tecnologa de la Informacin, anunci que estaba listo para defenderse a los alegatos en contra de la posicin. Mei Xinyu, investigador asociado de la Academia de Comercio Internacional y la cooperacin econmica. China est cargada de razn para defender sus intereses nacionales, imponiendo, si lo juzga oportuno, estrictos controles sobre sus exportaciones de tierras raras, incluso si esto significa un aumento en los precios de estos valiosos recursos. El problema es, que las normas de la OMC, de los Estados 15

Unidos y Europa, son injustas y han sido elaboradas en beneficio de los intereses imperiales de EE.UU. y sus vasallos. Sin embargo, cuando las reglas no benefician sus intereses, acusan a los pases en desarrollo de violar las reglas de la OMC si tratan de proteger sus derechos legtimos. No se debe olvidar que China tiene el 38% de las reservas mundiales, y que un aumento de la demanda de un 105 anual acabaran con las mismas a medio plazo, situando a China en una situacin de dependencia respecto del extranjero, a lo que hay que aadir todos los efectos dainos de la contaminacin medioambiental. En realidad, EE.UU. y sus vasallos pretenden mantener abierto el mercado de tierras raras chinas a bajo precio, hasta que hayan logrado la puesta en marcha de sus propias mineras. La industria china de tierras raras, sera incapaz en el futuro de mantener un desarrollo sostenible. A largo plazo, una estrategia que combine la diversificacin de las fuentes con el uso eficiente y la aplicacin de tecnologas de reciclado y sustitucin, permitir a Occidente y a Japn superar su dependencia en el suministro de elementos de tierras raras de China. Puede ser que se necesiten varios aos, pero suceder. Y mientras tanto, la cooperacin producira resultados mucho mejores para ambos lados. Occidente y Japn tienen la posibilidad de ofrecer a China acceso a tecnologas mineras sostenibles, as como a los sistemas de certificacin, los cuales ayudaran a reducir el comercio ilegal de minerales de tierras raras. Despus de todo, la disminucin del dao ambiental que marcha aparejado a la explotacin de tierras raras y del negocio ilegal de tierras raras, son dos de las principales preocupaciones del Gobierno chino con respecto a este sector. Compartir estas tecnologas, a cambio de un acceso fiable a la oferta de tierras raras en los prximos diez o quince aos beneficiara a ambas partes. Pero parece improbable que esto suceda, el tablero geoestratgico en el que se juega la partida entre China y EE.UU. por el acceso a la energa, hace difcil que pueda darse una colaboracin estrecha. Sobre todo si tenemos en cuenta que China es una potencia en auge y los EE.UU. estn declinando en todos los aspectos excepto en el militar. Hay otros temas relacionados con las materias primas en los que la colaboracin con los pases industrializados beneficiara a China, a las economas emergentes 16

y a los pases en desarrollo ricos en recursos naturales. Y tambin es cierto que esta colaboracin podra dar lugar a un sistema de cuotas de exportacin, que podra autoabastecer a China, adems de hacer posible que deje de exportar productos en bruto mejorando la produccin de productos terminados de alta tecnologa. Adems, la colaboracin asegurara el mantenimiento de un nivel de precios aceptable debido a la gran demanda de estos materiales existente Existen motivos vlidos que explican, al menos en parte, la reaccin de China: 1 Las tierras raras con recursos finitos muy valiosos y China consume ms de la mitad de su produccin, y esta demanda est en aumento; 2 El proceso de extraccin, separacin y refinado es muy perjudicial para el medioambiente y para la salud de las personas, lo que debe ser tenida en cuenta. No debe olvidarse que alrededor del 50% de la poblacin china reside en el medio rural y su economa es agrcola; 3 China lleva ms de 50 aos explotando, comerciando e invirtiendo en investigacin y desarrollo cientfico de las tierras raras; por lo que sus reservas han disminuido de manera sustancial y el dao al medio ambiente ha sido muy grande por el tipo de explotacin intensiva realizado. La colaboracin estara muy bien, pero la cuestin nunca ha sido una mera controversia comercial, ya que para este caso en particular poco importa si EE.UU. puede lograr o no el autoabastecimiento de tan preciados minerales. El conflicto siempre ha sido por el control de recursos estratgicos que pueden determinar el destino de la hegemona militar y el impulso de la economa de un pas. La partida es la primaca del desarrollo y la innovacin tecnolgica, una estrategia basada en polticas de largo plazo orientadas a la investigacin y la consolidacin del desarrollo cientfico chino. Si bien las medidas adoptadas por el gobierno chino, suspensin de la produccin, cuotas de exportacin, pueden parecer una guerra comercial contra sus principales clientes para provocar un aumento del precio, no lo es en realidad. La guerra por las tierras raras no ocupa el centro de las relaciones de China con EE.UU., el nuevo y el viejo imperio. Pero en el ajedrez, un arte que los chinos dominan desde hace siglos, las batallas por los flancos esconden la intencin de hacerse con el dominio del centro del tablero, que es la antesala de la victoria.

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