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Una promesa para siempre Escocia, 1444

Eric Murray era la nica esperanza para que Bethia Drummond salvara su vida y la de su sobrino. Para escapar de la cruel persecucin de un pariente codicioso que pretenda apoderarse de las tierras heredadas por el nio, Bethia fue obligada a aceptar la proteccin del apuesto guerrero escocs que se haba cruzado en su camino y que despertaba en ella una irresistible atraccin sexual. Pero pronto Bethia descubrir que Eric tambin reclamaba tierras y bienes familiares Una familia que, por coincidencia, era una fuerte aliada suya. Cmo podra Bethia amar a un hombre que un da tal vez tuviese que enfrentar como adversario? Pero, por otro lado, como ignorar la verdad que su corazn insiste en mostrarle, que aquel orgulloso caballero haba inspirado en ella mucho ms que una intensa pasin, que el es su vida y su destino

Captulo I
Escocia, 1444

Observando a los hombres sudorosos echar tierra sobre el atad de su hermana, Bethia Drummond abraz a su sobrino James con ms fuerza. Hurfano antes de su primer aniversario, debido a la codicia de los familiares, el niito iba a necesitar mucho amor y proteccin. Tragndose las lgrimas, ella lanz un ramo de flores blancas sobre la sepultura, sin conseguir creerse que su hermana gemela se haba ido para siempre. Sorcha yaca junto a su marido Robert, ambos bajo siete pies de tierra. Ambos vctimas de la ambicin desmedida de la familia de Robert. Luchando para no transparentar el odio, mir al to de su fallecido cuado, William, y a sus hijos, Iain y Angus. El tri haba adoptado el sobrenombre de Drummond haca varios aos, cuando William se haba casado con Mary, ta de Robert. Estril, la afectuosa dama haba acogido a los nios como suyos, sin desconfiar de cuanto le costara aquel acto de bondad. La pobre seora haba muerto diez meses despus del casamiento, de una forma lenta, agonizante y sospechosa. Ahora otros dos obstculos a las tierras y las riquezas de Dunncraig haban sido eliminados definitivamente. Pero, delante de la tumba de su hermana, Bethia jur que William y sus dos hijos asquerosos jams pondran las manos en James. Les hara pagar caro por los crmenes cometidos. Cuando los tres se aproximaron, ella inspir hondo, resistindose al impulso de salir corriendo. Despus de todo no sera sensato permitirles saber la extensin de sus desconfianzas. No necesitis preocuparos por el futuro del nio. Dijo William con una voz gutural. Nosotros nos haremos cargo de l. Haciendo un esfuerzo supremo para disfrazar la repulsin, Bethia sonri. Mi hermana me pidi que cuidara de James. Por eso he venido. Sois muy joven. Con certeza no deseareis pasar el resto de vuestra vida cuidando del hijo de otra mujer. Criar al hijo de mi hermana gemela nunca ser una carga para mi, seor. Tal vez no sea un buen momento para discutir el asunto. Los labios finos y resecos de William se curvaron en un amago de sonrisa. Todava estis tan abatida por la muerte de vuestra hermana que no logris pensar con claridad. Conversaremos despus.

Como queris. Dndoles la espalda, Bethia se alej aparentando una calma que estaba lejos de sentir. Quera poder gritar sus sospechas, quera enterrar una daga en el corazn negro de William. Pero, si cediese a sus impulsos no obtendra nada excepto una breve satisfaccin. Iain y Angus no vacilaran en vengar la muerte de su padre, matndola a ella y a James. Derrotar a William y a sus hijos, hacerlos pagar por sus crmenes exigira cautela y planeamiento. Para eso, necesitaba mantener las emociones bajo control. Necesitaba tambin la ayuda de terceros, algo imposible de conseguir en Dunncraig, donde todos vivan aterrorizados. William ejerca la tirana con un placer enfermizo, detalle que Robert o prefera ignorar, o ni siquiera lo haba notado, debido a los largos perodos de tiempo que pasaba en la corte. La ingenuidad, o negligencia de Robert, le haba costado a l y a su esposa la vida. No permitira que James se uniese a la pareja en aquella cueva rasa. Tu padre fue un hombre valiente y honrado. Bethia dijo en voz baja, cerrando la puerta del minsculo y hmedo cuarto que comparta con el nio. Es una pena que no haya prestado ms atencin a lo que suceda a su alrededor. Despus de colocar al sooliento bebe en la cuna, se sent en un banco, sintiendo una tristeza infinita invadirle el alma. James haba heredado los maravillosos ojos verdes de Sorcha, y los mismos cabellos rubios y ondulados. La envidia que a veces haba sentido de la destacada belleza de su hermana le pareca ahora tonta y melanclica. Si, reconoca que le faltaban atractivos. Tena el cabello oscuro y los ojos de colores diferentes, uno azul y otro verde, pero segua viva. Durante aos el hecho de no ser gemelas idnticas le haba causado sufrimiento porque siempre se haba sentido inferior. Sin embargo, la perfeccin y el encanto de Sorcha no le haban servido para salvarla de un destino cruel. Bethia daba gracias a Dios por ser ms fuerte que su hermana, cuya inocencia la haba hecho presa fcil de la maldad humana. Se haba sorprendido cuando ella le haba escrito solicitndole ayuda para cuidar de James, dada la abundancia de sirvientas capaces de rodear al heredero de Dunncraig de atenciones. Se haba sorprendido tambin con la extraa eleccin de sus palabras. En la carta Sorcha le peda que vigilase al nio. No para pasearlo, o educarlo. Sino para vigilarlo. Y era exactamente lo que hara de all en adelante. Conteniendo el aliento, Bethia atraves los pasillos oscuros y desiertos. Aunque supiese moverse silenciosamente, tema que esa habilidad le fallase en aquel momento crtico, echando todo a perder. Haba pasado tres das horribles, intentando descubrir un modo de escapar del castillo a escondidas y ahora, cerca de alcanzar su objetivo, tema escuchar sonar la alarma.

Las ltimas setenta y dos horas haban sido terribles, marcadas por sospechas y dudas sobre el trascurso del plan. La muerte sbita del cachorrito de James, haba puesto fin a sus indecisiones. Nunca entendera por qu, despus de comer y beber lo que les haba sido ofrecido a ella y a su sobrino el da del funeral sin vacilar, a la maana siguiente se haba despertado llena de desconfianzas. Cuando el cachorrito haba muerto inmediatamente despus de probar la comida, haba lamentado utilizarlo como cobaya, se senta culpable. El sacrificio del animalito la haba convencido de que las muertes de Sorcha y Robert haban sido causadas por envenenamiento, y no por una enfermedad desconocida y devastadora, como se haba proclamado a los cuatro vientos. Al fin Bethia lleg al lugar que buscaba: una grita en la parad de detrs del establo. Robert no solamente haba ignorado la presencia de enemigos letales tras su espalda, sino tambin el estado deteriorado de Dunncraig. Si hubiese notado la decadencia de la fortaleza, no habra conservado a William al frente de la administracin. Adems lo que William y sus hijos estaban haciendo con el dinero del arrendamiento de las tierras continuaba siendo un misterio. Obviamente no lo empleaban en mejoras para el castillo por cuyo control estaban dispuestos a asesinar a quin se cruzase en su camino. Al apretarse, con James en el regazo, por la grieta de la muralla, algunas piedras cayeron al suelo, lo que provoc un ruido estridente que hizo eco en la noche. Rgida, esper que los centinelas se manifestasen. Como nada pasaba, avanz cautelosa en direccin al bosque, sintindose un poco ms confiada en su oportunidad de escapar. Rodeada por rboles centenarios, se permiti emitir un suspiro de alivio. Claro que pronto la estaran persiguiendo, pero haba dado el primer paso en direccin a la libertad y seguridad, y eso la llenaba de esperanza. Un caballo habra sido de gran ayuda, pero no se haba atrevido a recuperar la yegua que haba trado de casa. Habra sido imposible hacerla pasar por la grieta de la muralla. Sin un caballo, distanciarse de sus enemigos exigira extenuantes caminatas. Descansa ahora, mi lindo niito. ella murmur, cuando el bebe se revolvi en el cabestrillo que haba improvisado para mantenerlo junto a su pecho. Los canallas que mataron a tus padres no tardarn en probar de su propio veneno. Y que Dios maldiga a todos los que intentan enriquecerse a costa de otros.

Ests seguro de que debes ir a enfrentar a esas personas? Balfour Murray pregunt a su joven hermano adoptivo, Eric, mientras se sentaban a la mesa del gran saln de Donncoill. Eric sonri y gui un ojo a la esposa de Balfour, Maldie, que acababa de servirle un enorme plato de comida. Durante los ltimos trece aos intentamos por todos los medios hacer valer mis derechos legales y todo fue protestado o ignorado. Simplemente estoy harto. No s cmo enfrentar a esos locos cambiar las cosas. Tal vez no, es un abordaje nuevo para un problema viejo. Todava nos queda apelar al Rey. Ya apelamos, aunque sin mucho empeo, reconozco. Creo que nuestro monarca est evitando tomar partido en esta disputa, prefiriendo mantenerse neutral. Los Beaton siempre fueron despreciables, pero nunca lo irritaron o desafiaron. Los MacMillan, el clan de mi madre, tambin son leales a la corona, adems de excelentes guerreros. En cuanto a m, llevo en el cuerpo la marca hereditaria de los Beaton y segn muchos, me parezco a la familia de mi madre. Creo que es hora de que los Beaton y los MacMillan me conozcan. Crees que los Beaton creern la verdad si les muestras la marca de nacimiento que llevas en el hombro? pregunt Maldie. No, es probable que no. Pero no cuesta nada intentarlo. En relacin a los MacMillan, jams he escuchado nada que los difamase, pero cabe la posibilidad de que hayan dado credibilidad a las mentiras contadas por los Beaton. Tal vez yo pueda, finalmente, ayudarlos a ver la verdad. Lleva a alguien contigo. Balfour insisti. Es una pena que Nigel est en Francia. Giselle ya le ha dado tres lindos hijos. Sus parientes franceses estaban ansiosos por conocer a los nios. Sin duda. Puedes esperar a que termine mi trabajo aqu, y podr acompaarte. O tal vez Nigel ya habr regresado. Esta lucha es ma. Solamente ma. Eric necesit el resto de la noche, y parte del da siguiente, para convencer a su hermano de que quera enfrentar el problema solo. Ninguno de los dos crea a los Beaton o los MacMillan una amenaza concreta, estando el Monarca informado de la contienda. Cualquier dao causado a Eric, en las tierras de uno de los clanes, provocara una respuesta real, rpida y

devastadora. Pero otros peligros rondaban a un viaje solitario, y Balfour no vacil al enumerarlos con una horripilante riqueza de detalles. Y todava los enumeraba tres das despus, cuando Eric ensillaba a Connor, su magnfico garan negro. Un hombre que vigilase tu retaguardia no vendra mal. argument el preocupado laird de Donncoill. No, no vendra mal. Eric admiti, sujetando sus largos cabellos con una tira de cuero. Pero t necesitas ms de esa ayuda en Donncoill que yo en este viaje. Se cuidar de mi mismo. Soy capaz de defenderme. Deja de preocuparte por m como si fueses mi madre. En caso de que surjan problemas serios e inesperados, instlate en una posada y enva un mensajero pidiendo ayuda. O vuelve aqu. Volveremos a emprender el viaje juntos, cuando la cosecha este recogida. De acuerdo. Tranquilzate, enviar noticias. Es mejor que enves noticias, porque, si no nos informas en un perodo razonable de tiempo de lo que est pasando, saldr a buscarte. Ve con Dios. Dijo Balfour observando como el benjamn de la familia se diriga a los portones. Despus de un ltimo saludo, Eric dej la fortaleza, dominado por una mezcla de emociones conflictivas. El buscaba lo que le perteneca por derecho y le irritaba verse obligado a implorar, a suplicar. Balfour lo haba obsequiado con un pequeo castillo y algunas hectreas de tierra al oeste de Donncoill. Varias veces se haba sentido inclinado a iniciar una nueva vida all, abandonando la idea de luchar por su herencia. Entonces el sentido de la justicia terminaba prevaleciendo, impidindole seguir con esa idea. Tambin haba un hecho incuestionable, a pesar de ser ignorado con frecuencia. No era un Murray de sangre. Los lazos que lo unan a aquella familia se haban estrechado cuando Balfour se haba casado con Maldie, su medio hermana. Legalmente, los Murray no le deban nada, no tenan ninguna obligacin de asegurara su subsistencia. Eso haca de la objecin de los Beaton y los MacMillan a aceptarlo como miembro de los respectivos clanes un insulto todava mayor. Por ley, tena derecho a lo que haba pertenecido a su madre y a su padre. En su corazn, sera para siempre un Murray, pero no estaba dispuesto a desechar lo que le fuera arrebatado por las mentiras de los Beaton. Si sus parientes de sangre queran pelear por su herencia, que as fuese. Durante trece aos, desde que haba descubierto la verdad sobre su origen, se haba esforzado por resolver las divergencias por medios diplomticos. Ahora haba llegado el momento de enfrentarse.

En pocas horas se encontraba delante de las murallas de la fortaleza de los Beaton. A pesar de no sorprenderse cuando no le permitieron la entrada, el desengao fue inevitable. Inmediatamente despus de la muerte de su padre, el primo de este, Sir Graham Beaton, se haba apoderado del castillo y haba echado races en el. Tan cruel e inteligente como su fallecido primo, Sir Graham haba mantenido a sus vasallos en la misma situacin, de penuria absoluta. Y si el canalla no estaba dispuesto a devolverle las tierras robadas de forma pacfica, tendra que sacarlo de all a la fuerza. Mientras se alejaba, intentando ignorar las ofensas que los centinelas le gritaban desde sus puestos, Eric decidi tomar la direccin a la propiedad de los MacMillan. En caso de que lo acogiesen, tendra ms hombres, ms poder y ms dinero para luchar contra el usurpador de su legado. Sin duda, Sir Graham saba que l era legtimo heredero de Dubhlinn, y negndose sistemticamente a recibirlo, dejaba claro que no pretenda abdicar de los privilegios por medios oscuros. Una alianza con los MacMillan podra ayudarlo a derrotar a su rival. Mas determinado que nunca a conquistar el apoyo de la familia de su madre, Eric se adentr en el bosque, convencido de que no estaba nicamente empezando una cruzada para recuperar sus derechos. Haba llegado la hora de poner fin al largo reinado de terror implantado por los consecutivos laird Beaton.

Mam? Tragando las lgrimas, Bethia llev la pequea jarrita de plata a los labios de su sobrino y lo ayud a beber agua. Creo que, a partir de ahora, yo ser tu madre, mi amor. Ella murmur, acariciando los cabellos sedosos y perfumados del nio. Se que no soy tan buena como aquella que esos canallas te robaron, pero me esforzar al mximo para sustituirla dignamente. Una vocecita interior insista en susurrarle que, por lo menos, estaba consiguiendo mantener a James con vida, algo de lo que Sorcha no haba sido capaz. Luego se reprendi por alimentar un pensamiento tan desleal. En los ltimos dos das, avanzando por el bosque de camino al castillo de sus padres, se haba descubierto para su pesar, alimentando con frecuencia, pensamientos negativos sobre su hermana y su cuado. En el fondo, los condenaba por haber sido siempre dbiles, ciegos, egostas. El pobrecito James, haba tenido locos inconsecuentes como padres. Y cada vez que esas cosas le venan a la mente, la culpa la corroa.

Necesito tiempo para analizar mis sentimientos. Dijo Bethia, ofreciendo un trozo de pan al nio. Estoy tan furiosa con esta situacin que termino irritada con tus pobres padres tambin. Ellos no han hecho nada malo. Si, podan haber estado un poco mas atentos a lo que suceda en Dunncraig, podran haber sido ms cautelosos, menos superficiales. Pero no tienen la culpa de nada. Mam? No, mi amor, mama se ha ido. Solamente estamos nosotros dos ahora. Tal vez por eso me siento tan irritada. Sorcha debera estar aqu. Ella era joven, bonita, llena de vida. No se mereca terminar en una sepultura fra. Och, si tus padres hubiesen tomado las precauciones necesarias, se habran salvado. Me enfurece pensar que han desperdiciado su futuro. No, no est bien reprenderlos. Existe un nico hombre responsable de esta tragedia: William. Har que ese mal nacido y sus odiosos hijos ardan en el fuego del infierno. Baba. Baba? Qu es baba? Sonriendo, Bethia suspiro profundamente. No sabemos mucho del otro, eh? Y desgraciadamente creo que solo tendremos tiempo de conocernos mejor cuando lleguemos a casa. En Dunnbea, libres de nuestros perseguidores, podremos contar con abuelo y abuela para llenar tus das de alegra. Aunque ninguno de nosotros va a ocupar el vaco que han dejado tus padres, debes saber que no te van a faltar amor y cuidados. Es una bendicin que seas tan pequeo, porque as el dolor de la prdida ser menos duro. Bethia dio gracias a Dios porque James era un bebe de temperamento dulce y tranquilo, poco dado al llanto y las pataletas. Pero procurara ensearle al hijo de Sorcha el valor de la prudencia. Al reunir sus pertenencias y prepararse para retomar la larga caminata, escuch un ruido dbil. Maldiciendo entre dientes, desenvain la daga y se coloc delante del nio, lista para atacar a la menor seal de peligro. Dos sujetos haban salido del medio de las sombras. No os llevareis al nio. Declar con firmeza, rezando para que los extraos no estuviesen al servicio de William. No queremos al nio. Respondi el ms alto de los dos con la mirada fija en la jarrita de plata que James sostena. Sois vulgares ladrones. Bueno, no somos quien vos parecais estar esperando, pero tampoco nos consideramos vulgares ladrones. De hecho, somos muy buenos en nuestro oficio y la suerte nos ha sonredo.

Aun sabiendo que debera entregar cualquier cosa que los asaltantes quisiesen, porque enfrentarlos solamente pondra a James en peligro, Bethia vacilaba. La jarrita haba sido un presente de los abuelos maternos para su nieto el da del bautizo y la nica herencia que le haba dejado Sorcha. A pesar de que la razn le deca que agarrase l bebe y saliese corriendo bien lejos, el corazn, herido y sangrando se opona a la idea de que esos bandidos tocasen un objeto que haba pertenecido a su hermana muerta. No os llevareis lo que es mo sin luchar. Afirm, con la esperanza de estar tratando con cobardes. Vamos, muchacha, es que unos pocos objetos valen ms que tu vida, o la del nio? No. Deberais preguntaros si eses pocos objetos valen vuestra vida y la de vuestro acompaante.

El sonido de voces atrajo la atencin de Eric. Sujetando las riendas con firmeza, mantuvo a su garan inmvil mientras intentaba detectar la direccin de donde provenan los ruidos. Se haba decidido por rutas menos transitadas para llegar al castillo de los MacMillan con la intencin de evitar problemas. Aparentemente de nada le haba servido la precaucin. Cauteloso, avanz, descartando la idea de desmontar. Si el problema que estaba a punto de enfrentar fuese mayor de lo que l poda enfrentar solo, prefera estar en condiciones de escapar lo ms rpido posible. La escena inusitada le horroriz tanto, que no consegua dar crdito a lo que vean sus propios ojos. Una mujer menuda, esbelta, de cabellos oscuros, armada solamente con una daga, encaraba a dos grandullones armados con espadas. Un nio, con aire inocente, presenciaba el spero intercambio de palabras entre los adultos. Valiente, pens Eric. Loca, pero valiente. La actitud atrevida de la hermosa morena haba sorprendido a los ladrones, hacindolos vacilar. Y Eric aprovech aquel momento de indecisin para actuar. Impetuoso, se adentr en el claro, sonriendo ante el asombro provocado por su inesperada aparicin. Creo que mi lady desea conservar sus pertenencias, seores. Dijo, desenvainando la espada. Y si deseis conservar vuestras cabezas sobre vuestros hombros cobardes, os sugiero que empecis a correr. Ya. Muy rpido y hacia muy lejos.

Sin esperar una nueva orden, los rufianes desistieron, desapareciendo en cuestin de segundos. Todava petrificada del susto, la desconocida continuaba mirndolo como si estuviese viendo un fantasma. Las esposas de sus hermanos eran bajitas, de constitucin fsica frgil, pero sospechaba que esa mujer fuese todava menor que Maldie y Giselle. Cabellos castaos oscuros, largos y ondulados. Rostro delicado, labios tentadoramente carnosos. Bajo las cejas arqueadas y pestaas espesas, tenia unos ojos magnficos. El izquierdo, verde. El derecho, azul. Cintura fina, pechos turgentes. Un cuerpo seductor. Despus del breve examen, Eric miro al bebe sentado en la hierva, preguntndose si l nio sera hijo de la intrpida dama. Pero, donde estara el padre? Bethia permanecia atnita cuando el caballero alto haba aparecido del medio de la nada y haba hecho correr a los ladrones. Nunca una figura masculina la haba impresionado tanto. No haba otra palabra para describirlo, excepto hermoso. El cabello largo, sujeto con una tira de cuero, caa sobre su espalda. Rostro perfecto, mentn fuerte, nariz recta, boca sensual. Ojos de un azul profundo, centelleantes bajo las cejas oscuras. El cuerpo, vestido con ropas sobrias, exhalaba virilidad por todos sus poros. Hombros anchos, caderas estrechas, brazos y piernas musculosos. No era por nada por lo que haba perdido el aliento al verlo. Hombres de ese tipo se aparecan solamente en sueos. Poco a poco, sospechas insidiosas comenzaron a tomar forma. Insegura, levant la daga. El hecho de ser dueo de una belleza avasallante, no transformaba al extrao en un protector. Tal vez estuviese trabajando para William Quin sois, seor? pregunt, spera. Los colores de su clan, que lleva estampados en la tnica, me son desconocidos. Que manera tan gentil de agradecer mi ayuda. Sin importarle haber parecido ingrata, debido a la seriedad de la situacin en la que se encontraba, Bethia permaneci serena. Todava no tengo la certeza de estar a salvo. Soy Sir Eric Murray, de Donncoill. l se present, con una leve inclinacin de cabeza. No reconozco el apellido, o vuestro lugar de origen. Por lo tanto, debis de estar bien lejos de vuestras tierras.

Estoy buscando a la familia de mi madre. Y que estis haciendo vos en las entraas del bosque llevando solamente un bebe y una daga por compaa? Una pregunta razonable, supongo. Muy razonable. Estoy llevando a mi sobrino a casa. La palabra sobrino dej a Eric ms feliz de lo que sera natural. Sin una escolta para protegeros? Observndolo envainar la espada y desmontar, Bethia se qued rgida. Aunque no percibiese nada amenazador en el comportamiento del caballero, no poda considerarlo un aliado. No expondra a James a riesgos innecesarios. No exista nadie a quien le confiara la vida de mi sobrino. Ponindose delante del nio, irgui la barbilla, desafiante. Y eso os incluye, seor. Por lo menos en este momento. No reconocisteis mi nombre, o mi clan, mi lady. No creo que no sepis quien son exactamente vuestros enemigos. Es obvio que yo no pertenezco a ese grupo. Todava no. Ya os he dicho quien soy y todava no me habis dado las gracias por mi gentileza. Bethia quera que aquel hombre parase de sonrer, porque esa sonrisa fascinante estaba minando su resolucin y llevndola a creer que estaba delante de su salvador. Tambin tema sucumbir al encanto de la voz grave. El extrao poda no ser uno de los mercenarios de William, pero sin duda era peligroso de muchas otras maneras. Soy Bethia Drummond y este es mi sobrino, James Drummond, heredero de Dunncraig. Dunncraig? Lo conocis? Solamente s que es uno de los muchos lugares por lo que tendr que pasar antes de llegar a mi destino. Dependiendo de la ruta que hayis tomado, es posible que ya lo dejaseis atrs.

Voy camino a Bealachan, fortaleza de los MacMillan. Conociendo bien a la familia, Bethia se preocup. Sir Murray los estara buscando como amigo? Por qu? Son parientes de mi madre. Pero hablis como si esta fuese vuestra primera visita a Bealachan. Y lo es. La explicacin para eso es larga y sombra. Una historia que no me animo a relatar con una daga pegada al cuello. Cuando los dedos delgados se cerraron alrededor de su mueca y le sacaron la daga sin que opusiese resistencia, Bethia se volvi a preguntar si no estara jugando con fuego. Tensa, lo vio sonrer al pequeo y alegre James. La infancia es una bendicin. Tanta inocencia, tanta facilidad para confiar en los dems. Porque los nios desconocen el mal que hay en el mundo. Deprisa, Bethia tomo a su sobrino en los brazos, en un gesto claramente defensivo. Eric ya no tenia dudas de que el nio y la joven dama huan de crueles perseguidores y estaba decidido a ayudarlos. Solo que no sabia si actuaba as movido por el deber, o hechizado por la belleza de esa morena. Por eso necesitan que se los proteja, mi lady. Es lo que estoy haciendo. Y no creis que es necesario tener a alguien con quien compartir esa responsabilidad? Tal vez. Pero eso no significa que yo quiera vuestra ayuda. La proximidad de aquel hombre la estaba enloqueciendo. La voz baja sonaba como una caricia para sus odos y los ojos azules parecan volverla del revs. Se senta mareada, embriagada, como si hubiese tomado litros de un vino fuerte. Och, pues yo creo que mi ayuda es necesaria, si. Eric acarici los cabellos rubios del nio, disfrazando una sonrisa cuando su mano roz la barbilla de Bethia y ella dio un paso atrs, estremecindose violentamente. Hacia donde os dirigs? Dunnbea. Es uno de los lugares por los que tendr que pasar antes de llegar a mi destino. Si.

Los MacMillan tienen alguna disputa con los Drummond? No. Hace aos que son aliados. Por lo visto, mi lady, vamos en la misma direccin. Voy a tomar una ruta tortuosa. Retrasara vuestro viaje. No, porque tambin pretendo recorrer caminos alternativos. Viajo solo y prefiero evitar problemas. Entonces es mejor que mi lord me deje atrs, porque los problemas me persiguen. Bethia no entenda su reticencia a aceptar la oferta de ayuda. De hecho nunca haba escuchado hablar de los Murray, o de Donncoill. Eso era seal de que se trataba de un clan respetable, pues las noticias acerca de los clanes corruptos se esparcan rpidamente. Sin duda, el extrao posea varias caractersticas fsicas de los MacMillan, amigos desde hacia mucho tiempo de su familia. Adems de haberla salvado de lo que podra ser un enfrentamiento fatal, l no haba tomado ninguna actitud amenazadora a su integridad o a la de James. El buen sentido le exiga que aceptase el ofrecimiento de proteccin. Vamos, mi lady, olvidaos del orgullo reconoced que necesitis ayuda. No es solamente el orgullo lo que me hace vacilar, seor. Todava no os he probado que mis intenciones son honestas? Qu no pretendo causaros ningn dao? Si, pero no debo tener en consideracin solamente mi persona, con respecto a tomar ciertas decisiones. Yo jams herira a un bebe. Las palabras dichas en un tono bajo y enrgico casi la haban hecho sonrer. Lo haba insultado con sus reticencias y sospechas. Aunque continuase inquieta, Bethia comenz a desconfiar de que vacilara no porque dudase de la rectitud del carcter de Sir Murray, sino porque lo juzgaba peligrosamente atractivo. Nunca ningn hombre la haba afectado tanto y tema sucumbir a impulsos que ni siquiera se atreva a imaginar. En ese caso, mi lord, os pido por vuestro honor de caballero, el favor de escoltarme, y a mi sobrino, hasta Dunnbea. Dijo al final, sonrojndose hasta la raz de los cabellos. Misin aceptada, seora. Tal vez no va a ser tan fcil cumplirla. No soy un espadachn incompetente, creedme.

No estoy cuestionando vuestra habilidad en el manejo de la espada. Pero es probable que mas de un enemigo intente impedirnos a m y a James alcanzar nuestro destino. Estamos en el centro de una disputa mortal, seor. De un lado, mi sobrino, y ahora vos. Del otro, un canalla llamado William y sus dos hijos codiciosos, Iain y Angus, adems de todos los mercenarios que han contratado para cazarnos. Por qu? Porque William quiere robar lo que, por derecho, le pertenece a este nio. El infame ya ha enviado a la tumba a su propia esposa y tambin asesin a mi hermana y a mi cuado hace das. La noche anterior a mi fuga de Dunncraig, intent envenenarnos a James y a m, para apoderarse definitivamente del castillo. A pesar de su expresin serena, por dentro Eric herva de rabia. Aunque no encontrase ninguna semejanza con los crpulas descritos por Bethia, el objetivo de su viaje era tomar posesin de la herencia que le haba sido negada y para tal tendra que acabar empleando medios violentos. La joven apenas empezaba a superar la desconfianza inicial y tema asustarla explicando los verdaderos objetivos de su visita a los MacMillan. Dejara los detalles para ms tarde. Os aseguro que una situacin como la vuestra no me resulta desconocida. Mi hermano y su esposa recorrieron la mitad de Francia intentado escapar de los hombres que la queran ahorcar por un crimen que ella no haba cometido. Tal vez pueda poner en prctica algunas de las cosas que aprend con aquella historia. Por qu vuestro hermano no os est acompaando en esta visita a vuestros parientes? Porque el y yo tenemos madres diferentes. Notando la mezcla de confusin y curiosidad estampadas en los bellos y raros ojos, Eric sonri. Pero es una larga historia que te contar despus. Tendremos mucho tiempo para conversar durante nuestro largo viaje. Imagino que si. Supongo que deberamos iniciar la marcha. Cuando Eric extendi los brazos hacia James, Bethia sinti a su corazn acelerarse, dominada por una instantnea ansiedad. Aquella era la primera vez, desde la muerte de Sorcha, que entregaba al nio a alguien. Pero si pretenda confiar la vida de ambos al caballero, necesitaba aprender a confiarle al bebe, aunque por breves segundos. En silencio, Eric la observ recoger sus pertenencias, sin pasarle desapercibido el cuidado especial con que guardaba la jarrita de plata en la alforja.

Creo que uno de los ladrones os hizo una pregunta razonable. Vala la pena arriesgar vuestra vida, y la de vuestro sobrino, a causa de esos objetos? No Murmur ella melanclica. La razn le deca que era una tontera luchar para conservar cosas materiales, pero la emocin habl ms alto. La jarrita perteneci a mi hermana gemela, que muri hace una semana. S que actu de forma idiota, pero no soport la idea de que un bandido pusiese sus manos inmundas en el nico recuerdo que Sorcha le ha dejado a su hijo. Fue una actitud comprensible. El dolor por vuestra perdida es reciente. No se si alguna vez ser capaz de superarlo. No existe un vnculo mayor que aquel que hay entre dos seres que compartieron el mismo tero. Pero, la vida tiene su propia manera de suavizar el sufrimiento. La herida va a cicatrizar, aunque la pena permanezca. Eric le devolvi a James y agarrndola de la cintura, los coloc sobre la silla sin el menor esfuerzo. Vamos a cabalgar todos juntos? Bethia pregunt aprensiva, cuando el caballero se acomod a su espalda. Si. El peso de un hombre grande mas el de otras dos personas no ser excesivo para el animal? Al escucharlo rer, se impacient. Cul es el motivo de vuestra risa? Me divierte oros llamarme hombre grade. Porque lo sois. Tal vez para alguien de vuestro tamao diminuto. Creedme, mi lady, no soy tan grande. Y yo no soy tan pequea. Habis sido la segunda en nacer, verdad? Sujetando las riendas, Eric alent al caballo a avanzar a un paso calmado. Si. Nac muy pequea y dbil. Pero he crecido y me volv ms fuerte. Och, si, sois una mujer muy grande. Os estis burlando de m. No, solamente bromeando. Si un da me vieseis cerca de mis hermanos, comprenderis exactamente como me siento. No es fcil ser raqutico.

No soy raqutica! Protest ella, reaccionando a la obvia provocacin. En realidad, se saba pequea, mientras que lord Murray nunca podra ser considerado un hombre bajo. Al contrario. Adems, cerca de l se senta todava menor y extraamente insegura. De repente, Bethia percibi que los labios masculinos rozaban sus cabellos. Nerviosa, intent alejarse, pero los brazos musculosos a su alrededor la impedan moverse. Seor, que estis haciendo? Le pregunt, temerosa. Aspirando el perfume de tus cabellos. Semejante sinceridad la desconcert. Pues podis dejar de hacerlo en este instante. No se si quiero parar, mi lady. Aun reconociendo que estaba actuando de una forma ultrajante, Eric no consegua resistir el impulso de provocarla. La quera como jams haba querido a ninguna mujer, la deseaba con un ardor que bordeaba lo irracional. Y estaba ansioso por descubrir si a ella le afectaba tambin. Bethia lo fascinaba, lo inquietaba, despertaba su apetito. Es mejor que os esforcis para cambiar de actitud, mi lord. Si fuese absolutamente necesario. Es necesario, creedme. Estaba simplemente halagndoos, mi lady. Por el momento tengo cosas mas importantes en que pensar que en las galanteras de un hombre. Creo que me ver obligada a pediros que me hagis otra promesa. Cuan sera? Que tratis con el debido respeto a una dama de mi linaje. Oh, si, sin duda. Inmediatamente Bethia se reprendi por no haber elaborado el pedido de forma ms clara y objetiva. Haba quedado todo muy vago. Sir Murray nunca le faltara al respeto, nunca ignorara la tica y los deberes de un caballero, de eso estaba segura. Pero nada le impedira envolverla en una red de seduccin. Cmo iba a conseguir permanecer inmune a aquel encanto devastador? Le bastaba con verlo sonrer, bastaba sentir el toque leve de las manos fuertes, para derretirse por dentro. Sir Eric Murray la haba salvado, y a

James, de un destino incierto. Con certeza honrara el juramento de llevarlos seguros hasta Dunnbea. Pero tena miedo de pensar en lo que podra suceder entre los dos durante el viaje. Comenzaba a convencerse de haber escapado de un peligro para exponerse a otro todava mayor.

Captulo II

Sentaos, mi lady. Eric pidi en voz baja, empujndola cerca de la hoguera. Atended al nio mientras yo me ocupo del resto. Yo debera ayudaros. Pero ya me estis ayudando. Puedo levantar un campamento, alimentar el caballo y preparar una comida rpida, pero nada ms. No se cuidar de un bebe. Con movimientos lentos y pesados, Bethia sac paos limpios de las alforjas y, delicadamente, cambi el paal de James con movimientos igual de lentos y pesados. No consegua entender la razn de tanto cansancio. Cuando lord Murray la haba encontrado, solo llevaba caminando dos das. Entonces haba disfrutado del confort de una buena cabalgada. Por qu se senta as, exhausta? Esperaba no caerse de sueo antes de tener la oportunidad de comer y aclarar algunas cosas urgentes.

Lo que ms le preocupaba era la rapidez con que se haba relajado despus de aceptar la oferta de ayuda de un extrao. Le haba bastado con acomodarse en la silla para que una fatiga exquisita invadiese sus msculos rgidos, desde su llegada a Dunncraig, distendindose en el instante en que los brazos del caballero la rodearan. Como no conoca realmente a Sir Eric, saba que estaba pisando terreno peligroso. La belleza masculina, la voz profunda, el cuerpo viril, la perturbaban de una forma insidiosa, pero no poda permitirse ceder a las tentaciones, abandonando por completo el buen sentido y la cautela. Se solamente su vida estuviese en juego, posiblemente se dejara arrastrar por el torbellino de emociones. Pero, haba que considerar a James. A pesar de estar atento a las gachas que estaba preparando, Eric senta la mirada de Bethia escrutndolo. La joven dama haba estado muy quieta durante las ltimas horas, el cansancio estaba anestesiando las sospechas iniciales. Pero ahora pereca ms alerta, seal de que las preguntas estaban de camino. Preguntas que necesitara responder con prudencia. Aunque estaba en pleno derecho de reclamar su herencia, tema no ser capaz de hacerla comprender sus motivos completamente. Esperaba conseguir evitar las preguntas ms polmicas, por lo menos hasta convencerla de que posea un carcter correcto. Antes de contarle toda la verdad, necesitaba conquistar su confianza. Haberla salvado de aquellos ladrones no era suficiente. Tena que demostrarle que no era un enemigo y nunca lo seria. En una tentativa de aplazar el interrogatorio, tom la iniciativa de comenzar la conversacin, entregndole un cuenco lleno de gachas de avena. Estis segura de que ese William es un asesino? Certeza absoluta, seor. Bethia coloc a James sentado y se dispuso a alimentarlo a cucharadas. A caso creis que soy una descerebrada miedosa, que presiente amenazas en cada esquina? No, pero el asesinato es un crimen serio para imputar a un hombre. Un crimen cuya pena es la horca. Sir William y sus hijos abominables merecen ser ahorcados en el rbol ms alto. Si son culpables de lo que vos los acusis. No es una prctica poco frecuente matar para apoderarse de una fortuna ajena. No, no lo es. La riqueza es un motivo corriente para un crimen, como la venganza y la pasin. Pero no me habis hablado de gargantas cortadas en el silencio de la noche, o de puadas por la espalda. Actos as son fcilmente demostrables y condenables. Vos hablis de envenenamiento.

Un mtodo mucho ms difcil de probar. Son pocos los venenos que dejan residuos. Y otros pueden ser confundidos con una enfermedad. Por eso voy corriendo de vuelta a casa de mis padres, en busca de proteccin y ayuda. El pueblo de Dunncraig est tan aterrado que nadie se atreve a ayudarme, o a James. Nadie hara nada, ni aunque William nos despedazase en pblico. Decs que vuestra hermana y su marido murieron en circunstancias sospechosas, y que el castillo continua bajo el dominio de William? Si. Bethia tom un poco de gachas. Creo que Sorcha y Robert fallaron por exceso de ingenuidad. Tal vez debido al poco tiempo de casados y a la llegada de James, no hayan prestado mucha atencin a lo que ocurra a su alrededor. Inmersos en su propia felicidad, no notaron que sus tierras estaban siendo sangradas, la fortaleza descuidada y la lealtad de sus vasallos robada. Subyugados por el miedo, el pueblo de Dunncraig no consider a Robert y a Sorcha lo suficiente fuertes como para librarlos del dominio de William. Desgraciadamente, es posible que Robert ni siquiera se haya esforzado por detener los avances de William, o impedir su desobediencia. Palabras duras. Muy duras ella concord, melanclica. A veces los odio por su flaqueza moral, por su negligencia para con aquellos que deban cuidar y proteger. Si al menos hubiesen muerto con honor, yo me sentira ms aliviada. Suavemente Eric le pas un brazo alrededor de los hombros delicados, alegrndose al no ser rechazado. Poco a poco Bethia empezaba a aceptarlo como un aliado, como alguien capaz de ayudarla. Con certeza sera ms fcil lidiar con el dolor. Despus de todo, para cada muerte heroica, hay otras tantas que no lo son. Necesitis perdonarlos por su ceguera y omisin. Al final haban actuado y os pidieron que fueseis en ayuda del nio. S, creo que s. Al principio, no entenda por qu me llamaran. Cuando los vi bajo tierra fue cuando el mensaje de Sorcha pas realmente a tener sentido. En la carta, mi hermana me encargaba protegiera James. Una eleccin de palabras que, al principio, me pareci extraa. Hasta que vi con mis propios ojos el estado de las cosas en Dunncraig. Me habra gustado que ella pudiese vivir lo suficiente para contarme lo que la llev a sospechar de William. Tal vez entonces podra probar la culpa del canalla. Nadie tiene el coraje de desafiar a William y a sus hijos? No. Como ya os dije los aldeanos estn aterrados.

Es comprensible, considerando el asesinato del seor de Dunncraig y su esposa. William no vacilara un segundo antes de matar a cualquier vasallo que osase enfrentarlo Y lo ms triste es que el legtimo laird de Dunncraig es todava un bebe, incapaz de reclamar lo que le pertenece por derecho. William y sus hijos piensan que no conseguir reunir fuerzas para expulsarlos del castillo. Y lo conseguiris? Si. Mi clan actuar rpidamente para proteger los intereses de James. Sorcha era amada y admirada. Todos estn furiosos, indignados con su muerte. Nuestros aliados seguramente se unirn a nuestra causa. Aliados como los MacMillan? Si. Esforzndose para contener otro enorme bostezo, Bethia le ofreci un poco de leche de cabra a su sobrino. Cuando Sorcha fue presentada en la corte, qued claro que podra casarse con quien ella quisiese, pues los herederos de los clanes ms poderosos de Escocia se rindieron a sus pies. Ella escogi a Robert, un primo lejano de mi familia. Su gran belleza y personalidad continuaron atrayendo amigos y aliados. Muchos, cuyos corazones haban sido conquistados por Sorcha, estarn ansiosos por vengarla. Enroscado en una manta, James se adormeci. Cariosamente, Bethia lo coloc sobre el cobertor extendido cerca de la hoguera. Vos tambin debis haber conquistado muchos corazones. Eric murmur, incapaz de resistir la tentacin de deslizar los dedos por los cabellos perfumados y ondulados de la bella morena. Oh, no. No fui presentada a la corte. Por qu? Estabais enferma en esa poca? No. Mis padres decidieron que el dinero disponible debera ser ntegramente gastado para hacer brillar a Sorcha, aunque todos dijesen que mi hermana brillara aunque fuese vestida con harapos. Una sola sonrisa suya conquistaba admiradores. Bethia desvi la mirada, tmida. Me temo que tengo la lengua demasiado afilada y un temperamento fuerte. Y a diferencia de Sorcha, no confi en las personas con facilidad. El retrato que Bethia pintaba de la hermana perfecta no agrad a Eric. Era obvio que Sorcha hacia sido la preferida de sus padres, que la haban cubierto de mimos mientras que a la otra hija solo le dejaban las sobras. Es espantoso que una persona adulta permanezca tan ingenua, tan pura de corazn, tan ciega delante de los problemas que la rodean. Pero semejante santidad no la mantuvo viva.

Sera impresin suya, o haba notado un rastro de irona en el comentario? Robert era muy parecido a Sorcha. Apuesto, confiado, encantador. Es una pena que la dulzura y la bondad no resistan mucho en este mundo tan duro. Si. La prudencia es una virtud necesaria para superar las dificultades y vencer los desafos. Si alguien quiere ir por la vida siendo solamente apuesto, confiado y encantador, es mejor contratar guardaespaldas. Mi familia y yo deberamos haber pensado en eso. Enviamos a dos nios inocentes a un cubil de lobos sin nadie que los protegiese. Con James ser diferente. Aunque posee la misma naturaleza amable de sus padres, le voy ensear la importancia de actuar con cautela, de estar atento a la realidad. Vos?! Pens que los abuelos se encargaran de educar al nio. Oh, mis padres van a amarlo porque es parte de Sorcha pero Bethia hizo una pausa, sintindose un poco culpable por lo que estaba a punto de decir. Ellos intentarn criar a su nieto como criaron a su hija, ensendole a cultivar la apariencia por encima de todo. No, no permitir que James crezca incapaz de percibir que, a veces, una sonrisa esconde una mentira o, todava peor, una daga apuntando a tu corazn. Es posible que Bowen me ayude. Los dedos de Eric hicieron una presin mayor en sus cabellos y ella lo mir inquieta. Tal vez fuese un buen momento para pedirle que parase, pero las palabras se negaban a salir de su boca. El modo como l jugaba con los mechones, como ocasionalmente aspiraba su perfume y los besaba, era tan reconfortante como perturbador. En realidad, no quera que lord Murray parase, aun sabiendo que no era correcto permitirle que la tocase de manera seductora. Pero, si no dejaba que la situacin pasase de ese punto, que mal podra haber? Quin es Bowen? Eric pregunt, ignorando la punzada de celos y esforzndose por sonar desinteresado. Por qu lo incomodaba escucharla decir el nombre de otro hombre con afecto? Uno de los maestros de armas de Dunnbea. El y Peter eran mercenarios contratados por mi padre hace diez aos, en una poca en que suframos cercos y ataques frecuentes de los ingleses. Ambos se probaron tan valiosos que, una vez superada la crisis, permanecieron con nosotros. Los dos siempre fueron muy pacientes conmigo y yo los segua como un perrillo fiel. Mi primo Wallace, hijo bastardo de un to y dos aos ms viejo que yo, tambin viva corriendo detrs de Bowen y Peter. Nosotros cuatro estbamos muy unidos. Al saber que no tendra ms hijos mi padre decidi nombrar a Wallace como heredero y termin perdiendo un compaero de travesuras porque Wallace pas a estar muy ocupado, entrenando para convertirse en caballero y despus seor de un castillo.

Como vos estabais preparndoos para convertiros en una dama, fue mejor as Temo que no me ha salido bien porque me faltaban los requisitos necesarios. ella murmur aturdida, dndose cuenta, para su vergenza, de que se haba recostado en Sir Murray. El cansancio extremo la haba llevado a olvidar el decoro. Tal vez me hayan dejado crecer muy libre, hecha un nio. Tal vez porque Sorcha siempre ha sido tan graciosa, tan bonita, nadie crey que valiese la pena intentar ensearle los modales de una dama a un desastre como yo. Eric estaba seguro de que Sorcha haba posedo cualidades, pero, si oa una sola palabra ms sobre su perfeccin, explotara. Todava no consegua entender por qu el hecho de que Bethia fuese rechazada lo enfureca tanto. Probablemente porque el tambin lo haba sido. El amor y la aceptacin de los Murray haban suavizado el golpe, pero la pena de ser abandonado por su propia familia haba dejado cicatrices permanentes. Es que Bethia no notaba como haba sido despreciada, o prefera fingir no percibir nada para no enfrentar el dolor? O todava peor, se creera ella merecedora de esa discriminacin? La pobre se crea inferior a la estupenda Sorcha? Semejante falta de autoconfianza, alimentada durante aos, dificultar sus planes de conquistarla. podra

En el fondo, saba que se equivocaba al intentar seducir a una dama. Pero tambin saba que los conceptos de honor y respeto no le impediran sucumbir a la pasin. Con todo, si Bethia le entregase su virginidad, no dudara en desposarla. Sus hermanos lo trataran de loco por haber tomado esa decisin a las pocas horas de conocerla. Pero, no se volvera atrs. Seguira a su instinto sin pensrselo dos veces. Necesitis dormir ahora. dijo en voz baja, ayudndola a levantarse. S, estoy muy cansada. Voy a prepararme para la noche. Soolienta, Bethia se sumergi en medio del follaje espeso, en direccin al riachuelo. Rpidamente, Eric extendi dos cobertores, cerca de la hoguera, se sent y se quit las botas. Al volver al centro del claro, a Bethia le llev algunos segundos comprender el significado de lo que vean sus ojos. Lord Murray pretenda que pasasen la noche juntos? Y ahora mi lady, Por qu me miris como si fuese una cobra lista para dar el primer mordisco? Muy a gusto Eric se acost y cruz las manos detrs de la cabeza. Tal vez porque parecis una en este momento. Voy a dormir del otro lado de la hoguera.

La hoguera es pequea y no proveer de poco calor. Tenemos mantas de sobra para suplir esa escasez. No tenis por que temerme. No? Acaso no estis pensando en convencerme para que os agradezca la ayuda de una cierta forma? Una cosa que aprend desde joven es a respetar el no de una dama. El apunt hacia el cobertor extendido. Venid a descansar. Enroscaos en vuestra manta. Utilizadla como una armadura, si deseis. Estaremos ms cmodos si dormimos cerca. Y colocaremos el bebe entre nosotros. El nio tambin necesitara sentirse calentito. No haba nada que discutir. James no solamente sentira menos fro si lo acomodaban entres ellos, si no que estara ms protegido. Aunque nerviosa por dormir cerca de lord Murray, la idea no la asustaba. En realidad, no lo vea como una amenaza. Despus de instalar a su sobrino entre los dos, Bethia tard en acomodarse, pues ninguna posicin pareca agradarla. Al final se acurruc junto al nio dormido y cerr los ojos, fingiendo ignorar al hombre que tena tan cerca de ella. De all a un rato volvi a abrirlos, incapaz de relajarse. Estis cmoda ahora? le pregunt Eric, sonriendo. Si. No podis culparme por ser cautelosa. Bethia se crea con todo el derecho de revelar sus preocupaciones y asumir una posicin defensiva. No hay razn para temores. El bebe nos separa. James no es exactamente una barrera. No. Pero os juro, mi lady, que la palabra no es todo el escudo que necesitis para mantenerme alejado Bien. Porque si estis pensando que ceder a vuestros avances a cambio de ayuda, os aconsejo que lo reconsideris. Eso nunca se me pas por la cabeza. No, no os quiero en mis brazos movida por la gratitud. Entonces estamos de acuerdo. Tensa, Bethia vio a Murray apoyarse en un codo e inclinarse, quedando sus rostros separados por mseros centmetros. Aun segura de que cometa un error, miro la boca sensual.

Si. Susurr Eric, envolvindola con una mirada abrasadora. Cuando vengis a m, ser porque deseis compartir mi pasin. No quiero vuestra gratitud, sino vuestro deseo. Estremecindose Bethia trag en seco. Haba bastado con escucharlo decir pasin, para que su sangre hirviese en las venas. Prisionera de un magnetismo del que no consegua escapar, permaneci inmvil cuando los labios sensuales rozaron los suyos, en un beso suave y delicioso. Al mover las manos para empujarlo, el ya se haba alejado. Por qu habis hecho eso? pregunt con un hilo de voz, incapaz de esconder su asombro. Cmo una caricia rpida haba podido perturbarla tanto? Solamente os estaba dando las buenas noches. La prxima vez procurad utilizar solo palabras. No sera tan divertido. Cerrando la boca, Bethia se neg a contestar al comentario, convencida de que decir cualquier cosa solamente le dara a ese caballero peligrosamente seductor otra oportunidad de confundirla todava ms. Era imposible sofocar las sensaciones devastadoras que la haban invadido. Parte de si ansiaba descubrir el sabor de la pasin sugerida por Eric Murray. Un hombre dueo de una belleza tan impresionante tendra, sin duda, una vasta experiencia sexual y seria un hbil amante. De hecho no se recriminaba por desear desvelar los secretos del sexo. Tema, si, que sus sentimientos terminasen yendo mas all de la simple curiosidad. El beso de Sir Eric no haba pasado de una leve presin en sus labios, pero haba bastado para incendiarla. Si, el amenazaba la paz de su espritu, le robaba el aliento, pero no poda dejarlo porque necesitaba ayuda. Rezaba para que el no la traicionase, entregndola a sus enemigos. Y rezaba para tener fuerzas y no traicionarse a s misma, cayendo en sus brazos.

Bethia saba que quedarse mirando el rio que estaban obligados a atravesar no lo volvera ms raso, ni las aguas menos turbulentas. Durante tres largos das se haban aventurado por el bosque y terrenos accidentados, con el fin de escapar de William y sus abominables hijos. Le gustara poder reunir un ejrcito en ese mismo momento y enfrentar a sus enemigos. El miedo y la necesidad constante de esconderse la estaban enloqueciendo. Ansiaba sentirse segura y poder ofrecerle tranquilidad y un hogar a su sobrino.

Una ojeada rpida al hombre que estaba de pie a su lado la inund de un calor extrao. Eric Murray estaba haciendo un ptimo trabajo mantenindola a ella y James seguros. Pero el caballero tambin pareca empeado en robarle la razn. Todas las noches l le deseaba bonitos sueos con un beso y la despertaba todas las maanas con otro beso. Podra describir los besos nocturnos como castos, pero los de la maana eran pura seduccin. Durante las cabalgadas, Sir Eric siempre tena una palabra gentil, un gesto galante, una suave caricia para ofrecerle. Dividida entre la necesidad de enviarlo lejos y el deseo de entregarse a la pasin insidiosa, viva tensa, irritable, al borde del descontrol. No estoy segura de que consigamos cruzar el ro. Dijo, obligndose a fijar sus pensamientos en el problema ms urgente: huir de sus perseguidores. Lo conseguiremos, si. Lentamente, Eric desliz la mano por las crines del caballo. Sera preferible continuar por tierra firme, pero si William est tan cerca que no me atrevo a dejar un rastro fresco. Lo ms sensato es buscar otro camino. Sabis nadar, supongo. Oh, s, muy bien. Bowen me ense. Bethia esboz una sonrisa. En realidad, cuando el y Peter decidieron ensear a Wallace, exig que me incluyesen en sus lecciones. Y Bowen estuvo de acuerdo diciendo que mi lengua era tan afilada que, un da, un hombre podra intentar ahogarme. Eric se ri, melanclico. Siempre que la joven hablaba de su infancia solamente citaba a Bowen, Peter y Wallace. Raramente mencionaba a su padre o su madre, a no ser que el asunto tuviese que ver con Sorcha. Por suerte Bethia haba encontrado a alguien que la rodeara de cuidados, tarea ignorada por sus padres. La pobre dama, sin percatarse, haba dejado claro que haba sido tratada como su primo Wallace, una nia indeseada, relegada a un segundo plano. Y todava peor, empezaba a creer que la maravillosa Sorcha nunca haba hecho nada en favor de su hermana. Una situacin que simplemente escapaba a su comprensin. Terminemos cuanto antes con esto, mi lady. Utilizando una tira larga de pao, Eric amarr a James a la silla de modo que se encontrase firme y cmodo. No sera mejor que uno de nosotros cargase al nio? Pregunt Bethia, subiendo los bajos de la falda para facilitar el movimiento de las piernas. Necesitaremos todos nuestros miembros libres para luchar contra la corriente. Connor es grade, alto y mantendr la cabeza del nio por encima del nivel del agua. Connor sabr ir directo a la otra orilla del rio?

Si, donde nos esperar. No temis, mi lady. Mi caballo es un nadador experimentado. Con el corazn apretado, Bethia observ como el garan se adentraba en el rio y a James abandonarse a un llanto convulsivo al sentir el choque del agua fra. Inspirando profundo, ella se sumergi, y Eric la sigui inmediatamente. Aunque la temperatura del agua le quitaba el aliento, apret los dientes y se puso a nadar, con los ojos fijos en Connor. Ni la corriente, ni la suciedad que cubra gran parte del lecho del rio, intimidaron al animal. En cuestin de minutos, el imponente caballo de guerra alcanz su destino, y el nio todava segua a gritos. Preocupada por sosegarlo, Bethia intensifico el ritmo de las brazadas, olvidndose de todo, excepto de la necesidad de ofrecerle confort y consuelo al nio asustado. Al salir del agua, exhausta y jadeante, se sent en el suelo y busc a Eric, que continuaba la travesa. Horrorizada, vio como era golpeado en la cabeza por un grueso tronco y se sumerga. Al volver a la superficie, el se sujet al tronco, en un evidente esfuerzo por mantenerse a flote. A menos que recuperase la energa en breve, aquella sera una batalla perdida. Herido, sangrando, acabara muriendo ahogado. Llevando a Connor por las riendas, Bethia echo a correr por el banco de arena, temiendo perder a Eric de vista mientras intentaba pensar en algo para ayudarlo. Unos pocos metros ms adelante, el tronco en que l se haba sujetado qued atascado en una especie de presa. Pronto la fuerza de la corriente lo arrastrara rio abajo. Por lo tanto necesitaba actuar deprisa, no haba un solo instante que perder. Sin vacilar, se desvisti, conservando la tnica fina. El peso de la ropa empapada le haba dificultado mucho la movilidad en la primera travesa y no se atrevera a repetir el error. Sacando la cuerda que Eric acostumbraba a guardar en una de las alforjas, amarro una de las extremidades a Connor y, sujetando la otra con firmeza, se meti nuevamente en el ro. Milady, no seis tonta, en que estis pensando? Volved a tierra firme! La voz ronca y baja revelaba su creciente debilidad. Estoy pensando en salvar vuestro pellejo. respondi ella, pasando la cuerda al rededor de la cintura de lord Murray, cuya lividez la alarm. Tampoco le gust el aspecto del corte en la sien izquierda y su constante sangrado. Ahora decidme como hacer que vuestro caballo nos saque de este lio. Basta con ordenarle que tire. Connor sabr lo que debe hacer. Sujetando a Murray por el trax, Bethia nado a contra corriente, esforzndose para mantener la cabeza de ambos fuera del agua mientras procuraba librarse del traicionero barro que los rodeaba. Si no fuese por el garan negro, jams habran alcanzado el margen.

Rpidamente libr a Eric de la cuerda y lo acost sobre la hierva. Entonces se apresur a cambiar de ropa a James. Despus de enjuagarse y vestirse, recogi lo que crea necesario y regres a junto el herido. Aunque saba que necesitaba hacerlo entrar en calor, vacilaba en desvestirlo, anticipndose a cuando la iba a perturbar la visin de su desnudez. Con manos temblorosas, lo libr de las ropas empapadas y lo sec con una toalla, demorndose en su ancho pecho. El abdomen rgido la fascinaba, as como el sexo en reposo sobre una cama de pelos claros. Las piernas largas y musculosas terminaban en pies delgados, en una perfecta armona de formas. Considerando el hecho de que estoy helado hasta la medula, dudo mucho que tenga un aspecto muy viril. Se lament el, mirndose desanimado a la ingle. Ah, no, seor. Os veis tan bien como el pequeo James. Bethia brome, vistindolo con ropas secas y limpias y cubrindolo con una manta. Nunca imagin que un hombre poda ser tan bello ah abajo. Complet, rindose ante la expresin ofendida del caballero. Eric comenz a rerse y par de repente, haciendo una mueca al sentir latir su cabeza. Por Dios, mujer! Como el pequeo James? Bello? Hers mi vanidad hablando as. Creo que vuestra vanidad sobrevivir. Concentrada en la tarea, Bethia examino el golpe que tena en la sien durante varios segundos. Afortunadamente haba parado de sangrar. Por suerte no vais a necesitar puntos. El corte no es muy profundo. Finalmente un poco de misericordia. Con gestos precisos, ella limpi el rea afectada y aplic un ungento, fijndose en que, aunque haba parado de temblar, lord Murray continuaba plido y abatido. Nerviosa, quiso impedirle que se levantase. No os preocupis tanto, mi lady. Tenis la certeza de que podis moveros? Vindolo tambalearse, corri a ayudarlo. Lo suficiente para cabalgar. No podemos permanecer aqu. Los canallas que os persiguen a vos y al nio, se encuentran muy cerca. Por eso atravesamos el rio, recordis? Si. Pero no olvidis que estis dbil. Dejare que tomis las riendas.

Connor me permitir guiarlo? Indecisa, Bethia mir al imponente garan. Si. Siempre que yo est presente. Entonces dejadme buscar a James y guardar las pocas cosas que he sacado de la alforja. Hacedlo. Necesito que me ayudis a montar. Era obvio el disgusto de Eric por depender de una mujer, pero Bethia fingi no notarlo. Apresurada, reuni las pertenencias, acomod a James en el cabestrillo y ayud al caballero a montar, no sin encontrar dificultades en esa tarea. Despus de todo, se trataba de un hombre grande y musculoso, y la diferencia de estatura y peso entre ambos se converta en un esfuerzo considerable para realizar esa empresa. A pesar de considerarse una buena amazona, nunca haba montado un caballo de guerra antes, lo que le causaba cierta ansiedad. Pero lord Murray la sujet por la cintura, tom las riendas y anim a Connor a avanzar con paso acompasado. Debemos ir ms rpido, mi lady. Alert Eric, todava sintiendo mucho fro. No hasta que conozca a este animal un poco mejor. Creis que William esta cerca? El infame tendra que estar en Francia para que yo lo considerase lejos. Aunque, Francia no sera lo bastante lejos. Si. Sera preferible que el maldito y sus abominables hijos estuviesen muertos y enterrados. Siempre os rferis a eses dos como abominables hijos. Si los vieseis solamente una vez lo entenderais. Grandullones, inmundos, y con la crueldad estampada en la mirada. William cree tener un motivo justo para asesinar a las personas. Iain y Angus no quieren, ni necesitan un motivo. Dunncraig probablemente sera un cementerio, con los cuerpos amontonndose, si William no mantuviese a ese perverso par con riendas cortas. No obstante el padre no les impide abusar de las muchachas impunemente. Me intriga que Sorcha jams se hubiese percatado de lo que suceda en el castillo. Le estaba resultando cada vez ms difcil no dar su opinin, nada elogiosa, sobre el asunto. Probablemente la tal Sorcha jams haba notado lo que ocurra a su alrededor porque no le importaba nadie, adems de s misma. Si no haba sido capaz de ver las injusticias cometidas contra su hermana gemela durante aos, Cmo iba a sensibilizarse con el destino de una pobre aldeana?

Todava dudaba de que Bethia estuviese lista para encarar la verdad sobre aquel modelo de perfeccin. No por el momento. En caso de que la desposase, sera casi imposible no revelar lo que pensaba. Poco a poco iba formando, con respecto a Sorcha, la imagen de una mujer excesivamente vanidosa, egosta, irresponsable. Una mujer a quien no le haba sido negado nada desde nia y que se haba acostumbrado a ser el centro de atencin, dejando que las dems personas la sirviesen y la agradasen. Tema, que un da, acabase por no resistir el impulso de decirle a Bethia la cruda verdad sobre el carcter de Sorcha Drummond. Tal vez la constante batalla para no destruir, inmediatamente, todas las ilusiones sobre su hermana gemela fuese la penitencia a pagar por querer seducirla. Demasiado cansado para prolongar la conversacin, Eric se apoy en la espalda de Bethia e intent recuperar las fuerzas. La cabeza el cuerpo entero le dola a causa del incidente del rio. Tambin respiraba con dificultad y senta un frio extrao, como si todava estuviese vistiendo las ropas mojadas. Despus de recorrer algunos quilmetros, se dio cuenta de que necesitaba parar y descansar. No se recuperara sentado en una silla. Tena que acostarse, comer y dormir durante varias horas. No sera seguro acampar mientras William y sus hijos los persiguiesen pero, sin una pausa, tema enfermarse gravemente y no estar en condiciones de moverse durante das. Aunque ya no muy lejos de Dunnbea, todava les quedaba un viaje largo por delante. La excesiva humedad del aire anunciaba lluvia y permanecer al raso en las condiciones en que se encontraba podra traerle serias consecuencias. Tendremos que parar pronto. El se oblig a decir, tragndose el orgullo que lo haba llevado a retrasar la admisin de haber llegado al lmite de su resistencia. Queris comer? Bethia se sonroj hasta la raz de los cabellos. O necesitis atender otras necesidades? No. Me avergenza reconocer mis debilidades, pero necesito descansar. Necesito acostarme cerca de una hoguera. Es lo ms sensato. No lo he sugerido antes porque cre que no os gustara mi propuesta. Tal vez la hubiese rechazado una vez que salimos de aquel maldito rio, cuando pensaba que me recuperara en cuestin de minutos. Ahora, estara acogindome a un orgullo estpido. Mi cabeza late tanto que el estmago me llega a arder. No hay una sola parte del cuerpo que no me duela. Creo que sera bueno que James y yo descanssemos un poco tambin. Confieso que estoy exhausta. Pararemos tan pronto como encontremos un lugar adecuado.

Buscad un lugar escondido, que no sea fcilmente visible por nadie que estuviese por el camino. Queris que nos escondamos. Si, tanto como sea posible. Lo ideal sera que tuvisemos un techo sobre nuestras cabezas, porque la lluvia no demorar en llegar. Hay hasta seales de tempestad en el ambiente. Dos horas despus Bethia descubri algo. Al pie de una colina, rodeada de arboles y protegida por una espesa vegetacin, haba una cabaa tpica de pastores sorprendentemente bien conservada. Las paredes de arcilla y el techo intacto creaban una impresin de acogimiento. Cerca de la pequea construccin, haba una fuente de agua pura y un establo rustico donde, con certeza, el pastor acostumbraba a guardar su rebao. Sera perfecto para proteger a Connor del temporal que se avecinaba. Aquella cabaa era una bendicin de Dios, pens Bethia, conteniendo el impulso de atizar al garan en una galopada desmedida. Durante la ltima hora Eric haba comenzado a arder de fiebre, y temblores incontrolables lo castigaban sin cesar. Si no consegua hacerlo descansar y entrar en calor en breve, se tema que la batalla contra la fiebre seria larga y difcil. Ya llegamos? Pregunt el en un murmullo, vindola desmontar. Si. Solamente esperad en la silla hasta que verifique si el lugar est vaco y en condiciones habitables. Bethia tena razn, pens Eric, con los ojos empaados fijos en la cabaa. Era un milagro dar con un abrigo tan perfecto en medio de la nada. Quien lo haba construido se haba empeado en rodearlo de las comodidades de un hogar permanente. Todava extasiada con el descubrimiento, Bethia empuj la pesada puerta de madera. Dos ventanas minsculas permitan la entrada de luz suficiente para iluminar el interior de la cabaa. Le bast con un rpido examen para acreditar que no se encontraba dentro ningn animal. Una limpieza superficial y el suelo de piedra estara libre de la fina capa de polvo. Apoyada en una de las paredes, haba una cama grande y ancha cuyo colchn de paja, para su inmensa alegra, no se haba transformado en un nido de insectos. Pero, lo ms sorprendente era el hogar construido en la pared opuesta a la cama y no en medio de la cabaa, como era la costumbre. Para completar, una mesa y dos bancos. Sin duda se trataba de un hogar, no de un refugio temporal. Despus de poner a James sobre la cama, corri a ayudar a Eric. Ah, seor, que suerte la nuestra! Es un escondite perfecto!

Creis que alguien vive todava ah? pregunt el, maldiciendo su propia flaqueza. Si no se estuviese apoyando en la joven dama, no conseguira dar un solo paso. Por el momento no. Pero no creo que este lugar sea solamente el abrigo provisional de un pastor. El esmero de la construccin revela la intencin de la permanencia. Tal vez sea la cabaa de caza del seor feudal. O tal vez el pastor que la ha construido planea vivir aqu cuando este demasiado viejo para cuidar el rebao. O se trata del refugio, donde el seor de estas tierras recibe a su amante. Tanto trabajo para encuentros amorosos ocasionales? A algunos hombres les gusta practicar el sexo rodeados de comodidades, mi lady. Tal vez la amante en cuestin sea una persona importante y el peligro ronde esa relacin adultera. Bien, no importa. No creo que alguien vaya a aparecer aqu de repente. Estaremos seguros. Preocupada por la palidez excesiva del caballero, lo oblig a acostarse en la cama, junto a James. Podrais echarle un ojo al nio durante algunos minutos, mientras me dedico a otras tareas? Si. Eric sonri al comprobar que el nio dorma. Eso puedo hacerlo. Sin perder un segundo, Bethia corri para fuera. Despus de sacarle la silla a Connor, lo acomod en el pequeo establo, lo aliment y volvi al interior de la cabaa. Rpidamente encendi el fuego, extendi una cuerda delante de la chimenea y puso a secar las ropas mojadas. Notando que Eric tambin se haba dormido, puso agua a hervir y sali nuevamente, armada con el arco y la flecha. Vala la pena intentar cazar algo antes de que llegase el temporal. El olor de carne asada despert a Eric de un sueo profundo. Asustado, se acord de que tena que estar vigilando a James. El ver al nio durmiendo en una caja de madera forrada con mantas, al lado de la cama, se calm. Junto a la chimenea, Bethia giraba un espetn lentamente, absorta en la tarea. Conejo? Pregunt el, sin entender porque le dola tanto la garganta. Sorprendida, la joven se gir. El caballero haba dormido toda la tarde y parte de la noche, pero no pareca encontrase bien. Su voz sonaba ronca y spera. Tema que no se tratase solamente de un simple resfriado, como haba imaginado al principio.

Si. El valle est lleno de caza. Gentilmente, ella lo hizo recostarse en el cabecero improvisado: una de sus tnicas rellena de musgo. Algn confort lo ayudara a descansar mejor. Mientras roncabais alegremente durante horas, tom el arco las flechas y fui de caza. Tenis habilidades extraas para una dama de la nobleza. Coment Eric, palpando el cabecero mullido. Como ya os he dicho, he pasado mucho tiempo obligando a Bowen, Peter y Wallace a soportar mi compaa. Dudo que vuestra presencia los hubiese incomodado. Creo que no, aunque los tres se divirtiesen reclamando su falta de calma. Tenis hambre? Bethia le hizo beber un cuenco de agua. Oh, s. El aroma del conejo fue lo que me despert. A pesar de estar un poco mareado Eric se levant. Ha llovido mucho? Si. La lluvia par hace unos minutos, pero no tardar en volver a comenzar. Eh, adnde vais? Ansiosa, intent obligarlo a volver a la cama. Puede que me sienta debilitado, pero insisto en ocuparme de ciertas necesidades yo solo, mi lady. Una sonrisa burlona puso fin al comentario. Sonrojndose, Bethia se concentro en preparar la comida. Al volver, Eric se esforz en disfrazar los temblores que lo sacudan. No comprenda la razn de su extrema debilidad. Empezaba a pensar que un da de descanso no iba a ser suficiente para curarlo del mal que lo afliga. Sentndose en la cama, descubri que haba perdido el apetito. Comed tanto como podis. Bethia le dijo. Es imposible recuperarse con el estmago vaco. No s qu est pasando conmigo. el contest, alimentndose sin ganas. Fuisteis golpeado en la cabeza por un tronco y casi os ahogis en aguas heladas. No es una experiencia de la cual podis libraros con facilidad. Posiblemente habis cogido un resfriado tambin. Pero vos no. No sufr ningn corte en la cabeza, ni tampoco estuve a punto de ahogarme. Cierto. Murray termino de comer y Bethia lo convenci para tomar otro poco de agua.

No os preocupis. Tenemos una cantidad considerable de comida, agua y lea para el fuego. Podemos permanecer aqu hasta que os recuperis Vuestros enemigos os estn buscando. Si, y este es un buen escondite. Hay una corta distancia hasta el alto de la colina, desde donde se avista toda la regin. Mientras dormais, he subido all para asegurarme de que no estbamos siendo perseguidos. Descansad, no hay ningn peligro. Al verlo cerrar los ojos, en lugar de continuar con la discusin, Bethia se inquiet. Evidentemente el caballero no estaba bien y crea no ser capaz de ayudarlo mucho, considerando sus escasos conocimientos en el arte de la curacin. Despus de avivar el fuego, se acost en la cama, segura de que se comportaba de forma escandalosa al compartir el lecho con un hombre. Pero, no haba otro lugar donde dormir. Nerviosa, toc la cabeza de Eric. Fiebre alta, como haba imaginado. En silencio, le pidi a Dios para que l se recuperase. Y no solamente porque necesitase su ayuda para llegar a Dunnbea. La muerte de Eric sera un golpe demasiado duro para su corazn.

Captulo III

Ah, todava estoy vivo. La voz baja y ronca, tan cerca de su odo, la despert de repente y Bethia por poco no cae de la cama, de semejante susto. Temblorosa, se gir y lo toc en la cabeza. Fra. Un suspiro de alivio se le escap de los labios. Parece que s. Respondi, procurando disimular su inmensa alegra. Cuntos das nos vimos obligados a retrasar este viaje por mi culpa? Cuatro. A la fiebre le cost remitir. Cuadro das. Repiti el, deslizando una mano por sus cabellos sucios y enredados. Necesitaba desesperadamente un bao. Los enemigos estuvieron al acecho? No. No he visto a nadie alrededor. Desde que llegamos aqu no ha parado de llover. Con certeza, William ha perdido nuestro rastro. Adems, como aprecia el confort por encima de todo, el infame no se rebajara a enfrentar temporales.

Perfecto. Partiremos en breve. Eric intent levantarse, pero un vrtigo sbito le hizo sentarse otra vez. Continuis debilitado a causa de la fiebre alta. Todo lo que necesitis ahora, para recuperar las fuerzas, es descansar y alimentaros. Dentro de uno, o tal vez dos das, nos pondremos en camino. Es demasiado peligroso permanecer demasiado tiempo en un mismo lugar. Ser todava ms peligroso si cabalgis en esas condiciones. Dudo que consigis manteneros firmes en la silla. Realmente sabis herir mi vanidad masculina, mi lady. Ignorando la provocacin, Bethia sonri y lo ayud a caminar hasta la puerta, donde lord Murray insisti en seguir solo para atender sus necesidades fsicas, cuestin resuelta en pocos minutos. Despus de acomodarlo nuevamente en la cama, ella le prepar un buen plato de gachas, lo oblig a comrselo entero y volver a reposar. Al final de la tarde, despus de haber dormido horas seguidas y despertar sin fiebre, Eric insisti en tomar un bao. Aunque a contra gusto, Bethia lo dej con dos cubos de agua caliente y sali de la cabaa, junto a su sobrino. Los dos aprovecharon que la lluvia haba cesado para subir hasta el alto de la colina y mirar el horizonte. Nada a la vista. Continuaban seguros. Sentada en la hierba, observando al nio jugar, Bethia inspir el aire puro con impaciencia, sintindose al fin en paz. Los cuatro ltimos das haban sido terribles y haba llegado a pensar que Eric sucumbira a la fiebre. Ahora que el peso de ese miedo haba sido retirado de sus hombros, estaba exhausta. El tiempo que haba pasado rodendolo de cuidados y rezando para que recuperase la salud la haba obligado a encarar la verdad. Lo amaba. Profundamente. La intensidad del sentimiento la asustaba. Alguien como Sir Eric Murray estaba ms all de su alcance. Pero aun sabiendo que terminara con el corazn roto, ya no haba vuelta atrs. Mientras haba estado sentada a la cabecera de la cama durante horas, baando la cabeza ardiente con un pao hmedo, haba pensado en cuanto el demostraba desearla. Aunque, nunca lo haba odo pronunciar una sola palabra de amor, ni hablar de la posibilidad de compartir algo ms all de la pasin. Haba aprendido, desde nia, que las damas de su clase no se dejaban seducir antes del matrimonio. Pero cuando lo haba visto al borde de la muerte, haba lamentado no sucumbir a la atraccin carnal. Eric se encontraba en pleno proceso de recuperacin y la tentacin no le dara tregua. Necesitaba decidir si iba, o no, a entregarse. Claro que perder

la virginidad significara arruinar sus oportunidades de casarse algn da. Pero, jams le haba sido presentado un pretendiente. Despus de las nupcias de Sorcha, haba empezado a sospechar que sus padres no tenan la menor intencin de buscarle un marido, prefiriendo mantenerla en el castillo como encargada de las tareas domesticas, funcin que siempre haba ejercido. Una vida de pocas alegras y ninguna gratificacin. La vida que le esperaba cuando llegase a Dunnbea. Acaso le gustara volver a aquella rutina solitaria sin experimentar, una sola vez, la pasin en los brazos de Eric? No! Fue la respuesta que le vino a la mente sin un segundo de vacilacin. Tomando a James en brazos, Bethia regres a la cabaa convencida de que no poda abandonar la prudencia. Eric Murray hablaba poco de s mismo y pareca reticente cuando el asunto giraba en torno de sus planes y objetivos. Pues haba llegado el momento de arrancarle algunas verdades, de hacerle explicar, por ejemplo, por qu enfrentaba un largo viaje solo. Solamente entonces decidira qu actitud tomar.

Los reclamos insidiosos de la pasin la despertaron. Lnguida, Bethia enlazo a Eric por la nuca y se dej besar, entreabriendo los labios bajo la presin de la lengua imperiosa. Durante unos pocos momentos se abandon enteramente a esas sensaciones deliciosas, absorbiendo el sabor de la boca sensual, saboreando el placer de tener el cuerpo musculoso pegado al suyo. Entonces, cuando las manos fuertes cubrieron sus pechos y presionaron los pezones de una forma ertica, Bethia se estremeci violentamente, en una mezcla de placer intenso y miedo. Alarmada, lo empuj y se levanto de la cama. La salud de lord Murray haba mejorado mucho, pens, mirndolo sin disimular su miedo. En los ltimos dos das, desde que la fiebre cediera, su recuperacin haba sido asombrosa. Si tuviese un poco de buen sentido, no habra continuado durmiendo junto a l. Inspirando hondo varias veces, intent, en vano, calmarse. Venid. Se est ms caliente en la cama. Dijo Eric, cruzando las manos por detrs de la cabeza y recostndose en el cabecero.

Demasiado caliente, quera responder ella, dando un fuerte tirn a la tnica para que ni un solo centmetro de piel quedase a la vista. Aunque pareca relajado, el caballero la estaba devorando con la mirada. La idea de que un hombre como Eric Murray la deseara era tan embriagadora, que casi no resisti la tentacin de volver a la cama y olvidarse de que habra un maana. Aferrndose a un resto de sensatez, corri hacia la chimenea y reavivo el fuego, con la esperanza de recuperar el equilibrio haciendo tareas banales. Cuando lo haba visto tan debilitado, se haba preocupado tanto por la posibilidad de perderlo que todo lo dems se haba vuelto secundario. Por eso, no haba exigido explicaciones ni respuestas a sus preguntas. Partiran a la maana siguiente y apenas saba nada sobre ese hombre a quien haba confiado su vida y la de su sobrino. Despus del desayuno Bethia coloc a James en la cuna improvisada y, empujando un banco se sent a los pies de la cama, determinada a arrancarle la informacin que quera. O Eric hablaba, o no lo dejara tocarla nunca ms. Y mucho menos besarla! Notando la expresin decidida del rostro delicado, Eric no tuvo dudas de lo que le esperaba. Mientras se haba empeado en hacer que recuperase la salud, Bethia lo haba rodeado de gentiles cuidados, pero desconfiaba de que la dulce doncella adoptara una actitud firme ahora. Si se negaba a esclarecer algunas cosas iba a alejarla de s mismo y sera casi imposible seducirla. Creo que sabis ms cosas sobre m que cualquier otra persona fuera de las murallas de Dunnbea. Pero yo, poco se de vos, mi lord. No sera justo que intercambisemos confidencias? Tal vez no haya entrado en detalles porque s que lo vais a or no os gustar. Probablemente no, pero necesito que aclaris algunas cosas. Por qu dais la impresin de no conocer al clan de vuestra madre? Cuando nac, mi verdadero padre pens que yo era el fruto bastardo de una aventura entre mi madre y lord Murray. Enfurecido, me abandon al pie de una colina, para que muriese. Eric sonri amargamente, cuando Bethia empalideci ante la revelacin. Canalla es una buena palabra para describir al seor de Dubhlinn. Si el muy idiota me hubiese echado una ojeada, habra notado que yo era su hijo legtimo. Ya habis visto la marca que tengo en el hombro? En forma de corazn? Si. Es algo que solo podra haber heredado de lord Beaton. A causa de esa marca de nacimiento la esposa de mi hermano, Maldie, y yo

descubrimos que ramos medio hermanos. Los dos igualmente maldecidos por nuestro padre. Maldie es una de las muchas nias bastardas rechazadas por Beaton que, en su ansia de engendrar un hijo varn, se acost con una infinidad de mujeres. Y acab descartando al heredero que tanto deseaba. Cmo lograsteis sobrevivir? El maestro de armas de los Murray me encontr y me llevo a Donncoill. Inmediatamente fui aceptado como el hijo ilegtimo del jefe del clan que, de hecho, haba tenido un romance adultero con mi madre. Durante trece aos viv feliz y despreocupado, convencido de ser un Murray. Entonces me vi obligado a encarar la verdad sobre mi trgico origen. Maldie, presa de la promesa que le haba hecho a su madre moribunda, estaba dispuesta a matar a su padre para vengarla. Mi cuada ha tenido una vida dura al lado de su madre, criatura egosta y resentida que, despus de hacerse prostituta, quiso arrastrar a su hija al mismo destino. Ansiosa, Bethia acerc ms el banco a la cama y descans los brazos sobre el colchn. Por favor, decidme que lady Maldie no cumpli su juramento. Es horrible imaginar a una madre exigindole a su propia hija que cometa ese pecado mortal. El alma de vuestra cuada quedara manchada para toda la eternidad. Tranquila, Maldie no asesin a nadie. Mi madre y la partera fueron asesinadas por mi padre despus de que nac, porque el infame no poda soportar la idea de haber sido traicionado. Por eso nunca he conocido a mi madre. He aprendido todo lo posible sobre la familia de ella con el transcurso de los aos y he intentado tener algn contacto, pero mis parientes siguen creyendo las mentiras de Beaton. Para ellos, no soy ms que un bastardo Murray. Aunque lo fueseis continuis siendo hijo de vuestra madre, por lo tanto, tambin sois un MacMillan. Seria natural que deseasen conoceros. Aun sabiendo que lo que estaba a punto de decir podra alejar a Bethia para siempre, Eric decidi no echarse atrs. Busco lo que me pertenece por derecho. Soy el legtimo heredero de Dubhlinn, pero otro Beaton usurp mis bienes y se niega a entregarme lo que me corresponde. El rey prefiere no interferir en la disputa, impidindome pedirle ayuda. Lord Beaton insiste en mi bastarda para no ser obligado a cederme mi herencia. Lo nico que no entiendo es por qu eso tendra la ms mnima importancia para los MacMillan. Lo nico que se me ocurre es que quizs no quieran enfurecer a los Beaton. Habis decidido luchar por vuestros derechos?

Si. Durante los ltimos trece aos he intentado resolver la cuestin con diplomacia, a travs de peticiones, requerimientos. He pasado meses en la corte discutiendo el asunto con el rey, esforzndome por llegar a un acuerdo con mis oponentes. Ellos no estn dispuestos a recibirme. Ahora solo me queda enfrentarlos. Viendo a Bethia levantarse, Eric enfatiz: No soy ningn William, asesinado inocentes para apodrame de tierras y fortunas ajenas. Claro que no! afirm ella sin vacilar, caminando hasta la puerta. Necesito un poco de soledad para pensar. Comprendo. Si, intentaba comprender el desasosiego de la joven, aunque todo le pareca muy claro. Era el legtimo heredero. Durante aos haba procurado hacer valer sus derechos de forma pacfica y nadie le haba prestado la menor atencin. Los Beaton y los MacMillan lo haban forzado a adoptar una postura extrema. Un ruido de James lo hizo girarse hacia la cuna. Chupando el pulgar con fuerza, el bebe se haba dormido. Los padres del nio estaban muertos y alguien lo quera muerto tambin. Sin duda Bethia todava sufra los efectos del shock causado por la tragedia y no era capaz de analizar todos los hechos que le presentara con la necesaria objetividad. Su nico consuelo haba sido verla negarse a comprarlo con William. Movido por una energa sbita, Eric se levant y empez a recoger sus pertenencias. Partiran al da siguiente. De hecho el haba querido partir esa misma maana, pero Bethia lo haba convencido de descansar un poco ms, argumentando que sera mejor no correr el riesgo de una recada. En el fondo, pensaba que conseguira llevrsela a la cama. En lugar de atraerla hacia l, la haba alejado contndole la verdad. La deseaba ms de lo que haba deseado a ninguna otra mujer y la intensidad de ese sentimiento lo sorprenda. Bethia estaba luchando para ordenar sus pensamientos, y el debera imitarla, intentado comprender sus propias emociones antes de sucumbir a la tentacin de poseerla. Suspirando hondo, Bethia se sent en la hierba y contempl la vista desde el alto de la colina, escuchando las palabras de Eric todava resonar en su mente. Palabras que la haban chocado tanto, que para analizarlas con claridad haba necesitado alejarse de la presencia masculina y seductora. Durante algunos momentos, bajo el yugo de las emociones, solo haba conseguido pensar en cmo el hombre en quien confiara se haba revelado como un cazador de tierras y fortuna. Al negarse a compararlo con William,

haba probado no haber perdido por completo la capacidad de razonar. Deba calmarse y escuchar a la voz de la razn. A diferencia de William, Eric tena derecho a la herencia. La historia que l le haba contado era sombra, demasiado horrible para no ser la pura verdad. Se negaba a considerarlo un mentiroso. Si tuviese la intencin de engaarla, no le habra contado algo que saba que la alejara de l. Lo que ms la afliga, sin embargo, era la idea de que Eric se estuviese preparando para luchar. Tema las consecuencias de ese enfrentamiento. Y si lo mataban? Lentamente, Bethia se levant. Haba exigido la verdad y ahora tendra que lidiar con los hechos. Despus de todo, las cosas no eran tan malas. Eric buscaba solamente lo que le perteneca y no sera justo acusarlo de deshonestidad. Adems, no importaba mucho su opinin respecto a nada. El quera llevarla a la cama s, pero nunca haba hablado de sus sentimientos o de la posibilidad, aunque fuese remota, de un futuro juntos. Probablemente la dejara en Dunnbea y continuara de frente sin mirar atrs. Cuando comenzaba a descender la colina, un grupo de caballeros le llam la atencin. A pesar de la considerable distancia, no fue difcil reconocer las figuras aventajadas de William y sus dos hijos. Apresurada, Bethia corri de vuelta a la cabaa, rezando para que consiguiesen escapar antes de ser localizados. Bast con verla agitada y jadeante para que Eric supiese que el perodo de descanso y tranquilidad haba llegado a su fin. Cmo de cerca estn esos canallas? Pregunt, desenvainando la espada. Todava muy lejos y parecen no tener prisa. Dudo que estn siguiendo nuestro rastro. Intentad borrar las marcas de nuestra estancia aqu. Le orden el, recogiendo las alforjas y saliendo para ensillar a Connor. Aliviada porque Eric haba tomado la iniciativa de recoger sus pertenencias mientras haba estado ausente, Bethia se esforz para eliminar las seales de que la cabaa haba sido recientemente habitada. Las cenizas de la chimenea permaneceran encendidas durante algunas horas ms y el olor a comida que impregnaba el ambiente tambin demorara un poco en desaparecer. Paciencia. Peda a Dios para que William no encontrase el lugar o, en caso de que lo descubriese, que no lo visitase. De all a un rato Eric regres, ya montando a Connor, y Bethia, acomodando a James en su regazo mont tambin. En seguida el garan galopaba a rienda suelta, como si el diablo estuviese a punto de alcanzarlos.

La cabalgata se extendi durante varios quilmetros y entonces Eric par. Aunque saba que era demasiado pronto para relajarse, Bethia se reconfort pensando que no haba odo ruidos extraos, o sonidos indicadores de persecucin. Creis que los hemos engaado? Pregunt aprensiva, mirando sobre su hombro. Por el momento. Es una pena que no pudiese haber subido a esa colina, as podra haber calculado la distancia que nos separaba de esos mal nacidos. Adems, todava estoy sorprendido de que hayis buscado mi ayuda al verlos. Eric la provoc, entregndole un odre de agua. No, no estis sorprendido, no. Despus de beber Bethia le devolvi el odre, sonriendo. Despus de todo, yo necesitaba una montura. Ah, y yo pensando que mi habilidad de caballero y mi carcter os haban trado de vuelta. Cuanta vanidad, seor. De repente, ella lo mir muy seria, y el instante de desconcentracin se evapor en el aire. En mi ingenuidad, crea que no nos volveramos a encontrar con el canalla, aliment la esperanza de estar libre de esa pesadilla. No os librareis del sujeto tan fcilmente. Os seguir hasta Dunnbea. No es posible que William este pensado en desafiar a todo mi clan. Bethia murmur desanimada, al retomar la marcha. No, creo que no. El probablemente panea capturaros antes de vuestra llegada a Dunnbea. O si no cree que ser capaz de convencer a los dems de que vuestras acusaciones son falsas. Puedo no tener las pruebas necesarias para enviarlo a la horca, pero mi familia creer en mi palabra. Protegern a James a cualquier coste. Vuestros padres con certeza tienen ms derechos sobre el nio que William. Si, porque William no es su pariente de sangre. Aunque sea el seor de Dunncraig. Por el momento. Y haris para cambiar eso? Luchareis por lo que le pertenece a James? Bethia trag en seco. Era exactamente lo que pasara si William no devolva Dunncraig a su legtimo heredero. Pero no quera pensar en eso ahora. Tierras y fortuna no valan una vida humana.

La tarde finalizaba cuando Eric abandono la senda que estaban siguiendo y la ayud a desmontar. A dnde vais? Bethia pregunt inquieta, reparando que el caballero pretenda volver al sendero y dejarla atrs. Quiero comprobar que William no se encuentra tras nuestros pasos. Acabamos de pasar por una colina desde donde podr tener una visin amplia de los alrededores Prefers ir solo? Si. Inclinndose en la silla, el la bes suavemente en los labios. Si el maldito est cerca y me ve, estar obligado a escapar rpidamente. Mi estrategia ser alejarlo de vos, conducirlo en otra direccin. Pero William puede capturaros! Entonces deberais dirigiros al castillo de vuestros padres. A pocos quilmetros de aqu hay una aldea y desde all hasta Dunnbea sern pocas horas de viaje. Inspirando profundo, Bethia intent controlar el miedo. La aterrorizaba la posibilidad de verse obligada a seguir de frente sin Eric. Le gustara impedirle arriesgarse, pero el brillo determinado de los ojos azules no dejaba espacio para argumentaciones. Nada lo hara desistir de la idea de servir de cebo para William. Cunto tiempo deber esperaros antes de ponerme en marcha? Pregunt ella en un hilo de voz, conteniendo las lgrimas que amenazaban con sofocarla. Si no estoy de vuelta al amanecer, partid sin vacilar. No he hecho que os recuperis de la fiebre para veros muerto a manos de William y sus abominables hijos. No tengo la menor intencin de dejar que esos idiotas me capturen. Con el corazn en un puo, Bethia lo vio desaparecer en medio de los arboles. Sabiendo que la espera sera difcil, procur ocuparse jugando con James. A medida que los minutos pasaban, mas angustiada se senta, dejndose llevar por su frtil imaginacin, que pintaba imgenes de Eric perseguido y muerto. Si algo le suceda al caballero, no se perdonara jams. Lo haba lanzado al medio de sus problemas, lo haba transformado en el objetivo de cobardes sanguinarios. Cmo conseguira superar la culpa cuando se senta tan responsable por la situacin? Despus de alimentar a su sobrino con un plato de gachas fras, que haba guardado para una emergencia, se empe en hacer lo que Eric le haba

pedido: esperarlo confiada, sin entrar en pnico. Esa paz interior sera necesaria, sobretodo, si l no regresaba. Tena que ser fuerte, principalmente a causa de James. Si se desmoronase, el nio no tendra la oportunidad de sobrevivir. Aunque sangrando por dentro, partira al amanecer, en caso de que Eric no apareciese. Se valdra de cada fibra de su ser para llevar al hijo de Sorcha seguro hasta Dunnbea. El resoplar de un caballo fue la primera cosa que penetraba la barrera de extenuacin fsica y mental detrs de la cual Bethia se haba refugiado. Cuando el sol se haba puesto tras el horizonte ella y James se haban escondido bajo un arbusto espeso y desconfortable. A medida que la oscuridad avanzaba, su temor aumentaba. Tema por su sobrino, por si misma y, especialmente, por Eric. No se haba atrevido a encender una hoguera por temor de atraer la atencin de quien se aventurase por los alrededores y envuelta en una manta, haba pasado el tiempo rezando para que el caballero volviese sano y salvo. Ahora, al escuchar que alguien se aproximaba, necesitaba luchar contra el impulso de salir de su escondite y gritar el nombre de aquel a quien ansiaba ver. La prudencia la mantuvo inmvil, sujetando la daga levantada en posicin de ataque. Bethia? Llam Eric en voz baja. El haba registrado el lugar donde la haba dejado, junto con el bebe, y no haba podido ver nada. Por un breve instante haba imaginado que se perdiera, por primera vez en toda su vida. Entonces haba credo que William la hubiese descubierto y apresado. Pero pronto alej esa posibilidad aterradora. No tena dudas de que haba conducido a ese maldito bien lejos de all. Unos ruidos sbitos y ahogados lo impulsaron a desenvainar la espada. Atnito, observ a Bethia salir del medio de las sombras. Cmo no la haba notado, estando ambos tan cerca? Esa mujer bella y pequeita posea habilidades poco comunes. Dnde estabais? Pregunt el, devolviendo la espada a su vaina y desmontando. Esforzndose para resistirse al impulso de tirarse en los brazos viriles, Bethia seal al arbusto compacto. James y yo no hemos escondido all. Estis bien? Si. Dej rastros falsos para que ese canalla los siga, lo que nos permitir llegar a Dunnbea seguros. En el centro del claro Eric comenz a armar una hoguera. Tenis un verdadero talento para encontrar buenos escondites, mi lady. Es otra habilidad aprendida con vuestro buen amigo Bowen?

Si. Delicadamente, Bethia retir a su sobrino adormecido de debajo del arbusto y lo acomod en la caja de madera que Eric le haba hecho traer de la cabaa. Cuando el era un recin llegado a Dunnbea y estbamos sufriendo ataques y cercos prolongados. Cualquier incauto sorprendido fuera de las murallas corra grave peligro y, como yo acostumbraba a recorrer libremente por los alrededores sin que a mis padres les importase, Bowen decidi ensearme a refugiarme en lugares abiertos. Ms tarde me enseo como manejar una daga. Pues habis aprendido bien las lecciones mi lady. No haba seal alguna de vuestra presencia y tem que hubieseis huido o cado prisionera. El hecho de que James sea un nio de naturaleza tranquila ayud mucho. El silencio absoluto es fundamental cuando queremos pasar desapercibidos. Adems de de naturaleza tranquila, vuestro sobrino es un dormiln. Es cierto. Aunque James no acostumbre a llorar con frecuencia, cuando est despierto sus grititos de alegra pueden ser odos a distancia. Inclinndose sobre la cuna, murmur: Va a ser un nio muy apuesto cuando crezca. Tal vez hasta ms alto y ms apuesto que vos, mi lord. Entonces ya estar tan viejo que no me van a importar las comparaciones. Eric respondi en tono de broma, hacindola rer. Pero pronto, los dos adoptaron una expresin seria, sintindose presionados por la urgencia de los problemas. Creis que William descubri la cabaa donde nos refugiamos? No lo s. Es posible que el estuviese solamente recorriendo el camino en direccin a Dunnbea, con la esperanza de veros en medio del camino. Tengo la impresin de que ese hombre es ingenioso para envenenar a las personas, pero dudo de que sepa luchar por lo que quiere de forma directa. Cobardes que te asaltan por la espalda. Las pocas veces que lo observ, y a sus hijos, me pereci que ninguno de los tres estaba buscando realmente vestigios de nuestro paso. Solo me gustara que eso lo volviese menos peligroso. Eric no respondi nada, limitndose a iniciar los preparativos para una cena rpida. Bethia tena razn. No importaba cuan cuestionable fuesen las habilidades de William Drummond. El canalla los quera muertos a ella y a James, lo que bastaba para convertirlo en un peligro concreto. La nica forma de poner fin a la amenaza sera matndolo a l y a sus hijos. Pero antes de que Bethia y su sobrino estuviesen seguros dentro de las murallas de Dunnbea, eso no era una solucin viable. Tal vez debera simplemente cazarlo y matarlo. Dijo ella, con una mezcla de ira y cansancio.

Eric trag el resto del agua y a punto estuvo de atragantarse. Bethia daba la impresin de estar leyendo sus pensamientos! No, se trataba solamente de una mujer inteligente, que haba llegado a la misma conclusin que el despus de analizar sus reducidas opciones. No podis cazarlo mi lady. Por qu no? Porque sois una dama pequea y delicada. No tan pequea, ni tan delicada. Demasiado pequea para destruir sola a un asesino frio y calculador. Es lo que planeis para James mientras estis envuelta en esta cacera? Arrastrarlo con vos a una misin suicida? Atnita, Bethia mir a Eric, sin entender la intensidad de su irritacin. Reconoca que no era una idea brillante, pero tampoco se consideraba merecedora de tan vehemente crtica. El comportamiento del caballero le haba hecho recordar las veces en que le presentara algunas sugerencias a Bowen, todas audaces y malas para la concepcin del maestro de armas. Obviamente a los hombres les faltaba la capacidad de permanecer en calma al examinar posibles estrategias de accin. Por lo visto no desos discutir el asunto, seor. Lo que deseo es que ni siquiera pensis en ello. Obstinada por naturaleza, Bethia se resinti por el tono autoritario. Qu derecho tena Eric de decirle lo que deba hacer? De libre y espontnea voluntad lo haba adoptado como su protector, su guardin. Le haba confiado su vida y la de James. En el fondo comprenda que cazar a William sera una locura, una misin abocada al fracaso antes de ser iniciada. Como queris. Concedi, aceptando el cuenco de gachas y el trozo de pan que le eran ofrecidos. Ah, tan dcil! exclam Eric, riendo. No sois del tipo de desistir porque si. Como podis decir tal cosa? A caso no he aceptado vuestra opinin? Si, despus de concluir, sola, que no se trataba de una idea sensata. Presumo que no habis sido una nia muy obediente, mi lady. No, no lo fui. Bowen o rea, o se desesperaba conmigo. Mi madre y mi padre solan decir que Sorcha haba heredado toda la dulzura del mundo, y yo, toda la temeridad. Si pudiese, Bethia quera olvidar todo el disgusto y decepcin que siempre les haba causado a sus padres. Pero una vocecita interior insista en

susurrarle que no haba merecido palabras tan duras, tantas reprimendas y crticas. Es que nunca haba hecho nada correcto, nada digno de elogios? Algo va mal? Pregunt Eric, notando la sbita melancola cubrir la belleza de las facciones clsicas. No. Solamente estoy cansada. Voy al rio a lavar los utensilios y luego me acostar. Necesitis descansar tambin, seor. No os olvidis de que hace unos das ardais en fiebre. Una recada sera peligrosa. En silencio, el la observ desaparecer en medio de los rboles, casi bendiciendo la extenuacin fsica que lo haba invadido. As sera ms fcil acostarse y solamente dormir. Cuando Bethia volvi al centro del campamento, Eric acababa de retirarse con la intencin de tomar un rpido bao. Pensativa, se acost sobre las finas mantas, preguntndose como deba actuar. Dos veces, cuando la fiebre lo haba abatido y cuando l se haba ofrecido como cebo para engaar a William, haba enfrentado el miedo de perderlo. Ahora la tercera vez se aproximaba. Dentro de dos das alcanzaran Dunnbea. Eric, entonces, partira para siempre. Lo deseaba. Era imposible negar la verdad. Ansiaba conocer el calor de los fuertes brazos y expresar con el cuerpo el amor que no se atreva a declarar con palabras. Mirando al futuro, no vea muchas oportunidades de encontrar a otro hombre al que amar, aunque consiguiese olvidar a Eric. Quera saborear la pasin. Eric le haba dado una muestra con besos y caricias seductoras. Quera ms. Naturalmente estara rompiendo reglas, si llegase hasta el final. Estara cometiendo errores en los cuales prefera no pensar. Segn el cdigo de conducta moral con el que haba sido criada, su virginidad debera guardarse hasta el matrimonio. Tena ya casi veinte aos, y nadie jams la haba cortejado. Y dudaba mucho de que se fuese a apasionar por un pretendiente escogido por su familia. Amaba a Eric y morira amndolo. Cuando el caballero volvi junto a la hoguera, estaba casi decidida a entregarse, superando sus temores. Sera una tonta si no agarrase, con ambas manos, su nica oportunidad de ser feliz. Vivira el momento sin preocuparse por las consecuencias, o por el dolor de saber que tendra el corazn roto cuando alcanzase Dunnbea y recordase aquel sueo imposible. Al acostarse, Eric depar en la mirada de Bethia, escrutndolo. En un impulso, la enlaz por la cintura y la acerco a s, besndola en la boca vidamente. Debis estar confusa, mi lady. murmur el jadeante, alejndose algunos centmetros. Este fue un beso matutino. Sonriendo, Bethia se acerc todava ms a su cuerpo musculoso.

Hay tipos de besos para diferentes ocasiones, seor? pregunt. Para nosotros, si. Entonces qu tipo de beso me darais si os dijese que todava no estoy lista para dormir? Un beso que os hiciese implorar por ms. De repente, era como si el tiempo se hubiese parado y no existiese nadie ms en el mundo, excepto ellos dos, enredados en una tela de pasin carnal. Perdidos uno en el otro, se besaron y acariciaron con una urgencia que rozaba la desesperacin. Mi lady Dijo Eric, tenso. Si pretendis poner fin a esto sera sensato que lo hicieseis ahora. Estamos llegando a un punto sin retorno. No me siento muy sensata hoy. Respondi ella, provocativa. Adems, no me interesa la sensatez. Me alaga pensar que mis besos tienen la capacidad de aturdiros, pero es posible que no os imaginis a donde nos va llevar todo esto. O las consecuencias de ese acto. Eric hizo la intencin de levantarse, con todo el caballerismo que le impeda aprovecharse de la ingenuidad de una doncella. Si os alejis de mi, seor, me ver obligada a lastimaros. Bethia no poda dar crdito a sus propios odos. Cmo haba sido capaz de decir una cosa como aquella, de sujetar a lord Murray como si pretendiese inmovilizarlo, subyugarlo? Avergonzada, lo solt y se cubri el rostro con las manos. Haba dejado claro que no era una verdadera dama, comportndose como una desvergonzada. Amor, por favor, creedme, no era mi intencin ofenderos al alejarme. Solamente que no De repente, para completo horror de Bethia, el empez a rerse. Su noche de pasin no estaba transcurriendo como haba planeado. Haba imaginado dulces palabras de aceptacin y nimo, besos deliciosos y caricias embriagadoras. Se vea dejando la timidez a un lado para, a pesar de renuente, perder la virginidad en brazos del hombre que amaba. En lugar de eso, lo haba amenazado fsicamente y se haba puesto rojo de tanto rer. Y todava afirmaba que no tena la intencin de ofenderla. Aunque mnima, exista la posibilidad de no ser juzgada una completa idiota. Vamos, amor, admitidlo. Es una situacin graciosa. Dijo l, besndola en el pelo cariosamente, si no estuviese confundida, tambin hallara la

situacin divertida. Muchas mujeres me han cortejado, asediado, suplicado, comprado, pero El comentario la hizo parar de recriminarse por la falta de tacto con el que haba abordado la situacin. Os han comprado? Si. Decidido, Eric la acost de espaldas, presionndola contra el suelo con su propio cuerpo. Me han ofrecido una suma respetable por mis servicios. Acaso la dama en cuestin os tom por algn aprovechado? El sonri ante el ultraje de Bethia. La indignaba la idea de que alguien lo hubiese considerado un hombre sin carcter, capaz de tener sexo por dinero. No. Solamente supuso que sus encantos no eran suficientes para atraerme y que, sin un incentivo extra, yo no retribuira sus cortejos. Fue una oferta tentadora. No la habis aceptado, verdad? Lamento decir que s. Era muy joven y necesitaba el dinero para mantenerme en la corte mientras procuraba obtener, por mtodos pacficos, la posesin de mi herencia. Pero descubr ms tarde que esa dama era famosa por comprar jvenes caballeros, pagndoles muy bien para que le calentasen la cama durante una o dos noches. Aliviado, Eric suspir profundamente cuando Bethia sonri. Solamente en medio de la explicacin se haba dado cuenta de que ella podra no encontrar su historia tan graciosa como su familia la encontraba. Si los hombres pagan por los favores de las mujeres, es posible que existan mujeres que se sientan en el derecho de actuar de la misma forma. Tal vez. Pero ya basta de hablar de eso. Es una historia vieja y srdida. Prefiero pensar en otras cosas. Eric comenz a desvestirla lentamente y entonces paro, dndole una ltima oportunidad de cambiar de idea. Estis segura, amor? No habr vuelta atrs De hecho Eric no solo se estaba refiriendo a la prdida de su virginidad. Despus, cuando la hubiese hecho suya, la hara comprender que esa entrega era definitiva. No le permitira desaparecer de su vida y ser mujer de otro hombre. Puede no ser sensato, pero es lo que yo quiero. Contemplndola desnuda al luz del fuego, el pens que la belleza de las formas femeninas nunca le haba parecido tan resplandeciente.

Pechos pequeos y firmes, pezones turgentes, cintura delgada, caderas redondeadas, abdomen firme. Preso de una excitacin que jams haba experimentado antes, Eric crey no ser lo suficiente fuerte para actuar con la paciencia necesaria. En pocos segundos se desvisti. Su sexo erecto denunciaba su ardor. Piel deliciosamente satinada. murmur, besndola en la base del cuello casi con reverencia. Bethia quera retribuir el elogio, pero las palabras le fallaban. El modo en que los largos y elegantes dedos masajeaban sus pezones le robaba la capacidad de elaborar pensamientos coherentes, cuanto ms expresarlos. Y cuando la boca sensual se puso a lamerlos alternamente, gimi bajito y arque la espalda, ofrecindose sin reservas. Mirndola fijamente, el desliz una de las manos por el vientre firme, acarici el vello sobre el vrtice del sexo y la toc entre los pliegues de piel caliente y hmedo. Avergonzada por la intimidad de la caricia, ella quiso alejarse. Pero pronto la timidez inicial se transform en lujuria. Sujetndose a sus anchos hombros se abri como los ptalos de una flor. Aturdida de placer, Bethia apenas sinti cuando el miembro rgido la penetro, robndole la inocencia. El dolor repentino la trajo de vuelta a la realidad. Lentamente, abri los ojos, sonrojndose hasta la raz de los cabellos. Eric permaneca inmvil y, por la expresin tensa de su rostro, estaba claro cunto le costaba aquella involuntaria inmovilidad. Creo que todava no hemos llegado al final. Susurr ella temblorosa, enterrando las uas en la espalda ancha del caballero sin darse cuenta Ah, mi amor, solamente estamos empezando. lentamente, Eric comenz la danza eterna e inmemorial, en que las envestidas ganaban ritmo y fuerza. Por favor, no me dejes. Bethia pidi con un hilo de voz, pasando las piernas alrededor de la estrecha cintura para impedirle alejarse. Si la abandonaba ahora, morira. Yo no podra dejarte ahora, aunque William y una horada de asesinos estuviesen a nuestro alrededor. Cuando Bethia pens que algo estaba mal, que llegara a un nivel de tensin insoportable, Eric introdujo la mano entre los cuerpos de ambos, presionndola en el centro de su feminidad. Un orgasmo prolongado y violento la hizo gritar alto, completamente descontrolada. En el auge del placer, Eric tambin alcanz el clmax, inundndola con su simiente. Exhaustos, saciados, se abrazaron, sintiendo a la noche cubrirlos con su manto protector.

Dominado por una ternura infinita, Eric se apoy en uno de los codos y contempl a la joven dama, tan bella, tan dulce. Esa mujer le perteneca. No era solamente una cuestin de honor lo que lo llevaba a querer desposarla. Tampoco se trataba solamente de pasin carnal. En el momento en que la haba penetrado, supo que haba encontrado a su alma gemela. Supo que Bethia estaba destinada a ser suya, de cuerpo, mente y espritu, por toda la eternidad. Al entregarse, ella haba sellado el destino de ambos. Se preguntaba cuanto tiempo demorara ella para darse cuenta de lo inevitable y cuan duramente tendra que luchar para convencerla de que lo aceptase como marido. Acomodndose sobre el pecho musculoso, soolienta y jubilosa, Bethia agradeci al cielo por haber puesto a ese hombre en su camino. Por lo menos esa noche y, tal vez la noche siguiente, lo tendra para ella. Dejarse seducir le haba revelado toda la belleza del sexo y le haba mostrado cuan profundamente amaba a Eric. Cuando se separasen, al llegar a Dunnbea, el dolor, el sufrimiento, con certeza iba a consumirla, pero se negaba a pensar en eso ahora, se negaba a imaginar su futuro, solitario y estril. Por el momento, segura entre los brazos amorosos, se senta plenamente feliz por primera vez en su vida. Y pretenda aferrarse a esa felicidad, aunque ilusoria, tanto como fuese posible.

Captulo IV

Es da de feria. Bethia murmur, sintindose incomodada por la multitud ruidosa que se haba juntado en las estrechas calles. Si. Creo que es mejor que desmontemos. Connor tiene un carcter tranquilo, pero toda esta algaraba y agitacin tal vez acaben perturbndolo. Si lo llevo por las riendas las posibilidades de que surja algn inconveniente sern menores. Acurrucando a James junto al pecho, Bethia procur caminar deprisa, aunque fuese difcil abrirse camino en medio de toda aquella gente. La villa herva. Voces de comerciantes y artesanos, anunciando sus productos a gritos, se mezclaban con los ladridos, mugidos y relinchos de los animales, en una cacofona ensordecedora. Cuanto ms observaba el movimiento, ms inquieta se senta. Y si no encontraban un cuarto libre en la posada? Y si fuesen reconocidos por alguien mal intencionado, alguien capaz de delatarlos ante William a cambio de algunas monedas? No sera mejor seguir hacia Dunnbea? Pregunt ella, afligida, apurando el paso. No s si conseguiramos llegar antes del anochecer. Se trataba de una pequea mentira, una mentira inofensiva. Si cabalgaban duramente, podran alcanzar Dunnbea todava con la luz del da. Pero, no senta ninguna prisa de devolverla a su familia. Aun teniendo en cuenta el peligro que los rondaba, los enemigos pudiendo sorprenderlos en cualquier momento, quera una noche ms a solas con Bethia. Necesitaba estrechar

los lazos de la pasin que se formaran entre los dos, necesitaba enfatizar que se posean el uno al otro. Tan pronto como la instalase, y a James, en Dunnbea, se vera obligado a partir hacia la fortaleza de los MacMillan y quera tener la seguridad de que haba dejado atrs a una mujer que saba, exactamente, a quien le perteneca. Pensar en el motivo que lo llevaba a buscar a los MacMillan, aliados de los Drummond, le causaba algn desasosiego. Ni una sola palabra ms sobre la naturaleza de su misin haba sido dicha desde que revelara la verdad y dudaba de abordar el tema otra vez. Que Bethia lo hubiese aceptado como amante ablandaba su preocupacin, pero estaba lejos de creer que el asunto estaba cerrado. Como mucho, tena la esperanza de encontrar una solucin para el conflicto entre la lucha por sus derechos y la opinin de ella sobre el asunto. Oh, no saba que aun estbamos tan lejos. Nunca has estado aqu antes? No. Nunca he salido de Dunnbea. Nunca?! No. Por qu la sorpresa? Porque sera natural que hubieses visitado una aldea vecina al castillo en un da de fiesta. Alguien tena que encargarse de administrar Dunnbea durante la ausencia de mis padres y de Sorcha. Despus de adulta es comprensible. Pero eras abandonada tambin cuando eras nia? Las preguntas de Eric no la estaban agradando porque la obligaban a recordar ocasiones dolorosas, cosas que intentaba borrar de la memoria para no alimentar el rencor y el resentimiento. Haca mucho tiempo que haba secado las lgrimas, enterrado el sufrimiento y se haba obligado a aceptar su destino. Evidentemente siempre haba algo en ella, algo que sus padres no podan soportar y, en un esfuerzo supremo por no decepcionarlos ms, se haba transformado en la hija obediente y cumplidora de sus obligaciones. Aborreca que lord Murray amenazase con destruir la fachada de normalidad que haba creado para s misma. Fui una nia torpe. Respondi, incapaz de disfrazar la irritacin. Y enfermiza. Mis padres crean que estara ms segura en Dunnbea. Le basto con una rpida mirada para constatar que su explicacin no lo haba convencido. Prefiriendo no darle la oportunidad de hacer ningn comentario, continu: Cuando me hice mayor, todos nosotros decidimos que yo sera

ms til en Dunnbea porque desde muy joven, ya haba asumido los deberes domsticos de mi madre. Ella es una mujer delicada, que necesita de cuidados constantes. Eric abri la boca para decir que todo aquello no era ms que una tontera y volvi a cerrarla. Bethia no era estpida. En el fondo, reconoca que siempre haba sido rechazado, injustificadamente. Estaba claro que prefera ignorar la verdad, engaarse a s misma para evitar problemas mayores y mantener la paz dentro de la familia. De nada servira, en ese instante, presionarla, reabriendo antiguas heridas. Aun as, para una de sus preguntas exigira respuesta. Tus padres deben haberse preocupado cuando, de repente, decidiste visitar a tu hermana. Sorcha me haba mandado llamar. Era mi obligacin atenderla. Ellos no quisieron acompaarte en el viaje? No estaban disponibles. Me fui inmediatamente, con una pequea escolta. La guardia volvi a Dunnbea con noticias de la muerte de mi hermana. Mis padres deben de estar desolados, inmersos en una profunda tristeza. Podrs ablandar ese dolor cuando les entregues a su nieto. murmur Eric, en un intento por ofrecerle consuelo. No pas desapercibido para Bethia el esfuerzo de Eric por sonar sincero y corts. En lugar de cuestionarlo, volvi su atencin a James. Peda a Dios que sus padres lo acogiesen con amor. Ambos se haban dedicado tan ferozmente a Sorcha, que tema que no les hubiese sobrado ni una gota de afecto para cualquiera. Besndolo en la cabeza, se prometi a si misma jams rechazarlo. Delante de la posada, ella esper, paciente, el retorno de Eric. De repente, el deseo de proseguir el viaje haba desaparecido, sustituido por el deseo de disfrutar de la comodidad de una buena cama. Los pocos das que haba pasado en la cabaa la haban mal acostumbrado. A pesar del placer experimentado en los brazos de Eric la noche anterior, no haba sido agradable dormir en el suelo duro. Tambin le gustara tomar un bao y una comida decente. Tenemos un cuarto? Pregunt, entusiasmada. Si y Eric la bes en la punta de la nariz, ya peda que preparasen un bao caliente. Oh, gracias! Eres maravilloso! Y comida?

Orden mucha comida. Carne, pan y vino en cantidades suficientes para satisfacer a un rey. Mientras tomas tu bao, James y yo llevaremos a Connor al establo y luego iremos a comprar provisiones para el viaje de maana. No hay necesidad de que gastes ms dinero. No ser una larga cabalgata hasta Dunnbea. De hecho, no. Pero puedes estar segura de que comeremos a hartar durante el viaje. Unas pocas palabras de la esposa del posadero y Bethia constat que la simptica seora los consideraba una joven familia. Dudaba que Eric hubiese mentido al respecto, seguramente no se haba molestado en corregir el engao. Al entrar al cuarto, el fuego arda en la chimenea y dos sirvientas terminaban de llenar la tina para el bao. Antes de retirarse, las sirvientas le lanzaron miradas y sonrisas tan sugestivos a Eric que Bethia ardi en celos, aunque el caballero, ocupado en jugar con James, no percibiese lo que pasaba. Voy a dejarte sola para que te baes, mi lady. Con James en brazos, Eric camin hacia la puerta. Por favor, ve. Pero no tardes mucho. No te olvides de cerrar la puerta. No me olvidar. Una vez sola, Bethia cerr la puerta, se desvisti y rpidamente se meti en la baera, suspirando de satisfaccin. Haca mucho tiempo que no disfrutaba de un lujo as. Sintiendo como sus msculos doloridos empezaban a relajarse, se descubri pensando en el descaro de las sirvientas, a pesar de que su comportamiento impudoroso no la sorprendi. Un hombre apuesto y viril como Eric deba de tener a las mujeres siempre tirndose a sus pies. Lo que la enfureca era que no la hubiesen respetado a ella, o a James, la ficticia familia del caballero. Pronto la presencia musculosa de Eric ya no le reportara respeto. Pero, por lo menos esa noche, lo tendra solo para ella. El completo desinteres que l haba demostrado por las sirvientas era la prueba de que, en el presente momento, ninguna otra lo atraa. Su determinacin de permanecer indiferente se cay por tierra dos horas despus. Apenas haba terminado de vestirse y Eric acababa de entrar en el cuarto, cuando las dos sirvientas aparecieron, trayendo consigo cubos de agua caliente y sonriendo tontamente. Cuando las desvergonzadas se ofrecieron a baarlo, la supuesta esposa, Bethia, decidi poner punto y final

a la situacin. No permitira que su ltima noche de felicidad fuese estropeada por vulgares criaturas. Ignorando el clima tenso, una de las muchachas extendi la mano hacia la tnica de Eric, con la obvia intencin de desnudarlo. Si ests tan ansiosa por refregar algo, prueba con esto. Furiosa, Bethia le entrego varias faldas suyas y de James. Las quiero limpias. Y sin demora. Tragndose la risa, Eric esper que las sirvientas se retirasen, antes de mirar a Bethia. Verla con un ataque de celos lo llen de alegra. Los celos solan ser seal de la existencia de un sentimiento ms profundo. Es siempre as? Pregunt ella, cerrando la puerta con fuerza. As como, amor? A esas dos solo les falt arrancarte la ropa y tirarte en la cama. Si yo no hubiese intervenido. En general las mujeres no acostumbran a ser tan osadas. Pareca que ni siquiera se diesen cuenta de que yo estaba presente. Y eso, pens Eric, melanclico, tal vez fuese lo peor de todo. Bethia haba pasado su vida entera ignorada por sus padres y por su hermana, tratada como si realmente no estuviese presente. Las sirvientas haban sido atrevidas en situaciones parecidas y probablemente volvera a suceder. No estaba siendo vanidoso o arrogante. Hasta que la edad o las heridas lo desfigurasen, era posible que continuasen asedindolo. De algn modo necesitaba hacer entender a Bethia que esas impertinencias no deban preocuparla. Necesitaba hacer que se sintiese segura de s misma. Solamente fue un comportamiento grosero. Y una pattica ceguera a mi completa indiferencia. Sonriendo se sac la tnica y la dejo en el suelo. No vas a ayudarme con el bao? La simple visin del pecho desnudo de Eric hizo que el corazn de Bethia se acelerase. James y yo vamos al mercado a comprar leche de cabra. Cobarde! la provoco l, riendo. Es mejor que cierres la puerta, mi lord. Sera terrible volver y descubrir a tu pobre cuerpo siendo devorado. No te preocupes, mi lady. Pretendo reservarme para ti.

Cuando sala de la posada, al cruzarse con las dos sirvientas, Bethia respir hondo. Tal vez era mejor que Eric y ella estuviesen al borde de la separacin definitiva. Enloquecera de celos. Pasara el resto de su vida temiendo verlo aceptar una de esas inmorales invitaciones. Cualquier hombre acabara sucumbiendo, eventualmente, a la tentacin constante. Si, por un milagro, el la desposase, tema acabar sus das consumida por la inseguridad. Como si no fuese ya bastante, encima tengo una imaginacin frtil Besando los cabellos de su sobrino, decidi alejar las preocupaciones y concentrarse en las necesidades del nio. Primero, deba encontrar la leche de cabra que James tanto adoraba. Al abrir la puerta del cuarto, Bethia inspir el aire con ansia, saboreando el delicioso aroma de la carne asada y el pan fresco. Estaba a punto de abrir la ventana y gritar tu nombre. Dijo Eric rindose y sentndose a la mesa delante de la chimenea. Trajeron la comida hace un rato y tuve miedo de no poder esperarte antes de tirarme sobre la comida como un lobo hambriento. Oh, no s ni por dnde empezar. Bethia se sent, acomodando a James en su regazo. Si comemos todo esto, Connor nunca ser capaz de cargarnos hasta Dunnbea. Eric cort un trozo de pan, lo parti en pedacitos y lo puso en un plato para el nio. Despus le sirvi a Bethia una generosa racin de carne con patatas, acompaada de una gruesa rebanada de pan. Solamente entonces se prepar un plato para el. Durante muchos minutos rein en el cuarto el ms absoluto silencio, los tres se estaban deleitando con la hartura de alimentos. Finalmente, sabiendo que no podra comerse una migaja mas, Bethia se levant, rindose a carcajadas ante la apariencia de James. Todo sucio de miel, el nio bata las palmas con satisfaccin. Ah, que cochino goloso eres! Voy a darte un bao ya! Tienes un caldero con agua caliente cerca de la ventana. Le mostr Eric. Despus de baar y cambiar al nio, Bethia, vindolo sooliento, lo recost en la cuna improvisada, se sinti entonces, dominada por una sbita melancola. No tardaran en alcanzar Dunnbea y James ya no sera nunca ms solamente suyo. No vas a perderlo, amor. Eric la abraz, reconfortndola. Pronto el estar al cuidado de mis padres. Si, pero seguir pertenecindote. James ya te llama mam.

Me siento feliz cuando lo escucho llamarme as. Pero tambin culpable. No debera estar feliz cuando James parece estar olvidando a mi hermana, su verdadera madre. El nio es muy pequeo para tener recuerdos de Sorcha. En especial porque pasaba ms tiempo con la nan que en compaa de su madre. A pesar de que el comentario la incomodaba, Bethia reconoca la verdad. Si, el tena una ama de cra, bondadosa y dedicada. Lamento haber huido de Dunncraig sin darle a la mujer la oportunidad de despedirse. Si ella quera a tu sobrino, sin duda se habr alegrado porque alguien tuviese el coraje y la sensatez de salvarlo. Imagino que s. Pensativa, Bethia se qued en silencio durante unos segundos. Confieso que me sorprend cuando supe que el ama de cra prcticamente criaba al nio. Sorcha estaba tan apasionada por Robert, que no soportaba separarse de el. Lo segua a todos lados, lo acompaaba en todos los viajes a la corte, dejando a su hijo a cargo de nan durante meses. Cuando todo esto termine, pretendo invitarla a vivir en Dunnbea, donde podr ayudarme a cuidar de James. Seria gentil de tu parte. Recostndose en la cabecera de la cama, Eric la llam. Ven a acostarte mi lady. Todava estamos vestidos! Un poco reticente, ella se sent en el borde de la cama. Por lo menos ya nos hemos quitado las botas. Que educado sois, seor! Cuando Eric se puso a desatar el lazo de su vestido, Bethia se retrajo. Hay mucha claridad aqu. Afortunadamente s. Ayer por la noche yo maldeca la oscuridad. Mientras que yo la bendeca. Oh, que hermosa eres! Sin darse cuenta como, Bethia se descubri acostada, desnuda por completo. En una tentativa de olvidar su propia falta de exuberancia, mir a Eric. Ya lo haba visto desnudo antes, cuando lo haba tratado de la fiebre. Nunca se cansara de admirarlo. La piel bronceada resaltaba los msculos bien definidos, en una invitacin irresistible a tocarlo. Pero, al reparar en el tamao de su miembro erecto, el aire abandon sbitamente sus pulmones. Si lo hubiese visto en aquel estado a la luz del da, dudaba que lo hubiese aceptado como amante. Le asombraba el poco dolor que le haba causado la penetracin, considerando las proporciones del sexo rgido. Espero que no sea una visin tan horrible. Sonriendo, Eric la bes suavemente en los labios.

No. Solamente estaba pensando que ayer la oscuridad fue mi aliada. No puedo creer que eso cupiese en m. No es mayor que el de cualquier otro hombre. Y si, se ajusta perfectamente a ti. Tomando su mano delicada, la coloco sobre su virilidad endurecida, y el placer que le provoc la caricia lo embriag como un vino fuerte. Te sientes dolorida? No. Debera estarlo? Algunas mujeres se quejan de un malestar prolongado despus de la primera vez. No s mucho sobre el asunto. De hecho nunca me haba acostado con una virgen antes. Nunca?! Alguna regla tuya? Si. Una regla que romp irremediablemente ahora. Lo siento mucho. Bethia murmur, sin entender por qu se disculpaba. Y deberas, siendo una tentacin tan irresistible para cualquier hombre de sangre caliente en las venas. Lentamente, Eric apart la mano pequeita. Estaba haciendo algo mal? Encontraba delicioso tocarlo ah y no quera romper el contacto. No, amor. Estabas haciendo todo muy bien. Demasiado bien. Antes de que Bethia pudiese decir algo, el la bes ardientemente en la boca, poniendo fin a la conversacin. No iba a reclamar por los mtodos del caballero. Era as como le gustara pasar la noche, inundada, ahogada en el placer que solamente Eric poda darle. Esa era su ltima oportunidad de amarlo enteramente y no pretenda desperdiciar un solo minuto. Dominada por un deseo avasallador, perdida en el ansia de saborear el gusto, el olor de Eric, Bethia abandono cualquier rastro de modestia, o vergenza. Atrevida, devolvi con el mismo ardor los besos, las caricias. Pronto estaba tan excitada que intent forzarlo a penetrarla. Esta vez, al escucharlo rerse por lo bajo, se ri tambin, segura de que ambos participaban del mismo delirio y de la misma alegra de quererse tanto. Cuando por fin los cuerpos de ambos se unieron, ella grito de alegra. Eric permaneci inmvil, mirndola fijamente. Eres ma. la voz urgente revelaba desesperacin. Necesitaba hacerla entender que lo que los una iba ms all de la pasin carnal. Que no se conformara con una noche de sexo salvaje seguida de un adis cordial. Bien, como estoy despatarrada debajo de ti como un pez en el anzuelo, creo que no podra contradecirte ahora. Que forma ms amorosa de halagar a un hombre. Brome el, ponindose de repente muy serio. No, no me estoy refiriendo solamente

a ahora, mientras estoy enterrado en tu cuerpo. Eres ma, toda ma. Dilo. Tengo que escucharte decirlo. Aunque Bethia no comprendiese exactamente por qu Eric necesitaba escucharla pronunciar aquellas palabras, decidi complacerlo. Tal vez el no lo supiese, pero se trataba de la pura verdad. Le perteneca. Le perteneca ahora y por toda la eternidad. Aunque lo intentase, nunca sera capaz de arrancar la marca de su piel, nunca lo olvidara, sin importar lo que le reservase el destino. Lo amaba y le dola en el alma no poder confesrselo. S. murmur, deslizando la punta de los dedos por el rostro de Eric. Soy tuya. En los ojos de Bethia Drummond, lord Murray vio reflejado una mezcla de inseguridad y ansiedad. Todava no era el momento de hablar de aquello que la hara superar toda la inseguridad. No era el momento de hablar sobre matrimonio. Si lo hiciese, Bethia pensara que actuaba movido por el sentido del deber, porque le haba robado la virginidad. Necesitaba tiempo para hacerla saber que sus sentimientos eran mucho ms profundos. Abandonndose a la pasin, Bethia se pregunto como el no consegua percibir cuanto lo amaba, si se lo demostraba en cada gesto, cada suspiro, cada beso. En la cima del clmax, lo escuch gritar algo, pero no su nombre. Lo escucho gritar la palabra ma. Cuando yacan en los brazos del otro, lnguidos y saciados, una idea se le ocurri de repente. Acaso Eric tambin se senta inseguro a veces? Tendra dudas semejantes a las suyas? Si fuese as, al final de esa noche, le habra hecho olvidar todas las posibles dudas. El modo en que iba a amarlo hasta el amanecer lo convencera de que le perteneca en cuerpo, alma y mente.

Una fra daga presionando su garganta no era una forma agradable de comenzar el da, pens Eric, despertndose repentinamente y pasando un brazo protector alrededor de Bethia, todava dormida. Los enemigos los haban encontrado y la culpa era suya. Con una mezcla de rabia y frustracin, se odio por haber fallado completamente en la misin que le haba sido encomendada. Prima, es mejor que abris los ojos, tanto el verde como el azul, y echis una ojeada a este sinvergenza antes de que yo lo degelle. Dijo el muchacho alto que empuaba la espada.

Prima. Nunca esa palabra sonara tan agradable a los odos de Eric. Notando que Bethia se revolva, continuo sujetndola firme para mantenerla quieta. No quera exponerla, desnuda, delante de los cuatro intrusos que ocupaban el cuarto. Lentamente, estudi a los desconocidos que lo miraban con intensa aversin. El sujeto al lado de la cama, de espada en alto, deba de ser Wallace, los ojos verdes y los cabellos rubios lo caracterizaban como un Drummond. Los dos ms viejos, y de tez ms oscura, seran Peter y Bowen. En cuanto al cuarto miembro del grupo, no tena ni idea de quin era. En la situacin en que se encontraba, no estaba causando una buena primera impresin ante aquellos que haban tenido un papel importante en la infancia solitaria de Bethia. Eric? Murmur ella, desperezndose. Calma, mi lady. Tenemos compaa. Aterrorizada, Bethia abri los ojos. Al reconocer a Wallace, Peter, Bowen y Thomas, el miedo inicial se transform en vergenza. No consegua creer que hubiese sido sorprendida en una situacin tan comprometida. Reparando en la espada que apuntaba a Eric, la empuj lejos, maldiciendo para sus adentros. Qu ests haciendo, Wallace? No hay necesidad de amenazar a este hombre! Este hombre est desnudo, acostado a tu lado, en la cama. Acaso me vas a decir que lo desposaste? Por qu no conversaremos. esperis fuera mientras nos vestimos? Despus

Todava no has contestado a mi pregunta, prima. El guapo es tu marido? No quiero hablar sobre eso desnuda. Cinco minutos rugi el ms alto, con los ojos castaos amenazadores fijos en Eric. Bowen! Bethia reclam, irritada. Cinco minutos. Esperaremos en el pasillo y Thomas esperar en la calle, vigilando la ventana. Es mejor apurarnos. Bethia le indic a Eric, tan pronto como estuvieron solos. Cuando Bowen dice cinco minutos, quiere decir cuatro. Agitada, ella se visti rpidamente, lamentando que su ltima noche de amor terminase de forma drstica. Necesitaba tener cuidado con sus explicaciones, medir cada palabra, o acabara metiendo a Eric en un lio.

Lo siento mucho De repente la puerta se abri con tan estruendo que James se puso a llorar. Oh, has despertado al nio, Bowen! Cogiendo a su sobrino en el regazo, para calmarlo, se plant junto a Eric, ahora rodeado. No es preciso que lo miris de ese modo. protest. No? Quin es el nio? Le pregunt Wallace. James, el hijo de Sorcha. A propsito, Qu estis haciendo aqu? No importa. Quiero saber por qu estabas en la cama con este fulano. Y yo quiero saber cmo nos habis encontrado. Eric casi sonri ante la exasperacin del cuarteto. Poda entenderlos. Con argucia y obstinacin tpicas, Bethia los estaba desviando de la cuestin principal. Pero el grandulln llamado Bowen daba la impresin de ser tan, o ms obstinado, que su protegida. Vinimos a la feria. respondi Bowen. Decidimos parar en la posada para desayunar antes de volver a Dunnbea. Escuchamos a una de las sirvientas hacer comentarios sobre ciertos huspedes. La muchacha pareca disgustada por no haber sido ni siquiera mirada por el caballero apuesto, acompaado de una mujer pequea y delgada, duea de los ojos ms exquisitos del mundo. Cmo podra un hombre tan apuesto querer a una criatura falta de curvas exuberantes y con los ojos de colores diferentes? Se preguntaba ella. Entonces la llam a un lado y obtuve informacin adicional. Perfecto. Bethia protest entre dientes. Si pretendes repetir toda la conversacin con la sirvienta, Sera posible omitir los insultos dirigidos hacia mi persona? Despus de fusilar a un sonriente Wallace con la mirada, ella se gir hacia el maestro de armas. Podras haber llamado a la puerta. No. Si hubisemos anuncisemos nuestra presencia habras escapado. Despus de todo, te entren bien. Bowen mir a Eric sin disfrazar su desprecio. Solamente debera haberte enseado a ser ms cuidosa, a no sucumbir a la labia de hombres apuestos. Sir Eric Murray nos mantuvo a James y a mi vivos. Creo que eso es lo ms importante. Notando haber captado la atencin del grupo, Bethia les cont sus sospechas y como haba sido obligada a huir de Dunncraig. Como vosotros estis aqu para llevarme, y al nio, seguros hasta Dunnbea, creo que podemos permitir que sir Murray retome su camino. No Dijo Wallace, girndose hacia Eric. Murray? Tenis las caractersticas fsicas de un MacMillan. Y hay muchos seductores en ese clan.

Este es sir Eric Murray Bethia insisti sin causar cualquier impresin con su protesta. Muy calmado, con una sonrisa en los labios, Eric encar a los supuestos adversarios. Era interesante que Wallace lo hubiese tomado por un MacMillan. Tal vez su futuro encuentro con los parientes de su madre no se convirtiese en un completo desastre, conforme tema. Con certeza sera ms fcil que su situacin actual. No tena dudas sobre lo que pasara ahora. Iban a exigirle que hiciese lo correcto en relacin a Bethia. No era as como imaginara ese momento, pero no se opondra. De alguna forma la hara comprender que realmente deseaba desposarla, que no se senta presionado. Sois casado, muchacho? Lo interrog Bowen. No. Prometido? No. Entonces consideraos prometido ahora. La boda ser en breve. No! Bethia reaccion, horrorizada con la idea de que obligasen a Eric a desposarla. No seas tonta, nia. Eres una muchacha de linaje respetable y eras virgen. No, no lo era ella minti. Atnito, Bowen mir a Murray, en busca de confirmacin. Si, lo era. Asegur este, firme. Eric! No entenda la razn de ese comportamiento. Le ofreca la oportunidad de escapar y el tonto la rechazaba! No puedo permitir que tu nombre sea lanzado al barro, mi lady El acuerdo de Eric con la boda puso el punto final a la conversacin. En cuestin de minutos el escaso equipaje fue recogido y el viaje retomado. Furiosa, Bethia, enseguida comprob que no tendra oportunidad de hablar con Eric durante el viaje. Cmo podra liberarlo del compromiso que les haban impuesto los miembros de su clan si los mantenan separados? El viaje hasta Dunnbea de poco sirvi para animarla. James y ella cabalgaban en el caballo de Wallace, mientras Bowen y Peter flanqueaban a Eric. El nico asunto sobre el que le permitan hablar era el problema con William. La aliviaba comprobar que ninguno de ellos dudaba de su palabra cuando lo acusaba de homicidio. Desgraciadamente, no se mostraban as de

tolerantes cuando intentaba convencerlos de que no arrastrasen a Eric hasta la presencia de su padre. Al cruzar los portones de Dunnbea, Bethia en que sus pensamientos y preocupaciones, desde que se haba despertado en el cuarto de la posada, se haban desviado hacia Eric. Iba a enfrentar a sus padres y de repente, se senta insegura, temerosa de que no creyesen el peligro al que James estaba expuesto. Mientras se diriga a sus aposentos ansiosa por un bao se pregunt afligida, lo que diran respecto a Eric.

Que nio ms lindo! exclam Grizel, entrando apresurada en el cuarto y acaparando a James, ya limpio y vestido, sentado en medio de la cama. Bethia sonri a la sirvienta rolliza y de buen humor. Las dos podran haberse hecho amigas a lo lardo de eses diez aos, si sus padres y Sorcha no la hubiesen mantenido siempre ocupada, desde el amanecer hasta altas horas de la madrugada. Grizel se haba casado con Peter recientemente y, si l la amaba, con certeza se trataba de una buena mujer, de corazn generoso. Conseguira convencerla para que la ayudase? Vala la pena intentarlo. Oh, no. No har eso! Dijo Grizel tomando James en brazos y besndolo en los cabellos rizados y hmedos. Todava no te he pedido nada. Lo s, pero mi Peter, me ha avisado. El dijo que si empezabais a mirarme de cierta forma, yo debera decir que no y ser inflexible. Segn mi marido, vos sois muy peligrosa cuando se os mete una idea en la cabeza. Bethia se pregunt si, antes de ver a sus padres, tendra tiempo de darle un tirn de orejas a Peter. A dnde llevarn a Sir Eric Murray? Primero a un rpido encuentro con vuestros padres. Despus lo alojaran en la torre este. Sin duda lo encerraran all. Si. Oh, mi seora, es un hombre tan apuesto! Si. Pero su bella apariencia no lo sacar de aquella torre, verdad? No. Tampoco vos haris nada para liberarlo. La sirvienta devolvi a James a la cama y ayud a la joven a terminar de vestirse. Ellos lo estn obligando a casarse conmigo!

Es lo correcto, cuando una dama es desvirgada. Y no queris negarlo, porque mi Peter me cont como os encontraron en la posada. Conversaste mucho con Peter antes de correr hacia aqu, verdad? Peter me puso al da de los detalles ms importantes. Sir Murray debera haber imaginado que pasara esto cuando os sedujo. Erais una dama virgen cuando lo conocisteis. El honor lo obliga a desposaros. Tal vez yo no quiera a un hombre que solo me va a desposar por una cuestin de honor. Considerando lo que estabais haciendo en aquel cuarto de la posada, imagino que existe algo ms adems de honor unindolos. No estis triste, nia. Mi lord no est furioso, ni protesta contra su suerte. Al contrario, parece bastante satisfecho. Convers amigablemente con Bowen y Wallace cuando lo escoltaron hasta la torre. No da la impresin de estar siendo forzado a hacer algo que no desea. La aparente complacencia de Eric perturb a Bethia. Durante el trayecto final hasta Dunnbea, el haba estado sonriente y relajado, no se comportaba como alguien a punto de destruir su propio futuro, casndose con una mujer por la fuerza. Le gustara tener una oportunidad de hablar a solas, pero desconfiaba de que solo podran estar solos despus de la boda. Bien, como no te muestras dispuesta a ayudarme No esta vez. Fuisteis seducida y el caballero tiene que hacer lo correcto, desposndolos. Mi lady nunca haba tenido pretendientes antes y este es un hombre apuesto. Si las cosas se hiciesen como es debido, un marido os habra sido buscado hace aos. Creedme, Sir Murray es mucho mejor que cualquier otro que hubiesen escogido vuestros padres. Adems de apuesto, es joven y obviamente, os proporciona placer en la cama. Nunca pens que vuestros padres os permitiran casaros con nadie. Por qu? pregunt Bethia, incapaz de comprender la actitud de sus propios padres. Porque desempeis todas las tareas de las cuales los dos se deberan responsabilizar. Sois muy til para ambos. No soy la nica en Dunnbea que piensa que vuestros padres planean manteneros soltera para servirlos durante toda su vida. Es vuestra oportunidad de escapar de ese destino, nia. Es vuestra oportunidad de formar vuestra propia familia, de tener marido e hijos. Aprovechadla. Una dama sensata lo hara, no? Una dama sensata no alimentaria la esperanza de ser pedida en casamiento por alguien que la amase, sino que se conformara con una unin dictada por el honor. Una dama sensata tampoco se incomodara por convertirse en la esposa de un hombre que acostumbra a ser perseguido por otras mujeres que se comportan como

perras en celo. Escuchando a Grizel rer, Bethia sonri, melanclica. Bueno, nada de eso importa ahora, porque Eric y yo ya no tenemos mucho donde escoger. No, mi lady. Ninguna. Debemos llevar al bebe para que vuestros padres lo conozcan? Si. Cuanto antes terminemos con todo mejor. Esforzndose para mantener la calma y la confianza, Bethia cruzo los largos pasillos hasta el saln principal. Pero, le bast ver a sus padres para que la inseguridad prevaleciese. Vio a Grizel depositar a James en los brazos de una glida lady Drummond. A distancia, Bethia observo a sus padres estudiar al nio como si analizasen a un objeto extrao. No era as como se haba imaginado la escena. A excepcin de un comentario sobre el parecido del nio con la adorada Sorcha, la pareja demostr la ms completa indiferencia en relacin con el nieto. La posibilidad de que su sobrino pudiese ser tratado como ella y Wallace lo haban sido, le rob el aliento. Entonces dos pares de ojos verdes y fros se giraron para mirarla, haciendo que por poco no cediese al impulso de darles la espalda y huir corriendo de all. De repente, se senta como la nia miedosa e infeliz que siempre haba sido. Apenas haba salido de Dunnbea y se acostaba con un hombre. Las haba dado motivos para censurarla severamente. Entonces tomaste para ti el encargo de alejar al nio de su propio hogar. Dijo lord Drummond, tamborileando los gruesos dedos en los brazos de la ornamentada silla de roble. Wallace no os cont que James estaba en peligro? El nos habl de que creas que el nio estaba en peligro. Personas con imaginacin frtil tienden a ver amenazas inexistentes. No se trata de imaginacin frtil, padre. La comida que nos trajeron estaba envenenada y mat al cachorrito de James. No, esto no es una broma. Bethia se oblig a afirmar con seguridad, aunque su corazn estuviese a punto de explotar. Jams haba enfrentado a sus padres antes, defendiendo una historia contraria. Pero la necesidad de proteger a su sobrino le daba fuerzas. William Drummond quiere al nio muerto y estoy convencida de que ese infame mat a Sorcha y a Robert. Claro que lo haremos pagar por la muerte de nuestra hija, si lo que dices es verdad. Pero no por intentar matar a James, pens ella amargamente. Bowen y Wallace no dudaban de sus palabras y mantendran a James a salvo, aunque sus padres se negasen a escucharla. Y Eric, queriendo o no, pronto formara parte de su familia. El haba sido testigo de la persecucin implacable

liderada por William. No, no necesitaba que sus padres la comprendiesen, o creyesen su historia. Cualquier peligro que crees que exista no disculpa tu procedimiento. Intervino lady Drummond, cruzando sus rollizas manos en el regazo. Has considerado la vergenza que nos haras pasar al decidir actuar como una ramera? Solo espero que lord Murray sea el nico hombre con el que te has acostado. El comentario de su padre la golpe como una bofetada. Jams les haba dado un solo motivo para acusarla de desviada. Por qu la creeran capaz de entregarse a cualquiera que acabase de cruzar los portones de Dunnbea? Comenzaba a preguntarse si sus padres la conocan. Entonces, como de costumbre, intento justificarlos. Ellos solamente estaban sorprendidos y atontados con las noticias, no tenan la intencin de lastimarla. Inventar disculpar para los dos era un truco del que se haba valido durante largos aos para suavizar el dolor. Ahora, no estaba funcionando muy bien y se preguntaba qu es lo que haba cambiado. Me he equivocado al acostarme con Sir Eric, pero nunca me he enredado con un hombre antes. A partir de maana sers problema de l. Respondi su madre, arisca. Si insistes en conservar esos modales indecentes, tu marido tendr que ensearte a comportarte como una dama recatada. Nosotros no merecamos consideracin? Le pregunt lord Drummond, furioso. Tenas trabajo que hacer aqu y ahora no hay nadie que pueda sustituirte. No puedo creer hayamos criado a una hija ingrata. Pero siempre haces solamente lo que me desagrada. Egosta, jams te han importado las necesidades ajenas. Ni un poco parecida a tu hermana, que Dios le d el descanso eterno. Lady Drummond llorique alto. No, nuestra Sorcha sabia como hacernos sentir felices y orgullosos. Pero la pobre est muerta y t sigues viva. Nunca comprender como Dios se pudo llevar a nuestro ngel y dejarte a ti. Y Un grito repentino de James la interrumpi. Inmediatamente Bethia tom al sobrino de los brazos de Grizel y lo acomod junto a su pecho, para calmarlo. No era comn que James gritara sin motivos. Haba inducido al nio a actuar de esa manera? Tienes la certeza de que ese hijo es de Sorcha? La expresin de lord Drummond revelaba disgusto. No recuerdo que nuestro ngel hiciese un barullo tan horrible James es hijo de Sorcha. Un nio sensible. Probablemente percibi la tensin reinante en esta sala y se puso a llorar. Bethia lo bes en la

cabeza, sabiendo que haba distorsionado la verdad. A pesar de la expresin inocente de Grizel, estaba convencida de que la sirvienta lo haba utilizado para que no siguiese escuchando las ofensas de las que estaba siendo vctima. De hecho Sorcha nos envi un mensaje, avisndonos de que le haba dado un heredero a Robert. Por lo tanto, estamos obligados a creer en su palabra. No estars intentando imponernos a un bastardo tuyo, hacindonos creer que es hijo de Sorcha, no? Bethia no poda creer que su propia madre conjeturase es absurda posibilidad. Siempre se haba preguntado por qu sus padres no se haban apresurado a conocer a su nieto. Ahora lo entenda. Los dos simplemente no estaban interesados. Era tanta la indiferencia en relacin al nio que se mostraban ansiosos por estigmatizarlo de ilegitimo porque no lo consideran tan perfecto como la incomparable, y angelical Sorcha. James es hijo de Sorcha y, si es necesario, arrastrar hasta aqu a los moradores de Dunncraig para dar testimonio de la verdad. No hay necesidad de que te dirijas a tu madre en ese tono. Advirti su padre, seco. Basta de hablar del nio. Maana te casars con Sir Eric Murray. He enviado a Peter a buscar a un sacerdote, que escuchar la confesin antes de la ceremonia. Rezaremos para que le pobre sacerdote pueda absolverte de todos tus innumerables pecados. Aunque no hubiese sido formalmente dispensada, Bethia escapo del saln, deseando no tener que enfrentar a sus padres otra vez. De todo lo que los crea capaz de decir y hacer, jams se le haba pasado por la cabeza que trataran a James con tal desprecio. Crea que ellos lo amaran como amaron a su madre. Dijo ella en voz baja, entrando el cuarto. Yo pensaba lo mismo. Concord Grizel, sentndose en un banco cerca de la chimenea. James es un niito tan bonito, de naturaleza gentil. Excepto cuando alguien lo pellizca. Bethia sonri ante el sbito rubor de la sirvienta. Yo solo quera que lady Drummond cerrase la boca suspir Grizel, asegurando al nio en el regazo y cubrindolo de carios para apagar el recuerdo desagradable. Est claro que fue duro escuchar todo eso, pero no me sorprendi que mis padres me prefiriesen muerta y enterrada en Dunncraig en lugar de Sorcha. Debo olvidar mis penas y concentrarme en James. Voy a educarlo y protegerlo de todo mal.

Y en cuanto al hombre con el que os vais a casar? Adems de una esposa, lord Murray acoger a un nio que no le pertenece? Puede que no sepa cmo se siente Eric en relacin a este matrimonio forzado, pero no tengo la menor duda de que aceptar a James sin vacilar, porque lo ama. S, seremos una familia. Ruego a Dios que me conceda la gracia de criarlo en un lugar donde reine la paz y la harmona.

Eric terminaba la comida cuando Bowen entr en el cuarto. Recostndose en el respaldo de la silla, bebi el vino lentamente, con los ojos fijos en el hombre alto y corpulento. La expresin de sus ojos penetrantes dejaba claro que el maestro de armas no se haba tomado la molestia de ir hasta la torre con el nico objetivo de inspeccionar las comodidades de su prisin. De hecho, lo estaba esperando. Lo consideraba la verdadera familia de Bethia, no aquellas dos personas fras e insensibles que haba conocido al llegar a Dunnbea. Queris a la muchacha? Pregunt Bowen sin prembulos, mirndolo francamente. Pens que era obvio. Para esposa. Me voy a casar maana. Si, ese es el plano. Estis aqu con otra propuesta? Conozco a Bethia desde nia. Habis sido presentado a sus padres. El maestro de armas pas las manos por sus cabellos largos y oscuros. Esos malditos siempre han tenido ojos solo para la bella Sorcha. La pequea Bethia no era ms que una sombra irritante que, de vez en cuando, se cruzaba en el camino de ambos. A la adorada Sorcha no le importaba nada su hermana. Wallace, Peter y yo hemos hablado mucho y decidimos que no la entregaremos a un hombre que, una vez agotado el ardor de la pasin, la trate como sus padres lo han hecho durante toda su vida, hacindola sentirse una carga. Por lo menos, en Dunnbea, nosotros tres la protegeremos y la ampararemos. As que estis dispuestos a dejarme partir si no me siento capaz de cuidar de mi futura esposa como ella lo merece? S.

Voy a desposarla. Bethia es ma. Me habra gustado tener tiempo de hacerle saber que la quiero. Tendr que convencerla despus de la boda. La amis? No tengo la certeza sobre lo que siento. Huir de hombres que intentaban matarla a ella y al nio, no me dio tiempo suficiente para comprender la naturaleza de mis sentimientos. Todo lo que s es que ella es ma. La primera vez que la abrac, supe que nunca ms le permitira alejarse de m. Estamos unidos en cuerpo, mente y alma. Al hacerse mi amante, Bethia sell su propio destino. Solo que todava no se ha dado cuenta de eso. Eric y Bowen se sonrieron el uno al otro, comprendindose perfectamente.

Captulo V

Estar aqu en un instante, nia. La tranquiliz Bowen. Supongo que le llevar algn tiempo quitarse las cadenas. Protest ella, echando una mirada poco amigable a la multitud reunida en el saln principal. Te has acostado con el caballero! Respondi Bowen, riendo. Eso no significa que lo desee para marido. Tal vez solamente lo haya encontrado atractivo y decidiese tomarlo por amante. Tus palabras son tan ciertas como mi intencin de recogerme en un monasterio. Te conozco muy bien. Puede que no quieras admitirlo en voz alta, pero s que amas a lord Murray, o no te habras entregado. Es un buen hombre y ser un buen marido. Ansiosa, Bethia se aliso los pliegues del vestido de terciopelo verde. Grizel lo haba encontrado en medio de las ropas descartadas por Sorcha y, despus de unos ajustes, lo haba transformado en un traje elegante, capaz de acentuar cada centmetro de su delgado cuerpo. Nunca haba posedo algo tan bonito. Se haba dejado el cabello suelto, adornado con pequeas perlas. Sus padres haban hecho comentarios desagradables sobre su osada de llevar el cabello suelto como si todava fuese una novia virginal, pero, por primera vez, los haba ignorado. A Eric le gustaban as. Un murmullo recorri el saln anunciando la llegada de lord Murray. Observndolo caminar en su direccin, imponente, bello, viril, Bethia sinti como su corazn se disparaba. No era posible que el estuviese feliz con ese matrimonio, cuando poda tener a mujeres mucho ms hermosas que ella a sus pies. Tomando las manos de la novia entre las suyas, Eric se las llev a los labios y las bes suavemente, queriendo apagar la melancola y el nerviosismo reflejados en el rostro delicado de Bethia. Saba que necesitaba transmitirle seguridad, pero no era el momento, ni el lugar, de demostrarle la intensidad

de sus sentimientos. Echando una mirada rpida en direccin a sus suegros, acomodados en una especie de trono, le dijo a Bowen: No volvern a hablar conmigo. Porque consideran la situacin irreversible. Lo que me asombra es el total desinters por el futuro de su hija. Podra llevrmela a una choza en medio de las montaas. Mis padres no te han ofrecido una dote? pregunt Bethia. No. Y debes saber que no necesito ninguna. Eric la bes en la cabeza, esforzndose por tranquilizarla. Es muy galante por tu parte, pero no es cuestin de necesidad. La costumbre exige que el novio reciba una dote. No te preocupes por esas tonteras. Vamos, el sacerdote nos est esperando. Eric Susurr ella vacilante, cuando empezaron a caminar. Dijiste que eras ma, recuerdas? S. Pues ahora esa promesa va a ser confirmada y bendecida por la iglesia. Durante toda la ceremonia, Bethia intento consolarse pensando que lord Murray, aunque no la haba escogido, no se mostraba ni un poco reticente y tampoco se revelaba contra la imposicin del destino. Mientras que el sacerdote les daba la bendicin final, rez para que ambos no se estuviesen lanzando a una vida de desilusiones y desencantos. La fiesta transcurri mejor de lo que esperaba, sus padres, concentrados en degustar la abundante comida, la ignoraron por completo. El pueblo de Dunnbea, pareciendo genuinamente feliz con su matrimonio, llenaba el saln de risas. Wallace, Bowen y Peter tuvieron el atrevimiento de sentarse frente a ella y a Eric, para horror de lady y lord Drummond. Nunca unos simples maestros de armas deberan ocupar una posicin de honor en la mesa. No ests comiendo mucho. Susurr Eric, ofrecindole una rodaja de manzana. Estaba un poco nerviosa. Estas hermosa, amor. Sorcha descart algunos vestidos y Grizel arregl este para m.

Hay ms? Si. Casi una docena. Por qu? Estoy en condiciones de comprarte vestidos nuevos y lo har. Pero tal vez necesites ropas refinadas inmediatamente. Grizel puede reformar otras piezas? Si. Por qu? Es posible que tenga que ir a la corte antes de regresar a Donncoill. Dejara la visita a los MacMillan para una ocasin ms oportuna. A la corte? Ella casi se atragant con el vino. No puedo ir a la corte! Claro que s. Ahora estamos casados. A donde yo vaya, t me acompaars. Bethia permaneci en silencio, luchando para calmarse. La simple idea de frecuentar la sociedad le causaba pnico. Nunca haba sido entrenada para esas cosas. Habra reglas y procedimientos a seguir, de los cuales nadie se haba tomado la molestia de ensearle. La aterrorizaba pensar que acabara avergonzando a quien ms amaba en el mundo. Tena que buscar una manera de quedarse atrs. Llegando la hora de retirarse, Eric la condujo hasta sus padres para que fuesen formalmente dispensados. Creo que deberas habernos pedido permiso antes atreverte a arruinar uno de los vestidos de Sorcha lady Drummond la reprendi, irritada. Notando la mirada furiosa de su marido, Bethia le apret la mano con fuerza en una splica silenciosa para que no se alterase. No quise avergonzaros, apareciendo pobremente vestida el da de mi boda. Con indiscutible irritacin, lord Drummond miro a Eric. Supongo que te la llevars de Dunnbea. Lo ms breve posible, seor. Pues espero que no te falten ganas y pulso firme para transformarla en una mujer mas obediente y respetuosa. Nunca conseguimos que cambiase. El problema es tuyo de aqu en adelante. S, todo mo. Les deseamos una buena noche. Eric prcticamente la arrastr fuera del saln y Bethia necesit levantar el dobladillo del vestido para no tropezar mientras intentaba acompaar las largas zancadas. En el cuarto, el cerr la puerta, se sirvi una copa de vino y

bebi hasta la ltima gota. Tensa, Bethia permaneci inmvil, esforzndose por descubrir lo que lo haba enfurecido tanto. En realidad, cualquier hombre que se viese obligado a casarse tena el derecho de mostrarse enfadado y no iba a culparlo. Disclpame. Dijo en voz baja, aunque saba que era imposible disculparse por algo que lo afectara el resto de su vida. Tengo la impresin de que te ests disculpando por el motivo equivocado, mi lady. Eric le entreg una copa de vino y le sonri. Ests enfadado. Y tienes todo el derecho. No solamente te enred en mis problemas y te expuse al peligro, sino que te he atado definitivamente a m. No me siento atado, amor. Mucho menos enfadado por nuestra boda. Estoy furioso con tus padres. Oh. Bueno, los dos podan haber sido un poco ms educados contigo. Soy el hombre que ha seducido a su hija y es natural que quieran retorcerme el pescuezo. No, lo que me enfureci fue el modo en que te trataron. No te imaginas lo cerca que estuve de darle una paliza a tu padre. Por eso te saqu del saln. La revelacin la sorprendi. No porque Eric hubiese deseado agredir a su padre, sino porque empezaba a notar en l un resentimiento, una rabia cada vez ms difcil de sofocar. Podan existir aspectos negativos de aquel matrimonio apresurado, pero haba llegado a la conclusin de que lo mejor sera partir de Dunnbea cuanto antes. O se vera obligada a admitir lo que siempre haba intentado negarse a si misma. Ellos todava estn llorando la muerte de Sorcha. La tristeza los vuelve rudos, poco delicados. Ni por un segundo Eric se trag la explicacin de su esposa y el instinto le deca que Bethia tampoco crea lo que haba dicho. Nunca le permitira saber cmo sus padres haban intentado expulsarlo de Dunnbea, como se haban asombrado de que un hombre hubiese deseado a una muchacha tan falta de atractivos. Haba sido Bowen, Peter y Wallace los que insistieran en el matrimonio. Lord y lady Drummond solamente se mostraron muy irritados por perder la sirvienta responsable del mantenimiento de la rutina domestica del castillo. En breve no tendrs la necesidad de justificar el comportamiento grosero de tus padres, porque estars bien lejos de aqu. Besndola en el cabello, empez a desvestirla. En cuanto a James Bethia quera resolver la situacin de su sobrino antes de que la pasin la hiciese olvidarse de todo.

Vendr con nosotros. Wallace me cont la reaccin de tus padres hacia su nieto y decid que no lo abandonaramos. Si Wallace ya fuese el seor de Dunnbea, yo no me preocupara. Pero tus padres ni siquiera creen que el nio est corriendo peligro. Oh, gracias! Conmovida, Bethia lo abraz. Ellos lo trataron con tanta indiferencia. Llegaron a dudar que fuese hijo de Sorcha. Los infames tuvieron la osada de sugerir que James es tu hijo bastardo? Vindola enrojecer, Eric maldijo. Mis padres nunca haban visto al hijo de Sorcha antes, por lo tanto es comprensible que no lo reconociesen. Y el hecho de que me sorprendiesen infraganti, en la cama contigo, los llev a cuestionarse mi moral. Lo que no entiendo es cmo me imaginaron capaz de esconder un hijo durante casi un ao, si nunca sal de Dunnbea. Basta. Ni una palabra ms. Eric? No, no vas a seguir hablando as. Creo que si escucho una sola palabra ms sobre el veneno que tus padres destilan y sobre cmo te esfuerzas en defenderlos, tomar una decisin tan drstica que los dos nos arrepentiremos despus. La furia que reflejaban sus ojos azules la hizo callar. Una parte de si siempre buscaba disculpas para el comportamiento de sus padres, siempre quera justificarlos. La otra parte se resenta, ao tras ao, de los maltratos que haba recibido. Le calentaba el alma comprobar que Eric sala en su defensa. Nerviosa, cerr los ojos al quedarse completamente desnuda. Todava no se senta cmoda exponindose de aquella manera. Su marido, en cambio, pareca apreciar la visin. Me alegra ver que te has dejado el cabello suelto. Murmur l, tomndola en brazos y depositndola en la cama. Ya no era virgen cuando intercambiamos nuestros votos, y t eres el nico hombre con el que me he acostado. Cre que no despertara muchos comentarios negativos si llevaba el cabello como si todava fuese doncella. Bethia suspir profundamente, dominada por una emocin inexplicable. Intentar ser una buena esposa. S que podras haberte casado con alguien mucho mejor que yo. Eric la bes en la boca lentamente, acariciando sus pechos firmes, con sus manos fuertes. Ah, yo podra haberme buscado una esposa con dote, o hasta con algunas hectreas de tierra. La provoc el, enloquecindola al besar uno

de sus pezones erectos. caderas ms anchas

Tal vez una mujer con pechos ms grandes,

Si, es verdad. Entonces por qu te acostaste conmigo? Respondi ella, ardiendo de celos. Porque eres ma. Y porque, en toda Escocia, no encontrara a nadie ms dulce. Sujetndola firme por la cintura, Eric desliz los labios hasta tocarla en el centro de su feminidad. Asustada, Bethia se puso rgida cuando su marido sorbi el nctar de un lugar de su cuerpo que ni siquiera tena un nombre decente. Despus, el temor se transform en un placer increble. Loca de deseo, lo agarr por el cabello, entregndose a las delicias que le provocaba esa lengua ardiente. Cuando estaba al borde del clmax, el interrumpi la caricia y la penetro con una sola embestida. Un orgasmo intenso y prolongado los arrastr ms all del tiempo y el espacio, en una perfecta unin de cuerpos, mentes y almas. Ah, mi amor Eric murmur, acercndola a su pecho. No fui exactamente casto a lo largo de mi vida. Pero, creme, nunca he experimentado algo tan maravilloso. Imagino que tu vasta experiencia te permite hacer ese tipo de comentario. En vano, ella intent no pensar en las innumerables mujeres con las que se haba acostado Creo que s. Sonriendo, Eric la bes en el cabello sedoso, aspirando el perfume de los mechones ondulados. Era muy vido de joven. Despus me volv ms selectivo. No puedo mentir. Conoc a muchas mujeres. Me gustara haber llegado a nuestro lecho nupcial tan puro como t, pero no se puede cambiar el pasado. Siendo un hombre libre y no habiendo entregado mi corazn y mi nombre a nadie, solamente tomaba lo que las damas me ofrecan. Y a causa de mi juventud desordenada, puedo afirmar que lo que nos une es incomparable. S que insisto en decir que eres ma. Pero creme, esposa, yo tambin soy tuyo. Solamente mo? Bethia tuvo el coraje de preguntar, con un hilo de voz. Solamente tuyo. Si yo no me creyese capaz de honrar las promesas de nuestro matrimonio, nunca te habra desposado. No se trataba de un juramento de amor eterno, pero Bethia se sinti animada. Si Eric valoraba el compromiso adquirido por ambos, tal vez tuviese la oportunidad de conquistar su amor. Siendo la pasin mutua tan intensa, conforme el haba afirmado, por qu no alimentar la esperanza de que el amor florecera? Rezaba para que fuese as, pues detestara pasar el resto de su vida amando a un hombre incapaz de devolver ese sentimiento.

A dnde iremos ahora? Creo que permanecers en Dunnbea durante algunos das ms, aunque preferira sacarte de aqu lo ms rpido posible. Vas a algn lugar? A la fortaleza MacMillan. Muchos de tu clan me preguntaron si soy un MacMillan, debido a mis caractersticas fsicas. Creo que es hora de presentarme a mis parientes. Irs solo? Tal vez todava ests siendo perseguida. Dudo que William haya desistido de sus planes macabros. Y a pesar de que no creo que enfrentar problemas con los MacMillan, cabe la posibilidad de que me rechacen. Es ms seguro que permanezcas en Dunnbea hasta que yo resuelva mi situacin Y si ellos no te aceptan? Todava no s lo que har. Vas a luchar por lo que te pertenece? Percibiendo la angustia de su esposa, Eric tomo el rostro hermoso entre las manos y la bes suavemente en los labios. No quiero un enfrentamiento, pero no voy a mentirte, jurndote que no luchar por lo que es mo Se que tienes derecho a tu herencia, pero no consigo aceptar que las personas luchen y mueran por dinero y tierras. No se trata solamente de bienes materiales. Tambin es una cuestin de honor. Ah, donde te ha llevado el concepto de honor. Si. Me ha trado aqu. Suavemente, el la acarici entre los muslos, escuchndola suspirar de placer. Ah, como adoro tocarte. No te preocupes con lo que est por venir. Te prometo que intentar resolver el problema de forma pacfica. Sonriendo seductora, Bethia puso la mano sobre su sexo rgido. Sintindolo estremecerse al simple contacto, se regocij. Tena algn poder sobre Eric. En un gesto osado, bes el miembro erecto, la suavidad de la piel la impresion. Estas intentando enloquecerme, muchacha? Es lo que tu haces conmigo. Enloquecerme de placer. Tal vez tenga un motivo oculto para actuar de este modo.

De verdad? Tal vez si continuaba hablando, conseguira controlarse. El modo tan ntimo en que Bethia lo acariciaba, con la lengua y los labios, era casi ms de lo que poda soportar. No la crea capaz de actuar movida por motivos ocultos. Maana partirs para el catillo de los MacMillan. Si, es necesario. Quiero cerrar ese asunto. Cuando Bethia lo tomo en la boca, Eric dej escapar un gemido estrangulado. Las mujeres del clan MacMillan son conocidas por su belleza, mi lord. No faltaran muchachas bonitas en Bealachan. Te tengo a ti. Cierto. Solo que yo conozco el efecto devastador que causas sobre el sexo opuesto, Sir Murray. No voy a reparar en ninguna mujer. Si, pero en el caso de que una o dos te llamen la atencin, o se tire a tus pies, he pensado en darte esta noche un placer tan grande, que no desears a nadie ms que a m. Eric luch por mantener un resto de sensatez, pero ya no era capaz de elaborar pensamientos coherentes, porque cada fibra de su ser estaba tirante al mximo. Entonces, a punto de explotar, la sujet por la cintura y la hizo sentarse sobre su enorme ereccin. Mecindose lentamente, provocativamente, Bethia sabore la nueva posicin, sonriendo cuando su marido la agarr por las caderas, como si temiese verla fluctuar en el aire. Para ser una dama todava tan inocente, aprendes rpido. Murmur l, vibrando de tensin. Empiezo a creer que existen muchas formas de jugar a este juego. Oh, s, y va a ser un placer ensertelas todas. Venga, amor, cabalga a tu hombre. Una eternidad despus, impregnados del sabor y el olor del otro, se sintieron saciados. Vencida por el cansancio, Bethia se durmi con la cabeza apoyada en el pecho de su marido. Eric, aunque drenado de toda energa, tard en conciliar el sueo. Tantos problemas les aguardaban. La amenaza que representaba William, a cuestin de su herencia Aunque estaba convencido de que no se vera obligado a desafiar a los MacMillan, saba que Beaton solo cedera si lo venca en una batalla. Necesitaba alejar a su esposa de la presencia nociva de sus padres y

llevarla a Donncoill, para presentrsela a su familia. Y mientras estaba esforzndose por hacer que Bethia se sintiese importante, valorada, en la corte ella se iba a encontrar con muchas mujeres de su pasado. Tema que esas aventura juveniles acabasen ensombreciendo su presente.

Intentando no bostezar, Bethia permaneci firme, observando a Eric prepararse para partir. La ltima cosa que deseaba era que el pueblo de Dunnbea, al ser testigos de su agotamiento, adivinasen la noche de sexo trrido que haba disfrutado con su marido. Su vida privada no le interesaba a nadie. La idea de estar lejos de Eric la inquietaba profundamente. Imaginarlo rodeado de mujeres insolentes, deseosas de llevrselo a la cama la torturaba. Y si no volva a verlo nunca ms? Sonriendo, Eric la bes en los labios. Mi esposa me dejo tan agotado, que no se si ser capaz de cabalgar durante horas hasta Bealachan. Perfecto. As no sers capaz de cabalgar nada ms, cuando llegues all. Debera decirte algo para que no te preocupes, debera reprenderte por esos celos injustificados, pero s que no servira de nada. Con el tiempo entenders que las otras mujeres no me interesan. Volver en breve, creme. Y no te olvides de que ahora eres mi esposa. No ms hija, hermana o sirviente. Solamente mi esposa. Despus de un ltimo beso, el mont en Connor y atraves los portones de Dunnbea. Al girarse, Bethia not a sus padres a una corta distancia. Solamente entonces las palabras de su marido tuvieron completo sentido. El haba querido advertir a sus suegros que no se atreviesen a maltratarla. Refugindose en su cuarto, Bethia rez para que Eric regresase pronto. Definitivamente haba llegado la hora de dejar Dunnbea. Definitivamente haba llegado la hora de empezar una nueva vida

Murray? El viga corpulento, instalado en los portones de Bealachan, frunci el ceo, confuso. Estis seguro? Parecis un MacMillan.

Eric sonri. Le diverta que tantas personas lo cuestionasen y se preguntaba si no se haba equivocado permaneciendo alejado, durante aos, de la familia de su madre. Si el parecido fsico era tan extraordinario que los Drummond, y ahora los MacMillan, lo perciban, tal vez hubiese bastado con visitarlos una sola vez para evitar todo el tiempo malgastado en la corte, con peticiones y conversaciones diplomticas. S, soy Sir Eric Murray. Pero confieso que existe cierta polmica en cuanto a mi origen. Os aseguro que vuestros seores reconocern mi nombre. Decidles que vengo solo y solamente deseo hablarles. Tras poner a otro centinela a vigilar al extrao durante su ausencia, el sujeto alto se alej. Conteniendo la impaciencia, Eric esper el desarrollo de los acontecimientos. Desde que llegara a la fortaleza, nadie daba la impresin de dudar que poseyese sangre de aquel clan. Quera estar frente a frente con lord MacMillan y zanjar el asunto lo ms deprisa posible para volver junto a Bethia. En caso de que la conversacin fuese favorable, parte de su problema estara resuelto, restando solamente el enfrentamiento con Beaton. Al cabo de unos minutos el viga retorn, hacindole una sea para que lo acompaase. Una rpida mirada al saln principal lo convenci de que sus parientes estaban lejos de ser pobres que no era la falta de recursos financieros, lo que les impeda aceptarlo como miembro de la familia y legtimo heredero de bienes. Ricos tapices cubran las paredes blancas, gruesas alfombras se esparcan por el suelo, una explosin de arreglos forales creaban un efecto de sobria elegancia. Delante de la inmensa chimenea de piedra, donde crepitaba el fuego, se sentaban los seores del castillo. Consciente de que decenas de guardias armados no se perdan uno solo de sus movimientos, Eric se aproximo a la pareja e inclin la cabeza, en un saludo corts. Por Dios, es la imagen de mi hermana Katherine Murmur lord Ranald MacMillan, empalideciendo de tal modo que su esposa lo sujeto por el brazo, preocupada. Soy Sir Eric Murray, de Donncoill. Se vuestro nombres. Nos has aburrido estos trece ltimos aos con cartas y peticiones. Creo que me han mentido cobardemente. Y no sois vos el mentiroso, como siempre he credo. No, seor, no lo soy. Atendiendo a la invitacin, Eric se sent. Inmediatamente un paje le sirvi vino. Graham Beaton se ha apoderado de Dubhlinn y pretende mantenerse en el poder. Le interesa que nadie venga en mi ayuda.

El afirma que no sois ms que un bastardo que insiste en proclamarse hijo de Katherine, que dio a luz un hijo muerto. Ah, Entonces el infame no me tach de ilegtimo? Si fuese eso lo que Beaton nos hubiese dicho, os habramos acogido sin vacilar. No sera fcil aceptar el adulterio de mi hermana, pero jams rechazaramos a un nio engendrado por Katherine. Pero Beaton, cuando estaba vivo, y despus Graham, siempre os acusaron de impostor, mentiroso y usurpador. Beaton tambin dej claro que no nos considerara sus aliados y amigos si os dejbamos poner un pie en Bealachan. Apunt lady Mairi. Y jams habis cuestionado el por qu de esa exigencia absurda? Si yo fuese un impostor, qu importancia tendra que nos encontrsemos. Si no creyeseis en mi palabra, bastara con que me echaseis. Lord Ranald desvi la mirada, abatido. Tal vez fuese ms cmodo juzgaros un farsante antes que admitir que ni hermana hubiese tenido un hijo bastardo. El marido de Katherine El miserable deseaba un heredero por encima de todo y se acost con una infinidad de mujeres que acabaron concibiendo siempre nias. Convencido de que yo era hijo del amante de su esposa, me ech literalmente fuera. Os ech fuera? Tan pronto como me cortaron el cordn umbilical, sus mercenarios me abandonaron al pie de una colina, para morir. Entonces el canalla orden ejecutar a mi madre y a la partera. O las asesin con sus propias manos. Ponedme al tanto de toda la historia. Es una historia srdida. Eso lo empiezo a creer. Eric expuso todo aquello que haba intentado explicar en sus cartas y peticiones, notando como las revelaciones afectaban a lord Ranald. Evidentemente el jefe del clan MacMillan jams haba sabido cuan perverso haba sido el marido de su hermana. En silencio, lady MacMillan lloraba. Ese Graham es de la misma calaa? Si. El pobre pueblo de Dubhlinn permanece sometido, aplastado bajo su dominio. Ese es uno de los motivos por los cuales no desist de luchar por mi herencia. Las personas de Dubhlinn merecen la oportunidad de tener una vida mejor.

Eres el legtimo heredero de Beaton y un verdadero MacMillan. Pero todava os auto denominis Murray. Creo que ser siempre as. Durante trece aos me consider un bastardo Murray. Y despus de descubrir mi verdadero origen, continu siendo un Murray. De hecho a nadie le gustara tener a Beaton por padre, pero no creo que sea solamente eso. Balfour y Nigel me criaron. Aunque no tengamos lazos de sangre, somos verdaderos hermanos. Les debo mi vida. Conmovido, lord Ranald apret la mano de Eric. Te quedars con nosotros algn tiempo? Quiero que conozcas a tus tas, primas Tambin me gustara hablarte sobre tu madre. Me he casado recientemente, seor. En un rpido resumen Eric les cont sobre Bethia y la tentativa de asesinato de la que fuera vctima junto con su sobrino. Los Drummond no han solicitado nuestra ayuda. Ests aqu para pedirnos ayuda? No. Ellos no creen que su nieto corra peligro. A diferencia de ti? Si. La nica cosa que no se es como va a actuar William, ahora que Bethia y el nio estn seguros en Dunnbea. Conocis a mi esposa? La vimos cierta vez, cuando visitamos a los Drummond. Me pareci que la familia no la trataba muy gentilmente. Dijo lady Mairi, cautelosa. La pobre trabajaba sin cesar Quiero alejarla de la mala influencia de sus padres cuanto antes. Entiendo. Pero no puedes retrasar tu partida por una, dos semanas? insisti lord Ranald. Eric vacil. Senta nostalgia por su mujer y le preocupaba dejarla en compaa de los Drummond, capaces con su veneno, de minar al incipiente auto confianza de Bethia. Pero, despus de aos de esfuerzo para obtener la atencin de los MacMillan, no sera justo darles la espalda en este momento en que haba sido completamente aceptado. El buen sentido le aconsejaba estrechar relaciones y aprovechar la oportunidad para detallar un posible plan de accin conjunta contra Beaton. Me quedar siete das. Catorce como mximo. Despus regresar a Dunnbea. El genuino entusiasmo de sus tos lo hizo sonrer. Enviar un mensajero a Dunnbea con noticias tuyas para tranquilizar a tu esposa. Se apresur a ofrecer lady Mairi.

A pesar del temor de que su demora aumentase aun ms la inseguridad de Bethia, Eric procuro consolarse recordando que, por lo menos, ella estara segura dentro de las murallas de la fortaleza.

Sentada en la hierba, Bethia suspir profundamente, con los ojos fijos en James. El nio haba aprendido a caminar y las cadas eran inevitables. Dejarlo en la hierba blanda, para que corriese a su antojo, lo libraba de golpes serios. Senta la falta de Eric, aunque entendiese por que haba decidido pasar algn tiempo con los MacMillan. Dos semanas le parecan una eternidad. No consegua dormir bien sin tenerlo a su lado y en sueos, lo vea siempre en compaa de bellas mujeres. Tema perderlo. Basta de estar malhumorada. Exclam una alegre Grizel, sentndose a su lado. No estoy malhumorada S, lo estis. Extrais a vuestro apuesto marido, por eso el mal humor. Tal vez. Avergonzada, Bethia bajo la cabeza. En realidad estoy preocupada por las mujeres de Bealachan. Todas bonitas y deseables Ah, sois ms tonta de lo que imagine. Sabes que eres una simple sirvienta? No intentes hacerte valer de tu posicin. Ese tono de voz no dar resultado conmigo. Prcticamente crecimos juntas y estoy casada con Peter, casi un to tuyo. Nia, Por qu crees que tu marido iba a querer si quiera aspirar el perfume de otras flores? Bethia se ri de la extraa comparacin. Entonces se puso muy seria. Todava no has visto como las mujeres se tiran encima de Eric. Las sirvientas de la posada casi lo desvisten delante de mis ojos. No lo dudo. Sir Murray es un hombre guapo y sensual. Algunas muchachas de aqu lo devoran con la mirada. Si intentas hacer que me sienta mejor, has de saber que fracasaste por completo. Disclpame. Sonriendo, Grizel la abrazo. Querida, tendrs que aprender a convivir con eso. Es imposible cegar a todas las mujeres de Escocia

No sera mala idea. No, jams podras ser tan cruel. Yo realmente no creo que tu marido ser del tipo capaz de escupir a sus votos matrimoniales. No estars siendo injusta con lord Murray? Hasta que el te de pruebas de infidelidad, no est bien que lo acuses, ni siquiera de pensamiento. Melanclica, Bethia mir al horizonte. Aquella inseguridad la estaba matando. Cmo iba a superar el miedo a ser abandonada en cualquier instante? Entiendo. Debera confiar en Eric hasta tener motivos para actuar de modo contrario. Si. Ahora escchame con atencin. A un hombre no le importa que una mujer sienta un poco de celos, pero solo un poco. Porque, al insistir en que el sucumbir a la tentacin de acostarse con otras mujeres, estas cuestionando su honor. Oh, nunca haba analizado la situacin de esa forma. Intntalo. Si permites que los celos te dominen, pronto palabras speras e indisculpables saldrn de tu boca. Acusarlo frecuentemente acabar por alejarlo de ti. Ese tipo de desconfianza y descontrol acostumbra a envenenar el matrimonio. Se de lo que estoy hablando por que vi como suceda con mis padres. Lo siento mucho, Grizel. Fue difcil atestiguar la destruccin del matrimonio de mis padres, pero aprend una leccin. Aunque a veces siento celos cuanto ve a una muchacha bonita sonriendo a mi marido, observo como acta el. Peter ignora la sonrisa? Viene a mi cama todas las noches? Su pasin continua ardiente? Si la pregunta continua siendo si, consigo superar la crisis. Claro que eso no me impide querer darle una zurra a la atrevida. Las dos rieron con placer. El problema es que yo no encontrara respuesta para ninguna de esas preguntas ahora. Eric est lejos de m. Si, pero te enva mensajes casi a diario. Cierto. Y siempre me llama de forma afectuosa en sus cartas. Bien, nia, si las estn en ese punto, yo no me preocupara por las posibles envestidas de las damas de Bealachan y empezara a prepararme para recompensarlo por haberlas rechazado. Con aire decidido, Grizel se levant y se alis la falda. Ser mejor que entremos. Ya pas la hora de tu clase de etiqueta.

Maldiciendo para sus adentros, Bethia se levant tambin y tomo a James en sus brazos. Cuando haba expresado su desanimo ante la posibilidad de ir a la corte, Wallace y Grizel decidieron prepararla para el evento. Aunque ya no crea que avergonzara a su marido, dudaba que fuera una experiencia maravillosa. Haba tantas reglas que recordar, tantos detalles a tener en cuenta. Solamente se haba divertido aprendiendo a bailar y difcilmente tendra la oportunidad de poner en prctica su recin adquirida habilidad. A media tarde, inquieta y nerviosa, Bethia decidi entretenerse saliendo en busca de hierbas medicinales. No se haba olvidado de lo impotente que se haba sentido cuando Eric se encontraba abatido por la fiebre y se haba prometido a s misma aprender los secretos del arte de la cura. Desde que haba llegado a Dunnbea, se haba vuelto una dedicada alumna de la vieja Helda, la sanadora del clan. Sera prudente atravesar los portones de la fortaleza? Segn los rumores, William haba cambiado de tctica en su afn de apoderarse definitivamente de Dunncraig. Por medio de peticiones insista en que el rey le haba concedido la guardia de James. Como los documentos eran expedidos de Dunncraig, el maldito deba de estar all. Por lo tanto, no correra ningn riesgo aventurndose ms all de las murallas durante algn tiempo. Bowen discrep de inmediato. No vas a ningn lado. Necesito salir un poco, respirar aire fresco. Me siento encerrada. Dentro de una sepultura te sentiras ms encerrada aun. William ni siquiera se encuentra en las inmediaciones de Dunnbea respondi. Cmo podemos tener certeza? Porque las peticiones estn siendo enviadas de Dunncraig. Es lo que dicen. Aun as, no veo motivo para creer que el maldito haya cambiado de idea. Con certeza sigue querindolos a ti y a James muertos. Si. Por eso les ped a dos guardias armados que me acompaen. No s que ganara William hirindome, y a James, ahora, excepto la satisfaccin de destruir a aquellos que arruinaron su plan de robar Dunncraig. Est bien. Te acompaarn dos hombres armados y te quiero de vuelta antes de la puesta de sol. No creo que me demore tanto. De puntillas, ella se despidi del maestro de armas con un beso en la mejilla.

Lejos de las murallas de Dunnbea, Bethia procur alejar las preocupaciones. Pretenda aprovechar la belleza del da soleado. Acomodado en la silla delante de ella, James no paraba de hablar, todava en el lenguaje incomprensible de los bebes. Divisando el camino a Bealachan, su corazn se lleno de aoranza. Ah, como ansiaba el regreso de Eric. Pero necesitaba comprender las razones de aquella ausencia. Despreciado por su padre y rechazado constantemente por sus parientes de sangre, era natural que su marido, ahora acogido por la familia de su madre, disfrutase de la convivencia tarda. Por lo menos los MacMillan no le negaran el derecho a la herencia. A pesar de eso, lo quera en casa no solamente por echarlo tanto de menos. Aunque se esforzaba por seguir los consejos de Grizel, continuaba atormentada por los celos. En realidad confiaba en Eric. Las mujeres lo asediaban eran las que no merecan su confianza. Para con eso, idiota! Bethia refunfu. Eric es digno de toda mi confianza. Dijisteis algo, milady? No, Dougal. Solamente estaba conversando con mi sobrino. Tener un nio cerca de conceda algunas ventajas, como la de no parecer una idiota al ser sorprendida hablando sola. Debera ser ms cuidosa de all en adelante. El nio aprenda palabras nuevas todos los das y prefera no escucharlo repetir algo que le gustara mantener en secreto. Llegando a lugar recomendado por Helda, no fue difcil encontrar las plantas medicinales que buscaba. En poco tiempo estaba con el saco lleno y lista para volver. De repente, unos gritos horribles cortaron el aire. Con una flecha en la espalda, Dougal cay al suelo, mientras que el otro guardia era abatido con una flecha en el pecho. Sujetando a James en sus brazos, Bethia vio, horrorizada, como cerca de doce caballeros salan de detrs de los arboles. A tres de ellos los reconoci inmediatamente. Cmo podan estar all William y sus hijos, si el da anterior sus padres haban recibido una carta del infame solicitando la guarda de James? Era imposible recorrer la distancia entre Dunncraig y Dunnbea en un solo da. Observndolo desmontar y caminar en su direccin, se dio cuenta como todos haban sido fcilmente engaados. En lugar de permanecer instalado en Dunncraig, intentando robar lo que no le perteneca, William, liderando una banda de mercenarios, se haba ocultado en los alrededores de Dunnbea y haba esperado la oportunidad de poner las manos en lo que ms quera. Y ella, como una perfecta idiota, haba acudido a la trampa.

Estis loco? Lo interrog Bethia, esforzndose en esconder el miedo. Loco? Yo? Una sonrisa libertina expuso los dientes amarillos. No, creo que no. Al final consegu atraeros fuera de las murallas del castillo. Como premio extra me trais al mocoso! No he venido aqu para verso matar a dos hombres buenos. Y con certeza no fuisteis vos quien me atrajo a este lugar. Lo s. Pero soy el motivo por el que os encontris donde estis ahora. Yo saba que alguien como vos no conseguira permanecer encerrada indefinidamente. Tolo lo que necesite hacer fue despertar sospechas sobre mi paradero y esperar el momento de actuar. Os consideris mucho ms inteligente de lo que sois, no? Y yo mucho ms estpida de lo que jams imagin, pens ella desanimada. Oh, soy muy inteligente. Despus de todo, Quin es el vencedor? Antes de que Bethia pudiese decir algo, un puo golpe su rostro. Despus de un segundo de dolor y de miedo, la oscuridad total.

Bowen! Wallace grit, entrando en el establo. Es mejor que vengas conmigo ahora. El maestro de armas sigui al joven hasta el patio, donde una pequea multitud se haba reunido alrededor de alguien. Cuando, al fin, pudo aproximarse lo suficiente, deparo en un Dougal extendido en el suelo, Grizel y la vieja Helda estaba intentando estancar la sangre que chorreaba de una herida en la espalda. Qu sucedi, Dougal? Pregunt el, rezando para que el muchacho no perdiese la consciencia antes de darle las respuestas que necesitaba. Fuimos atacados en el bosque Dougal murmur, en obvia agona. Robbie est muerto. Pesaron que yo estaba muerto tambin. William se llevo a mi lady y al nio. Viste que direccin tomaron? Oeste. Perfecto. Bowen mir a las dos mujeres levantarse, revelando una expresin angustiada en la mirada. Haced todo lo posible por el muchacho.

Dougal dijo oeste? Wallace indag. Si. No es la direccin que los llevara a Dunncraig. No. Creo que el canalla pretende abandonar los cuerpos a una distancia segura de Dunncraig, para que no pueda ser acusado de nada. Vamos, si nos movemos deprisa, tal vez tengamos una oportunidad de salvarlos. Espero que podamos encontrarlos a ella, y al nio, antes de que Sir Eric descubra lo que pas. Demasiado tarde. coment Peter, sealando al caballero que acababa de cruzar los portones de Dunnbea.

Captulo VI

Dnde est Bethia? Eric pregunt.

Muy tenso, Bowen pas la mano por sus cabellos oscuros. Creemos que ese maldito la secuestro. Le haba bastado cruzar los portones de Dunnbea para percibir algo mal en el aire. Peter, Wallace y Bowen, al frente de un grupo de caballeros armados reunidos en el patio, transpiraban nerviosismo. Sin molestarse en desmontar, se dirigi al maestro de armas. Y James? Se llevaron al nio tambin. Cmo en nombre de Dios, William consigui entrar en Dunnbea? El maldito no ha puesto los pies aqu dentro. Bethia y el nio salieron a buscar plantas medicinales, escoltados por dos guardias. Ahora uno de los nuestros est muerto y el otro, gravemente herido. Grizel, la esposa de Peter, no cree que Dougal sobreviva. Vamos a su busca. Vienes con nosotros? Claro. La vieja Helga y Dougal nos dijeron donde debemos empezar a buscar, lo que nos ayudar a ganar horas valiosas. Tan pronto como el cortejo se alej de Dunnbea, Eric condujo a Connor junto a Wallace. Que pas por la cabeza de Bethia para abandonar la seguridad del castillo? No creo que ella se sintiese completamente despreocupada, pero sin dudad crey que no habra ningn problema en aventurarse a un paseo corto con dos hombres armados protegindola. William pareca haber vuelto a Dunncraig, desde donde enviaba mensajes solicitando la guardia de James. Los idiotas de mis tos estaban realmente considerando la posibilidad de ofrecrsela, para desespero de Bethia. Puedo entenderla. Preocupado, Eric observ a Thomas, el rastreador del grupo. El es bueno? El mejor. Algunos vecinos acostumbran a pedirnos permiso para utilizarlo en casos difciles de rastrear. Thomas es capaz de descubrir indicios en un tallo de hierba partido. Espero que el encuentre el rastro deprisa. Bethia y James ya llevan en poder de William demasiado tiempo. Crees que el infame todava pretende matarlos? Oh, s.

No tiene sentido. Todos sabrn quien es el asesino y el por qu del crimen. William no es lo suficientemente sagaz para pensar as debido al tamao de su prepotencia, cree que ser capaz de inventar explicaciones convincentes para los accidentes. No te angusties. La encontraremos. Espero que s. Llevo casado apenas dos semanas y no tengo la intencin de ser viudo.

Al recobrar los sentidos, dos cosas le llamaron inmediatamente la atencin a Bethia: el fuerte olor a caballo y el llanto de James. Entonces, los recuerdos de su captura la golpearon con una torturante riqueza de detalles. Cautelosa, se enderez en la silla, luchando contra la oleada de nauseas, con la mirada ansiosa buscando a su sobrino. Aterrorizada, lo descubri compartiendo una montura con Iain. Al fin despiertas, eh? William sonri, libertino Te duele la cabeza? Oh, por qu simplemente no te acuestas y mueres? Al intentar levantar las manos para tocar la sien golpeada, descubri que tena las muecas atadas. Sabemos que venciste. Es infantil vanagloriarse. Notando que su comentario destrua el buen humor de William, Bethia se sinti recompensada. Prefera lidiar con el canalla de siempre que con alguien falsamente agradable. Tengo el derecho de vanagloriarme. Todos los Drummond, no son ms que una panda de orgullosos y arrogantes. Creis que tengo que estaros eternamente agradecido por haber adoptado el apellido de la familia. Por el nombre era todo lo que estaban dispuestos a darme. Y es ms de lo que tenas cuando te casaste con la ingenua ta de Robert. T y tus abominables hijos estabais desarrapados y hambrientos, morando en un agujero, cuando la pobre seora os acogi. Dunncraig me pertenece. Lo merezco. Por qu? Por qu te crees un gran hombre? Soy mejor que cualquier Drummond. Dnde estn los bellos Robert y Sorcha ahora, con todo su orgullo y arrogancia? Bajo siete palmos de tierra. Como t lo estars en breve. Y el mocoso tambin.

Viendo alejarse a William para reunirse con sus hijos, la desesperacin la invadi. Aunque las ocasiones de escapar fuesen nulas, especialmente porque la haban separado de James, saba que si perda la esperanza estaban condenados. Si desistiese de luchar, ira a la muerte como un cordero al matadero y arrastrara a su sobrino con ella. Sera que el sol demorara mucho en ponerse? A pesar de sus parcos conocimientos sobre el asunto, presuma que no, considerando la luz. Cuando anocheciese, Bowen notaria su ausencia y saldra a buscarla. Si consiguiese retrasar la marcha, el maestro de armas podra alcanzarlos. Si, se trataba de una posibilidad improbable, pero era mejor agarrarse a una pequea esperanza que sucumbir al pnico. Inspirando profundamente, se esforz por olvidarse del brutal dolor de cabeza. El dolor enturbiaba sus pensamientos y necesitaba la mente clara para reaccionar. De repente, William orden una parada. Uno de los hombres la arranc de la silla y le solt las manos, entregndole a James como si el nio no fuese ms que una mercanca. Ve hasta el centro del claro y arrodllate. Le indic William. Quieres que me someta mansamente? Debes de estar loco. Entonces ella sali corriendo. Aun reconociendo que no tenia ninguna oportunidad de escapar, llevando a James en brazos y con una docena de asesinos tras ellos, poda ocurrir un milagro. Y tambin estara ganando tiempo. Tiempo a favor de Bowen. Al final, tras algunos minutos de ventaja sobre sus captores, uno de ellos apareci frente a ella, como salido de la nada, y le dio un guantazo. Antes de caer, Bethia protegi al nio con los brazos, utilizando su propio cuerpo como escudo para protegerlo del impacto de la cada. Aterrorizado, James empez a llorar y a gritar, aunque no estaba herido. Segura de que el barullo servira solamente para apresurar la ejecucin de los dos, ella procur tranquilizarlo, besndolo en el pelo y susurrndole palabras cariosas. Ah, cuanta locura! Dnde crees que vas? William se burl, agarrndola del cabello y obligndola a arrodillarse. Tal vez no pretenda ir a ningn lugar. Tal vez solo pretenda irritarte. Pues lo has conseguido. Adems, has sido una espina clavada en mi carne desde el da en que apareciste en Dunncraig. Mataste a Sorcha e intentaste matar a mi sobrino. Esperabas que te lo agradeciese?

Esperaba que fueses tan estpida como tu hermana. Esa tonta y su marido nunca sospecharon de mis planes. Cmo lo descubriste? Tal vez porque eres bruja. Si, con esos ojos tan raros debes de ser una hechicera. Si Bethia estuviese en posesin de su daga, la habra clavado en el corazn del canalla. William consideraba sus esfuerzos para impedirle asesinar a un nio una afrenta, un insulto! El maldito no haba validado en matar a todos los que se haban cruzado en su camino porque los juzgaba simples obstculos para la obtencin de tierras y riquezas. Como gusanos insignificantes, los esmagaba. El comentario absurdo sobre sus ojos le dio una idea. Las personas solan tener miedo de aquello que no podan entender. Era ridculo imaginarla duea de poderes sobrenaturales a causa de una particularidad fsica, pero, no tena nada que perder, vala la pena explotar la ignorancia ajena. Mirando a William fijamente, sonri al verlo dar un paso atrs. No fue difcil ver tus planes escritos en tu alma negra. Lo saba! Exclam el, con una mezcla de triunfo y miedo. Solamente a travs de la brujera podras haber descubierto que esa comida estaba envenenada y haber escapado de m. La enfureca que un asno como William hubiese sido capaz de asesinar a Robert y a Sorcha sin la menor dificultad y estuviese dispuesto a matarla a ella y a James. Simplemente no le pareca justo. Peda a Dios que alguien apareciese para rescatarlos, porque bromear de hechicera seria un arma de doble filo. Podra terminar ardiendo en la hoguera, en lugar de con el gaznate cortado. Alejando los pensamientos morbosos, Bethia se concentro en lo que debera decir.

Movindose por el bosque tan rpida y silenciosamente como era posible, Eric y sus compaeros de Dunnbea haban seguido el sonido del llanto de James. Entonces, silencio. El nio par de llorar. Dijo Eric, sintiendo la sangre helarse en sus venas. Eso no significa que est muerto. Asegur Bowen. Es probable que Bethia haya conseguido calmarlo. Estn a unos pocos metros ms adelante, en un claro. Los avis Peter, volviendo con la informacin obtenida por el rastreador.

Vivos? pregunt Eric, tenso. Si, aunque es obvio que William pretende matarlos. Bethia y el nio estn arrodillados en el suelo, con una docena de hombres rodendolos. En pocas palabras, Bowen instruy al grupo, ordenando que los dos mejores arqueros se posicionasen en la retaguardia de William. Wallace y Eric estaran detrs de Bethia y James, para retirarlos inmediatamente del centro de la pelea, una vez que el ataque empezase. Eric se esforz para encontrar consuelo en las afirmativas de Bowen, de que Bethia sabra lo que deba hacer cuando el conflicto hubiese empezado. Pero, al escuchar lo que ella le deca a William, se angusti. Que juego peligroso es ese? murmur, acostado boca abajo al lado de Wallace sobre la densa vegetacin. Evidentemente William es uno de esos cretinos que consideran a Bethia una bruja a causa de sus ojos de colores diferentes. Pero no s porque mi prima utiliza esa locura a su favor. No es sensato bromear con los miedos de un hombre. Corre el riesgo de apresurar su muerte.

Se lo que estas planeando ahora. Dejando a un lado el miedo, Bethia mantuvo la voz firme. No es difcil de adivinar. Planeo matarte y al mocoso tambin y apoderarme de Dunncraig. Dunncraig nunca te pertenecer. Realmente crees que mi clan, y mi marido, creern que James y yo fuimos asesinados por ladrones y asaltantes? La expresin asombrada del maldito y la de los abominables hijos dej claro que haba acertado en su suposicin. Ellos saben muy bien que estas matando a todos aquellos que suponen una amenaza en tu ambicin de convertirte en laird de Dunncraig. Nadie tiene pruebas contra m. Mi palabra es suficiente. Si me matas, mi clan y mi marido te cazarn, y a tus abominables hijos, sin tregua. El te matar. Lentamente. Y bendecirs la muerte porque, antes de mi ltimo suspiro, voy a maldecirte, y a tus hijos y a todos los que os ayuden. Tu cuerpo entero estar cubierto de pstulas enormes y nadie soportara estar a tu lado, debido a tu hedor.

Cierra esa boca inmunda, hechicera! William gru, descontrolado. Entonces todo tu pelo se caer. Despus los dientes. Y un dolor lacerante en las articulaciones te impedir caminar. Haz que cierre la boca, padre! grit Angus, haciendo la seal de la cruz. Te doy un aviso, mujer. William la amenaz, con la espada en alza. Si no paras, te corto la lengua. Por cada gota de sangre ma, o de James, derramada, conocers un nuevo tormento. Tus uas de los pies y de las manos, se oscurecern y caern. Tu virilidad se quedar torcida y. Un grito agudo cort el aire y un hombre cay, alcanzado en la espalda por una flecha. En cuestin de segundos reinaba el caos. Agarrando a James, Bethia se puso a correr lejos del conflicto. En la direccin exacta de Eric y Wallace. Ests bien? Ansioso, Eric, la toc delicadamente en la sien herida. S. Respondi ella temblorosa, agradeciendo silenciosamente a Dios por el milagro de haberlos salvado en el ltimo minuto. Viglala, Wallace Orden Eric, corriendo hacia la pelea. Tu virilidad se quedar torcida? Wallace repiti, riendo. De dnde has sacado eso? Me pareci una de esas cosas capaces de asustar a un hombre. Oh, s, es una idea horrible. Como nos habis encontrado? Pregunt, ardiendo en curiosidad. La suerte estaba de nuestro lado. O, tal vez, contigo y el nio. Dougal sobrevivi a la emboscada y, aunque gravemente herido, consigui regresar a Dunnbea. Partimos sin demora. Y Thomas, sin duda, se encarg de rastrearnos. Si. Wallace acarici los cabellos suaves del bebe. La ayuda de este pequen fue inestimable. Su llanto nos gui hasta vosotros. Tuve miedo de haberle fallado a James. De haberlo arrastrado a la muerte. No, prima. William nos enga a todos. Si no penssemos que el infame estaba en Dunncraig, no te habramos dejado salir de Dunnbea. Tu marido se puso furioso cuando supo que no te impedimos salir.

Sera que la reaccin de Eric significaba la existencia de un sentimiento ms profundo? No, no se permitira alimentar falsas esperanzas. Desde el primer momento, el haba jurado, por su honor de caballero, protegerla a ella ya James. Y haba reafirmado su juramento al desposarla. Durante su estancia en Bealachan, la crea segura en Dunnbea, por lo tanto, era natural que se hubiese irritado cuando no la encontrara. Viendo a su marido moverse en la direccin de William, Bethia cerr los ojos y se puso a rezar, aterrorizada por la posibilidad de que sucediese lo peor. No soportara perderlo. Morira tambin. Eric maldijo cuando varios mercenarios se interpusieron entre l y su presa, como una barrera humana. William arriesgaba la vida de sus guardias para salvar su pellejo. Enfrntame y lucha como un hombre, cobarde inmundo! Grit Eric, enzarzado en un duelo con el cuarto oponente. No pretendo morir aqu. Esa hechicera provoc la muerte de mis hijos y me llev a perder las tierras que iban a ser mas. Planeo vivir lo suficiente para hacrselo pagar caro. Furioso, Eric arranc la espada de las manos de su adversario y le orden desaparecer, sin sorprenderse al ser obedecido Tu mismo has provocado tu final. Bram l, avanzando sobre los cuerpos cados. Dunncraig debera pertenecerme! Montando, William sali al galope, sin importarle a quien se llevaba por delante. Wallace! El grito de Eric llamo la atencin del joven caballero a tiempo. Viendo a William aproximarse a un galope desenfrenado, levant la espada, en posicin de ataque. Corre de frente en el momento en que yo te diga ahora, prima. Virgen Santa, Es que el canalla nos quiere pisotear? Apretando a James junto a su pecho, ella le pidi a Dios que le diese fuerzas para protegerlo. Ahora! Grit Wallace, parando el golpe mortal de William, desequilibrndose por poco, con el impacto de las espadas. Dos veces ms intento William derribar a Wallace para alcanzar a Bethia, y termin rechazado. Cuando se preparaba para la tercera embestida, se par. Eric y los otros hombres corran hacia Bethia. Sera imposible

vencerlos solo, considerando que los pocos supervivientes de su bando haban desertado. Todava no hemos terminado, zorra! bram l, posedo por el odio. Has perdido, William. Rndete. Respondi Bethia, asustada por el brillo demente de los ojos fros. No. Vas a pagar por la muerte de mis hijos. T y el mocoso. William desapareci en medio de los rboles y aunque Bowen orden a dos hombres que lo siguiesen, Bethia dudaba que lograsen alcanzarlo. No esta vez. Entonces Eric apareci a su lado y, sin una palabra, la abraz. Cerrando los ojos, ella busco en su marido la seguridad contra sus miedos. Haba escapado por poco. Y peor. El drama todava no haba terminado. Con tantos testigos de su tentativa de asesinarla, y al nio, William no podra refugiarse en Dunncraig. Se haba vuelto un forajido. Sus amenazas, merecan ser consideradas en serio. El hecho de haberlo perdido todo, hijos, tierras, dinero y mercenarios no lo detendra. William continuara persiguindola, no por codicia ahora. Si no por venganza. En qu diablos estabas pensando para dejar Dunnbea? Le pregunt Eric, despus de tomar un largo trago de vino del odre que Wallace le haba ofrecido. Como una tonta ingenua, cre que William estaba en Dunncraig debido a los mensajes que le envi a mis padres solicitando la guarda de James. Nunca se nos ocurri cuestionar al mensajero sobre el lugar desde donde se expedan las cartas. Wallace apunt a un cadver, cuyo pescuezo haba sido atravesado por una flecha. Ah est. Reconoces algunos de esos muertos como residentes de Dunncraig? Eric pregunt a su esposa. No. William parece haber sustituido a los hombres leales de Robert por mercenarios. Mercenarios capaces de asesinar a inocentes cobardemente. Aquellos leales a Robert jams se prestaran a atacar a otros Drummond. Pero existen unos pocos en Dunncraig que no vacilaran en apoyar a un usurpador, traicionando a su propio clan a cambio de una recompensa. No los veo aqu. Con certeza estarn escondidos en el castillo. Esta historia todava no se ha terminado. Bethia dijo en bajo, estremecindose. Bien, si algunas de las plagas que has pedido surte efecto, ser difcil identificar a los traidores. Dijo Eric, riendo. Bastar con que busquemos a los calvos y desdentados, a los mancos de uas ennegrecidas. Lo has escuchado todo, no?

Desde el principio hasta la amenaza del miembro torcido. Notando que se sonrojaba, avergonzada, la abraz. Qu se te pas por la cabeza, amor, para arriesgar tanto? Estabas provocando a esos hombres, instigando sus ms secretos temores. Los canallas ardan en deseos de ejecutarte. En realidad, esperaba hacerlos vacilar justamente a causa de esos temores. Si me consideraban una bruja solamente porque no me com esa comida envenenada, vala la pena aprovecharse de su ignorancia. Nada los habra impedido llevar sus amenazas a cabo. Yo solamente poda pensar en ganar tiempo. Cuando William me acus de brujera, se me ocurri la idea de hacerlo creer que sera peligroso matarme. Despus de todo si el canalla era lo suficiente idiota para pensar que era una bruja, tambin se creera mis poderes o me temera. Bowen me orden estar de vuelta en Dunnbea antes de ponerse el sol y yo saba que cuando no me viese llegar, saldra en mi busca. Solamente me quedaba ganar tiempo. Como plan no fue perfecto, pero sirvi a tu propsito. Es hora de dejar este maldito lugar. Dijo Bowen, acercndose al pequeo grupo. Si Respondi Bethia. Es un lugar de amenazas y muerte. Y brujera. Complet el maestro de armas, riendo. Bethia suspir hondo cuando los tres hombres se carcajearon. Es que nunca vais a olvidarlo? No. Inclinndose, Bowen la bes en la cabeza. Virilidad torcida, eh? Dios, fue aterrorizante! Cuando los tres volvieron a rerse a carcajadas, ella decidi ignorarlos. Que se divirtiesen. Era bueno escuchar las risas, porque no duraran mucho. William continuaba suelto y ahora quera venganza.

Por lo menos no has hecho que matasen a ninguno de nuestros hombres con tus tonteras. La reprendi lord Drummond. Suspirando profundamente, Bethia se sirvi comida en el plato y se sent. Al llegar a Dunnbea, haba conseguido evitar a sus padres durante algn tiempo, porque inmediatamente Eric se la haba llevado al cuarto para que

tomase un largo bao y descansase. A la hora de la cena, estando todos reunidos en el saln principal, no le haba sido posible huir de los ataques y las lenguas viperinas. Obviamente sus padres no pretendan admitir cuanto se haban engaado con respecto a William Drummond y preferan buscar motivos para culparla. Ni una sola vez le haban preguntado si haba salido herida en el ataque. Y lo ms inquietante era que tampoco haban preguntado por James. Su nico nieto haba estado amenazado a punta de espada y ellos no se mostraban ni siquiera abatidos, como si el nio no existiese. Lo siento mucho, pero de todos modos ahora hemos reducido el nmero de nuestros enemigos a uno. Y cmo es que escap? La crtica embutida en la pregunta inclua a Eric, Wallace, Bowen y Peter, y eso Bethia no lo poda soportar. El laird de Dunnbea no haba querido abandonar la seguridad de la fortaleza y ahora se atreva a menospreciar los esfuerzos de sus hombres. Sorprendida, ella se dio cuenta de que nunca, hasta entonces, se haba atrevido a alimentar pensamientos de esa naturaleza sobre su padre. De dnde haba salido tanta rabia? Pero no importaban los castigos que iba a sufrir. Defendera a aquellos que tan galantemente los haban salvado a ella y a James. William utiliz a sus mercenarios como escudo. Eric respondi, seco. Tuvimos que eliminarlos para avanzar. Aprovechndose de la demora el canalla huy. Lord Drummond refunfu algo incomprensible y volvi a concentrarse en la comida. Con el corazn apretado, Bethia rez para que la conversacin se terminase ah. Su padre no toleraba ser censurado y era lo que Eric acababa de hacer sin ninguna sutileza. Lo poco que haba comido de repente empez a pesarle como una piedra en el estmago, y la tensin reinante amenazaba con sofocarla. Creo que me voy a retirar. Le comunic a su marido, en un tono de voz lo suficientemente alto como para que sus padres lo escuchasen. Me reunir contigo en breve. Por favor Bethia susurr, temiendo que Eric cediese a la irritacin y la situacin se descontrolase. No te preocupes, amor. No perder la calma. No te gust la comida? Grizel pregunt, admirada. No podra comer nada ms. Mi padre no se qued satisfecho al saberse completamente equivocado sobre William e insiste en culpar a sus hombres

por no haberlo capturado. Eric y Wallace protestaron ante la crtica y el clima se volvi irrespirable. Prefera alejarme. A ningn hombre, recin llegado de una batalla, le gusta ser criticado por alguien que no ha empuado una espada desde hace doce aos. La aspereza de Grizel sorprendi a Bethia. Pero le bast con recordar que Peter era uno de los hombres que haban sido injustamente acusados de incompetencia para comprender el resentimiento. Siempre le haba extraado como tantos buenos hombres seguan sirviendo en Dunnbea, soportando las reclamaciones constantes e infundadas de su padre. Ahora saba la verdad. Eran hombres leales a Wallace y Bowen y solamente esperaban, pacientes, el da en que Wallace se convirtiese en el nuevo laird de Dunnbea. Estoy segura de que mi padre no los ha cubierto solamente de crticas. Murmur ella, terminando de cambiarse y sentndose delante de la chimenea para que Grizel peinase sus cabellos. Como est James? Durmiendo como un angelito. Tu marido y yo lo hemos examinado de la cabeza a los pies y no hemos encontrado heridas serias. Solamente algunos araazos. Gracias a Dios! Ah, Cmo alguien podra tener el valor de matar a un nio? Codicia, mi lady. Pura codicia. Peter y Bowen estn enfurecidos porque se les haya escapado esa vbora de las manos. Yo tambin. De hecho, me siento atemorizada. Bethia apret la tnica al cuerpo, en una tentativa vana de entrar en calor. Si hubieses escuchado como nos amenazaba a James y a m. Nunca lo he considerado mentalmente sano. Qu criatura, en su sano juicio, se dispondra a asesinar a cinco personas inocentes para quedarse con las tierras? No te preocupes. El nio y t estaris protegidos. Cmo podemos estar protegidos de un loco? Con hombres fuertes y bien armados vigilndolos. El maldito, ser atrapado y ejecutado. Grizel le entreg una copa de vino. Ahora qudate tranquila y bbete esto antes de dormir. Despus de que se retirase la sirvienta, Bethia procur calmarse. Haba sido un da terrible. Primero el secuestro, y despus la provocacin a la hora de la cena. Al principio, haba imaginado que sus padres acogeran a su marido de buen grado despus de su casamiento, pues Eric posea todas las cualidades para agradarlos. Adems de la clase y distincin naturales, era todava ms apuesto que Robert. Pero, cuanto ms pensaba en el asunto, mas perciba la enorme diferencia entre los dos. Eric, adems de apuesto,

destacaba como un hombre decidido, de opiniones fuertes. Robert, al contrario, siempre se haba dejado conducir con facilidad. Como Sorcha. No le caba duda de que haba llegado el momento de partir de Dunnbea. Eric, James y ella empezaran su vida en otro lugar.

Qu estis haciendo aqu? Bowen pregunt cuando Wallace y Eric entraron en su pequea choza, fuera de las murallas de Dunnbea. Es tarde. Pens que despus pasar dos semanas lejos, tendras algunas palabras que decirle a Bethia, seor Murray. Es tarde. Si la encuentro durmiendo cuando regrese, no creo que me sea difcil despertarla. Riendo, Eric se sent a la sencilla mesa y acept la cerveza que el maestro de armas le ofreca. Entonces, se puso muy serio. Planeo llevar a mi esposa a la corte dentro de uno, o dos das. Y deseas una escolta. Complet Bowen. S. Mi mayor preocupacin es James, que se quedar en Dunnbea. No te preocupes por el nio. Lo tranquiliz Wallace. Aunque mi to sea un cretino, al no percibir el riesgo que corre, nosotros lo vigilaremos da y noche. Gracias. Pero hay una cosa ms que me gustara pediros. Eric bebi de un trago la cerveza, inseguro sobre cmo sera recibido su comentario. Las crticas de un forastero no siempre solan ser bien recibidas. Prefiero que lord y lady Drummond tengan el mnimo contacto posible con James mientras Bethia y yo estamos de viaje. Lo ideal sera que Grizel se encargase de cuidar al nio. As se har. Concord Bowen. Creo que lord y lady Drummond no se opondrn a los cuidados de Grizel, puesto que no se interesan por James. Me temo que ni siquiera recuerdan en nombre del nio. Al principio, notando como el nio se parece a la madre, tem que mis tos insistiesen en criarlo, mimarlo y engrerlo como hicieron con Sorcha Admiti Wallace. Pero tienes razn. Ellos no lo juzgan lo suficientemente perfecto y decidieron olvidarlo. Tal vez porque no quieren enfrentarse a la prueba de que su angelical hija se acost con un hombre. Bowen observ.

Es probable que sea exactamente eso! Exclam Eric. Bien, no importa cmo funcionan sus extraas mentes, mientras que no envenenen a James. Sabiendo que vosotros os encargareis de vigilarlo, me resultar ms fcil convencer a Bethia de que me acompae. Crees que es sensato partir hacia la corte ahora? Sera preferible que William ya estuviese muerto, pero no puedo desperdiciar el momento. Cuento con el total apoyo de los MacMillan, lo que pesar a mi favor para reclamar las tierras de los Beaton. Tambin confieso que, si permanezco aqu mucho ms tiempo, acabar apaleando el grueso rostro de lord Drummond, Eric sonri cuando los otros dos rieron a carcajadas. No quiero discutir con mis suegros. No quiero dejar a Bethia en una posicin incmoda, en la que tendr que escoger entre sus padres y su marido. Seria duro para una joven recin casada verse en esa situacin. Ve a la corte. James estar bien protegido de William y de sus abuelos. Le asegur Bowen. Llvate a Bethia lejos de aqu. Le har bien ausentarse de Dunnbea.

Al entrar al cuarto, Eric sonri al ver a su esposa dormitando delante de la chimenea. Silenciosamente, para no despertarla, se inclin y la bes levemente en el cabello. Oh, Eric, eres tu. Abriendo los ojos, Bethia contuvo un bostezo. Hora de acostarse, amor, antes de que te caigas de la silla. Sin resistirse, ella se dej conducir a la cama, el sueo, sin embargo, desapareci por completo cuando su marido empez a desvestirse, bastndole la simple visin del cuerpo musculoso para encender su deseo. Eric se acost, la bes en la cabeza y permaneci inmvil. Despus de dos largas semanas de ausencia, Bethia haba esperado un poco ms. Se abra el saciado con las mujeres de Bealachan y ahora necesitaba reposar? Recordando que se haba prometido a s misma no dejarse dominar por los celos, alej ese pensamiento inquietante. Lentamente, movi la pierna hasta rozarla en su zona genital. El miembro erecto era la prueba irrefutable de la pasin. Por qu entonces, Eric no tomaba ninguna iniciativa para poseerla? Por algn motivo insista en tratarla con extrema gentileza, como si quisiese protegerla de su ardor. Por fin lo obvio se le ocurri. Tal vez su marido creyese que despus de las aventuras del da, ella prefiriese descansar. Tena que convencerlo de lo contrario.

Cuando su esposa le acarici el abdomen, Eric apret los dientes, esforzndose por ignorar su abrasador deseo. La deseaba tanto que su cuerpo entero llegaba a doler. Saba que, en cuestin de horas, la pobre haba sido agredida, secuestrada, amenazada de muerte. En ese momento, ms que nada, necesitaba dormir y recuperarse del trauma. No sera justo someterla a las exigencias de la carne. Intentando distraerse, decidi discutir sobre el prximo viaje. Partiremos para la corte dentro de uno, o dos das. Tan pronto? S. Los MacMillan me aceptaron completamente, me acogieron sin reservas. Me alegro por ti. Siempre me sent feliz siendo un Murray. Nunca me falt nada en Donncoill, crec rodeado de amor y respeto. Pero saberme rechazado por aquellos de mi propia sangre era duro. Cuando cruc los portones de Bealachan y el centinela dud de que fuese un Murray, confundindome con un MacMillan, comprend que me haba equivocado, el no haberlos buscado antes. Bast una mirada de mi to para que viese en m la imagen de su hermana muerta. Me cont que los Beaton lo convencieron de que yo no era ms que un bastardo oportunista y que, debido a esa informacin, ni siquiera haban ledo las cartas que les envi. Si lord MacMillan amaba a su hermana, lidiar con un impostor sera realmente doloroso. Lady MacMillan tambin dijo que lord Beaton dejo claro que interpretara mi presencia en Bealachan como una afrenta personal, un insulto a su honor, ya que no es ningn mentiroso. Una maniobra inteligente. Pero ahora que los MacMillan me aceptaron, ahora que creen en mi versin de los hechos, estn decididos a apoyarme en la lucha por Dubhlinn. Incluso ya han enviado un mensaje al rey informndole de la decisin que haban tomado. Por lo tanto, lo mejor es que vaya a la corte cuanto antes. Eric crey mejor no mencionar que los MacMillan le haban ofrecido hombres y armas, en caso de que el enfrentamiento con Beaton fuese inevitable. Bethia pareca aceptar que era su derecho tomar posesin de lo que le perteneca y, posiblemente, pensar en la posibilidad de una batalla para conquistar su herencia iba a angustiarla. Por ahora, le hablara solamente de peticiones y requerimientos. Si, al final, la situacin llegase al extremo, le gustara que su esposa comprendiese que no era solamente la codicia el motivo que lo llevaba a empuar la espada.

He aprendido un poco sobre el protocolo de la corte. As que, tal vez supere la prueba. Oyndolo rer, ella sonri. No te olvides de que nunca he frecuentado fiestas y tengo poca experiencia en el trato social. Lo hars muy bien. Eric inspir hondo, preparndose para encontrar resistencia. Sera mejor dejar a James en Dunnbea. Crees que el viaje ser peligroso? Ningn viaje est exento de peligros y William sigue libre. Vigilar a James en un lugar tan concurrido y confuso como la corte podra acarrear dificultades inesperadas. Aqu vigilarn al nio da y noche. Es verdad. Solo que no me gusta la idea de entregarlo a los cuidados de mis padres durante tanto tiempo. Todava no superaron en shock de la muerte de Sorcha y lidiar con su nieto debe causarles un sufrimiento adicional. Bethia se pregunt si Eric haba vuelto los ojos o solamente se lo haba imaginado. Mis padres parecen ignorar a James y eso no es bueno para un nio sensible, necesitado de amor. Hable con Bowen y voy a pedirle a Grizel que se haga cargo de l. Bowen y Wallace se han comprometido a cuidar a James y dejarlos en manos de sus abuelos. Parece que ya has pensado en todos los detalles. Si. Siempre suelo analizar todos los inconvenientes de una situacin cuando se que mi opinin puede suscitar polmicas y generar discusiones. De ese modo es posible mantener una conversacin racional y no discutir por tonteras. Ah, en especial si tu oponente es una mujer. Bethia brome. Imagino que has ganado toda esa prctica durante todos tus aos de irresistible seductor. Realmente lo aprend observando a mis hermanos y a sus esposas. Estar del lado de fuera nos permite ver con ms claridad aquello que no es acertado. No tard mucho en comprender que es un error tratar a mujeres inteligentes y valientes con autoritarismo Crees que soy inteligente y valiente? El elogio la hizo sonrojarse. Mucho ms de lo que crees. Delicadamente, Eric le acarici el rostro. Has enfrentado a William sin miedo. Estaba muerta de miedo, sobre todo por James. S. Pero no permitiste que el miedo te dominase. Eso es valor. Las palabras de su marido la conmovieron tanto que las lgrimas acudieron a sus ojos. Agradecida, lo bes en los labios. Pronto el caso beso se transform en una caricia devoradora.

Basta, amor. O no ser capaz de dejarte descansar. Te parezco cansada, con sueo? No, pareces muy despierta. Pero has pasado por una experiencia trgica hoy. Estremecindose, Eric se pregunt hasta cuando resistira. Tener el cuerpo sinuoso pegado al suyo lo estaba enloqueciendo. Cuando los dedos delicados se cerraron alrededor de su ereccin, su autocontrol se termin. Era imposible continuar impasible, imposible no reaccionar ante tamaa tentacin. S. Me han agredido, me secuestraron, me amenazaron de muerte. Y, por lo que creo, no tengo ningn hueso roto. Tampoco ninguna herida. Mi amor, despus de dos semanas durmiendo solo, no s si conseguir ser muy gentil. Le sorprenda conseguir articular palabras, cuando la boca y la lengua de su esposa lo acariciaban tan ntimamente. Perfecto. Despus de dos semanas durmiendo sola, tampoco s si conseguir ser muy gentil. Y, tras haber visto la muerte de cerca, tal vez yo quiera un poco de salvajismo para tener la seguridad de que estoy viva. Ella lo bes de tal forma que Eric dej de luchar. Antes, de ceder al delirio de la pasin, la hizo acostarse de espaldas y explor cada centmetro de aquella piel aterciopelada con la boca y con las manos, embriagndose del sabor femenino como un hombre hambriento y sediento. Cuando, por fin la penetr se mantuvo inmvil durante algunos segundos. Eric? Bethia lo llam bajito, empujndolo por la nuca. No te muevas, amor. Solo quiero disfrutar un poco de tu calor. Pase muchas noches interminables, muchas noches solitarias pensando en esto. Sintindola presionarlo con los msculos internos, dejo de resistir. Bethia agradeci el ritmo urgente de las envestidas. Era exactamente lo que necesitaba, fue su ltimo pensamiento coherente, antes de sucumbir a la fuerza de un orgasmo violento y largo. Momentos despus Eric llegaba al clmax, inundndola con su semen. Te sientes viva ahora, esposa? Pregunt el con un murmuro ronco, abrazndola posesivamente. Oh, s. Lo has hecho bien, marido. Bethia sonri al escucharlo rer. Sois demasiado bondadosa, seora. Bostezando a contra gusto, Eric apoy la cabeza en el cabecero. Volviendo de Bealachan, hice planes de amarnos la noche entera, hasta estar completamente exhaustos.

Creo que no estuvimos lejos de lo planeado. S. Pero yo no esperaba sentirme agotado tras una sola vez. Bien, creo que no estaba en tus planes tener que rescatarme antes incluso de desmontar en Dunnbea. Imgenes de los acontecimientos recientes, del horror ante la posibilidad de perderla, reencendieron la angustia de Eric. Me gustara instalarte en una torre y rodearla de hombres armados Hacer eso sera casi como concederle la victoria a William. Lo que te hara infeliz. Son esos dos motivos los que me impiden mantenerte encerrada en un lugar inaccesible. Es horrible pensar que William me vigila, que ansia mi muerte. Especialmente porque el nico responsable de lo que paso es el. No puedo dejar que el miedo guie mis pasos. No puedo comportarme como una cobarde, escondindome de todo y de todos. Encontraremos a ese canalla, amor. En breve estars libre de esa amenaza. Lo juro. Lo siento mucho, Eric. Por qu? Por inmiscuirte en mis problemas. Por obligarte a matar a un hombre. Nada de eso es culpa tuya. Matar a ese asesino cruel ser un acto de justicia. Ahora descansa. Necesitars todas tus fuerzas para el viaje a la corte. Durante mucho tiempo, Bethia permaneci despierta, acurrucada al pecho de su marido dormido. Aunque el cuerpo estuviese cansado, la mente continuaba alerta. Solamente un mes antes sus preocupaciones se resuman en mantener el castillo impecablemente limpio y conseguir servir una comida a la cual su padre no le pusiese ningn defecto. Ahora un loco la persegua, tena un marido y un nio que cuidar. La culpa de exponer a Eric al peligro la consuma. Cualquier caballero honrado no se desviara del deber, pero Eric no tena eleccin. Obligado a un matrimonio forzado, estaba doblemente comprometido. Solo le quedaba rezar para que el no pagase demasiado caro el querer ayudarla.

Captulo VII

Bethia disimul su desagrado cuando la sirvienta entr en el cuarto con el propsito de ayudarla a vestirse para la cena. La rutina de la corte estaba resultando un poco montona, consistiendo, principalmente, de cotilleos, recepciones y comilonas. Adems de una multitud de mujeres que parecan preferir no considerar el adulterio un pecado. Lentamente, se sent en la cama, sujetando el cobertor con ambas manos al verse dominada por una oleada de nauseas. Desde su llegada a la corte, haca un mes, vena sufriendo de mareos ocasionales, los cuales se haban intensificado en la ltima semana. Algo que estaba comiendo le estaba sentando mal a su estmago. Puedo preparar una pocin para su problema, mi lady. Se ofreci la sirvienta, separando la falda y el corpio azul-celeste. Una pocin? Si, para libraros del beb. Beb? Bethia abri los ojos como platos pensando, por primera vez, que tal vez fuese la explicacin para su extraa indisposicin. Oh. Entonces del nio es de vuestro marido. Atnita, Bethia mir a la joven rolliza que no solamente le sugera un bebedizo para provocar el aborto, sino que tambin se haba sorprendido con la idea de que ella estuviese embarazada de su propio marido. Indicios de la moralidad que reinaba en la corte. Le horrorizaba que Eric se moviese en ese medio sin mostrarse disgustado. Pero, empezaba a sospechar que los hombres no prestaban mucha atencin a lo que ocurra a su alrededor. Siento desengaarte. Bethia sonri a Jennet. No hay razn para intrigas y secretos. El bebe es hijo de mi marido. No podra ser de ningn otro. Eso, en el caso de que est embarazada.

Vuestro periodo os ha venido normalmente? No. No desde que me cas. Meneando la cabeza, la sirvienta la hizo sentarse en un banco comenz a trenzar sus cabellos con un estilo rebuscado, actual para la moda de la corte. Y tenis nauseas y mareos todos los das, siempre a la misma hora. S. Al anochecer. Ayer, durante la cena, casi vomito al oler los huevos. Algunas mujeres no soportan ciertos olores y sabores cuando estn embarazadas. Es demasiado pronto. Me he casado hace muy poco. Algunas mujeres resultan embarazadas en su noche de bodas, mi lady. Emocionada, Bethia se llev las manos al vientre. Si, exista la posibilidad de que estuviese esperando un hijo, pero necesitaba confirmacin. Los acontecimientos recientes de su vida, la tensin constante de saberse amenazada de muerte podran, de hecho, haber provocado alteraciones temporales en su ciclo menstrual. Tambin deba recordar que algunas mujeres solan perder a sus bebes durante los primeros meses de embarazo. Sera mejor no decir nada hasta cerciorarse de que el beb estaba firmemente implantado en su tero. Todava no le he dicho nada a mi marido. Nadie escuchar una sola palabra de mi boca, mi lady. Estupendo. Odiara que las noticias llegasen a odos de Sir Murray antes de tener la oportunidad de darle la noticia. Y mi lord es un hombre tan apuesto. Gracias. Yo tambin pienso as. Bethia se mir al espejo, esperando no parecer tan tonta como se senta con aquel peinado tan rebuscado. Lista para la cena, dispens a la sirvienta, deseando algunos minutos de soledad. Antes de salir del cuarto tom un sorbo de vino, preparndose para enfrentar la larga y desquiciante noche. Eric corri a su encuentro tan pronto como la vio aparecer en el saln y la condujo a la mesa. Desanimada, comprob que lady Catriona MacDunn se haba acomodado frente a ambos. Esa mujer se haba vuelto un incordio desde el primer momento, no escondiendo el secreto de que pretenda arrastrar a Eric a la cama.

Cuando lady Elizabeth MacFife se sent al lado de Eric, Bethia casi gimi en alto. Lady Elizabeth insistan en lanzarle miradas seductoras a su marido, lo que no solo la irritaba, y tambin a lady Catriona, como si esta tuviese derecho a sentir celos. Estaba deseosa de estrangular a las dos! Inspirando hondo, Bethia intent calmarse, recordndose que Eric dorma en su cama todas las noches. Y pasaba cada hora del da intentando convencer al rey para que lo apoyase en su causa contra William y Beaton. La forma en que el trataba a las damas que lo asediaban no revelaba nada, excepto total indiferencia. Pero eso no las desanimaba. La cena, como haba imaginado, fue un verdadero atentado a sus nervios. Lady Catriona y lady Elizabeth haban hecho su propsito interrumpirla rudamente siempre que se diriga a su marido. Te importara volver a nuestros aposentos sola, amor? Le pregunt Eric, una vez terminada la cena. Lord Douglas me est llamando. Tal vez el haya decidido, finalmente, ayudarme. Si fuese el caso, tal vez obtenga lo que deseo y podremos dejar este lugar. Creo que me gustara partir cuanto antes. Se que se hace difcil para ti soportar este ambiente tedioso, lleno de intrigas y malas intenciones. No mientras sea aqu donde puedas obtener lo que te pertenece por derecho. Pero echo de menos a James. Yo tambin. Eric se levant y la bes en la frente. No permitas que ninguno de esos lascivos caballeros te persiga. En su inocencia, Bethia ni siquiera se daba cuenta de cmo los hombres la devoraban con la mirada, atrados por su belleza clsica y su aire ingenuo. A Eric, no se le escapaban los cortejos masculinos y se llenaba de orgullo al comprobar que su esposa las ignoraba. Lo incomodaba el comportamiento provocativo de Catriona y Elizabeth, con las cuales se haba visto envuelto en el pasado. El fin de la aventura, en ambos casos, haba sido amigable, pero era que consideraban a Bethia un estorbo, una inconveniencia a ser descartada. La ltima cosa que necesitaba ahora era que antiguas amantes atormentasen a Bethia con mentiras e insinuaciones groseras. Haba un lmite para lo que cualquier esposa poda soportar. Viendo a Eric desaparecer entre la multitud, Bethia rez para que lord Douglas estuviese dispuesto a auxiliarlo. Aunque estaba determinada a continuar al lado de su marido, deseaba volver a casa. Se haba hartado de la vida de la corte. Cuando se preparaba para retirarse del saln, lady Elizabeth y lady Catriona la abordaron. A pesar de que Eric las trataba cortes, aunque framente,

sospechaba que l las haba llevado a la cama aos atrs. Lo que sucediera en el pasado no la incomodaba, pero prefera no enterarse de detalles srdidos, que solamente le quitaran la paz y envinaran su matrimonio. Nosotras os acompaaremos a vuestros aposentos, lady Bethia Sugiri Catriona, con una dulce sonrisa. Es un ofrecimiento gentil de vuestra parte, pero no es necesario. Bethia respondi, firme. Insistimos. Despus de todo, pasaremos por vuestro cuarto de camino al nuestro. Insisti Elizabeth. A dems, tenis que contarnos como habis conocido a nuestro querido y apuesto Eric. Suspirando resignada, Bethia les cont la historia que ella y su marido haban acordado. Se haban conocido en el camino a Dunnbea y Eric haba sido invitado a reunirse a su comitiva porque viajaba solo. Tan romntico. Suspir Catriona. Eric siempre fue un hombre de ardientes pasiones. Oh, s. sugestiva. Elizabeth se apresur a concordar, con una expresin

Un amante muy disputado y bastante exigente al escoger a sus parejas. Sin ninguna sutileza, Catriona irgui sus grandes pechos lanzando una mirada crtica al pecho relativamente pequeo de Bethia. Muy exigente. Los hombres sienten celos de las conquistas amorosas de Eric y procuran desbancarlo. Supongo que ya debis haber percibido como los enemigos de Eric intentan cortejaros, en un esfuerzo por preocuparlo. El insulto velado, embutido en el comentario de lady Elizabeth, no le pas desapercibido a Bethia. Cierto. Continu Catriona. Pocos hombres son capaces de tolerar la reputacin de Eric, de amante incomparable. Sir Lesley Moreton, por ejemplo, estuvo furioso cuando Eric empez a cortejarme. Es necesario tener siempre cuidado con los celos. Sentenci como quien acaba de pronunciar palabras de infinita sabidura. No me digas! Lo mismo sucedi con Lord Munroe, cuando Eric decidi fijar sus lindos ojos azules en m. Enfadada con el rumbo de la conversacin, Bethia deseo poder salir corriendo, aquejndose de un malestar sbito. Sin duda las dos brujas planean desvelar detalles de sus respectivas aventuras con su marido. Haciendo un esfuerzo supremo permaneci en calma, impasible, mientras Catriona y Elizabeth la felicitaban por haber capturado a un amante tan hbil. Disculpndose, falsamente, por tal vez estarla escandalizando con

revelaciones ntimas, se pusieron a pormenorizar el desempeo de Eric, exaltando la manera galante como l la haba seducido, proporcionndoles placeres innombrables. Al llegar a la puerta de su cuarto, Bethia se regocijo de alegra. Esas criaturas vulgares haban terminado el tema, solamente faltndoles ya contar lo que, exactamente, haba hecho en la cama, con todas las variaciones posibles del acto. Confieso que os envidio, lady Bethia Dijo Catriona. Como una mujer como vos consigui atrapar a un hombre tan magnfico? De repente, Bethia supo que haba llegado a su lmite. Haba soportado a esas extraas desvelando la vida sexual de su marido y se haba callado, porque el pasado de Eric no era de su incumbencia. Pero aguantar a Catriona sugerir que ella se haba valido de mtodos sospechosos para conquistarlo porque le faltaban atributos naturales estaba ms all de su aguante. Nunca haba hecho nada contra aquellas mujeres y dudaba que Eric les hubiese prometido matrimonio. Movidas por los celos, o por despecho, queran herirla, humillarla. Gratuitamente la estaban tratando cruelmente y las detestaba por eso. Lo sostuve con firmeza por el miembro. Respondi, con exagerada dulzura. Seguramente, las dos mayores prostitutas de toda la corte del rey sabrn entenderme. Entrando en el cuarto, Bethia cerr la puerta en la cara sorprendida de las dos. Entonces las escuch alejarse. Y, a pesar de que no consigui comprender lo que decan, las voces alteradas dejaban claro que la furia las consuma. Ahora les haba dado un motivo concreto para que la odiasen. Despus de ponerse el camisn, se solt el cabello y se acost boca abajo en la cama, enterrando la cabeza en la almohada. Por ms que lo intentase, no poda ignorar lo obvio. Rubias, bellas y voluptuosas, era fcil imaginar a Catriona y Elizabeth atrayendo la atencin de Eric. As como era fcil sentirse inadecuada cuando se comparaba con ambas. No solamente perda en cuestin de apariencia fsica. Dada su inexperiencia, deba dejar mucho que desear como amante. El hecho de que Eric la buscase todas las noches y le hiciese el amor con pasin no bastaba para hacerla sentirse confiada. Despus de todo los recin casados actuaban as. Pero, y cuando la novedad se terminase? Y cuando su cuerpo sufriese los cambios naturales de su embarazo? El sonido de la puerta abrindose interrumpi el flujo de pensamientos sombros. Bethia levant la cabeza algunos centmetros y volvi a enterrarla en la almohada. Enfadada, amor? Pregunt Eric, parndose al lado de la cama.

Por qu la pregunta? La habilidad de ese hombre en adivinar sus humores la exasperaba. Le gustara ser ms misteriosa. Tal vez porque estas intentando ahogarte con la almohada? Brome el, empezando a desvestirse. No cre que estaras de vuelta tan pronto. Lord Douglas me ofreci su total apoyo y pude cerrar la conversacin rpidamente. Es una noticia maravillosa! La idea de partir en breve le permiti demostrar autentica alegra. Pobre querida! Eric la bes suavemente en los labios. Que ha pasado para dejarte tan molesta? Por qu nunca me has trado flores? Bethia lo interrog en un impulso, maldicindose, ntimamente, por revelar las debilidades y las dudas que la martirizaban. Porque no hay flores en esta poca del ao y la primavera todava est lejos. Tal vez consiga encontrar brotes de brezo, pero eso sera todo. Una mirada especulativa basto para convencerlo de lo que haba pasado. Esas ociosas estuvieron atormentndote, verdad? Qu modo tan spero de referirte a tus amantes. Ex-amantes. Mi amor, ya deberas saber que aun hombre no siempre le gustan, o respeta, a las mujeres con las que se acuesta. Antes de encontrarte, yo solamente buscaba belleza y disposicin. Elizabeth y Catriona encajaban en el perfil, adems de poseer una vasta coleccin de amantes. Creme, apenas necesit cortejarlas para conseguir lo que quera. Ahora, sin embargo, est claro que te estn utilizando para herirme. Supongo que estn enfadadas porque te has casado conmigo, una mujer que no les llega a las suelas de los zapatos en belleza y encanto. Y creo que he empeorado la situacin. Que ha hecho? Ellas me acompaaron hasta la puerta de nuestros aposentos, contndome historias picantes de ti. Escuch muchas cosas en silencio. Entonces de repente, perd la cabeza. Lo siento mucho, amor. Quisiera poder borrar mi pasado. No, no fue el hecho de que hayas dormido con otras mujeres antes de conocerme lo que me enfureci. Despus de todo, eras un hombre libre y sin compromisos en esa poca. Las dos solamente deseaban herirme, causar problemas en nuestro matrimonio despertando celos y dudas en m.

Eso s, me enloqueci de odio. Me temo que he dicho algo que Catriona y Elizabeth encontrarn difcil de perdonar y ahora, pensando en el asunto, creo que no fui delicada hablando de ti de esa manera. Vindola enrojecer, Eric permaneci curioso. Qu les has dicho? Inspirando profundo, Bethia se armo de valor y repiti lo que haba respondido a la provocacin de Catriona, segura de que sorprendera y desagradara a su marido. Reconoca haber ido demasiado lejos. Entonces, lo escuch rer. Oh, muchacha, abrazndola. debes haberlas dejado mudas! Exclam el,

Por lo menos durante unos pocos segundos. Pero confieso que no experiment ninguna satisfaccin con mi respuesta maleducada. No tan maleducada, y merecida. Porque no te juzgaban una oponente a su altura, creyeron que podan menospreciarte. Has actuado bien. No haba necesidad de resucitar el pasado. Elizabeth y Catriona simplemente queran lastimarte. Por lo tanto, merecan cualquier cosa que les dijeses Tal vez. De este modo, ya no precisaran fingir mas que les gusto, lo que es un alivio. As, no me ver obligada soportarlas. En cuanto a lo que has dicho No lo dije en serio. Solamente estaba furiosa. Ah, qu pena. Eric tom la mano delicada de su esposa y la deposit sobre su miembro rgido. Yo tena la esperanza de tu llevases la iniciativa esta noche. Riendo, Bethia lo bes, sabiendo que no haba lder o seguidor, la pasin los controlaba con igual ardor. Pronto alcanzaron el clmax, y sus miedos e inseguridades fueron desterrados por algunos momentos. Ella se durmi incluso antes de que sus cuerpos se separasen. Inundado de ternura, Eric acurruc a su esposa junto a su pecho, deseando ser capaz de protegerla de tantos disgustos. La haba trado a la corte no solo porque la quera a su lado, sino tambin para alejarla del veneno de lord y lady Drummond. Librarla de las criticas constantes e hirientes de sus padres le haba parecido un medio para ayudarla a volverse ms confiada, ms segura de s misma. En lugar de eso, haba acabado sumergindola en un ambiente hostil y lleno de intrigas. Claro que Bethia se pudiese cruzar con alguna de sus ex-amantes, pero no se la haba ocurrido esas criaturas tontas y superficiales representaran una amenaza. Ahora, comprenda cuanto podan contribuir Elizabeth y Catriona a destrozar la autoestima de cualquier mujer, en especial si esa mujer todava era insegura como Bethia.

La pobrecita haba pasado toda su vida siendo ignorada, comparada desfavorablemente con su hermana y, cuando era notada, haba sido criticada sin piedad por sus padres. Con certeza haba sido para ella muy doloroso escuchar a mujeres bonitas y arrogantes jactarse de sus aventuras en la cama. Antes de dormirse, Eric le prometi silenciosamente a su esposa terminar sus asuntos en la corte lo ms rpido posible para llevrsela lejos de all. En un exceso de celo, y civismo, haba permitido que la situacin se arrastrase, aceptando disculpas por los retrasos y convencindose de que los que el rey necesitaba era reiterarse en los hechos y analizarlos lentamente antes de tomar una decisin definitiva sobre William Drummond y Sir Graham Beaton. Pues haba llegado la hora de no ser tan educado, tan gentil. Quera a Bethia lejos de vboras como Elizabeth y Catriona antes de que la ponzoa de ellas la contaminase definitivamente.

Bethia extendi la mano y, en lugar del pecho de su marido, toc la fra sabana. Abriendo los ojos lentamente, noto que apenas haba amanecido. Sobre la almohada haba una nota, sonri con la delicadeza y consideracin del gesto. Eric se disculpaba por salir temprano y deca que estaba decidido a buscar una solucin inmediata a su causa. Adems, no consegua entender porque el rey vacilaba, cuando las pruebas contra William y Beaton eran contundentes. El rey no necesitaba canallas como aliados. Sentndose en la cama, Bethia toco la campanilla para llamar a la sirvienta. Despus de baarse y vestirse, pens en la posibilidad de pedirle a la sirvienta que le llevase el desayuno al cuarto, pero lo reconsider. No actuara como una cobarde. Enfrentara las consecuencias de sus palabras impulsivas. Al entrar al saln, se encontr con Catriona y Elizabeth. Se limit a dirigirles una mirada glacial, pero Catriona le sonri agradablemente. No permanezcis con ese aire de desconfianza, nia. Catriona le pas un brazo alrededor de los hombros, en una actitud amigable. Estabais enfadada. La culpa fue solamente nuestra. Deberamos haber tenido ms cuidado con lo que decamos. Eso no justifica mi falta de delicadeza. Como pronto se ira, no le costaba nada ser generosa y parecer afectada. Para demostrar que todo est perdonado, tomaremos el desayuno juntas y despus iremos a la feria.

Yo realmente no necesito comprar nada. Bethia protest, siendo arrastrada a la mesa en contra de su voluntad. No seis tmida, mi lady. A toda mujer le gusta pasear y admirar cosas bonitas. Vamos a divertirnos mucho. Impotente, Bethia se vio envuelta en los planes de Catriona. Como la haba ofendido seriamente el da anterior, prefiri ceder para no crear nuevos problemas. Queriendo o no, ira a la ciudad y procurara olvidar la sensacin de inquietud que la idea le provocaba. Catriona? Elizabeth? Preocupada, Bethia mir a su alrededor. Ningn rostro familiar cerca. Pero no haba motivo para ponerse nerviosa. Las ferias solan atraer multitudes al centro de la cuidad y era fcil perderse. Despus de pagar a la artesana a la que haba comprado una cinta, se alej en busca de las damas. Su baja estatura, sin embargo, dificultaba la visin. Abrindose camino por entre el mar de gente, fue hacia la taberna, delante de la cual haba visto un banco de madera. Durante algunos segundos vacil, insegura de si sera apropiado subirse a aquella cosa. Entonces se decidi, sabiendo que no le quedaba alternativa. Si pretenda localizar a alguien, necesitaba subirse a algn lugar ms alto. Despus de varios minutos escrutando los alrededores, avist los adornos exagerados y rebuscados que cubran los cabellos de Catriona y Elizabeth. Pero, por qu estaban ellas regresando al castillo? Abandonarla en la feria le pareca una actitud ridcula, infantil. Ah, debera haber esperado algo as. Criaturas arrogantes y egostas jams perdonaran una ofensa. A pesar de encontrar la situacin irritante, Bethia concluy que era mejor as. Las brujas se haban pasado toda la maana insultndola veladamente, con la disculpa de que queran ayudarla a volverse ms femenina, mas a la altura de su marido. Varias veces haba estado a punto de perder la paciencia. Os encontris bien, mi lady? Le pregunt una voz a su espalda. Girndose, Bethia reconoci a la sirvienta, Jennet, que la haba estado atendiendo desde su llegada a la corte. He perdido a mis acompaantes. Ah, esas dos Asegurndola por el brazo, Jennet la ayud a descender del banco. No es bueno para m lady estar vagando desacompaada por la feria. Tampoco lady Elizabeth y lady Catriona son dignas de confianza. Es necesario tener cuidado con ambas. Empiezo a percibirlo.

Eric estara furioso. En la nota que dejaba en el cuarto, lo avisaba de que haba salido del castillo con cuatro personas, entre ellas un maestro de armas. Cuando regresase sola, su marido iba a sospechar que haba mentido, o que se haba perdido. Por un instante considero la posibilidad de contarle exactamente la verdad, pero descarto la idea de inmediato. Qu adelantara? Eric no podra hacer nada al respecto y las mujeres, sin duda, negaran haberla abandonado. Dira que, en medio de la confusin, acabara separndose del grupo. Puedo llevaros al castillo ahora, mi lady. Se ofreci Jennet, voluntariosa. Seria lo ms sensato que volviese en compaa de alguien. Pero no te apures por mi culpa. Puedo esperar a que termines tus obligaciones aqu. No tardar mucho. Lord Murray no estar buscndolos? Le dej una nota informndole de mi paradero. Pero creo que volver a nuestros aposentos antes que mi marido. El tiene mucho trabajo que hacer. Se comenta que mi lord solicit la intervencin del rey en varia causas. Desgraciadamente el rey es muy lento para tomar decisiones, sin importarle las pruebas presentadas. A veces creo que a nuestro rey le gusta tener a los grandes hombres de nuestro pas a sus pies, implorando su ayuda. Por eso permite que ciertas situaciones se prolonguen. Jennet se cay de repente, temerosa de haber ido demasiado lejos en sus crticas. No me gustara perder mi empleo a causa de mi lengua suelta. Soy solamente una simple sirvienta. Que entiendo yo de monarcas? Pues en opinin de Bethia, la muchacha entenda ms que algunos hombres. Con una sonrisa comprensiva, cambio de tema y pidi la opinin de Jennet sobre los colores y estampados de tejidos que la favorecan. Visiblemente ms relajada, la sirvienta se puso a hablar desenfrenadamente mientras se abran camino en medio de la multitud. Aunque nunca le hubiese dado mucha importancia a la apariencia antes, Bethia saba que si el rey reconoca a Solo esperaba que l no se encontrase con Elizabeth y Catriona antes de su regreso al castillo. Con tantos problemas por resolver, no sera justo sobrecargarlo con una preocupacin extra. En el momento en que diera cuenta de que la haban abandonado, se asust, pero ahora, en compaa de Jennet, empezaba a tranquilizarse. Su nico enemigo real era William y secuestrarla, o matarla, en ese lugar tan lleno de gente, sera una tarea casi imposible. No estoy disfrutando de esto. Refunfu Elizabeth cuando Catriona, despus de enviar al maestro de armas alejarse, la arrastro a un puesto oscuro. Todava creo que la mejor manera de vengarnos es durmiendo con el esposo de esa vagabunda.

Sir Murray no est interesado Catriona respondi, rspida. Tal vez porque es un recin casado y solamente tiene ojos para su mujercita insulsa. Solamente dices eso porque l no ha cedido a tus avances, porque no est interesado en ti. Y mucho menos en ti. Considerando la naturaleza ardiente de Eric, Es un poco extrao, no? Tal vez el este apasionado coment Elizabeth, con tono enfadado. Por esa mujer esculida y de ojos raros? No, de ningn modo! Es su aire de inocencia lo que lo atrae. Entonces destruiremos esa inocencia, como suger. He observado a Bethia desde el primer instante en que la vi y, creme, no es del tipo de las que aprecia las relaciones adulteras. Necesitamos calumniarla, manchar su reputacin, difundir rumores sin un gramo de verdad. Eric encontrar dificultades para identificar el montn de mentiras. Cruzando los brazos sobre sus pechos voluminosos, Catriona bati el pie en el suelo, en un gesto de creciente impaciencia. Dnde est ese tonto? Aqu, milady. Elizabeth se estremeci cuando un hombre corpulento y sucio sali de las sombras. No me gusta esto. Murmur, silenciada por un codazo de Catriona. Estbamos a punto de irnos, sir William Catriona dijo, fra. Odio esperar. Deberais aprender. La paciencia es una virtud capaz de proporcionarnos enormes recompensas, seora. Dnde est la muchacha? Sola, como os promet. Lleva una capa de terciopelo verde y ningn adorno en el cabello. Recordis los que debis decir, en caso de que el marido haga preguntas? S. Bethia insisti en quedarse en la feria para comprar encaje. Sea cual sea vuestro plan seor, ejecutadlo rpidamente. Dudo mucho que Sir Murray se trague mis explicaciones. No os preocupis. Necesitar solamente unos minutos. Observando al sujeto desaparecer, Elizabeth trag en seco. Esta historia cada vez me agrada menos.

Nunca te imagin tan cobarde, querida. Como encontraste a ese hombre? Uno de mis guardias lo descubri rondando el castillo hace dos das, buscando a lady Murray. Ayer, se me ocurri aprovecharme de esa informacin. Creo que l pretende hacerle dao a Bethia. Oh, espero que s. Creo que puede querer matarla. Y qu? No s si deseo estar metida en un asesinato. Intenta calmar tus escrpulos recordando que pronto el viudo necesitar que lo consuelen.

Frunciendo el ceo, Eric reley la nota. Le preocupaba que su esposa hubiese salido en compaa de Catriona y Elizabeth. Ni por un segundo haba credo que esas vboras deseasen mantener una relacin amigable con Bethia, en especial despus de haber sido insultadas. Pero tal vez estuviese preocupndose excesivamente. Qu mal podran causarle a Bethia esas dos, adems de atormentarla con las historias de su pasado? No le gustaba imaginarla al par de los detalles de sus aventuras amorosas, pero si su esposa no se crea capaz de soportar los comentarios ofensivos, habra recusado la invitacin de ir a la feria. Esforzndose por ignorar la inquietud, decidi dirigirse al saln principal, donde el almuerzo haba sido servido. Le basto con cruzar el marco de la puerta para que su apetito desapareciese. Sentadas a la mesa, riendo y conversando con dos jvenes caballeros, Catriona y Elizabeth resplandecan. . Seoras Las salud, aproximndose. Mi esposa no est con ustedes? Por qu debera estar? Catriona respondi, impasible.

Porque Bethia me ha dejado una nota dicindome que ira a la feria en compaa de ambas. Ah, s, es verdad. Ella fue, pero no regres con nosotras. Por qu no? Porque no consegua decidir que cintas comprar, no es as, Elizabeth? Si. concord Elizabeth, sin mucha conviccin. Nadie se qued con Bethia, esperndola a que terminase de hacer sus compras? No. Era necesario? Respondi Catriona. Tu esposa insisti en que nos adelantsemos, explicando que no tardara en seguirnos. Ella ya debe de estar en vuestros aposentos No. Entonces me temo que no puedo ayudaros, mi lord. Eric resisti el impulso de sacudir a Catriona hasta arrancarle toda la verdad. Pero como hacerla entender por qu era tan peligroso para su esposa permanecer sola, sin revelar la amenaza representada por William? Despus de certificar que Bethia no haba aparecido en su cuarto, Eric se dirigi a la feria, dispuesto a registrar la ciudad hasta localizarla. Caba la posibilidad de que Catriona y Elizabeth solamente hubiesen gastado una broma a Bethia, dejndola sola en medio de la multitud. Pero tambin caba la posibilidad de que esa broma terminase en tragedia.

Parada junto a la entrada de un callejn oscuro, Bethia observaba a Jennet regatear por un puado de hierbas francesas. La discusin pareca no tener fin, pues sirvienta y feriante eran incapaces de llegar a un acuerdo sobre el precio del producto. Cuando decidi interferir, unos gruesos dedos le taparon la boca y al empujaron a dentro del callejn en medio de la oscuridad. Vagabunda Rosm William, sujetndola por el cuello con ambas manos. Pagars caro por todo lo que me has hecho perder. Debes de estar loco si piensas que puedes matarme aqu. Todos sabrn quien es el culpable.

Y todava crees que me importa? Tu marido est empeado en convertirme en un forajido, un hombre obligado a pasar el resto de su vida escondindose. Pues que el sepa que te mate y que intente impedirme dar con el nio. Entonces huye y escndete todo el tiempo. Por lo menos conservars tu vida. En vano, Bethia se esforzaba por no ser arrastrada lejos de la feria. Antes de ir al encuentro de mi destino, quiero tener la satisfaccin de saberte muerta. Lady Bethia? Jennet la llam. Quin es esa? pregunt William, sin disminuir la presin en su cuello. Mi sirvienta. Como si yo temiese a alguna empleaducha estpida. S que tu marido no est cerca. Esas dos mujeres me aseguraron que l se encontraba en la corte, en una audiencia con el rey. Una sierva no bastar para salvarte Constatar que Catriona y Elizabeth la haban atrado a una trampa fatal la sorprendi. No imaginaba que las hubiese ofendido tanto, hasta el punto de merecerla muerte. Lady Bethia? Estis vos ah? Por favor, Bethia rez en silencio, sintiendo el aire huir de sus pulmones. La ida de morir la aterrorizaba. Pero, todava ms doloroso, era llevarse con ella el bebe que tena en su vientre. Al escuchar que alguien llamaba por el nombre de su esposa, Eric apur el paso. Reconociendo a la sirvienta, grit: Jennet, donde est Bethia? Oh, seor, que alegra verlo! Mi lady estaba aqu hace un momento. Entonces desapareci. Alguien estaba con ella? No. Creo que mi lady se aventur dentro del callejn sola. Desenvainando la espada, Eric se adentr en las sombras, atrado por ruidos apagados. Apenas haba avanzado unos metros, los avist. No, no sera fcil arrancar a su mujer de las garras de ese predador. Estis descubierto, William. Sultala! Ah, el gran sir Murray en persona! Mi lord lleg a tiempo de verme cortarle la garganta a la vagabunda. Cortar la vuestra antes de que el cuerpo de mi esposa toque el suelo.

Me habis declarado un criminal. Ya soy un hombre muerto. Cmo lo sabia el maldito? Obtendras alguna ventaja si la liberas. La ventaja de transformarme en un blanco fcil? William rio. Tan idiota me juzgis? Bethia tena plena consciencia de que mientras permaneciese junto a William, Eric poco podra hacer sin correr el riesgo de herirla. Envalentonada por la presencia de su marido, inspir profundo y, reuniendo todas sus fuerzas, le aplic el golpe que aos atrs le haba enseado Bowen. Cerrando el puo, golpe al gigantn en la regin genital. Rugiendo de dolor, William la solt e instintivamente se bati en retirada. Bethia? Eric se arrodill al lado de su esposa, con la espada en riste. Ve tras l. Jennet! Ven aqu y ayuda a mi lady! Orden el, antes de salir tras el bandido. Seora! Aterrorizada, la sirvienta la sujet por el codo, ayudndola a levantarse. Qu os ha pasado? Estar bien. La voz de Bethia era solamente un murmullo estrangulado. Dios, parece que alguien intent estrangularos. Bethia no se extrao cuando Eric reapareci de all a unos minutos, revelando que no haba atrapado al canalla en su expresin severa. El enemigo estaba probndose temerosamente difcil de atrapar.

Sentada en la cama, bebiendo la sidra caliente que Jennet le haba preparado tras el bao, Bethia exhiba en el cuello las marcas de la agresin cobarde y brutal de la que haba sido vctima. No tendr paz hasta que no mate a ese canalla. Eric abraz a su esposa y la beso en la frente. Ni yo. Por qu te quedaste sola en la feria?

Ansiaba contarle toda la historia a su marido. Pero no tenia pruebas de que Catriona y Elizabeth estuviesen detrs del ataque ejecutado por William. Solamente sabia que la haban abandonado apropsito y que William haba mencionado la ayuda de dos mujeres. Eric no era un hombre desprovisto de enemigos. Alguien podra haber deseado utilizarla para herirlo, valindose de William para alcanzar ese objetivo. No poda acusar a Catriona y Elizabeth de participar en una trama macabra basndose en simples sospechas. Me separ de los otros miembros del grupo. Explic, esforzndose en atenerse al mximo posible en la verdad. Regresando al castillo, me encontr con Jennet y decid que sera mejor volver juntas. Catriona e Elizabeth me dijeron que tenias dudad sobre que cintas, o encajes, y que les pediste que no te esperasen. Viendo lo preocupado que estabas, seguramente temieron decir algo que te enfureciese. Tal vez. Aunque desconfiaba de que Bethia no le estaba contando todo, decidi no presionarla. Ellas no podan saber que un demente intentara matarme. No podan adivinar que sera peligroso dejarme sola. A propsito, las viste en el castillo y decidiste salir a buscarme? Si. Adems, admito que tu actitud me intrig. No me imagine que estaras dispuesta a tolerar la compaa de ambas. No acept la invitacin de ir a la feria por placer. Pero crea que habindolas insultado, lo mejor era evitar crear problemas adicionales que terminaran perjudicndote y retrasando nuestra partida. Partiremos en breve, amor. De verdad? Pensar que pronto estaran en casa la reanimaba. Si. Yo tena la esperanza de ponernos en camino al amanecer, pero. Estar bien. Claro. Despus de todo, haber sido casi estrangulada no es motivo de preocupacin. Ignorando la pitada de irona, Bethia prosigui. Conseguiste lo que deseabas? Si. William fue declarado forajido da la justica. El infame estaba en lo cierto al considerarse un hombre muerto. Lo que no entiendo es como ya se saba condenado, cuando se trata de una decisin reciente.

Probablemente supuso que el rey no se negara a atender un requerimiento tuyo. Es posible. Creo que el maldito ha estado rondando el castillo, o no te habra localizado en la feria. Estoy empezando a pensar en mantenerte encerrada y bajo guardia de hombres armados. Y yo estoy empezando a aceptar esa posibilidad. Y en cuanto a tus otras peticiones? Soy el legtimo heredero de Dubhlinn. Sir Graham Beaton fue legalmente obligado a entregarme la fortaleza y las tierras. Si desobedece a la orden del rey, ser proclamado criminal. En cuanto a mi ltimo requerimiento, no he querido decirte nada porque tema que te disgustases en caso de que me fuese negado. Cual es? Fui nombrado tutor de James. Atnita, Bethia se arroj a los brazos de su marido, sin conseguir contener las lagrimas de felicidad que el recorran las mejillas. Oh, querido, yo tena tanto miedo de lo que le podra suceder a James. Procuraba no pensar en el tema para no sufrir. Me dola en el alma pensar en cmo sera su infancia, me rompa el corazn imaginarlo en manos de personas fras e indiferentes. Ahora es nuestro. Vamos a criarlo. No podras haberme dado una noticia mejor. Excepto, tal vez, ir a casa y contar la buena noticia a tus padres? Si, excepto eso. Murmur ella, entreabriendo los labios para acoger la lengua de su marido.

Captulo VIII

Y en la cima de tu arrogancia te crees ms capacitada que nosotros para educar al hijo de Sorcha? lady Drummond le cuestion. Bethia se trag una respuesta mal educada. Haba llegado a Dunnbea hacia media hora, despus de tres das de viaje, y apenas haba tenido tiempo de baarse y dar un beso a su sobrino antes de que sus padres la llamasen al solrium. Ni si quiera haba podido comunicar su paradero a su marido, ocupado en descargar el equipaje y alojar a los animales. Eric y yo somos jvenes. Todava no estamos a un paso de la tumba Si, lo s, madre. Y s que criasteis a dos nias. Tres, si contamos a Wallace. Creo que estis en un momento de vuestras vidas en que merecis un descanso. Un nio vivaz e inquieto como James suele ser una carga, aun cuando dispone de varias nanas.

No sabes dnde va a vivir. Argument lord Drummond. Ese hombre nunca nos inform a donde pretende llevarte, o al nio. Exijo que nos informes sobre el destino de nuestro nieto antes de que os lo llevis de aqu. James va a vivir en Donncoill Dijo Eric, entrando en el solario y ponindose al lado de su esposa. Es una fortaleza poderosa, al sur de Donncoill, hogar de los Murray. Mi hermano Balfour es jefe del clan. Tu hermano? Pens que eras un MacMillan. Con un breve resumen, Eric explico su origen. Bethia no tena dudas de que su marido ya haba abordado el asunto antes, pero lord Drummond no sola prestar atencin a lo que consideraba sin importancia. Ese comportamiento no debera sorprenderla. Su padre siempre la haba tratado con desdn, se haba negado a darle una dote, por qu iba a interesarse por el linaje de su marido? Entonces, en breve, sers el seor de Dubhlinn? lady Drummond pregunt a su yerno, con tono arisco. Si. Y educaremos a James para asumir el liderazgo de Dunncraig. Pues espero que puedas cuidar de las tierras del nio mejor de lo que has cuidado de las tuyas. Sujetando la mano de Eric, Bethia suprimi el impulso de contestar a la altura del insulto proferido por su madre. No conseguira entender porque sus padres actuaban de esa manera deplorable. Eric era un hombre de innumerables cualidades, el yerno perfecto. Integro, apuesto, fuerte y rico. Una aristcrata de imagen impecable. Por medio de l, los Drummond haban conquistado nuevos e importantes aliados. Pero se empeaban en tratarlo como si no fuese ms que un bastardo pobretn. Ya le he pedido a mi primo, sir David MacMillan, que administre Dunncraig hasta que James llegue a la edad de asumir su posicin. La voz de Eric, baja y controlada, revelaba una intensa rabia. David no es solamente mi pariente, si no uno de los ms antiguos aliados de los Drummond. Creo que es merecedor de toda confianza. Despus de escuchar algunas preguntas ms, reclamaciones e insultos, Bethia y Eric fueron dispensados framente. Lo siento mucho. Murmur ella, confusa y avergonzada. No s porque mis padres son tan descorteses. No tiene sentido. En un esfuerzo supremo por no perder la calma, Eric se trag las palabras que deseaba decir. Quera explicarle a Bethia que los Drummond no lo toleraban porque los vea exactamente como eran: criaturas insensibles y prepotentes, incapaces de dedicarle a su hija y a su nieto algo de afecto. Adems, nunca los haba escuchado ni siquiera pronunciar el nombre de

James. Esos dos no lo soportaban porque les estaba quitando a la sirvienta dcil y obediente en la que haban transformado a Bethia. Si expusiese esas verdades a ojos de su esposa, si la obligase a ver a sus padres con objetividad, la lastimara todava ms. Le corresponda a ella, cuando estuviese lista, verlos sin el disfraz. Tal vez ellos todava no me han perdonado por haberte seducido. Dijo Eric, sin mucha conviccin. El problema era otro. Les estaba arrebatando a una valiosa empleada. Muchos padres estaran secretamente satisfechos. Bethia sonri tmida. Escog surcar el camino del pecado en compaa de un laird rico y apuesto para luego arrastrarlo a los pies de un sacerdote. Me extraa que ninguna otra doncella te intentase aplicar ese golpe. Algunas lo han intentado s, pero aprend a reconocer las seales de peligro antes de que fuese demasiado tarde. Al entrar al cuarto de James, la nana se retir, dejndolos solos con el nio. Hay algo que te preocupa, amor? Pregunt Eric, balanceando a un sonriente James en las rodillas. No. Solamente estaba pensando en lo feliz que me siento porque te hayan nombrado el tutor de mi sobrino. S que sers un maravilloso padre para James. Gracias. Aunque, en mi opinin, deberas de haber sido tu la elegida. Despus de todo, eres la hermana gemela del nio. Aunque James no estuviese destinado a ser el laird de Dunncraig, ningn rey, o corte, le concedera la guarda de un nio con un futuro tan importante a una simple mujer. Aunque me parece un sistema injusto, esa es la realidad. Inspirando profundo, Eric la inform de la decisin que haba tomado. Vamos para Donncoill. Comprendo. Es tu hogar. Quiero partir cuanto antes. Hoy mismo, si es posible. Es seguro viajar? El tiempo suele ser inestable en esta poca del ao. Hasta ahora hemos tenido suerte. Temperaturas soportables y ausencia de temporales. Ests nerviosa por viajar a un lugar extrao? Claro que s. Pero, he sobrevivido a un mes en la corte del rey de Escocia, creo que podr enfrentar a unos pocos Murray. Ellos van a amarte. Eric le asegur, riendo. Ests segura de que quieres salir de Dunnbea? Despus de todo, este es tu hogar. Durante el

tiempo que estemos en Donncoill, y despus tomemos posesin de Dubhlinn, sern pocas las ocasiones de que volvamos a este lugar. Durante algunos minutos Bethia permaneci en silencio, absorbiendo la informacin. No, no experimentaba el menor pesar, o cualquier reticencia, en abrazar su nueva vida. Haba personas en Dunnbea a las echara en falta, pero esas personas tendran la oportunidad de visitarla. En realidad, cuanto ms pensaba en el asunto, mas perciba lo deseosa que estaba por partir, por sentirse libre. Hay personas a las que echar de menos. Pero solo eso. Soy tu esposa. A donde t vayas, yo ir contigo. Siempre. Conmovido, Eric la bes levemente en los labios. No se trataba de ninguna confesin de amor, pero saberla dispuesta a permanecer a su lado lo reconfortaba. Quin sabe, si con los aos, no sera capaz de despertar en su esposa sentimientos ms fuertes? Tal vez esa cuestin de echar de menos a las personas queridas pueda ser resuelta pronto. Antes de que Bethia tuviese oportunidad de pedirle que aclarase ese comentario, Wallace entr en el cuarto informndolo de que todo estaba listo para iniciar la caza de William. Viendo a los hombres partir, Bethia apret a James junto a su pecho, dominada por una angustia terrible. Cundo se terminara esa pesadilla?

Rgido en la silla, Eric pas las manos por su largo cabello, revelando en su rostro una mscara de frustracin. Las seales de que William los haba seguido desde la corte hasta Dunnbea eran evidentes, con todo, ni siquiera Thomas haba conseguido encontrar el rastro que los condujese al escondrijo del asesino. Empiezo a pensar que el infame es capaz de volar. Wallace, poniendo su caballo a la par del de Eric. Refunfu

O desaparecer en el aire como el humo cuando le conviene. Complet Bowen. Thomas teme haber perdido la habilidad de rastrear. El pobre esta terriblemente abatido por no poder encontrarlo. Nunca imagin que William fuese tan inteligente. Desanimado, Eric mene la cabeza. Tal vez haya sido arrogancia ma, pero cre que no tendramos grandes problemas para localizarlo y matarlo. Con certeza, hasta ahora, el maldito no haba demostrado poseer tanta pericia.

No. Bowen concord. El suele utilizar veneno, el arma de los cobardes, y su xito se deba ms al hecho de lidiar con tontos ingenuos que a la sagacidad. Su reciente comportamiento es tpico de quien ha perdido la razn por completo. Crees que est loco? S. Creo que siempre lo fue. Es la nica explicacin para asesinar a tantas personas. Y, sin duda, la nica explicacin para que contine persiguiendo a Bethia y a James. Cualquier otro hombre ya habra aceptado la derrota y hubiese huido intentando salvar su propio pellejo. El se considera un hombre muerto. Dijo Eric, recordando el dialogo que haban mantenido en el callejn. Todo lo que parece desear es llevarse a Bethia con l a la muerte. James ya no ocupa el centro de sus atenciones. Es la destruccin de Bethia lo que lo impulsa. Porque fue ella quien le impidi concretar sus planes. Observ Wallace. William la culpa de su fracaso. Nada! Se quej Thomas, exasperado. Descubro vestigios y entonces el rastro desaparece de repente. No consigo encontrar a ese maldito! Durante algunos minutos, el grupo cabalg en silencio, de vuelta hacia Dunnbea. La noche estaba a punto de caer y la bsqueda sera retomada a la maana siguiente. Mantendremos a Bethia bajo redoblada vigilancia. Sugiri Wallace. Pretendo llevarla a Donncoill en breve, si el tiempo contina siendo tan bueno. Dijo Eric. Probablemente William os seguir hasta all. S. Se estar adentrando en una regin extraa, lo que dificultar sus movimientos. De cualquier forma, necesito sacar a Bethia de aqu. A ella le har bien alejarse de Dunnbea. Coment Bowen, pensativo. Una esposa debe acompaar siempre a su marido. Bethia no fue educada para ir a ningn lugar, verdad? A diferencia de la mayora de las damas, ella no fue preparada para tener su propia familia si no para permanecer en casa de sus padres haciendo el trabajo que le correspondera a su madre. Tu anlisis es acertado, Murray. admiti Wallace. Desde el principio, mis tos dejaron claro que Sorcha tendra un buen casamiento y Bethia permanecera soltera para atender a las necesidades de sus padres. Esos dos nunca te perdonarn por llevrtela.

Oh, lo not desde el primer instante. Respondi Eric, riendo. Tal vez, lejos de aqu, Bethia finalmente se libere de la influencia perniciosa de sus padres. Vas a necesitar guerreros para luchar a tu lado cuando intentes conquistar Dubhlinn? Si. Pues no te faltarn voluntarios. Ser que, despus de tomar posesin de la fortaleza, necesitars hombres para trabajar en la reconstruccin del lugar? Pregunt Bowen, una vez que el grupo lleg a los establos de Dunnbea. Si. Quin busque trabajo en Dubhlinn ser acogido y bien pagado. Entonces Peter y yo nos uniremos a ti. Sin duda lucharemos por tu causa, para dar a Bethia la oportunidad de tener un nuevo hogar. Ser un placer teneros conmigo y no creo que sea necesario decir lo feliz que la noticia har a Bethia. Tan pronto como Bowen se alej, Eric se dirigi a Wallace. Y cul es tu opinin sobre el asunto? Estars perdiendo a dos excelentes hombres. Cierto. Wallace sonri tristemente. Pero Peter y Bowen jams fueron mis hombres, o los hombres de mi to. Por encima de todo, son leales a Bethia. Tambin creo que merecen ser bien remunerados por su trabajo. Dunnbea es un feudo prspero. S. Tenemos una poblacin sana y vivimos en paz ahora, despus de aos de muchas luchas. A pesar de eso, mi to es conocido por su avaricia. Bowen y Peter tienen el derecho de ganar un sueldo de acuerdo a su habilidad y esfuerzo. Adems de mal pagados, no reciben ni siquiera la gratitud del jefe del clan. Por estoy conforme de perderlos.

No lo habis encontrado, verdad? Bethia pregunt cuando su marido entro en el cuarto, aunque ya se imaginaba la respuesta.

La expresin abatida de Eric lo traicionaba. Mientras l se baaba y se cambiaba para la cena, se esforz por animarlo, contndole las ltimas travesuras de James. Antes de salir para el saln, Eric la tom en sus brazos y la bes apasionadamente. Por qu ese beso? Un agradecimiento por tu empeo en mejorar mi humor. Oh. Te diste cuenta de lo que haca, verdad? No te sientas culpable, amor. Esa es una gran cualidad en una esposa. Incentivar a su marido. Adems, estoy casi tentado a enviarte a hablar con Thomas. El pobre hombre se est debatiendo entre su orgullo herido y la rabia Como William continua escapando? Jams pens que l podra ser tan hbil y experto para conseguir engaarnos durante tanto tiempo. Tampoco yo. Bowen cree que la locura afila sus instintos. S, es posible. Tal vez debisemos atraerlo a una trampa. Una trampa requiere un cebo y si planeas ofrecerte como tal, olvdalo. Podra dar resultado. Protest ella, un poco enfadada porque su idea fuese descartada antes mismo de que terminase de exponerla. Y podras terminar muerta. Creme, no estamos tratando con el hombre que William sola ser. El aparece y desaparece sin dejar rastro. Ni siquiera Thomas es capaz de rastrearlo. No permitir que te pongas en peligro. Tan inmersa estaba Bethia en el problema que representaba William, que entro en el saln y se acomod a la mesa sin dar importancia a las acostumbradas indelicadezas de sus padres. Lady Drummond no se conform con la aparente indiferencia de su hija e insisti en pisotearla. Entonces como si no bastase con te apoderases de todos los vestidos de tu hermana y que te lleves a nuestro nieto lejos de aqu, ahora planeas llevarte a algunos de nuestros hombres tambin? No me estoy llevando a ninguno de vuestros hombres a ningn lugar. Respondi Bethia, sin entender la reclamacin. Wallace gentilmente me ofreci la ayuda de los soldados de Dunnbea para la lucha por la posesin de Dubhlinn Explic Eric. Hasta ese momento Bethia no se haba permitido pensar sobre como Eric arrancara Dubhlinn de las garras de Graham Beaton.

El rey haba ordenado a Graham entregar la fortaleza a su legtimo heredero y, en su ingenuidad, haba credo que el problema terminaba ah. Pero si durante trece aos Sir Graham haba ignorado los derechos de Eric, Por qu ahora lo dejara todo sin resistencia? Estamos en invierno. No es una buena poca del ao para combates. Dijo lord Drummond. No pretendo cabalgar hasta los portones de Dubhlinn al amanecer y exigir a Graham que parta o luche. Eric bebi un largo trago de vino, negndose a dejar que su suegro lo enfureciese. Vuestra hija, vuestro nieto y yo necesitamos una escolta para el viaje hasta Donncoill. Y como la primavera no tardar en llegar, me parece acertado que los hombres cedidos por Wallace se queden conmigo para entrenar con los que sern enviados por los MacMillan y con los soldados de mi hermano. No se me ha consultado sobre nada de eso. Los son nuestros aliados ahora y los MacMillan siempre lo han sido. Intervino Wallace. No pens que hubiese motivos para negarles la peticin de ayuda en esta situacin. Har todo lo posible para evitar que vuestros hombres se pierdan en una batalla intil, lord Drummond Le garantiz Eric. Y los enviar de vuelta a Dunnbea lo ms rpido posible. La expresin impenetrable de su esposa le preocup. Haba retrasado la conversacin de la batalla para no preocuparla. Cuando estuviesen a solas, intentara tranquilizarla, librarla de sus temores. Bowen entr en el saln acompaando a sir David MacMillan y Bethia se asombr con el extraordinario parecido entre el recin llegado y su marido. No era ninguna tontera que en Bealachan nadie dudaba de la verdadera ascendencia de Eric. Despus de las presentaciones, la conversacin sobre la batalla recomenz. Resignada, ella intent terminarse la cena. Ninguno de los hombres all presentes parecan sedientos de sangre, pero era evidente que la perspectiva de una batalla los entusiasmaba. Crean que luchaban por la justicia. Quera encarar la realidad as tambin, pero no lo consegua. Solamente poda pensar que los hombres, incluido ese al que amaba, estaban prximos a arriesgar sus vidas, y las vidas de otros, por un poco de tierra. Tal vez deberas dejar a Bethia y al nio en Dunnbea, hasta que todo est resuelto. Propuso lord Drummond. No Respondi Eric, firme. Mi esposa y James me acompaarn. Para sorpresa de Bethia, su padre no discuti.

Partiremos en breve? Pregunt ella en voz baja. Si, al amanecer. Si el tiempo lo permite. Bethia abri la boca para argumentar pero volvi a cerrarla. No iba a cuestionar a su marido delante de sus padres porque estaba convencida de que ellos se aprovecharan de cualquier pequeo desacuerdo para presionar e irritar a su esposo. De hecho no le importaba mucho la fecha de partida. Solamente haba reaccionado al autoritarismo utilizado por Eric. Y le horrorizaba haber reaccionado, pues haba pasado su vida entera aceptando las rdenes arbitrarias de sus padres. Bien, mi querida, si tu marido insiste en arrastrarte al medio de sus problemas, que as sea entonces. Decret lord Drummond. Espero que ests lista para comportarte como una esposa digna. Es hora de abandonar la negligencia, la desobediencia, y seguir a tu marido. Negligencia? Bethia murmur, pasmada. De dnde haba sacado su padre esa idea absurda? Nunca haba sido negligente con sus deberes! Sino todo lo contrario. Con toda su prepotencia, lord Drummond prosigui, con los ojos fijos en Sir Murray. Me temo que no hemos preparado a Bethia muy bien para el matrimonio. Jams imaginamos que algn hombre podra quererla por esposa, siendo ella tan poco agraciada. Pero estamos seguros de que podrs ensearle lo necesario para convertirse en una esposa razonable. Lady Drummond y yo lo hicimos lo mejor que pudimos. Para nuestra vergenza, no fue suficiente. Eric se levant abruptamente, sujetando a Bethia por el brazo. Creo que habis hecho ms que suficiente. Partiremos al amanecer. Tal vez os veamos para deciros adis. Bethia casi necesit correr para acompaarlo. Algo haba puesto a Eric furioso y sospechaba que haban sido los comentarios a su respecto. A lo largo de los aos, se haba acostumbrado tanto a escuchar sus defectos, siendo enumerados por sus padres, que no les prestaba atencin. Creo que voy a hacer el equipaje. Murmur, insegura. Est todo prcticamente listo. Eric cerr la puerta y la tomo en sus brazos. Disclpame. No estoy enfadado contigo. Lo s. Aunque no comprendo la razn de tu rabia. El hecho de que ests tan habituada a ser ofendida ya no me asombra, solamente aumenta mi rencor.

Mis padres han sido as conmigo desde el da en que nac. O por lo menos desde el da en que se dieron cuenta de que yo no era idntica a Sorcha. Si hubiese prestado mucha atencin a sus comentarios, a estas alturas estara loca. Asegurndola en sus brazos, Eric la coloc gentilmente en la cama. Yo enloquecer si contino aqu, aguantando todos los insultos que te dicen en la cara. Por lo tanto, para el bien de nuestra salud mental, es mejor marcharnos cuanto antes. Se vamos partir maana temprano, tal vez sea mejor descansar. Brome ella, cuando su marido se puso a desvestirla. Oh, descansaremos s, mi lady. Despus.

Envuelta en una manta, con James acomodado entre ella y Grizel, Bethia contemplaba a los hombres cabalgando al frente. En los tres das de viaje un frio intenso los haba castigado imperiosamente, transformando cada quilmetro recorrido en una verdadera prueba. Estara feliz cuando alcanzasen Donncoill, y cualquier vestigio de timidez o inseguridad por conocer a la familia de Eric haba desaparecido durante el viaje. Su primera preocupacin consista en abrigarse en lugar caliente. Cuando la carreta se par, Bethia gimi bajito. Anocheca y, una vez ms, tendran que pasar la noche al raso. Las enormes fogatas, las tiendas, y la sidra caliente la ayudaban a pasar el frio, pero no sustituan una cama calentita. Solamente una noche ms, amor. Dijo Eric, aproximndose a la carreta y extendindole una mano. No te preocupes. Bethia dej que su marido la subiese a la silla. Connor pronto estar instalado en un establo. murmur pensativa, deslizando los dedos por las crines negras del garan. Si tuvisemos un establo disponible en este momento, estaramos disputando el espacio con los animales. Por lo menos no llueve. Cuando tengo ganas de protestar, siempre pienso que podra ser peor. Suelo hacer lo mismo. Mientras los hombres comenzaban a levantar el campamento, Eric condujo a Connor hacia el interior del bosque. Aun as, lo ms sensato habra sido retrasar el viaje. Debera haber esperado.

Ests ansioso por volver a casa. Es natural y comprensible. No voy a negar que, en parte, decid partir porque estaba furioso con tus padres. Suspirando, Bethia apoy la espalda en el pecho de su marido, absorbiendo el calor del cuerpo viril. S, lo s. Mi padre es un hombre difcil para convivir. Wallace lo consigue. No. Wallace simplemente lo ignora siempre que es posible. Ella sonri al escuchar a su marido rerse a carcajadas. Y Wallace no tiene que aguantar mucho. Mis padres recelan al criticar a quien ellos mismos han escogido como heredero. Despus de todo, si Wallace decide irse ahora, Quin va a liderar a los hombres de Dunnbea en caso de que hubiese una batalla? Eric casi la bes de pura satisfaccin. Por primera vez su esposa pareca dispuesta a analizar a sus padres con objetividad, y no buscar disculpas para el comportamiento abusivo de ambos. Cuando los viese como las criaturas mezquinas y egostas que realmente eran, no se creera ms lo que los dos la haban llevado a pensar sobre s misma, de que no era ms que una mujer insignificante, falta de habilidades y atractivos. A dnde vamos? Bethia pregunt, reparando en cuanto se haban separado del campamento. Quiero mostrarte Dubhlinn. Est cerca de aqu? Detrs de esos rboles. Es extrao que podamos acercarnos tanto a la fortaleza enemiga sin que nadie nos intercepte. Sir Graham ha sido informado de que el rey se decidi a mi favor. No se atrevera a atacarme en una emboscada. No ahora. No sera sensato. Entonces sir Graham contina en el castillo. La voz de Bethia revelaba desnimo. S. Eric la bes en la cabeza. El contina dentro. Planeo darle un plazo de tiempo para salir, pero no muy largo. El maldito ya abus de esa tierra y esas gentes demasiado tiempo. El silencio de su esposa lo desanimo. Le gustara recibir su apoyo incondicional cuando se preparase para la batalla. Comprenda el punto de vista de Bethia, segn el cual nadie debera morir por dinero, o por un trozo de tierra. Pero los motivos que lo llevaban a luchar por Dubhlinn iban ms

all de los bienes materiales. Por eso se haba empeado en ensearle la propiedad. La fortaleza se ergua imponente en medio de un suelo estril, en un paisaje que tena un aspecto desolador, debido al fro extremo. Tras las puertas cerradas, no haba ninguna seal de vida. Tu quieres ese lugar? Pregunt ella, estremecindose. Se que la visin no es muy alentadora. Las fortalezas raramente tienen una apariencia acogedora, en especial en invierno, cuando los campos se vuelven cenicientos y desiertos. Desde antes de mi nacimiento, Dubhlinn ha sido un antro de buitres, que dilapidaron la tierra y se alimentaron del sudor de los aldeanos. Te ests refiriendo a los sucesivos lord Beaton? Si. Me temo que este lugar refleja la perfidia de sus seores. Solamente estuve aqu una vez, cuando mi padre me secuestr. El todava me crea un bastardo, pero, convencido de estar al borde de la muerte y no queriendo entregar el mando de Dubhlinn a un primo lejano, decidi entrenarme para sucederlo, transformndome en su viva imagen y semejanza. Y te opusiste a su entrenamiento. Me pas das y das en las mazmorras, hasta que mi hermana Maldie fue capturada y elabor un plan de huida. Lo que ms me marc, y que todava ocupa mis sueos, fue cuando el maldito me oblig a ver como torturaban y mataban a un soldado Murray. Yo tena solamente trece aos. Nunca he conseguido olvidar aquella escena terrible. Los gritos del infeliz jams han dejado de resonar en mi mente. Y odiaste a Beaton mas que nunca? Bethia pregunt en un susurro, horrorizada. S. Despus de ser testigo de la extensin de su crueldad, odi descubrir que el canalla era mi verdadero padre. No has tenido miedo de ser igual que l? No. Al principio me preocupaba un poco. Eric dio media vuelta y puso direccin a una colina prxima. Super el miedo al comprobar que Maldie tampoco haba heredado el veneno de su simiente maligna. Es por eso que continuas llamndote Murray, no? Porque no soportas utilizar ni siquiera el nombre de quin te ha engendrado. S. Es un linaje podrido. Generaciones de Beaton han nacido sin que uno solo hubiese demostrado poseer nobleza y carcter. Mi abuelo era tan depravado, que mi padre termin matndolo. Me considero un Murray porque me siento un verdadero miembro de esa familia.

Entonces siempre sers un Murray. Desde lo alto de la colina, se avistaba la aldea. Aunque raramente hubiese salido de Dunnbea y conociese poco mundo, Bethia enseguida percibi como el poblado era triste y haba sido descuidado. Establos vacios, ningn animal deambulando por las estrechas y oscuras calles, ni un solo sonido de voces y risas de nios. Pocas chozas tenan tejados enteros! Todo era ruina y desolacin. La aldea estaba muriendo. Sir Graham haba sangrado a los aldeanos durante mucho tiempo. Empiezo a pensar que vas a tener ms problemas que ganancias al tomar posesin de Dubhlinn Dijo ella, mientras se dirigan al campamento. S, lo s. Sern aos de trabajo arduo hasta que el lugar recupere su esplendor. Sentada frente al fuego, con Grizel y James a su lado, Bethia tomaba las gachas de avena, animndose con la idea de que al da siguiente degustaran una buena comida. Varios hombres montaban guardia, y la obvia tensin de los msculos rgidos dejaba claro que saban que estaban siendo observados por ojos extraos. Crees que los Beaton intentarn atacarnos? Grizel pregunt, preocupada al ver que su marido se meta en medio de los rboles. Eric no cree en esa posibilidad. Bethia la tranquiliz. Ah, Entonces sir Graham simplemente os entregar la fortaleza? No. No creo que eso vaya a suceder. Sir Graham solamente nos atacar de aqu en adelante. Sin duda, sabiendo que el rey se decidi a favor de Eric, necesita tiempo para decir si, y como, va a luchar. Bien, no me sorprender si hay una batalla. Suspir Grizel. A ningn hombre le gusta desistir de riquezas y tierras. Sir Graham puede no tener derecho a nada, pero creo que solo acatar la orden del rey si Dubhlinn le fuese arrancado de las manos Y ser. Observo Eric, apareciendo para dar un beso de buenas noches a su esposa. Vas a hacer guardia? Pregunt ella, devolviendo el beso. Si, durante algunas horas. Entonces descansar. Despus de cambiar el paal de su sobrino, Bethia se acomod en la carroza junto con Grizel. James estaba acostado entre ellas bajo una pila de mantas. Debido a la proteccin ofrecida por la lona, y la proximidad de una hoguera enorme, la temperatura en el interior de la carreta llegaba a ser agradable.

Casi me siento culpable de estar protegida del viento, mientras los hombres estn durmiendo al raso. Dijo la sirvienta Si. concord Bethia, empujando las mantas hasta la barbilla. Apenas puedo esperar hasta maana, para acostarme en una cama de verdad. Creo que me voy a retirar a mis aposentos antes de que el sol se ponga. Yo tambin me acostar tan pronto como me muestran una cama. La nica cosa que har antes de dormir ser encender el fuego. No voy ni siquiera a esperar por mi Peter. Si es posible, voy a arrastrar mi cama cerca de la chimenea. Las dos se rieron y, enseguida Bethia inspiro hondo. Aunque no me estoy quejando de tu compaa, ser bueno dormir con Eric a mi lado. Te entiendo. Aunque sean ruidosos y peludos, no hay nada tan reconfortante como acurrucarse a un buen hombre. A propsito, ests preocupada porque vas a conocer a la familia de Sir Murray? Un poco. Adems de estar llevndoles problemas, he lanzado sobre los hombros de un miembro del clan la responsabilidad de criar a un nio que no le pertenece. Una responsabilidad que Sir Murray parece feliz de asumir. El modo en que trata a James deja claro que todos recibirn al nio con los brazos abiertos. Creo que tienes razn. Solamente le pido a Dios que el pueblo de Donncoill me reciba con los brazos abiertos a m tambin.

Compartiendo la silla con Eric, al cruzar los portones de la fortaleza, enseguida percibi las diferencias entre Dubhlinn y Donncoill. All haba vida y calor humano para dar y tomar. Barullos agradables anunciaban las constantes actividades y un olor delicioso de comida fresca impregnaba el aire. Una vez que Eric la ayud a desmontar, Grizel le entreg a James y desapareci en medio de la multitud, sin duda para buscar a Peter y un lugar caliente donde dormir. Seguidos de Wallace y sir David, Eric y Bethia se dirigieron al interior del castillo. Apretando la mano de su marido con fuerza, pronto se encontr rodeada por un grupo de personas sonrientes: un hombre muy alto y moreno, llamado Balfour, su bella y pequea esposa, Maldie, otro caballero casi tan

apuesto como Eric, Nigel, y su hermosa esposa embarazada, Giselle. Bethia apenas acababa de ser presentada a los principales miembros del clan cuando una docena de sirvientas prcticamente la arrastraron a un cuarto inmenso, donde fue baada, cambiada y peinada en un abrir y cerrar de ojos. Antes de saber lo que haba pasado, estaba sentada en frente de la chimenea, con una copa de vino en las manos. Pareces asombrada. Dijo Eric, riendo y besndola suavemente en los labios. Nunca he visto tamaa eficiencia y rapidez. Tengo la sensacin de que, en cuestin de segundos, fuimos recibidos e instalados en nuestros nuevos aposentos. Bien, reconozco no tener mucha experiencia en esto. Antes de conocerte, jams haba ido a ningn lugar. De hecho todo se hizo con una rapidez espantosa. Hasta yo mismo estoy impresionado. Envi a uno de los hombres al frente, avisando de nuestra llegada y explicando que habamos pasado los ltimos tres das y noches expuestos a un frio inclemente. Imagino que mis hermanos y cuadas han establecido como prioridad acomodarnos. Giselle en especial, odia el fro. Ah, Giselle. La embarazada. Esposa de Maldie, esposa de Balfour? Nigel Ella es pariente de

No. El extraordinario parecido entre ambas causo algunos problemas, en el pasado. En una poca, Nigel se crey enamorado de Maldie y pas siete largos aos lejos de Donncoill. Entonces regres, con Giselle. Oh, cielos. S. Oh, cielos. Este es un bonito castillo. Bethia bebi el vino lentamente, sintindose feliz y clida. As ser Dubhlinn. Se que tienes algn dinero, pero ser suficiente para alcanzar este patrn? La perfeccin de Donncoill le haba llamado la atencin desde el primer instante. Todo all transpiraba buen gusto. Ricas tapiceras en las paredes, alfombras gruesas, platera y bellos muebles. Un modelo de refinamiento. No de inmediato. Primero voy a recuperar la aldea, reconstruir las chozas, comprar simiente para las plantaciones, herramientas para los artesanos y atender las demandas ms urgentes. El resto vendr despus. Claro. Quisiera que mis padres no fuesen tan tacaos. Debera haber recibido una dote por casarte conmigo. El dinero extra te ayudara a enfrentar tantos gastos.

T me ayudars. Es todo lo que necesito. Les has contado a tu familia la verdad sobre nosotros dos? Sobre cmo nos conocimos? S. Aqu no hay necesidad de alterar la historia, como hicimos en la corte. La historia que inventamos nos haca parecer un poco ms serios y bien comportados. No temas ser criticada por lo que pas con nosotros, por la forma en que nos hemos casado. Creme, nuestra historia es probablemente banal, si la comparas con la de los otros Murray y sus respectivas esposas. Aunque las palabras de su marido no la convenciesen mucho, Bethia no discuti. Aceptando la mano que le ofreca, se dejo conducir al saln, donde un abundante banquete los esperaba. Durante algn tiempo, la comida se volvi el centro de las atenciones, con tanta gente hambrienta debido al largo viaje. Solamente despus de la sobremesa los asuntos serios comenzaron a ser discutidos. A pesar de la distancia, Eric haba mantenido a sus hermanos bien informados sobre los acontecimientos recientes, excepto la cuestin de William y el problema con Beaton y Dubhlinn. La cacera de William proseguira. A Bethia le gustara creer que pronto el infame seria atrapado, pero tema que la situacin se prolongase. Tantos hombres competentes se haban empeado en localizarlo y apresarlo y, hasta el momento, no lo haban conseguido. Pensar en William tambin significaba encarar el hecho de que lo quera muerto. Aunque pocos seres humanos mereciesen mas la muerte que ese criminal, la idea de desear la destruccin de un semejante la perturbaba. Cuando los hombres se pusieron a hablar de la batalla para sacar a Graham de Dubhlinn, Bethia perdi el apetito y dejo la manzana acaramelada que estaba comiendo. Aunque ninguno de los presentes le pareca sediento de sangre, era imposible no notar cierta excitacin en el ambiente ante la posible batalla. Yo intentara no escuchar, si fuese t. Le aconsej Maldie, sentndose en el sitio de Giselle que, discretamente, se haba retirado a descansar. Es lo que suelo hacer. Son cosas que no consigo entender, mi lady. Por favor, llmame Maldie. Somos hermanas ahora. Gracias. Bethia inspir fundo, abatida. Comprendes este tipo de comportamiento?

Es una causa justa. Dubhlinn debe ser liberado, tras dcadas bajo el yugo de lairds crueles. Por qu los hombres dan la impresin de que casi desean que Sir Graham los obligue a luchar? No, eso no me intriga, porque ese es el temperamento masculino. Con certeza, mi marido tampoco entiende porque estoy tan animada cuando ofrezco una buena comida, o cuando preparo una nueva pocin. Creo que hombres y mujeres estn condenados a no entenderse de vez en cuando. Yo no quera que ellos luchasen. No quera que muriesen personas por un pedazo de tierra. Yo tampoco. Pero la realidad es esa. Decidiendo que ni siquiera esa mujer agradable perciba la complejidad de sus sentimientos, Bethia decidi cambiar de tema. Eric me cont que eres sanadora. Me esfuerzo por desempear el trabajo lo mejor posible. Sin querer vanagloriarme, creo que poseo algunos conocimientos. No es falta de modestia reconocer la propia capacidad. Utilizar plantas medicinales es algo que estoy empezando a aprender. La vieja Helda, la sanadora de Dunnbea, me ense lo bsico y pretendo profundizar en el asunto. Dubhlinn necesitar ser reconstruido en varios aspectos, inclusive el desarrollo de habilidades. Estar encantada de ensearte lo que s, antes de que te vayas a tu nuevo hogar.

Varias horas despus, Eric la llev a su cuarto. Y aunque se esforz por concentrarse en la conversacin con Maldie, Bethia no fue capaz de ignorar, por completo, los comentarios de la batalla. Y si el sufra heridas fatales? Cmo soportara su prdida? Morira tambin. Me pareci que Maldie tu tenais mucho de qu hablar. Eric se acost y la atrajo hacia l, notando inmediatamente la tensin de pequeo y delicado cuerpo. Maldie me va a ensear a utilizar hierbas para preparar remedios y ungentos. Creo que ser un conocimiento til cuando nos instalemos en Dubhlinn. Ah, Dubhlinn. Amor, yo quera no tener que luchar, pues No. Bethia lo interrumpi con un beso. No digas nada. Ya se habl lo suficiente sobre Dubhlinn y sir Graham esta noche. No compartimos una cama desde hace tres largos das. Puedo pensar en cosas ms agradables sobre las que hablar. T no?

S. Pero pronto nos veremos obligados a discutir ese asunto. Bethia beso a su marido vidamente, abandonndose a la pasin. Deseaba olvidar, aunque por poco tiempo, los horrores de la guerra que se avecinaba. Aunque saba que la realidad no tardara en imponerse, quera algunos momentos de olvido. Eric no tardo en ser subyugado por sensaciones incontrolables. A pesar de percibir que, de cierta forma, su esposa lo estaba utilizando y al deseo mutuo, no le importaba. Con igual ardor, devolvi los besos, las caricias. En esa batalla amorosa, no haba vencidos. Al alcanzar el clmax, ambos salan victoriosos. Feliz, drenado de toda energa, Eric se acost de espaldas y acurruc a su mujer junto a su pecho. Bienvenida a Donncoill, Bethia Murray Murmur, sonriendo al escucharla rer bajito.

Captulo IX

No creo que a tu esposa le guste esto. Coment Balfour, observando a Bethia alejarse rpidamente del campo de entrenamiento. Suspirando profundamente, Eric bebi un trago de vino del odre que le haba llevado su esposa. No, ni un poco. Intent discutir el asunto, pero Bethia es muy buena para distraerme. Riendo, Balfour asinti, con una expresin cmplice en la mirada. Por lo menos no te est censurando, o llorando por las esquinas, presionndote para que cambies de idea. Pero, Qu es exactamente lo que la desagrada? Si. Qu la incomoda tanto? Pregunt Nigel, aproximndose a sus hermanos. Es una causa justa. Bethia ve el enfrentamiento como una disputa por tierras y la preocupa saber que las personas lucharan y morirn por bienes materiales. Explic Eric. En la mayora de los casos, le doy la razn. Tu esposa no acepta el hecho de que hayas reclamado Dubhlinn? Oh, lo acepta, si. Ella no tiene dudas de que Sir Graham es un usurpador y debe entregarme Dubhlinn, como legitimo heredero de la propiedad. Ah, entiendo. Dijo Balfour, sonriendo. Y, de alguna manera milagrosa, esto debera suceder sin que ninguno de nosotros desenvaine la espada. Se que es una idea loca, y Bethia no es ninguna tonta. Solamente est pensando con el corazn, y no consigue analizar la situacin con claridad. Dale tiempo. Djala que llegue a la conclusin obvia sola. O tambin ciertas personas pueden ayudarla a lidiar mejor con las dificultades. Propuso Nigel, sealando a Giselle y Maldie, que conversaban animadamente en el patio.

Bethia frunci el ceo cuando Maldie y Giselle entraron en el cuarto, tras haber dado unos suaves golpecitos en la puerta. Poniendo la costura a un lado, haba estado terminando una tnica para James, se levant, les sirvi una copa de vino y sugiri que se sentasen delante de la chimenea. Desde su llegada a Donncoill, haca un mes, esa era la primera vez que sus cuadas la buscaban en sus aposentos. De repente se senta un poco nerviosa, aunque no saba por qu. Va todo bien? Pregunt, aprensiva. Si. Respondi Maldie. Y no. Hice algo mal? Por qu siempre piensas eso? El qu? Siempre que surge un contratiempo, por menor que sea, t te disculpas, como si hubieses hecho algo malo. He aprendido que, la mayora de las veces, la culpa es ma. Tonteras. Dijo Giselle. Nunca te vi cometer una falta desde tu llegada a Donncoill. Al contrario, eres muy hbil en la administracin de la rutina domstica, como hemos tenido la oportunidad de observar. Y eres generosa con todos los que te rodean. Si algunas personas intentan hacerte sentir insignificante, intil, ignralas. Porque, claramente, esas personas son muy estpidas. La intensidad de Giselle le arranc una sonrisa. Le alegraba el alma escuchar a alguien elogiarla. Pero vosotras dos estis muy serias. Vinimos a conversar sobre Eric. S que no es tu intencin, pero lo has hecho infeliz. No fue una buena eleccin de palabras Giselle. Maldie la reprendi. Por qu? Eric est infeliz. No contigo. Giselle se apresur a esclarecer, notando la expresin desolada de Bethia. Pero si con algunas de tus ideas. Bethia, tu horror por la inminente batalla de alguna forma le hace dao. Dijo Maldie, tocando las manos de su cuada en un gesto amigable. Os ha pedido el que me dijeseis eso? No. Nuestros maridos nos lo pidieron. Tal vez nosotras podamos ayudarte a ver que la situacin no es tan ruin como parece. Como mujeres, entendemos que pongas las emociones por encima de la razn. Pero Eric se

siente confuso, porque despus de contarte toda la historia, todava no ha recibido tu apoyo. Y eso le hace dao? El no dijo eso. Solamente no le gusta verte tan afligida. Aunque comprenda tu angustia, creo que a Eric le gustara saber que lo apoyas incondicionalmente. Yo jams contrariara a mi marido. Vamos, nia, no intentes jugar con nosotras. Maldie le sonri, gentil. Giselle y yo llevamos mucho tiempo casadas. Conocemos las dificultades que pueden surgir entre las parejas, cuando las opiniones son diferentes. Dinos, exactamente, lo que pasa por tu cabeza y procuraremos ayudarte. No puedo alegrarme de ver personas luchando y muriendo por un trozo de tierra. La situacin es ms compleja. Dubhlinn le pertenece a Eric. El es el legtimo heredero. Ser la negacin de Sir Graham en obedecer las rdenes del rey lo que causar la batalla. Y no ser una batalla por tierras? De cierta forma, s. Pero los derechos de Eric no deben ser respetados? Has visto el estado de Dubhlinn. Los tres ltimos lairds solamente han exprimido al pueblo al que deben ayudar y proteger. Esa gente ha sido aterrorizada, utilizada, subyugada de la peor forma. Sin duda, en tu breve paso por Dubhlinn, has percibido la decadencia del lugar. complet Giselle. Tal vez debas enfrentar lo que realmente te angustia. Tal vez no sea la batalla en s, sino quien tendr que luchar lo que te perturba. Claro que no quiero que Eric luche. O Bowen, Wallace, Peter. Nunca he soportado que cualquier persona muera en una simple disputa por bienes materiales. Fue la avaricia la que caus la muerte de mi hermana, de mi cuado y de la ta de l. Y es esa misma avaricia la que lanz a un loco a mi caza. Podis culparme por no aprobar una matanza? Supones que Eric lucha movido por los mismos intereses de ese tal William? Le pregunt Maldie. De ninguna manera! Pues tal vez sea eso lo que tu marido este pensando en este momento. La idea horroriz a Bethia. Ya os he dicho que no lo juzgo en nada semejante a William.

S, pero, a veces, hablar no es suficiente. Estis intentando hacerme sentir culpable. Un poquito. Todo lo que te pedimos es que mires dentro de tu corazn e intentes entender la verdadera razn por la cual no te gustara ver a Eric peleando por la posesin de Dubhlinn. Creo que Giselle tiene razn. Creo que por encima de todo, temes por la vida de Eric y de los otros. Bien, admito que cuando pienso en la inminente batalla no estoy teniendo en consideracin al pueblo de Dubhlinn. Pienso principalmente en Eric, en mi primo Wallace, en Bowen y Peter. No resistira que algo les pasase, o que muriesen luchando por un pedazo de tierra. Bethia frunci el ceo, incmoda. Por lo visto, Giselle acert en su anlisis. Me parece que s. Maldie le sonri, afectuosa. Tengo la impresin de que no hemos conseguido apaciguar tus miedos. Pero si pretendes continuar expresando tus preocupaciones, que sean solamente en relacin a la seguridad de aquellos a quien estimas. Entonces debo esconder lo que siento? Solamente la parte que hace a Eric pensar que condenas las medidas que l est obligado a tomar para conquistar lo que le pertenece por derecho. Bethia permaneci en silencio durante algunos minutos. El miedo de perder a Eric y a sus otros seres queridos era, de hecho, el centro de sus preocupaciones. Los dems motivos, si los examinaba framente, eran secundarios. Todas nosotras tenemos miedo. Prosigui Maldie, ayudando a Giselle a levantarse. Ninguna de nosotras quiere ver a su marido partir a una batalla porque sabemos que existe la posibilidad de que acabe muerto. No ests sola en tus inseguridades. Cuando sus cuadas salieron del cuarto, Bethia se refugi en la cama, dominada por una creciente inquietud. La ltima cosa que quera era herir a Eric, no apoyndolo en ese momento crucial de su vida, cuando luchara por sus derechos y por la liberacin del pueblo de Dubhlinn de las garras de un tirano. Haba estado siendo egosta. Haba estado tan absorbida en si misma que no haba tenido en consideracin los sentimientos ajenos. Haba llegado la hora de dejar de ser infantil, inmadura. Las otras mujeres de Donncoill tambin se enfrentaban a la posible prdida de sus maridos, amantes, o hijos, que partiran a la batalla contra los mercenarios de Sir Graham. Tena que intentar mostrarse tan valiente como las otras. Esto no significara ignorar sus miedos, solamente dominarlos para proteger a quien

amaba. Aun as, hasta el ltimo instante, rezara para que la diplomacia venciese, para que Sir Graham entregase Dubhlinn a su legtimo heredero, sin que una sola gota de sangre fuese derramada.

Ests embarazada. Decret Maldie, limpiando el sudor de la frente de Bethia con un pao hmedo. Embarazada, ella solamente asinti y acept la copa de sidra caliente que la cuada le ofreca, preguntndose como reaccionara esta al pedirle discrecin. Todava no se lo he dicho a Eric. Declar, dando las gracias porque su marido hubiese salido tan pronto como amaneci. Fue lo que imagin. Eric nunca sera capaz de callarse esa noticia. Lo que no consigo entender es por qu ests escondiendo esta maravillosa noticia. Posiblemente por unas razones muy tontas. Quera tener la certeza de que estaba embarazada y de que no sufrira un aborto natural, como es comn que pase durante los primeros meses. No son tonteras. Maldie se sent al borde de la cama. Debes estar ms tranquila ahora. Mientras estuve en la corte, y despus al llegar aqu, sola tener nauseas, mareos y debilidad al caer la noche. Ser por algo malo que haya vomitado por la maana? No, no lo creo. Las nauseas matinales son algo frecuente. O tal vez hayas comido algo anoche que no te haya sentado bien. Durante el embarazo algunos alimentos son difciles de digerir. Cunto tiempo hace que ests embarazada? Dos meses, tal vez un poco ms. No recuerdo con seguridad cuando mi perodo empez a faltar. Entonces yo empezara a contar a partir de la primera vez que os acostasteis juntos. No es raro que una mujer se quede embarazada al perder la virginidad, o poco despus. Entonces, probablemente, estoy de tres meses. Las nauseas no tardarn en desaparecer. A partir del cuarto mes, las nauseas desaparecen y empezamos a engordar.

Es una perspectiva muy animadora. Cundo pretendes contrselo a Eric? Creo que voy a esperar un poco ms. No s si es algo que se le deba contar a un hombre prcticamente en la vspera de una batalla. En realidad, llegamos hace seis semanas y el no ha notado ni siquiera los pequeos cambios en mi cuerpo a causa del embarazo. Prefiero que mi marido no est tan lleno de preocupaciones, y tan ocupado, cuando se lo cuente. Riendo, Maldie se levant. S, es una noticia que merece ser comunicada en un momento y un lugar especial. Muchos problemas os rodean ahora. Pero, recuerda que la hora y el lugar perfectos tal vez tarden en llegar y sera mejor que se lo cuentes e Eric antes de que lo descubra por s mismo. Los hombres a veces no reaccionan bien cuando piensan que les escondemos una cosa que consideran importante. Seguro que no quieres estropear el momento con una discusin tonta. Mientras observaba a su cuada retirarse, Bethia decidi tomar el consejo en consideracin. Despus de todo, el ltimo consejo que le haban dado Maldie y Giselle haba sido valioso. Eric poda creer que ella no aprobaba completamente la guerra, pero ya no tena dudas de que lo apoyaba en su lucha por la posesin de Dubhlinn. En el fondo de su corazn, reconoca que su marido no tena eleccin y que no haba comparacin entre sus acciones y las de Sir Graham, o las de William. Sir Graham era un ladrn, usurpador, y necesitaba ser alejado del pueblo que haba arruinado. Dentro de pocas semanas, el clima permitira partir a la batalla. Saba que no sera capaz de despedirse de Eric con un beso, una sonrisa y palabras de buena suerte, porque su alma estara sangrando. Pero, por lo menos, el partira convencido de que crea en su causa.

El tiempo en Donncoill pas rpido y, para alivio de Bethia, pacficamente. Sus das eran llenados jugando con los nios, estudiando las propiedades de las hierbas medicinales con Maldie e intentando aprender francs con Giselle. Pero las sombras acechaban en el aire, minando su breve alegra. William continuaba acechndola, a las escondidas. No haba dudas de que el infame

los haba seguido hasta all. Mientras, las muchas caceras organizadas por los Murray se haban mostrado infructferas, para angustia y frustracin de Eric. El otro problema era respecto a su matrimonio. La pasin mutua permaneca ardiente, pero Eric no daba indicios de dedicarle algn sentimiento ms profundo. A veces intentaba consolarse pensando que la mayora de las parejas ni siquiera conoca el placer que ellos disfrutaban en los brazos del otro. Entonces, observando cuan intensamente los hermanos de Eric y sus esposas se amaban, la envidia la corroa. Era eso lo que quera para ellos. Abandonando el bordado, Bethia se acerc a la ventana. La primavera se avecinaba. Era esa la poca del ao que ms le gustaba. Esta vez, el inicio de la estacin de las flores no le traa alegra. En breve, Eric partira para enfrentarse a Sir Graham. Pensativa, pos la mano sobre el vientre. Estaba de cuatro meses de embarazo y su marido todava no haba notado ningn cambio en su cuerpo. Cuando los movimientos del bebe en su tero fuesen ms fuertes, y perceptibles, sera imposible ocultar lo obvio. Durante semanas haba alimentado la esperanza de escuchar a Eric decirle alguna palabra de amor, haba soado con ese momento romntico, en que, emocionada, confesara amarlo tambin y le contara que, dentro de pocos meses, sera padre. Por fin haba aceptado el hecho de que necesitaba olvidarse del romanticismo. Tendra, simplemente, que informarle de su embarazo y esconder su amor. Vamos, anmate, la primavera es una estacin maravillosa. Murmur Maldie, sentndose a su lado. Si, siempre ador esta poca del ao. Pero, esta vez, la entrada de la primavera marca el inicio de la guerra con Sir Graham. El se niega a salir de Dubhlinn y desafa a Eric, abiertamente, a intentar sacarlo de all. Los Beaton son conocidos por su arrogancia estpida. Es una pena que no sean cobardes tambin. Que no huyan cuando los Murray lleguen a los portones de la fortaleza. La lucha tendr lugar, querida. Maldie dijo en voz baja. Por eso pareces tan triste? No. Solo estaba pensando en lo poco que han cambiado las cosas entre Eric y yo, mientras que yo esperaba ms. Ah, te gustara que l te amase tanto como t lo amas. No es eso lo que toda mujer desea? Pero eso no suceder.

Ests segura? Mi marido nunca me ha dicho una palabra de amor. Y no me atrevo a intentar adivinar cmo se siente, por miedo a decepcionarme y sufrir todava ms. He alimentado sueos romnticos sobre cmo le dara la noticia de mi embarazo. Se como son esos sueos. Algo como Eric arrodillndose, confesando que te ama perdidamente y dicindote que ese bebe es el fruto de vuestro amor? Yo lo dejara permanecer de pie. Bethia y Maldie rieron. Tus sueos se harn realidad, querida. Y ten la seguridad de que Eric ser inmensamente feliz al descubrir que ser padre. S, lo s. Pero me gustara tener lo que t tienes. Un hombre alto y moreno? Oh, pens que me hablabas en serio. Y lo hago. Te comprendo perfectamente. Escchame con atencin: sigue amando a tu marido. Eric siempre dijo que le gustara tener el tipo de relacin que Balfour y yo tenemos. Ese significa que est dispuesto a empearse por que eso suceda. Tal vez te dedique sentimientos ms profundos y t ni siquiera lo notes. Llevis poco tiempo casados y al principio no todo est claro. Bueno, creo que no estoy consiguiendo hacerte sentir mejor, no? Al contrario. Tus palabras me reconfortan. Maldie tom a su cuada del brazo y la empuj fuera del cuarto de costura. Vamos a ver a los nios y cuando nuestros odos estn a punto de explotar debido al barullo, iremos detrs de nuestros maridos. Bethia no se resisti. Maldie era una perfecta compaa y, a pesar de los doce aos de diferencia que las separaban, tenan muchas cosas en comn y los lazos de amistad y afecto que las unan se volvan cada da ms fuertes. A diferencia de lo que le haba sucedido cuando sali de Dunnbea, estara triste cuando llegase la hora de partir de Donncoill. Su nico consuelo era la corta distancia entre las dos fortalezas. Sin duda, Eric mantendra un estrecho contacto con la familia y las visitas serian frecuentes. Durante una hora jugaron con los nios. James se haba adaptado al nuevo ambiente con una rapidez asombrosa y estar rodeado por un montn de nios y nias lo haba estimulado a aumentar su vocabulario. La entusiasmaba verlo expresarse cada vez con ms claridad. Cuando se mudasen a Dubhlinn, no permitira que su sobrino estuviese solo en el

castillo. Iba a rodearlo de compaeros de travesuras, aunque no fuesen nios de su misma clase social. Ahora vamos tras nuestros maridos. Decret Maldie, arrestndola escaleras abajo. A propsito, cmo van tus nauseas? Desaparecieron? No, pero las oleadas de nauseas son menos frecuentes. Antes, me suceda por la maana y por la noche. Ahora solo por la maana. Deberas habrmelo dicho y te habra preparado un remedio para aliviar las crisis de malestar. Es verdad. No s cmo no se me ocurri antes. Debe estar siendo difcil esconder tu condicin a Eric. El siempre se levanta antes que yo, pues tengo mucho sueo ltimamente. Es un sueo pesado. Al entrar en el patio, Bethia inspir hondo, casi pudiendo aspirar la fragancia de la primavera. No haba sido un invierno muy duro, pero le alegraba haberse librado del fro. De repente, un movimiento en los portones llam la atencin de las dos damas. Con los ojos muy abiertos, Bethia observ la llegada de un carruaje custodiado por tres hombres muy altos y corpulentos. Con el corazn en un puo, reconoci la voz autoritaria de la mujer que ya daba rdenes como si todos los all reunidos fuesen sus empleados. Eric, Balfour y Nigel se adelantaron para recibir a la visitante y Bethia necesit contener el impulso de correr y agarrar a su marido. Encerrarlo en su cuarto le pareci, de repente, la actitud ms sensata a tomar. Maldiciendo, vio a lady Catriona descender del carruaje y tirarse a los brazos de Eric. Quin es esa? Pregunt Maldie. Lady Catriona, una de las ex-amantes de Eric. Qu en nombre de Dios, hace esa mujer aqu? Por lo visto, Dios crey que yo necesitaba un desafo. Lady Catriona llego con el inicio de la primavera, trada por el barro, para hacer lo que me hizo en la corte. Adems, algo en lo que es especialista. Lo qu? Hacer que me sienta indigna y despreciable.

chale una mirada. Giselle refunfu, sealando al otro lado del saln. Asquerosa. Concord Maldie, dirigindose enseguida hacia Bethia. Y entonces? No vas a hacer nada? Suspirando profundamente, Bethia observ a Catriona derramarse sobre Eric. Desde que la bella dama haba aparecido, sin ser invitada, a las puertas de Donncoill, solamente vea a su marido a la hora de dormir. Si Eric no estaba entrenando con sus hermanos, o persiguiendo a William, Catriona lo persegua sin cesar. Tal situacin le recordaba amargamente a su estancia en la corte. Qu creis que debera hacer? Ir all y darle un puetazo en la boca? Tal vez arrancarle algunos de sus lindos dientes? Yo no vacilara en tomar esa actitud. Giselle afirm, colrica. Es una idea tentadora. Dijo Maldie. Pero sera faltar a las buenas maneras. Crees que esa vagabunda demuestra buenas maneras intentando seducir a un hombre delante de su esposa? Ese tipo de cosas siempre pone a Giselle furiosa. Explic Maldie a Bethia. Creo que es su sangre francesa. Oh, s? Y permitir que una vagabunda devore a tu marido como si fuese un dulce, solamente para no ser descorts, me parece un comportamiento muy sajn. Sajn? Contest Maldie, irritada. Me ests acusando de actuar como una maldita inglesa? Si la indirecta te sirve. Cuando sus dos cuadas empezaron a discutir, Bethia volvi su atencin a Catriona. Maldie y Giselle discutan con frecuencia y ambas se divertan mucho con esas batallas verbales, demostrando que se trataban como verdaderas hermanas con esas provocaciones mutuas. Mientras, Giselle no se haba engaado con su evaluacin. Aunque Catriona todava no haba llegado a devorar a Eric, estaba muy cerca de conseguirlo. Sin duda ya haba cruzado la lnea que separaba las buenas maneras de la grosera. Ella proceda como si tuviese algn derecho sobre Eric, sola insinuar que los dos casi haban sido novios. Catriona tambin haba resuelto olvidar que

haba participado en el ataque perpetrado por William cuanto Bethia haba estado en la corte y haba asumido un aire de completa inocencia. Ah, solamente mira. Se lament Giselle. Estamos aqu bromeando mientras la pobre Bethia est con el corazn hecho pedazos. De hecho, tengo la impresin de que ella est un poco confusa. Murmur Maldie. Exactamente Concord Bethia. La audacia de esa mujer est ms all de mi comprensin. Y la insistencia en insinuar que Eric haba estado a punto de pedirle matrimonio por que los lazos que los unan iban ms all de la lujuria? S que son mentiras descaradas. Qu ser lo que espera? Qu Eric me abandone? O que la tome por amante? Con los nervios a flor de piel, Bethia les cont sobre la probable participacin de Catriona en el ataque de William contra su vida. Ahora aqu est la embustera, esperando que yo le d la bienvenida y haga como si nada hubiese sucedido. Le has contado a Eric lo que hizo esa cretina? Maldie pregunt, indignada con el relato. No, porque no tengo pruebas. Tienes que luchar por tu hombre, querida. Luchar por l? Ya habis reparado en Catriona? Y ya me habis echado una ojeada a m? Cul es el problema? S, la vagabunda es muy bonita y duea de un cuerpo voluptuoso. Y tambin de participar en un intento de asesinato y de, probablemente, haberse acostado con ms hombres de lo que consigue recordar, se est esforzando para inducir a un hombre a cometer adulterio delante de su esposa. Mi hermano no es ningn tonto, querida. Es capaz de ver la podredumbre bajo un lindo rostro. Aunque sepas que puedes confiar en l, no es sensato estar aptica, permitindole a esa desvergonzada que proceda como ella quiera. Qu crees que pensar Eric de tu actitud? Que no me importa. Reconoci Bethia, angustiada. Y no es eso lo que quiero que piense. Pero tampoco deseo comportarme como una bruja celosa. Nadie te est aconsejando actuar as. Argument Giselle. No, no sera adecuado. Pero necesitas hacerlo entender, y a esa vagabunda, que te sientes insultada. Un poco de celos no hacen mal. Dijo Maldie. Creme, Eric estara furioso si algn hombre te estuviese asediando. S, el puede ser un poco posesivo. Recordaba como su marido insistiera en orla admitir que le perteneca. Supongo que no hara mal en

demostrarle que yo tambin lo soy. Es hora de que Catriona sepa que no me tragar sus idioteces pacficamente. Tal vez ahora sea un buen momento para confesarle que lo amas. Sugiri Giselle. Por qu crees que amo a ese tonto? Bethia suspir resignada cuando sus cuadas voltearon los ojos. Oh, cielos, todo el mundo sabe cmo me siento? No, querida Maldie la tranquiliz, dndole unas palmaditas en el hombro. Eric todava no se ha dado cuenta. Creo que no ser un buen momento para hablar de amor. Eric podra pensar que mis palabras estn siendo dictadas por los celos, que solamente quiero alejarlo de Catriona. Si algn da le confieso que lo amo, me gustara que el creyese en m, aunque que no corresponda mis sentimientos. Durante varios minutos, sus cuadas le ofrecieron innumerables consejos sobre cmo arrancar a Eric de las garras de Catriona, algunas tan tontas y absurdas que las tres constantemente se rean a carcajadas. Por fin, Bethia decidi plantarse a lado de su marido. Pero, que Catriona tuviese cuidado. La bruja celosa, que quera mantener bajo control, estaba a punto de salir a la luz.

De repente, Eric fue flanqueado por sus hermanos. Mientras Nigel distraa a la irritantemente tenaz Catriona, Balfour le paso un brazo por los hombros y lo empuj a su lado. Solo esperaba no tener que escuchar un sermn sobre la santidad de los votos matrimoniales. Se sentira insultado porque jams haba considerado la posibilidad de no respetarlos. Creo que te has metido en un lio, muchacho. Le advirti Balfour. Por qu? Maldie y Giselle han estado conversando con tu esposa, aconsejndola, me parece. Cre que deba avisarte. Cuando esas dos se juntan, pueden causar problemas a una docena de hombres. Note que a ambas les gusta mucho Bethia, por lo tanto, es obvio que los tres se entienden perfectamente. Resultado: problemas triplicados. Bien, como tu mujer viene hacia aqu, Nigel y yo volveremos a nuestros asientos. Tienes miedo de que tus elegantes ropas se manchen con mi sangre?

En realidad, muchacho, no creo que sea tu sangre la que se derrame. Cobardes Brome Eric, cuando sus hermanos desertaron, apresurados. En ese instante Catriona lo agarr del brazo y empez a contarle, con detalles explcitos, el ltimo suceso amoroso, intenso y violento, que haba escandalizado a la corte. Eric se limitaba a asentir con la cabeza, con los ojos fijos en la figura pequeita y delicada que se aproximaba. Era obvio que a ella no le gustaba Catriona y no la quera en Donncoill. Maldie y Giselle, adems, compartan la misma opinin y no disimulaban el desagrado con la presencia de la indeseable husped. Pero, por qu a Bethia no le gustaba Catriona? Por qu senta celos, o solamente porque realmente se trataba de una criatura insoportable? No consegua comprender como la haba elegido para amante hace aos, aunque por un corto perodo de tiempo. La expresin impenetrable de Bethia no dejaba traslucir lo que senta. Eric saba que emociones profundas la sacudan tras la serena sonrisa. A pesar de que no deseaba una escena, o discusin, comprobar que era capaz de despertar un poco de celos en su esposa le alegraba. Ah, Bethia Exclam Catriona. Entonces, al fin, has abandonado la compaa de esas viejas. Como Catriona tena casi la misma edad de Maldie y Giselle, el comentario son como una perfecta tontera. No creo que sea sensato llamarlas as, cuando pueden escucharte. Bethia pos la mano en el brazo de su marido. Disclpame. Con tantos nios que las dos han parido, tal vez haya calculado mal sus edades. Por lo menos esa de ah todava es joven para procrear. Complet, lanzando una mirada enojada a Giselle. Ms que nunca, Bethia tuvo la certeza de que Eric nunca haba pensado en casarse con Catriona. El amaba a los nios y esa fulana insensible los detestaba. Nunca nos has dicho por qu has decidido visitar Donncoill, mi lady. Con estudiada naturalidad, Bethia recost la cabeza, suavemente en el pecho de su marido. Escuch comentarios de que Eric pronto entrara en guerra con Sir Graham. Ah, y has temido perderte el derramamiento de sangre. El corazn de Bethia se dispar cuando Eric entrelaz sus dedos con los de ella, en un gesto lleno de ternura.

Claro que no. La expresin del bello rostro revelaba lo contrario. Crees que ser una batalla sangrienta? Rezo para que sir Graham parta y entregue Dubhlinn, sin que una sola espada sea desenvainada. Eso no suceder. Por qu Sir Graham soltara las tierras de las que se ha apoderado? Porque es una orden del rey y mi marido es el legtimo heredero de Dubhlinn. Ah, s. Catriona le regal a Eric una sonrisa reluciente. Vas a ser un buen laird. Gracias. Girndose hacia su esposa pregunt: Sobre qu, Giselle, Maldie y t habis conversado durante tanto tiempo? Evidentemente, Eric saba que las tres haban hablado sobre el comportamiento ultrajante de Catriona, pero Bethia decidi no darle la satisfaccin de confirmar sus sospechas. Hablbamos sobre procreacin y buenas maneras. Adems de dientes rotos. Escuchando a su marido ahogar la risa, Bethia asumi un aire todava ms inocente. Giselle estaba particularmente interesada en dientes rotos. Puedo imaginarlo. Respondi Eric, conocedor del temperamento de Giselle. Lady Giselle tuvo problemas con los dientes? indag Catriona. Pasmada, Bethia no consegua disimular su asombro. Cmo alguien poda ser tan obtuso? En su prepotencia, Catriona, prefera no ver cunto enfureca a las otras mujeres. Tal vez ella supiese como utilizar la belleza para seducir a los hombres, tal vez su falta de moralidad la transformase en una enemiga mortal. Pero su estupidez pareca ilimitada. No. Explic Eric, mas convencido que nunca de que no haba sido la inteligencia de Catriona lo que lo haba atrado a su cama. Creo que los dientes de Giselle estn perfectos. Que bueno. Los dientes malos suelen ser una provocacin, adems de horribles. Fui bendecida con unos dientes perfectos. S. Dijo Bethia. Cuando estaba al otro lado del saln, pude percibir la blancura de tu sonrisa. Cuando la luz de los candelabros iluminaron tu sonrisa, tus dientes llegaron a brillar, provocando en m una ceguera temporal. Bethia Eric la amonest, esforzndose por aguantar la risa.

La cortesa impeda insultar a un husped. Aunque una husped grosera y arrogante, se instalase all sin ser invitada. Por eso Bethia decidi retirarse, antes de perder toda la paciencia. Por lo menos haba alcanzado uno de sus objetivos: Catriona haba percibido la irona contenida en su comentario sobre dientes fascinantes En su cuarto, ella se cambi y se acost, luchando por recuperar la calma. No quera descargar su irritacin en su marido cuando este apareciese. De all a unos minutos, Eric apareci, sonriente y de buen humor. Ceguera temporal, eh? La provoc, desnudndose y acostndose tambin. Admito que estaba a punto de perder la paciencia. No puedo culparte. Catriona es realmente insoportable. Yo deba estar ciego, y sordo, cuando me enred con esa mujer. No existe nada bello bajo el exterior. Ni moral, ni inteligencia. Oh, puedo pensar en dos atributos que han captado tu atencin. Ah, s. Nosotros, los hombres, a veces somos tontos y creemos que mayores son mejores. Inclinndose, Eric bes los pechos de su esposa con tierna reverencia. Pero ms grandes definitivamente no significan ms dulces. Suspirando de placer, Bethia se entreg a las caricias de las manos masculinas, que viajaban por su cuerpo con una mezcla de ardor y suavidad. Durante una eternidad, murmullos, suspiros, gemidos, resonaron por el cuarto oscuro. Libres de cualquier pudor, los dos se amaron con la impaciencia de los enamorados, las caricias osadas arrastrndolos a un torbellino de sensaciones hasta explotar en un orgasmo devastador. Sabes cmo agotar a un hombre, amor. Eric susurro, exhausto y feliz. Es extrao, pero esa fue una de las sugerencias de Giselle, sobre cmo mantenerte fuera del alcance de Catriona. Ella dijo que yo debera de mantenerte ms en mi cama. Bethia se ri, saboreando el momento de complicidad. Cielos, si me mantienes en tu cama un poco ms, no conseguir ni siquiera caminar. Fue lo que yo le dije a Giselle. Y que respondi ella? Que el plan dara resultado.

Lo siento mucho por que tengas que soportar a la tonta de Catriona. No es culpa tuya que ella est aqu. Tal vez no completamente, pero reconozco tener parte de culpa en esta situacin. Cuando no era ms que un muchacho inconsecuente en la corte, crea que saba que damas deba evitar, cuales me podran causar un problema en el futuro. Por lo visto, no percib el verdadero carcter de Catriona. Con certeza, se acabar marchando cuando comprenda que sus cortejos no la llevarn a nada. Me temo que no soy tan paciente. Despus de todo, cuando estbamos en la corte, deje claro que no me interesaban las aventuras adulteras, que yo crea en serio en el matrimonio y no pretenda despreciar los votos con infidelidades. O Catriona es estpida, o demasiado vanidosa para no creer en mi palabra. Las reglas de la cortesa y la hospitalidad no me permiten echarla de Donncoill simplemente porque no la soportamos. Eso no quiere decir que yo est obligado a tolerar toda esta tontera. He intentado ser educado y gentil. Ahora he decidido que ya basta. Si crees que es lo mejor. A pesar de coincidir con la opinin de su marido, Bethia se sinti inquieta. Catriona no va a tolerar la ofensa por mucho tiempo, antes de hacer una escena.

Que le has dicho a l sobre m? Dos das, pens Bethia, girndose para enfrentar a una irritadsima Catriona. En realidad, le sorprenda que la descarada hubiese aguantado, durante cuarenta y ocho horas, el cambio de comportamiento sin reaccionar. Cruzando los brazos, Bethia se prepar para la desagradable escena, pidiendo que fuese rpida. Finalmente haba encontrado tiempo para estudiar el cantero de hierbas de Maldie, porque tena intencin de plantar uno igual en Dubhlinn, y prefera no desperdiciar unos minutos preciosos a causar del mal humor de una desvergonzada. No s de qu ests hablando. Eric cambi de actitud conmigo. Est fro, casi rudo. S que es tu culpa. Tal vez est harto de ser el blanco de tus avances indeseados. Indeseados? Quiero que sepas que

Lo s todo. Bethia la cort, muy calmada, muy segura de s misma. Segn tu versin de los hechos, Eric y tu fuisteis grandes amantes, el te adoraba. La pasin mutua era tan sublime que por poco no habais sido novios. Bien, no creo que llegaseis tan cerca de ser novios. Cuando Eric se cas conmigo, me cont que, hasta entonces, no haba pensado entregar su corazn, y ofrecer su nombre, a ninguna mujer. Prefiero creer a mi marido. Oh, s, claro. Eres demasiado ingenua y no entiendes que los hombres dicen cualquier cosa para conseguir lo que quieren. Obviamente algunas mujeres tambin son as. Dnde est tu orgullo? El no te quiere. Mientras las dos mujeres discutan, Eric se acerc. Todava fuera del alcance de la vista de ambas, se detuvo. Haba sido un tonto por no pensar que Catriona culpara a Bethia por su arisca indiferencia. Una parte de l quera interferir en la conversacin antes de que Catriona dijese algo que lastimase a su esposa. Pero el instinto le deca que haba ms que simples celos detrs de la rabia que Bethia senta por Catriona. Si permaneca alejado tal vez descubriese algo. El ya me quera. Por qu iba a cambiar de idea? Por qu ahora es un hombre casado? Respondi Bethia con el tono de voz de quien intenta explicar lo obvio a una idiota. Casado contigo. Mrate a un espejo. Eres delgada, tu cabello no tiene un color exquisito, ni castao, ni rojo, y tus ojos no combinan. Tengo dientes perfectos. Qu hombre me rechazara por ti? Tal vez yo sea muy buena en la cama. Ligera, fcil de ajustar en la posicin ideal. Los hombres aprecian eso, supongo. Ahora ests siendo ridcula. No, has vuelto a Eric contra m contndole lo que sucedi aquel da, en la feria. Ah, el da que t me condujiste directamente a las manos del criminal que quera matarme. El no dijo que quera matarte. Solamente deseaba encontrarte sola. Por favor, por lo menos intenta ser honesta. La voz de Bethia transpiraba desdn. A ti no te importaban lo ms mnimo los planes que ese infame tena para m. No. El debera haber cortado tu maldita garganta. Me ofendiste. De repente, Eric apareci en medio de las dos. Ahora entenda porque Bethia detestaba a Catriona. Tan pronto como esa mujer se fuese,

descubrira porque su esposa no le haba contado la verdad sobre lo que haba sucedido en la feria. Queras la muerte de mi esposa porque te haba herido en tu vanidad? Pregunt el a una petrificada Catriona. No, Eric, mi amor. Entendiste mal. Entend perfectamente. Te quiero fuera de Donncoill. Ahora! Orden. Pero la noche no tardar en caer. Recoge tus cosas y vete. Ahora. Girndose hacia Bethia, dijo: Necesitamos hablar. En el solrium, dentro de una hora. Aunque dudaba de que su marido consiguiese expulsar a Catriona de Donncoill tan rpido, Bethia se dirigi al solrium. En menos de una hora, ah estaba el. Por qu no me contaste que Catriona estaba envuelta en el incidente con William? Eric la interrog sin prembulos. Porque no tena pruebas. Solamente sospechas debido a la forma en que ella y Elizabeth me estaban tratando despus de haberlas insultado. Adems de haberme abandonado en la feria, William mencion a dos mujeres que le haban ayudado a localizarme. Deberas habrmelo contado. Tal vez. Pero ya nos bamos. Presum que nunca ms volvera a verlas. Solamente quera partir de aquel lugar y tem que, si hacia acusaciones, nos veramos obligados a quedarnos hasta haber esclarecido el incidente. Es un argumento razonable. Pero no deberas haberme guardado nunca ese secreto. Bethia estuvo de acuerdo, ntimamente llamndose mentirosa. Estaba guardando dos secretos a su marido: sobre el bebe que llevaba en el vientre y sobre cuanto lo amaba. Solamente esperaba que el comprendiese sus motivos, cuando le confesase la verdad. A propsito, tienes razn. Tus dientes son perfectos. Oh, no. Su marido haba escuchado ms de lo que haba imaginado sobre su discusin con Catriona. Hay otra cosa que dijiste que me intrig. ajustar a la posicin ideal. Algo como ligera, fcil de

Reconociendo el brillo en los ojos de su marido, Bethia se rio y corri hacia la puerta, fingiendo intentar escapar. Entonces l la tom en brazos, y se olvidaron del mundo.

Captulo X

Fue difcil, pero Bethia intent no discutir con Eric. No crea que estuviese pidiendo mucho. Solamente quera ir a la aldea con Maldie, ambas escoltadas por media docena de hombres armados. Mientras observaba a su marido caminar de un lado a otro de la habitacin, se pregunto si l estara siendo demasiado protector, ella una loca, por ignorar la seriedad de la amenaza representada por William. No necesitas nada. Argument Eric. Y si lo necesitas, enva a una sirvienta a buscarlo.

Llevaremos a seis hombres con nosotras Crees que un loco idiota conseguira derrotarlos en medio de los aldeanos? Maldiciendo para sus adentros, Eric se pas la mano por los cabellos, dominado por una creciente inquietud. William pareca haber tomado proporciones msticas en su mente. Aunque reconoca que era una tontera, la idea de ver a Bethia fuera de los muros del castillo lo aterrorizaba. Pero, ella tena razn. Si William consegua vencer a los guardias y a un centenar de aldeanos, entonces no exista un lugar seguro para mantenerla, ni siquiera en la fortaleza. No me gusta la idea. Concedi, al final. Pero puedes ir. Ponindose de puntillas, ella lo bes en los labios. Gracias, querido. Percibiendo la preocupacin extrema de su marido, Bethia intent tranquilizarlo. No pienses que no me preocupo por William. No me olvido de que casi me mata dos veces. Y, aun as, quieres exponerte. No estar sola o desprotegida. Es primavera! En Dunnbea, antes de que la amenaza de William asomase a nuestras vidas, yo pasaba ms tiempo en los campos en esta poca del ao que dentro de casa. Quieres vagar por los campos? Te falta alguna cosa aqu dentro? No es eso y lo sabes muy bien. Donncoill es un lugar maravilloso y las personas que me rodean no podran ser ms gentiles. Pero, sigue siendo una prisin, si no puedo aventurarme nunca ms all de los portones. No puedo vivir con miedo, es sofocante! Entiendo. Ve, pero ten mucho cuidado. Antes de que su marido cambiase de opinin, Bethia volvi a besarlo y sali corriendo del cuarto. Estaba ansiosa por conocer la aldea, la cual Maldie y Giselle no dejaban de elogiar. Quera comprender la razn de esa prosperidad. Eric se empeara al mximo para hacer que Dubhlinn renaciese, pero tal vez necesitase ayuda para entender cmo hacer el lugar atrayente y til para una mujer. Entonces Sir Murray te ha dado permiso para el paseo. Dijo Bowen, asegurando las riendas del caballo y ayudndola a montar. Si. Te has ofrecido voluntario para ser uno de mis seis guardias? S. Sinceramente, no apruebo esta salida tuya a la aldea, considerando las seales de que William te persigue, pero a pesar de eso, comprendo tu necesidad de libertad.

Me siento confinada, enclaustrada. Es angustiante no poder ir a donde quiero. No te preocupes. El canalla no puede esconderse para siempre. Acabaremos apresndolo. Entiendo cmo te sientes, querida. Dijo Maldie, cabalgando al lado de su cuada. Tambin he crecido con la libertad de ir a donde quera y, cando me convert en la esposa del laird de Donncoill, se me hizo raro estar siempre rodeada por una escolta. La verdad es que crec sin ataduras porque a nadie le importaba. Entonces, cuando pas a vivir con personas que me amaban, percib que se preocupaban por m y por eso vigilaban mis pasos, para que nada malo me sucediese. Bethia se limit a asentir, sintindose agobiada por el peso se la revelacin. Maldie, probablemente, ni siquiera se haba dado cuenta de la importancia de sus palabras. Por primera vez, vea la cruda realidad. Desde que haba aprendido a caminar, haba podido vagar por donde quisiese, a cualquier hora del da y de la noche. Solamente Peter, Bowen y despus Wallace, intentaban controlar sus andanzas. Y eso que haba credo que era libertad no era ms que total indiferencia. A sus padres no les importaba lo que pudiese pasarle, por eso no le daban la mnima importancia a su paradero. Mientras que Sorcha, esa s, haba sido vigilada, protegida en todo momento, como una preciosa joya. Las constantes crticas de sus padres, sobre su apariencia y comportamiento, eran un reflejo del desdn de ambos. Se haba esforzado toda su vida por agradarles. Una pura prdida de tiempo. Nunca la haban amado. Solamente la bella y perfecta Sorcha posea un lugar en sus corazones. En cuanto a Sorcha ah, como se haba engaado con respecto a su hermana gemela. Quera pensar que ella la amaba, pero ahora, cuando la venda de sus ojos haba sido retirada, reconoca lo obvio. A Sorcha jams le haba importado la hermana zarrapastrosa y de cabellos desgreados, mientras que ella ostentaba sus bellas ropas y tena una docena de sirvientas a su servicio. Ests bien, querida? Pregunt Maldie, notando su sbita palidez. Cmo poda estar bien, si acababa de descubrir que haba pasado toda su vida mintindose a s misma? Cmo no desear gritar y llorar por haber sido tan idiota? Sus padres y su hermana no la haban insultado e ignorado por que eran egosta y desconsiderados, si no porque no soportaban tenerla cerca. Estoy bien. Minti, prefiriendo proteger a su cuada. Ests segura de que no lo pasars mal?

No. Solamente se me ocurri un pensamiento desagradable. Considerando tu palidez, debe haber sido un pensamiento realmente desagradable. No sera mejor volver a Donncoill? Podemos ir a la aldea maana. No, estoy bien. Solamente han sido algunos recuerdos del pasado, que preferira enterrar para siempre. Entonces no debo preguntarte nada ahora? No ahora, cuando he conseguido, finalmente, exorcizarlos. Maldie todava observaba a su cuada atentamente cuando entraron en la aldea, pero pronto Bethia deambulaba animadamente de tienda en tienda, encantada con la diversidad y la calidad de los productos ofrecidos. Todo el tiempo, los seis hombres armados las siguieron como fieles perros de guardia. Mientras Maldie conversaba con la vendedora de cerveza, Bethia se aproxim a Bowen, notando cuanto vacilaba l para escoger algunas cintas entre la amplia variedad. Si ests pensando en llevarle un presente a tu esposa, creo que le encantaran las cintas rojas. Segura? Mi Moira siempre utiliza colores oscuros, sobrios. Porque en Dunnbea no haba eleccin. Un tejido alegre, por ejemplo, es mucho ms bonito que uno marrn. Con sus cabellos y ojos negros, Moira estar preciosa llevando cintas rojas. Compra tambin hilo rojo, para que ella pueda coser piezas nuevas. La joven dama est en lo correcto. Opin la artesana. carretes de hilo rojo guardados all dentro, si el seor lo desea. Tengo

Entonces traedlos aqu, porque tengo que mantener los ojos fijos en mi lady. No te preocupes por m. Dijo Bethia. Voy a volver a junto de Maldie, que continua discutiendo el precio de la cerveza. Mientras se abra camino entre la multitud, Bethia senta la mirada de Bowen acompandola. De repente, siti un dolor lacerante en el brazo. Al colocar la mano sobre el lugar, sinti una humedad extraa. Horrorizada, vio como la sangre empezaba a brotar del corte. Y, frente a ella, el rostro horrendo de William Drummond. En cuestin de segundos, Bowen estaba frente a ella, con la espada en alto. Pero William ya haba desaparecido en medio del tumulto que siguiera al ataque, perseguido por su escolta y por innumerables aldeanos.

No creo que consigan atraparlo. Murmur Bethia, cuando Bowen la llev hacia un banco de madera, frente a la choza ms prxima. Es solo un araazo. Se apresur a tranquilizarlo, percibiendo la preocupacin del soldado. S. Concord Maldie, examinando el corte y limpindolo con un pao hmedo que la amable vendedora de cerveza le haba ofrecido. Es que ese idiota pretenda matarte con esa pequea cuchillada? No. Creo que William quera que yo me girase para poder enterrarme la daga en un rgano vital. Oh, cielos, ahora me encerrarn en la torre. Cmo? La ltima vez que ese loco intent matarme, Eric confes que deseaba tenerme encerrada en una torre rodeada de hombres armados. Cuanto dulzura. Dulzura? Tu marido solamente ansa protegerte. Pero dudo que te mantuviese confinada entre cuatro paredes. Tal vez no. Pero s que solo me dejar poner los pies fuera de Donncoill cuando William est muerto.

Yo debera encerrarte en la torre ms alta y rodearla de hombres armados! Grit Eric, arrancando a Bethia de la silla y apretndola en sus brazos tras el breve relato de Bowen sobre el incidente de la aldea. Girndose hacia el hombre, le pregunt: Crees que vale la pena intentar cazar al maldito ahora? Probablemente no. Pero creo que deberamos intentar descubrir algn rastro, alguna pista que nos ayude en su persecucin. Ve a acostarte y descansa, amor. Eric hizo una sea a Grizel para que se aproximase y le orden acompaar a su esposa hasta el cuarto. Es probable que nos| tardemos mucho. No tengo grandes esperanzas de localizar el escondrijo del canalla. No haba nada que Bethia pudiese decir par darle esperanza, porque era de la misma opinin. Aun con tantos hombres buscndolo, William siempre

consegua escapar. A veces se preguntaba se no sera l el verdadero hechicero.

A la maana siguiente, Bethia comprob que haba estado en lo cierto con su suposicin. Eric solamente la dejara atravesar los portones de Donncoill tras la muerte de William. Paciente, lo escuch explicar por qu sera transformada en una prisionera. De hecho, no era culpa de su marido que hubiese llegado a ese extremo, pero odiaba la falta de libertad. Desde la ventana de su cuarto, ella lo observ entrenar con los otros hombres. Era imposible negar la fuerza fsica y la preparacin de Eric para el combate. La idea de verlo marchar a la batalla, y tal vez a la muerte, la horrorizaba. No tardarn en partir. sbanas de la cama. Cuando? Dentro de pocos das. Solamente esperan la llegada de algunos parientes de lady Maldie. Peter me ha contado que los Kirkcaldy estn ansiosos por enfrentar a Sir Graham. Fue la hermana ms vieja del laird Kirkcaldy quien acab seducida y abandonada por Beaton, el padre de Sir Eric. Si. Es una triste historia. Por lo menos Eric tendr un ejrcito de caballeros competentes apoyndolo en su envestida contra Sir Graham. Tambin estoy preocupada. Murmur Grizel, retorciendo las manos. Paso todo el tiempo intentando recordar que esta es una causa justa e intentando convencerme de que pronto mi marido estar de vuelta, sano y a salvo. Sigue siendo una disputa por tierras. esconder su amargura. Sentenci Bethia, incapaz de Dijo Grizel, que haba estado cambiando las

No, no es solamente una simple disputa por tierras. Tu marido tiene derecho a la herencia que le pertenece. Mi Peter lucha por ti y por Sir Eric, pero tambin lucha por nosotros dos. Peter va a la guerra porque, al final del conflicto, cree que tendremos una vida mejor para ofrecerles a nuestros futuros hijos. Una choza con ms de un cuarto, tal vez algunas monedas en el bolsillo. Una oportunidad para l, y para nuestro hijo, si fusemos bendecidos con uno, de hacerse algo ms que un soldado. No imaginaba que llevaseis una vida tan dura en Dunnbea.

Dura y desesperada, mi lady. Peter tiene casi treinta aos y todava no ha sido nombrado caballero. Cuando lleg a Dunnbea, en compaa de Bowen, arriesgaron sus vidas para defender el feudo y a su gente en incontables batallas. Si, ambos son bastardos. No son hijos de campesinos, sino de caballeros respetados. Lord Drummond jams quiso nombrarlos caballeros, aun reconociendo lo valiosos que son. . Pero Eric no vacilar en hacerlo. Si, si los dos lo sirven honradamente. Grizel se encogi de hombros. Hacerse caballeros no volver a Peter, o a Bowen, en hombres ricos, pero los har sentirse orgullosos de s mismos. Oh, mi corazn duele al pensar en mi hombre marchando a la batalla, pero no intentar detenerlo. No le negar la oportunidad de intentar obtener un ttulo que tanto ansa, minndolo con mis miedos. Cuando Grizel sali, Bethia se acost boca abajo en la cama y enterr el rostro la almohada. La batalla con Sir Graham Beaton pareca ms compleja a cada momento. Eric luchaba para recuperar lo que por derecho le perteneca. Los Murray lucharan para ayudarlo y para librar a un pueblo de un tirano. Los MacMillan lucharan por Eric, y tambin para hacer pagar a Sir Graham por las mentiras que les haba contado durante aos, mentiras que los haban llevado a rechazar a su propio sobrino. Los Kirkcaldy lucharan porque un Beaton haba deshonrado a una mujer de su clan y porque Eric era medio hermano de Maldie. Los Drummond lucharan por ella, para que Sir Eric se convirtiese en el seor de Dubhlinn, y ella en la seora. Hombres como Peter y Bowen lucharan para conquistar el honor que hasta entonces les haba sido negado y para que sus familias pudiesen disfrutar de un futuro mejor. Cuanto ms pensaba en Peter y Bowen, ms obligada se vea a aceptar la dolorosa verdad sobre sus padres. Esos dos nunca haban amado, o se haban preocupado por nadie, excepto por Sorcha. Ella no haba sido ms que una nia no deseada, de la cual siempre haban querido librarse. Eso explicaba la rabia que Eric, Bowen, Wallace y Peter sentan por lord y lady Drummond. Como una idiota, haba sido la ltima en verlos tal cual eran. Tan inmersa estaba Bethia en su tristeza que le cost percibir la presencia de alguien a su lado. Deprisa, limpi las lgrimas con la manga del vestido. Te duele el brazo? Pregunt Eric, besndola suavemente en la frente. No. Ha sido solo un araazo. He venido a llamarte para el almuerzo, amor. Dios! Perd la nocin del tiempo! Bethia se levant de un brinco. Dame solamente un minuto para arreglarme.

En silencio, Eric la observ lavarse la cara y peinar los cabellos. Quera preguntarle porque haba estado llorando, pero tuvo miedo de la respuesta que iba a obtener. Media hora antes, la haba visto mirando el entrenamiento por la ventana y ahora la sorprenda llorando. Con seguridad eso estaba relacionado con la prxima batalla. Si Bethia todava consideraba su causa una simple disputa de tierras, si todava consideraba su decisin de luchar por lo que le perteneca equivocada, si crea que, bajo su mando, muchas vidas estaran siendo desperdiciadas, prefera no escucharla exponer sus pensamientos. En especial en la vspera de la batalla.

Maana? Sorprendida, Bethia se sent en la cama y mir a su marido. Partes para Dubhlinn maana? Si. Al amanecer. La revelacin explicaba muchas cosas, concluy ella, todava no recuperada de asombro. Despus del almuerzo, su marido prcticamente haba desaparecido. Y cuando, a la hora de cenar, el haba sugerido que lo hiciesen en su cuarto, haba interpretado el gesto delicado como el deseo de estar solos. Ahora sospechaba que l quera protegerla de las conversaciones que barreran el saln, o impedirle descubrir que los Kirkcaldy haban llegado. Sin duda tambin explicaba el modo en que Eric la haba amado, con una pasin y una urgencia que rozaban la desesperacin. Tal vez el haba imaginado que la saciedad y la somnolencia le impediran reaccionar con excesivo vigor a la noticia. Amor, que ests pensando? Pregunt Eric, un poco incmodo ante su mirada. Estoy pensando que eres un hombre muy ingenioso. Bethia necesit echar mano de todo su autocontrol para no gritar, para no implorar, para no exigirle que no se fuese. Por ms que la horrorizase, esa podra ser su ltima noche juntos y no quera arruinarla con lgrimas, suplicas y recriminaciones. Amor, tengo que ir. Ella lo silenci con un largo beso. No quiero hablar sobre eso.

No puedes simplemente ignorar el asunto. S. Esta noche deseo alejar ese asunto de mi mente No s si ser posible. Bien, tendrs que ayudarme. Quiero que me hagas el amor hasta dejarme sin aliento, hasta que caiga en un estupor sin precedentes. Hasta que, exhausta y atontada, me pueda entregar a un sueo profundo y sin sueos. Eric sonri, dispuesto a entrar en el juego. Con certeza prefera que se despidiesen as, sin lgrimas, o discusiones. Los recuerdos que lo acompaaran a la batalla serian ms dulces. Quiero estar tan agotada que me falten fuerzas para levantarme de la cama al amanecer y verte partir. Y cuando, por fin, despierte, quiero sentirme tan repleta, que dentro de m solo quede espacio para el recuerdo de nuestra pasin. Puedes hacer eso por m? Oh, s, creo que puedo. Murmur l, tomndola en brazos y besndola apasionadamente.

Dnde est tu esposa? Eric sonri a Maldie y a Balfour y luego a Nigel, que acababa de reunirse con el grupo en el patio interior del castillo. Por la expresin de sus rostros, era evidente lo que les pasaba por la cabeza. La ausencia de Bethia significaba su desaprobacin con la batalla. Todos haban discutido los sentimientos de la joven y simpatizado con sus angustias. En la opinin general, ella deba por lo menos esforzarse para parecer que lo apoyaba. Aunque tambin soase con el apoyo incondicional de su esposa, le alegraba poder contar a la familia el motivo por el cual ella continuaba durmiendo. Tampoco veo a Giselle por aqu. Observ, incapaz de resistir el impulso de atizarlos un poco. Estando al final de su embarazo, Giselle tiene mucho sueo. Respondi Nigel. Estara horas intentando despertarla y retrasara nuestra partida. Pues mi pequea esposa tambin est durmiendo. Y ni un ejrcito entero conseguira despertarla. Bethia est embarazada?

No, ella no me ha dicho nada al respecto. Supongo que est durmiendo de pura extenuacin, despus de haber cumplido mis deberes como marido, conforme lo solicitado. Riendo, Balfour revir los ojos. Entonces te has despedido de tu mujer de la misma forma que muchos de nosotros. No hay razn para presumir. Fingindose decepcionado, el seor de Donncoill se gir hacia su esposa. Das la impresin de estar bastante despierta, amor. Has resistido mi vigor? Supongo que Maldie no te ha pedido que la amases hasta alcanzar un completo estupor. Notando la sorpresa de sus hermanos, Eric prosigui. No, no estoy bromeando. Bethia literalmente me pidi que la amase hasta dejarla exhausta, agotada. Y yo, como marido dedicado, obedec. Claro que, antes de dormir, ella me confes que estaba tan agotada que iba a dormir hasta que la batalla hubiese terminado y nosotros hubisemos vencido. Rezaremos para que no ests tan agotado que no seas capaz de conseguir levantar la espada contra Sir Graham. Nigel lo provoc, bromeando, mientras se dirigan a los establos. Tal vez deberamos sugerirle una tregua a Beaton, hasta que te recuperes. Maldie bes a cada uno de los hermanos, desendoles buena suerte. Poco despus los Murray y sus aliados cruzaban los portones de Donncoill. Las primeras luces de la maana se derramaban sobre las imponentes montaas y todo a su alrededor rezumaba paz. Era difcil pensar que, de all a unas pocas horas, estaran en medio de una batalla.

Al frente de los hombres, Eric experimentaba una mezcla de excitacin y tristeza. La excitacin se deba a la perspectiva de una buena batalla. Y la tristeza a la desaprobacin de Bethia. Durante la cabalgata, se esforz para superar la pena que le causaba la negativa de su esposa a aceptar sus motivos para luchar por una casa que crea justa. Dubhlinn le perteneca. No se trataba de una simple codicia. Le corresponda, como legtimo heredero de la fortaleza, reconducirla hacia la prosperidad y devolver a la aldea la fuerza que le haba sido robada. El pueblo de Dubhlinn mereca ser feliz, despus de dcadas bajo el yugo de tiranos. No era posible que Bethia no entendiese sus motivos! Aunque hubiese expuesto sus razones varias veces, ella no daba seales de que lo apoyaba. Y esa reticencia le haca dao.

Para un hombre que ha pasado una larga noche agradando obedientemente a su esposa, hasta reducirla a un estado de completo estupor, pareces bastante sombro. Dijo Balfour, emparejando su caballo al de su hermano ms joven. Tal vez haya llegado a la conclusin de que no fueron sus maravillosas habilidades de amante las que hicieron que lady Bethia cayese en un sueo profundo. Sugiri Nigel. Si no que ella se haya golpeado la cabeza durante el vigoroso ejercicio. Balfour y Nigel se pusieron a rer con placer. Solamente estoy un poco triste conmigo mismo por no haber conseguido ganarme el respeto de Bethia. Qu te hace pensar que no conseguiste su respeto? Le pregunt Balfour, muy serio. Ella no me apoy en esta lucha. Tu esposa te conden con palabras, o actos? No, pero Jams la he visto dirigirse a ti como si no te respetase. T has notado algo que te permitiese llegar a esa conclusin, Nigel? No. Tal vez deberas haber hablado un poco con tu esposa sobre este asunto ayer por la noche, Eric. Bien que lo intent. Pero cuando Bethia me pidi que la amase hasta el agotamiento fsico y mental, termin por distraerme. Eric sonri ante las risotadas de sus hermanos. El hecho es que una parte de m quera saber la verdad sobre sus sentimientos, y la otra parte no quera escuchar nada. En mi opinin te preocupas demasiado con eso. Ponder Balfour. El hecho de que Bethia no desee esta batalla no significa que no respete tu causa, o que cuestione tus motivos. Maldie me ha contado que Bethia te considera lo opuesto de Sir Graham y del maldito William. Adems, de dnde has sacado la idea de que las esposas estn obligadas a concordar con todo lo que hacen sus maridos? No es eso. Las personas tienen derecho a tener opiniones diferentes. Es que he trabajado la mitad de mi vida para recuperar Dubhlinn. Cada carta que he escrito, cada visita a la corte del rey, cada alianza conquistada, todo fue hecho pensando que el da de hoy llegara. Me he esforzado para resolver esta disputa de manera pacfica, he utilizado todos los medios a mi alcance para evitar una confrontacin. Supongo que estoy decepcionado porque quera que Bethia entendiese todo eso y participase, como mi compaera, del desenlace de trece aos de trabajo

Tal vez ella lo haga, cuando sepa que la batalla ha terminado y tu, y todos los otros que te acompaan, no estn muertos, o heridos. Clmate. Le aconsej Nigel. Concntrate en derrotar a Sir Graham lo ms rpido posible. Pon a un lado tus preocupaciones con los sentimientos de Bethia hasta que la batalla termine, pues ella permanecer en Donncoill. Tu esposa puede no haber deseado que esta batalla tuviese lugar, pero, sin duda, te estar esperando con los brazos abiertos. Ya Sir Graham te est esperando con espadas y lluvias de flechas. Con los ojos fijos en los arqueros apostados en los parapetos de Dubhlinn, Eric maldijo entre dientes. Durante toda la cabalgata hasta los portones de la fortaleza, haba alimentado la secreta esperanza de que Sir Graham cedera pacficamente. En el ltimo mensaje que le haba enviado, haca tres das, le conceda al enemigo la ltima oportunidad de entregarle las tierras, tal como haba pedido el rey. Haba llegado incluso a listar a sus aliados! Pero, ni la evidencia concreta de que varios clanes se haban unido para enfrentarlo haba hecho a Sir Graham pensar con cordura. El pretenda agarrarse a la propiedad que haba dilapidado hasta la muerte. El mal nacido planea resistirse y luchar. Dijo Nigel, intentando evaluar la fuerza adversaria. No ser fcil cruzar esas murallas. No. Pero es esencial que lo hagamos. Tal vez, si nuestro primer ataque fuese rpido y pesado, causando el mximo dao posible, algunos de los mercenarios de Sir Graham concluyan que no vale la pena morir por una msera recompensa financiera. S. Admiti Balfour. Es una buena estrategia. Pero si percibo que no est surtiendo efecto y que nuestros hombres se estn exponiendo innecesariamente, suspender el ataque. De acuerdo. Dijo Eric. Como su hermano, siempre haba rechazado la tctica de lanzar a los soldados contra las murallas impenetrables, convirtindolos en blancos fciles para los arqueros, como si sus vidas no tuviesen ningn valor. El primer asalto contra las paredes de Dubhlinn result rpido y brutal, terminando bajo una lluvia de flechas. Afortunadamente, pocos haban resultado heridos, o haban muerto, pues estaban bien entrenados en la utilizacin de los escudos. Eric saba que su reticencia en desperdiciar vidas humanas parecera debilidad a los ojos de Sir Graham, pero no se arrepenta de tomar sus decisiones segn sus principios. Por lo visto tendremos que optar por un cerco. Coment sir David, unindose con los hermanos Murray. Si no podemos invadir la fortaleza, tendremos que esperar a que nuestros adversarios salgan.

Graham Beaton est bien preparado para el ataque. Argument Eric. Sin duda tambin debe haberse preparado para enfrentar un posible cerco. Con qu? David indag perplejo, apuntando a los campos arruinados. La ruina de Dubhlinn es ms compleja de lo que imagin. Refunfu Nigel. Ests seguro de que quieres este lugar? Dubhlinn me pertenece. Eric se sac el yelmo y pas la mano por los cabellos mojados de sudor. Al rebelarse contra la orden del rey, Sir Graham est cometiendo el crimen de traicin. Por lo tanto, es un hombre muerto. Entonces, tal vez, deberas alertar al rey sobre la transgresin y dejar que el ejrcito real venga a sacarlo de aqu. Aun as tendremos que sitiar la propiedad, para impedir que el traidor huya antes de la llegada del ejrcito real. Ya he luchado en el ejrcito del rey y, creedme, no se preocuparn en proteger a los inocentes cuando Dubhlinn sea invadida. Todos sern considerados culpables, cmplices de Sir Graham, los que se encuentren luchando o los que se encuentren escondidos, acosados por el miedo. No todos estn acosados por el miedo. Le inform Bowen, aproximndose en compaa de una mujer rolliza y de pelo gris. Esta es la seora Leona. Ha trabajado como sirvienta en Dubhlinn toda su vida. S. Asinti la aldeana. Inici mi entrenamiento cuando todava era una nia, a los siete aos. Llevo cuarenta aos dentro de esas paredes malditas. Entonces ya estabais trabajando en el castillo en la poca en que mi madre viva? Pregunt Eric. Si vos sois Sir Eric, la respuesta es s. Disculpndose por haber olvidado las buenas maneras, l le present a los otros hombres antes de retomar la conversacin. Habis presenciado todos los acontecimientos de las ltimas dcadas? S. No ms que una nia cuando vuestro padre mat a vuestro abuelo. Tambin estaba aqu cuando vosotros, Murray, mataron a ese canalla. Aunque hubiese sido reconocido por el rey como heredero de Dubhlinn, Eric saba que muchos podran cuestionar su legitimidad. Lo animaba poder contar con una testigo ocular de los hechos ocurridos tras las murallas de la fortaleza. Nadie dudara de la palabra de Leona. Consideris a Sir William Beaton mi padre. Solamente porque el rey me concedi los derechos sobre estas tierras?

No, muchacho. Mis ojos confirmaron la verdad hace aos. Fui sirvienta en el cuarto de vuestra pobre madre y saba del romance de ella con el viejo laird Murray. Tambin supe cuando termin esa aventura. No haba la menor posibilidad de que fueseis hijo de lord Murray. El da de vuestro nacimiento, consegu echaros una ojeada y vi la marca en tu hombro. La marca de los Beaton. Esa fue la ltima vez que vi a vuestra madre viva. Y solamente volv a veros despus de trece aos, cuando os secuestraron. La aldeana hizo una pausa y se sec las lgrimas. Siento mucho no haber podido salvaros, muchacho. Juro que lo intent. Cuando descubr lo que estaba sucediendo, intent buscaros en las mazmorras para liberaros, pero los Murray ya haban llegado. Admito que no he hecho nada para corregir el engao de vuestro padre a vuestro respecto. Deje que continuase creyendo que erais un bastardo. Supuse que estarais ms seguro con los Murray, especialmente despus de que Sir William mat a su esposa y la partera. Entonces, cuando la noticia de que estabais luchando para ser reconocido como legtimo heredero de Dubhlinn se extendi, pens en ayudaros. Planee ir ante el rey y dar testimonio de la verdad. Pero no pude. Sir Graham siempre ha sabido que era un usurpador y no permita que nadie saliese de Dubhlinn. Cualquier persona que escapase era considerado un traidor y su familia sufra las consecuencias. He visto a Sir Graham ordenar matar a un hombre y a sus hijos pequeos en presencia de su esposa porque esta se haba ausentado durante dos das para visitar a un pariente. La mujer, en su desesperacin, se cort las muecas y se acost a lado de sus seres queridos, para morir tambin. No tuve el valor de arriesgar la vida de mis hijas y de mis nietos. Simplemente no tuve el valor. Tem que las tinieblas nunca se disipasen del cielo de Dubhlinn. Pero la noticia de que el rey haba decido a vuestro favor, al fin, lleg a nuestro odos. Nos alegramos de que al fin tendremos un nuevo laird. As que esper el momento adecuado. Ahora, puedo ayudaros. La historia haba sorprendido y conmovido a Eric de tal forma que su voz son baja y ronca. Ayudarme como, seora? Voy a llevaros dentro de esas murallas de la misma forma en que yo consegu salir. Ests seguro de que debemos confiar en ella? Pregunt Nigel en un susurro, mientras seguan a la mujer por el bosque. A pesar de compartir la aprensin de su hermano, Eric no pretenda desentenderse de la ayuda. Durante horas, hasta el anochecer, haban trazado los planes para la invasin. Balfour, Wallace y Peter estaran atrs, para dirigir el ataque frontal a la fortaleza. Eric, Nigel y David, con dos docenas de hombres, acompaaran a la seora Leona. De hecho, corran el riesgo de terminar masacrados, pero Eric escogi guiarse por su instinto. Y el instinto le deca que poda confiar en aquella mujer.

De repente, la aldeana hizo la seal de que avanzasen. Bajo un tronco cado, cubierto por una espesa vegetacin, haba una trampilla. Iluminando el pasadizo oscuro con una lmpara, Leona descendi los estrechos escalones. Por un breve instante, Eric vacil antes de aventurarse en el tunel. Sin duda se trataba de un camino secreto, una ruta de escape para ser utilizada en casos extremos. Sir Graham no confiaba en nadie, por lo tanto, jams revelara ese secreto a una simple sirvienta, a una simple mujer. A dnde va a dar esto? A los aposentos de lord Beaton. Una vez en el interior de los aposentos vacios, Eric se sinti, ms que nunca, convencido del xito. Su primera intuicin fue enviar al ms joven de los hombres de regreso, con un mensaje para Balfour. Leona debera ser llevada a Donncoill, donde permanecera hasta el fin del conflicto. Seora, y en cuanto a su familia? Pregunt el, antes de que la aldeana volviese a adentrarse en el tunel. Si describs a vuestras hijas y nietos, tal vez podamos protegerlos durante el combate. Ya me he cuidado de eso. En el momento en que decid ayudaros, saqu a mis hijas y nietos de Dubhlinn por este mismo pasaje. Ellos estn ahora en lo alto de la colina, escondidos en la choza hmeda y sombra de mi prima Margaret. Si vencemos, todos volvern aqu. Si no, partirn, con o sin m. Una mujer que sabe cmo sobrevivir. Observ Nigel, viendo como era engullida por la oscuridad del pasadizo. Me pregunto por qu ella solo decidi huir a hora. Tal vez porque deseaba quedarse y ayudarme. Tal vez porque creyese que no conseguira ir muy lejos antes de que su ausencia, o la de su familia, fuese notada. La batalla y la confusin que seguirn a la invasin, le darn el tiempo necesario para refugiarse bien lejos de aqu. Ahora vamos abrir los portones para nuestra gente. Al salir de los aposentos de Sir Graham y caminar por el castillo, el grupo de guerreros se cruz con algunos sirvientes, pero ninguno grit, o hizo sonar la alarma. Sir Graham, obviamente, jams haba despertado amor, o lealtad, entre su pueblo. Pues pronto pagara caro su prepotencia y crueldad. Con la atencin fija en el movimiento del lado de fuera de las murallas, los mercenarios de Sir Graham cayeron sin ofrecer resistencia, porque jams haban considerado la posibilidad de un ataque por la retaguardia. Unos pocos, nacidos y criados en Dubhlinn, no vacilaron en rendirse. Un joven, llamado Pendair, hasta se ofreci para ayudarlos a abrir los portones. Tan pronto como los portones fueron abiertos, Balfour lider al resto de los guerreros en una envestida tan rpida como letal. Reparando que Sir

Graham haba abandonado la lucha e intentaba correr hacia el interior del castillo, Eric se apresur a alcanzarlo. El cobarde intentaba, desesperadamente, volver a sus aposentos, para escapar por el tnel secreto. De repente, el aire se le escap de los pulmones. Una figura sucia subia los escalones que conducan al saln principal, con la evidente intencin de huir del combate. Cuando, al fin, Eric se dio cuenta de que ese era William Drummond, sali de su estupor y se puso a perseguirlo, mientras Peter y Bowen lo seguan de cerca. Un grito de frustracin le escap de los labios cuando William desapareci de su vista, absorbido por la pesada penumbra. Sir Graham, un hbil espadachn, se interpuso entre el y el sujeto que ansiaba matar. Drummond, canalla cobarde! Grit Beaton, con la espada en alto. Vuelve aqu y lucha! No, ests solo. William respondi, lanzndose escalinata arriba. Me garantizaste que serias capaz de derrotar a ese tonto. Eso era lo que yo quera. Que acabases con esos que estn entre yo y la pequea hechicera. No cumpliste lo prometido. Pretendo huir antes de terminar muriendo a tu lado. Peter sali tras William, mientras que Bowen vigilaba la retaguardia de Eric. Esforzndose por ignorar la decepcin y la furia, Eric se oblig a fijar su atencin en Sir Graham. En el fondo, saba que haba perdido a William nuevamente, saba que Peter no conseguira atraparlo. Ahora le quedaba dar cuento de Sir Graham. Eres un idiota por asociarte con ese loco. Dijo, atento a los movimientos de su adversario. El me asegur que podra hacer que los Drummond se aliasen conmigo, o, como mnimo, que no lucharan contra m. William no tiene ninguna influencia sobre los Drummond. Sus manos estn manchadas con la sangre de tres miembros de ese clan. Pero, el se revel bastante competente para atormentarte y, por poco, no consigui matar a tu esposa. Lo que, adems, me habra proporcionado un enorme placer. Creo que, a pesar de todo, vali la pena correr el riesgo de asociarme con ese loco. Deberas haber abandonado Dubhlinn cuando tuviste la oportunidad. Eric avanz, reparando en la cautela con que Sir Graham se mova, manteniendo la espada muy pegada a su cuerpo.

Dubhlinn me pertenece. Soy el dueo de esta fortaleza desde hace trece aos. No eres el dueo de nada. Solamente te has apoderado de lo que jams te ha pertenecido. Estas tierras son mas! Ya que las amas tanto, voy a enterrarte en ellas. El duelo fue breve pero intenso. Sir Graham era hbil, pero los aos entregados a la bebida y al libertinaje le haba robado la agilidad y la rapidez de reflejos. Cuando Eric, finalmente, le atraves el corazn, no experiment ninguna sensacin de victoria. Le gustara haber conquistado Dubhlinn sin derramar la sangre de un familiar, sin importar que fuese sangre corrupta. Peter? Llam Eric, ni un poco sorprendido al ser informado de que William haba escapado. Difunde la noticia de que Sir Graham est muerto y que un nuevo laird ha asumido el control de Dubhlinn. Creo que la lucha cesar inmediatamente. Tan pronto como Peter y Bowen se alejaron para cumplir la orden, Eric vio a Nigel y Balfour caminando en su direccin. Ninguna seal de William? Pregunt Nigel. Ninguna seal de William o de cualquier otra cosa. Por lo poco que pude ver este lugar est en ruinas. Tendrs mucho trabajo por delante, hermano. Cuando me encontr con William, pens que podra resolver todos mis problemas de una sola vez. Ahora he recuperado mis tierras, pero todava tendr que luchar hasta devolverles la prosperidad. Y William continua persiguiendo a Bethia. Balfour pas un brazo alrededor de los hombros de su hermano pequeo. Una batalla de cada vez, muchacho. Venciste esta lucha. Pronto vencers otra. William puede desaparecer como un fantasma, pero no es ms que un simple mortal. Por lo tanto, puede sangrar y morir. Y puede ir al infierno, que es a donde pienso enviarlo lo ms rpido posible.

Captulo XI

Para de caminar de un lado a otro, o voy a atarte a la silla. La amenaz Maldie, exasperada. Suspirando, Bethia se sent. Ella, Maldie, Giselle y muchas otras mujeres estaban reunidas en el saln principal, a la espera de los hombres. Haban hecho lo mismo que el da anterior, y la vigilia se haba extendido hasta altas horas de la madrugada. Y aunque se hubiese ido a acostar de madrugada, no haba sido capaz de dormir. Solamente dormitara. Ahora, cuando intentaba tomar el desayuno, la falta de noticias de los guerreros le robaba el apetito y la paz. La impresionaba como las otras mujeres parecan mantener la calma. Se tema que, si no tena noticias de Eric en breve, empezara a arrancarse los cabellos de pura desesperacin. Ests segura de que no es mala seal que ellos no regresasen ayer? Pregunt a Maldie. S, querida, es buena seal. Cuando me di cuenta que mi deseo no se cumplira, que Sir Graham no entregara Dubhlinn pacficamente, le ped a Dios que la batalla fuese corta. Cabe esa posibilidad. Balfour y sus hermanos son siempre muy cuidadosos con las vidas de sus soldados. Esa cautela puede prolongar una batalla. O tal vez ellos se hayan decidido por un cerco. Oh, cielos. Bethia gimi bajito. Esto podra durar meses. Ser solamente piel y huesos, para entonces. Si, podra durar meses. Concord Maldie, en tono gentil y comprensivo. Pero es mejor no desperdiciar la vida de soldados lanzndolos contra murallas impenetrables. Y por lo que Eric me cont sobre la situacin de Dubhlinn, no creo que sea un cerco largo. Sir Graham se neg a entregar Dubhlinn, a pesar de las rdenes del propio rey. No creo que alguien capaz de escupir a la cara del rey, alguien que se arriesgara a ser acusado de traicin, se someta a un cerco. Los aldeanos muriendo de hambre no lo detendrn.

No. Murmur Giselle. A ningn tirano le importa el destino de su pueblo. Pero Sir Graham no suportar padecer de hambre y de sed durante mucho tiempo. Argument Bethia. Dubhlinn es un lugar triste y pobre. No he visto un solo animal en sus calles. Lo que significa que fueron vendidos o comidos. Concluy Maldie. Eric me dijo que los campos estn secos, estriles. No hay seal de plantacin o cosechas recientes. Bethia sonri de repente, echando una mirada acusadora a su cuada. No hay necesidad de intentar convencerme de que Dubhlinn estar mucho mejor libre del yugo de Sir Graham. Reconozco lo evidente. S que Eric solamente har bien a esa gente que ha sufrido tanto. La vida es extraa. Dubhlinn fue llevada hasta casi la completa ruina, el clan est reducido a un puado de personas empobrecidas y aterrorizadas, cuya nica oportunidad de sobrevivir est en las manos de Eric, el supuesto bastardo. Los Beaton sern salvados por un hombre que se niega a utilizar ese nombre, por el legtimo heredero de Dubhlinn, que fue literalmente echado fuera al nacer. En realidad, Eric debera desear arrasar ese lugar. Y escupir en las cenizas. Complet Giselle, levantndose de la silla con dificultad. Voy a acostarme. Ests bien? Pregunt Maldie. Oui. Solamente es que no he dormido mucho. S que doy la impresin contraria, pero no me encuentro cmoda con esta barriga inmensa. Entonces me acuesto y rezo para que venga el sueo. Avisadme cuando llegue Nigel. No. Enviar a tu marido a despertarte. As el mismo correr, o no, el riesgo de molestarte. Est bien, verdad? Bethia pregunt aprensiva, tan pronto como Giselle se retir del saln. Si. Es su ltimo mes de embarazo y Giselle se siente muy pesada, pues suele dar a luz a nios grandes. La pobre encuentra incmodo sentarse, caminar, y acostarse. El sueo entrecortado, debido a la dificultad de encontrar una posicin ideal, la deja cansada. La hora del parto ser un alivio. Delicadamente, Bethia pos la mano sobre su vientre redondeado. Notando que Maldie la observaba, sonri. Ser que dentro de algunos meses me estar sintiendo tan incmoda?

Cada una de nosotras pasa por gestaciones diferentes, con ms o menos malestares, o ms o menos incomodidad. Pero siempre encontramos a alguien con males comparables a los nuestros. A propsito, querida, Cundo se lo vas a contar a tu marido? Ah, buena pregunta. S que me avisaste, pero no he conseguido encontrar el momento adecuado. Cuando el vuelva. Bethia inspir hondo, intentado controlar el miedo sbito. Y si Eric no volva? Voy a decirte la verdad. Si espero un poco ms, el acabar descubrindolo por s mismo, porque los cambios de mi cuerpo ya se estn haciendo evidentes. Vosotros dos realmente vais a necesitar un tiempo a solas para conversar. Siempre habis estado rodeados de familiares, o luchando contra alguien, o huyendo de alguien. S. Esta batalla resolver el problema con Sir Graham. Faltar William. Un escalofro de miedo la recorri de arriba abajo. La simple mencin de ese nombre la aterrorizaba. Es terrible admitirlo, pero deseo, con todas mis fuerzas, la muerte de William. Es la nica forma de librarse de l. No te culpes por querer verlo muerto. El canalla ha escogido su propio destino, al asesinar a inocentes para robarles lo que no le perteneca. Antes de que Bethia pudiese decir algo, un barullo creciente se esparci por el ambiente. Segundos despus, voces excitadas reverberaban por el patio interior. Maldie y ella salieron a toda prisa del saln, seguidas de las otras mujeres. Los hombres haban vuelto! Con el corazn a punto de explotar, Bethia corri, desesperada por encontrar a su marido. Peda a Dios que Eric no hubiese sido seriamente herido. No le importaba si su cuerpo perfecto tuviese una o dos cicatrices. No le importaba nada, mientras que estuviese vivo. En las cercanas de los establos, Bethia fue obligada a reducir el paso. El caos reinaba. Hombres, caballos nios y mujeres preocupadas se disputaban cada centmetro de suelo. Entonces, Bethia vio a Eric desmontar unos metros delante y se puso a correr otra vez. Ahora que saba que estaba vivo, quera tocarlo, comprobar que no estaba soando. Eric se gir en el instante exacto en que su esposa lo alcanzaba. Abriendo los brazos, la acogi. Amor, ests bien? Pregunt el, asustado con la intensidad de los temblores que la sacudan. Temblores de alivio y emocin. Todo ha terminado, amor.

Ests herido? Alejndose lo examin con la mirada preocupada, en busca de posibles manchas de sangre. Las ropas, inmaculadamente limpias, la asustaron. No das la impresin de haber estado en una batalla! Estoy perfecto, as como los dems por los que ests a punto de preguntar. Tomamos la fortaleza despus de que oscureci. Fuimos guiados al interior del castillo por una aldeana. Como solamente podamos regresar a Donncoill hoy temprano, tuve tiempo de tomar un bao y cambiarme de ropa. Me vi obligado a matar a Sir Graham. Abrazndolo fuertemente, Bethia murmur: S, imagino que l no te ha dado eleccin. Enlazndola por la cintura, Eric se dirigi al castillo. Desde el primer instante, no haba percibido en la expresin de su esposa nada adems del ms completo alivio por verlo sano y salvo. Y cuando haba confesado haber matado a Sir Graham, Bethia no se haba apartado, considerando el incidente solamente una necesidad desagradable. O ella haba cambiado de forma de pensar con respecto a algunos asuntos, o simplemente no consegua entenderla. Durante el corto trayecto, Bethia par varias veces para mirarlo, para acariciarlo suavemente en el rostro, en el pecho, como para tener la certeza de que l era de carne y hueso. Es que haba estado tan preocupado por los sentimientos de su mujer sobre la batalla con Sir Graham que se haba negado a ver lo obvio? Bethia le dedicaba un afecto sincero. Y, sin duda, haba pasado unas horas terribles, temiendo por su seguridad. Al entrar en el castillo, Eric estaba casi convencido de que Bethia lo amaba. Sera maravilloso si su esposa lo amase. Ya no tendra que angustiarse ms por la posibilidad de que la pasin mutua se desvaneciese. Ella permanecera a su lado para siempre, porque estara sujeta por el lazo del amor. Entonces se le ocurri preguntarse por qu le daba tanta importancia de que Bethia lo amase, por qu la idea lo emocionaba tanto. Tena que comprender la naturaleza de sus propios sentimientos. Pens en tomar un poco de cerveza para apagar la sequedad de la garganta. Dijo l, al cruzar el saln principal. Tenemos un vino delicioso en nuestros aposentos. Cmo poda arder de deseo por un hombre que ni siquiera la haba besado? Le bastaba tenerlo cerca para que su sangre hirviese en las venas. Perfecto. Tal vez nos acordemos de beber. Asegurndola por la mano, Eric prcticamente la arrastr escalera arriba. En el instante en que se cerr la puerta, estaban uno en brazos del otro. La cama

Necesitamos una? Movida por un deseo devastador, Bethia lo bes en los labios, mientras intentaba librarlo de la tnica y de las calzas. La completa desnudez de su marido le sacaba el aliento. Aunque un poco asombrada con su propio atrevimiento, decidi ignorar su recato. Arrodillndose, tomo el miembro rgido en la boca, excitndose cada vez ms con los gemidos de placer de Eric. Momentos despus, el intervino en el juego. Tras desvestirla, la presion de espaldas contra la pared y arrodillndose frente a ella, sorbi el nctar de su feminidad. Enloquecida de placer, Bethia lleg al orgasmo. Y todava se estremeca violentamente cuando su marido la tom en brazos y le hizo pasarle las piernas alrededor de su cintura, penetrndola. Las envestidas urgentes, febriles, rozaban la locura, pero Bethia disfrutaba. Gritando el nombre de su marido, alcanz el clmax otra vez. Necesitaron varios minutos para recobrar algo parecido a la calma. Sonriendo gentilmente, Eric la llev a la cama. Ests contenta de que no sufr ningn dao, esposa? Pregunt el, cuando tuvo fuerzas suficientes para hablar. Lnguida, Bethia le acarici los cabellos largos y abundantes. Saliste bien, mi marido. Ah, siendo tan pequea y ligera, tan fcil de ajustar en la posicin ideal. Cuando Bethia fingi que iba a ahogarlo, Eric ri. Mi amor, esas palabras fueron muy divertidas, pero no deja de expresar parte de la verdad. A caso, ests diciendo que te gusto como soy, as tan pequea? Si. Tu figura me encanta. Perfecto. Porque creo que no voy a crecer ms. Un beso tierno acentu el comentario. Entonces ahora Dubhlinn nos pertenece? Si. Design a Bowen, Peter y algunos hombres para que permaneciesen all hasta nuestra llegada definitiva. Crees que habr algn problema? No. Las pocas personas que se atrevieron a salir de sus escondites se mostraron felices con mi victoria, aunque un poco cautelosos. Despus de tantos aos bajo el yugo de una sucesin de Beaton crueles, codiciosos e indiferentes a las necesidades del pueblo, se que llevar alguno tiempo para conquistar su confianza.

Suspirando, Bethia apoy la cabeza en el pecho de su marido. Pero ellos aceptan tu derecho de reivindicar Dubhlinn y de ocupar la posicin de jefe del clan y seor de la fortaleza? Si. Todos conocen mi historia y saben que el rey me ha nombrado legtimo heredero, concedindome el derecho sobre las tierras. Inclinndose, Eric le bes la punta de la nariz. Una campesina llamada Leona, que sirvi a mi madre, lo est gritando a los cuatro vientos, diciendo para quien quiera orlo, que no soy ningn bastardo. Parece que esa seora ha visto la marca de nacimiento que traigo en el hombro, la misma marca que mi padre tena. Ella nunca dijo nada? Nunca se manifest al respecto? Si, desde el principio, hubiese testimoniado a tu favor, podras haberte evitado todo esto. Si. Y podra haberme criado con mi propio padre. Eric acarici el cabello de su esposa al escucharla gemir. Leona intent encontrarme cuando descubri que haba sido abandonado a los pies de una colina para morir. Pero, al enterarse de que los Murray me haban acogido, prefiri guardar silencio, porque supuso que yo estara ms seguro en Donncoill. A pesar de que no me lo ha dicho directamente, tambin concluy que sera mejor que yo creciese lejos de Dubhlinn, para no correr el riesgo de acabar contaminado por la podredumbre del lugar. Leona lleg a pensar en ir a la presencia del rey a abogar por mi causa. Despus de explicar cmo trataba Sir Graham a aquellos que consideraba traidores, bes a Bethia, para apagar el horror reflejado en su rostro delicado. La aldeana estaba en lo cierto. Fue mejor que hubieses crecido aqu. Tal vez ella alimentase esperanzas de que te hayas vuelto exactamente como eres ahora, el laird cuyo liderazgo necesitan tan desesperadamente. Las palabras de su esposa lo conmovieron tanto que Eric la bes, con una mezcla de pasin y ternura. Entonces, se prepar para darle la mala noticia. William estaba all. Por un instante, Bethia se agarr a su marido, con la desesperacin de un naufrago a una tabla de salvacin. Poco a poco, super el miedo, odiando a William por ser capaz de inculcarle tanto miedo. El consigui escapar de nuevo, no? Pregunt, aunque ya se imaginaba la respuesta. Me temo que s. Lo vi preparndose para huir de la fortaleza, saba que el maldito iba a escapar por el mismo tnel que utilizamos para entrar en Dubhlinn. Pero Sir Graham estaba entre William y yo. Mientras me vea obligado a enfrentar a un enemigo, el otro desapareca.

Entonces era ah donde el infame se estuvo escondiendo todo este tiempo. Pero por qu Sir Graham se asociara con William? Porque l lo convenci de que poda impedir que los Drummond se aliasen conmigo en la batalla. Sir Graham tambin dijo que el hecho de que ese crpula nos atormentase ya le daba la suficiente satisfaccin. Los dos tenemos enemigos muy extraos. Por lo menos ahora solo queda el mo. William es mi enemigo tambin, amor, pues intenta hacerte dao. Por eso, morir. Y aunque deseo matarlo con mis propias manos, aceptar que muera de cualquier forma. A manos de terceros, o en un accidente. Ya no importa el modo, solo quiero que muera. Aunque fuesen palabras sombras, sobre venganza y muerte, Bethia encontr tras ellas un sentimiento poderoso. Haba una oportunidad de que Eric realmente estuviese empezando a quererla. Ayudara bastante si se pudiesen concentrar el uno en el otro y no estuviesen obligados a pasar cada minuto mirando sobre su hombro, temiendo el ataque repentino de un asesino. Entonces partiremos a Dubhlinn? Cambias de asunto sin ninguna sutileza. Eric brome. No hay nada ms que discutir sobre William Drummond. Bethia sonri, melanclica. El quiere verme muerta, tal vez todava quiera ver a James muerto. Y sospecho que le gustara verte muerto tambin. Lo estamos cazando mientras somos perseguidos. Un da, conseguiremos matarlo. Por lo tanto, no hay nada ms que decir sobre el asunto. En realidad, preferira no pensar en eso Entonces, la respuesta es si. Partiremos para Dubhlinn. Tenemos mucho trabajo que hacer cuando lleguemos all, amor. No lo dudo. Recuerdo bien el estado deplorable de aquellas tierras cuando cabalgamos por la regin. El interior del castillo refleja esa misma negligencia y abandono. Es una situacin triste. Si Sir Graham no hubiese sido tan codicioso, tan ambicioso, podra haber disfrutado de todas las comodidades. Una bella morada, cosechas abundantes y dinero en las arcas. En lugar de eso, prefiri llenar sus bolsillos rpidamente absorbiendo todo lo que esas tierras y las gentes eran capaces de producir. Tardar algunos das en preparar nuestro equipaje. Pretendo enviar a Dubhlinn tolo lo que pueda hacer nuestras vidas ms fciles al principio. No te preocupes. No necesito mucho.

Pero t marido s. Oh? Bethia rio, al fin relajada. Lo qu? Por el momento necesito comer. De hecho, yo tambin estoy hambrienta. Imitando al marido, se levant y comenz a vestirse. James partir con nosotros? Si. El estar tan seguro en Dubhlinn como aqu, principalmente porque Bowen y Peter ya habrn cerrado el tnel. Una vez que tengamos la certeza de que William est muerto, podremos volver a abrirlo, si queremos. Mientras tanto, es mejor cortar cualquier acceso al interior de la fortaleza. Bowen y Peter fueron valiosos durante la batalla, no? No tardarn en ser nombrados caballeros. Eric la tranquiliz. Feliz, Bethia se agarr a su cuello y lo bes hasta dejarlo sin aliento. Tal vez debera haber retrasado la decisin sobre Peter y Bowen, para poder cobrarte otras cosas adems de un beso. Demasiado tarde, querido. De brazos enlazados, los dos se dirigieron al saln principal, haciendo planes para su futuro prximo. Creo que voy a recoger el equipaje despus de que terminemos de comer. Si. Piensa en todo lo que te gustara llevar para sentirte cmoda en Dubhlinn. No ser mejor esperar a estar all para decidir lo que hace falta? Cree en m cuando te digo que todo hace falta. Oh, entonces las hierbas que Maldie y yo pretendemos recoger maana sern todava ms necesarias.

Hasta parece que estamos partiendo a una batalla. Coment Maldie, echando una ojeada aborrecida a la media docena de hombres armados que las escoltaban. Resignada, Bethia mene la cabeza. Eric es muy protector. Como debe ser. Estoy reclamando a tontas. En realidad, dudo que eses hombres estn muy animados con la perspectiva de observarnos coger

plantas medicinales. Pero, William contina desaparecido, con sed de tu sangre. Podras utilizar un lenguaje menos explcito cuando hables de las intenciones de ese maldito? Bethia pregunt, un tanto mordaz, haciendo a Grizel rer. Oh, disclpame, querida. Balfour siempre me est aconsejando que mida mis palabras. Me temo que soy demasiado impulsiva, a veces. Inspirando el aire perfumado, Maldie sonri. La llegada de la primara suele influir en mi humor. Estoy un poco etrea, inclinada a decir tonteras sin motivo. Te entiendo. Por lo visto, Giselle tampoco es inmune a esta estacin del ao, o no habra pensado en acompaarnos. Imagnate! Ningn caballo conseguira cargarla! Pobre Giselle! Concord Maldie, riendo descontroladamente. Tiene una barriga enorme! Entonces, bajando la voz para que los soldados no la escuchasen, dijo: Tendrs que contrselo a Eric pronto. Me sorprende que todava no se haya fijado en los cambios de tu cuerpo. O no haya reparado en la ausencia de tus periodos. Decid contrselo cuando lleguemos a Dubhlinn, nuestro nuevo hogar. Si, ser el escenario perfecto. Partiremos en breve. Me ha costado una semana conseguir que mi marido me dejase venir a coger plantas medicinales, esenciales para el ejercicio de la funcin de sanadora. Adems Eric envi tantas cosas para Dubhlinn, que Donncoill corre el riesgo de quedar sin nada. Ese lugar tan triste necesita de una gran variedad de cosas, adems de dinero y trabajo duro. Me aterroriza pensar en lo que me encontrar en el interior de la fortaleza. El exterior ya es tan estril y melanclico. Si. Sucesivas generaciones de Beaton agotaron las tierras y explotaron al pueblo, imponindoles toda suerte de privaciones. Maldie seal hacia el bosque, algunos metros ms adelante. Tras esos rboles encontraremos las plantas que buscamos. Todava es un poco temprano, el invierno apenas acab, pero apuesto a que conseguiremos hierbas suficientes para preparar una infinidad de ungentos y pociones. Al penetrar en el bosque, Bethia sinti un escalofro que la recorri de arriba abajo. No, no haba razn para preocuparse. Adems de las dos mujeres, hombres armados le hacan compaa. William no podra acercase sin despertar la atencin de todos y ella no pretenda exponerse, corriendo riesgos impensados. Llevaba un nio en el vientre y protegera esa vida con ferocidad.

Despus de desmontar y esperar, pacientes, a que los soldados barrieran los alrededores, Bethia y las otras mujeres se pusieron a coger las plantas necesarias. En las ltimas semanas, Maldie la haba enseado, y a Grizel, a distinguir las hierbas con propiedades medicinales de aquellas meramente comestibles, u ornamentales. Asique cada una de ellas se concentr en una determinada rea, para agilizar el trabajo. Segura de que se mantena a una distancia segura del grupo y decidida a no permitir que el miedo guiase sus pasos, Bethia camin hacia un arbusto, con la intencin de inspeccionarlo. De repente, para su horror, una mano inmunda sali del medio del follaje. William Murmur ella retrocediendo, impedida de gritar por el susto y el miedo. No estoy sola. Si, lo s. Dos vagabundas y media docena de cobardes te acompaan Huye. Todava puedes salvarte. Huir a donde? Estoy condenado. Tu marido me convirti en un foragido. Ningn lugar es seguro para mi. Hasta Sir Graham, ese idiota, me fall. Podra vivir en Dubhlinn escondido durante aos. Pero, cuanto estaba empezando a instalarme cmodamente, el imbcil encontr una forma de terminar muerto. Porque, como t, Beaton intent apoderarse de lo que no le perteneca. A medida que se calmaba, la voz de Bethia se volva normal. Aunque nadie la viese conversando con un extrao, o actuando de manera rara, pronto sera capaz de gritar alto y firme. Dunncraig debera pertenecerme a m! Percibiendo que William haba gritado, ella se dio cuenta de que la situacin se haba escapado de su control. En el instante en que los soldados de Donncoill corrieron a auxiliarla, Bethia vio la daga en las manos del canalla y supo que nadie llegara a tiempo. Gritando desesperada, protegi el vientre con las manos mientras el bandido la alcanzaba con la daga. La lmina se aloj en su hombro derecho. Aquejada de un dolor brutal, cay de rodillas. William intent desenvainar la espada para atacarla, pero un soldado se interpuso entre ellos, y con un golpe certero y brutal, le cort la cabeza, lanzndola por el aire. No mires. Dijo Maldie, amparando a su cuada. Oh, cielos! El est muerto Cerrando los ojos, Bethia se apoy en Maldie y Grizel, inundada por una debilidad sbita. Robbie, pon la cabeza del canalla en un saco y llvala a Donncoill, para Eric. No crees que eso es demasiado siniestro?

Maldie sonri, estudiando la posicin de la daga todava clavada en el hombro de Bethia. No, querida. Ese asesino te ha perseguido durante meses. Eric necesita cerciorarse de que est muerto. Y s que mi hermano estar decepcionado de no haberlo matado con sus propias manos. Siempre estoy decepcionando a Eric. Si no estuvieses sintiendo tanto dolor, te dara una bofetada por decir semejante estupidez. Bethia no pudo contener la risa que rpidamente se convirti en un gemido de dolor. Es una herida seria? Agradece a Dios que la lmina no se hubiese alojado en tu corazn, pues esa era, con certeza la intencin de William. Creo que l estaba harto de perseguirme ya no intentaba mas esconderse, o huir. Todo lo que quera era matarme. Es imposible comprender lo que pasaba por la cabeza de ese loco. Estate quieta, querida. Voy a retirar la daga. Va a doler mucho, verdad? Me temo que s. Si Dios fuese misericordioso te desmayaras en un instante. Corro el riesgo de perder el beb? Al fin Bethia tena el valor de expresar en voz alta el miedo que la invadiera en el momento en que haba visto a William surgir del medio del arbusto. Si depende de m, no. Todava no se lo he contado a Eric Sujetando la empuadura de la daga con firmeza, Maldie empuj. Bethia abri la boca para gritar, pero ya estaba inconsciente antes de emitir un solo sonido. Mantenindola acostada en el suelo, con la cabeza apoyada en el regazo de Grizel, Maldie se dedic a detener la hemorragia. Sir Eric se pondr furioso. Dijo Robbie, posicionndose junto a las mujeres. Furioso? Con movimientos rpidos y precisos, Maldie cubri la herida con una venda improvisada. Algo me dice que furioso no es una palabra suficientemente fuerte. Vamos a llevarla a Donncoill, donde podr tratar esa herida de forma adecuada.

Al avistar al grupo cruzando los portones de la fortaleza, Eric sinti como su sangre se helaba en las venas. El caballo de Bethia trotaba sin su amazona. En el regazo de Robbie, una figura inerte. William haba ganado. Enloquecido de angustia, dio un paso al frente, pero Balfour lo sujet por el hombro, en un gesto tan firme como reconfortante. Si, deba mantener el control de las emociones hasta saber, exactamente, lo que haba pasado. Cuando Robbie paro y tir el saco ensangrentado a sus pies, Eric comenz a respirar un poco ms aliviado. El canalla est muerto. Inform el joven. Os traigo la cabeza dentro de este saco. Aqu est mi lady. Viva. Cogiendo a su esposa en brazos, Eric se alegr al comprobar que la herida no era fatal, pero la palidez extrema del rostro delicado indicaba la considerable prdida de sangre. Como ha conseguido William llegar hasta lady Bethia? Balfour pregunt a Robbie. Registramos toda la zona y no vimos seales de nadie. Entonces el infame apareci del medio del follaje. El maldito ni siquiera intent esconderse, o huir. Lo mat antes de que pudiese desenvainar la espada para asestar el golpe final. Eric. Intervino Maldie. Necesitamos llevar a Bethia para su cuarto. La herida necesita ser limpiada y cosida. Eric? Bethia entreabri los ojos lentamente, todava mareada de dolor. Lamento Y deberas lamentarte. Le sorprenda ser capaz de hablar con calma mientras la cargaba escalera arriba. No deberas haberte tirado sobre la daga del idiota, amor. Vindola esbozar una sonrisa, se sinti recompensado. Sucedi una cosa graciosa. William me atac con mi propia daga. Ah, esa que perdiste el da que matamos a los hijos de ese mal nacido. Si. Sabes lo que fue ms gracioso? Parece que te has divertido mucho para ser alguien a quien casi matan, no? Bueno, doli un poco. Lo raro es que las uas de William estaban negras.

Oh, cielos, mujer! Eric exclam, riendo. Mientras Maldie limpiaba y cosa la herida, Eric se mantuvo cerca de su esposa, deseando poder librarla del sufrimiento inmerecido. Al final, vindola acomodada cmodamente, durmiendo tranquila despus de ingerir una pocin preparada por Maldie, se sent en el borde la cama y tom una mano fra entre las suyas. Esa palidez me preocupa. Dijo, nervioso. Es a causa de la prdida de sangre. Bethia va a morir? No. Porque si muere, ese asesino habr vencido y no permitir que tal cosa suceda. Las palabras confiadas de su hermana le calentaron el alma. Notando cuan fatigada estaba Maldie, le pidi que fuese a comer algo y descansar. Solo con su esposa, observndola dormir, Eric, reconoci la verdad. La amaba. Lo horrorizaba haber tardado tanto en ver lo obvio. Solamente el amor explicaba todas sus reacciones desde el instante en que la haba conocido, el sentimiento de posesin, el deseo de casarse. Solamente el amor explicaba el odio que senta por los padres de Bethia, por tratarla tan mal. Solamente el amor explicaba su deseo de escucharla aprobar sus planes de conquistar Dubhlinn. Ahora quera, desesperadamente, una oportunidad de confesar su amor. Pero, una parte de s tema no ser correspondido.

De madrugada, Bethia arda en fiebre. Eric ayud a Maldie a baarla con agua fra y a hacerle beber las pociones que haba preparado. Mientras la pobre deliraba, revelando los dolores de una infancia traumtica, el la cubri de besos y la rode de palabras dulces, ansiando poder transmitirle seguridad y paz. Tras una larga hora de lucha contra los temblores y delirios, Bethia cay en un sueo profundo y tranquilo. Mirando a Maldie, Eric la descubri llorando. Sus padres son criaturas crueles y detestables, no? Si. Convirtieron a Bethia en la sombra de Sorcha.

Creo que es todava peor. Los dos la convencieronde que tena tan poco valor que no mereca ni siquiera ser la sombra de Sorcha. Y Sorcha jams movi un dedo por cambiar esa situacin, para aliviar el sufrimiento de su hermana gemela. Cierto. Creo que Bethia est comenzando a aceptar la verdad sobre su familia. Aunque yo la juzgue ms segura de s, ms fuerte, esas heridas del alma tardarn en cicatrizar. Pero contar con alguien como t ayudndola, facilitar la cura. Vosotros, los hombres Murray, tenis cierta pasin por los heridos, no? Tal vez solamente tengamos buen ojo para percibir lo que nos encontraremos despus de que las heridas estn sanadas. Ponindose de puntillas, Maldie lo bes en el rostro y se dirigi hasta la puerta. Voy a acostarme con mi marido ahora y descansar. Llmame inmediatamente, si hay algn cambio en el estado de Bethia. Sealando a la bandeja que Grizel haba trado ms temprano, complet: Come algo antes de que me vea forzada a tratarte como un paciente tambin.

A la tarde del cuarto da, Eric observ a Bethia maldecir bajito. Nervioso, se inclin sobre su esposa, convencido de que la pobre se debata en otro sueo delirante. Para su sorpresa, la descubri con los ojos abiertos y lcidos, y el frescor de la frente denunciaba la ausencia de fiebre. Dominado por una emocin intensa, contuvo las lgrimas, temiendo asustarla. Por qu estoy baada en sudor? Su garganta estaba tan seca que apenar consegua hablar. Llevas cuatro das ardiendo en fiebre, amor. Eric la ayud a beber un poco de agua. Oh. Bethia recost la cabeza en la almohada, y el simple hecho de beber agua pareca haberla debilitado Por lo menos eso explica el dolor en mi hombro. Ahora lo recuerdo todo. William est muerto y la provocacin acabada. A medida que permaneca mas despierta, ms incmoda se senta. Quera cambiarse la tnica hmeda por ropas limpias y necesitaba atender ciertas necesidades fsicas.

Pero lo que deseaba por encima de todo, era hablar con Maldie. Estaba aterrorizada por lo que la fiebre le poda haber causado al nio que traa en el vientre. Maldie est disponible? Vergenza por m, amor? Mientras estuviste inconsciente, cuid de tus. Aprecio tus cuidados, pero prefiero no saber detalles embarazosos. Riendo, el la bes suavemente en los labios resecos. Voy llamar a Maldie y a Grizel. Cuando las dos mujeres entraron en el cuarto, Bethia estaba al borde del pnico. No crea que hubiese perdido al beb, pero no consegua sentirlo moverse. Maldie Murmur preocupada, apretando la mano de su cuada con fuerza. Y el beb? Ah, entonces ese es el motivo de tu agitacin. No te preocupes, el beb est bien. Las pocas veces que puede examinarte, en ausencia de Eric, not movimientos. Hoy mismo, por la maana, el se mova fuerte. Gracias a Dios! Exclam Bethia, dejando que Maldie y Grizel la desvistiesen y la baasen. Estaba aterrorizada. Considerando que los movimientos del beb ya son perceptibles, no podrs retrasar mucho ms el momento de contrselo a Eric. Acomodada nuevamente en la cama, cuyas sabanas usadas Grizel estaba retirando del cuarto, Bethia se esforz por tragar el caldo de gallina que Maldie la haba convencido para que tomase. A pesar de la falta de apetito, tena que fortalecerse por el nio. Come todo, querida. Y reposa. As estars ms animada para darle la noticia a tu marido. Estar obligada a hacerlo en breve. Solamente me gustara saber cmo se siente en relacin a m antes de contarle sobre el beb. Ese hombre permaneci a tu lado da y noche, apenas alimentndose y durmiendo. No puedo afirmar que te ama pues, aunque somos hermanos, Eric nunca me confes sus sentimientos ntimos. Pero, te juro, que no fue solamente el deber lo que lo mantuvo preso a esa silla. Creo que tendr que conformarme con lo que l me ofrece. La sonrisa de Maldie revelaba simpata y comprensin.

Se que es difcil tomar la iniciativa, pero creme: a veces los hombres son unos verdaderos cobardes a la hora de abrir su corazn. A propsito Giselle est de acuerdo conmigo. Ah, Balfour y Nigel demoraron en declararse. Demoraron una eternidad. Los hombres son lentos para entender sus propios sentimientos. Estoy escuchando pasos en el pasillo. Apuesto a que es t marido. Segundos despus, Eric entraba en el cuarto. Volver mas tarde a verte. Dijo Maldie, caminando hacia la puertea. En cuanto a ti, hermanito, te quiero descansando en los aposentos adyacentes. Necesitas dormir tanto como Bethia. Maldie te hizo beber una de sus pociones, verdad? Pregunt el, vindola bostezar incontrolablemente. Si. Mi hombro dola un poco despus de baarme y cambiarme de ropa. Pero no me gusta sentirme soolienta, cuando me gustara estar despierta. Entiendo. Pero, descansar te har bien. Inclinndose, Eric la bes en la cabeza. Tuve miedo de perderte. James estuvo muy inquieto estos das? Si. El todava es muy pequeo para comprender la extensin del peligro que corras, pero senta que algo estaba mal. Lo traje aqu una vez, para convencerlo de que le deca la verdad. Le expliqu que estabas enferma y que estaras en cama hasta recuperarte. Lo voy a traer despus para ensearle cuanto has mejorado. Nunca sabemos a ciencia cierta lo que un nio pequeo percibe y comprende. Grizel estuvo junto a James todo el tiempo. De hecho, el nio se acostumbr bastante a ella. Pobrecito. Es una seal de cuanto lo asust esta situacin. Tal vez James haya entendido ms de lo que le sucedi a sus padres, la enfermedad extraa y la muerte, de lo que sospecho. Duerme ahora. Como te dije, traer al nio para que te vea ms tarde. Antes que nada, necesitas descansar. Si, lo s. Algunas horas de sueo y ser capaz de sonrer y conversar con James para tranquilizarlo. Eric acarici el rostro delicado de su esposa, sonriendo al reparar que ella se haba dormido antes de terminar la frase.

Cundo se lo vas a contar a Bethia? Girndose de prisa, se encontr con su hermano, Balfour. No llamaste antes de entrar. No imagin que iba a interrumpir nada. Y tena razn. Estabais conversando sobre el nio. Por lo tanto, vuelvo a preguntarte: Cundo planeas contrselo? Contarle el qu? Que la amas perdidamente? Reconociste los sntomas? Sabes que s. Y Nigel tambin. Siempre te hemos considerado el ms inteligente de todos. No nos decepciones retrasando lo inevitable, o no queriendo ver lo obvio. Declrate a tu esposa. Tal vez debera esperar alguna seal de que mis sentimientos son correspondidos. Cruzando los brazos sobre el ancho pecho, Balfour mene la cabeza. Bethia te dej seducirla. No hay seal ms evidente. Si, se que siempre has sido capaz de seducir a cualquier mujer con poco ms que una sonrisa. Pero tu esposa no es como todas esas mujeres. Ella no se entregara a un hombre solamente porque lo considera apuesto. Es lo que yo pienso, pero temo estar engaado. Ahora basta. Basta de consejos. Me voy a declarar. William est muerto y Dubhlinn me pertenece. Nuestros problemas has sido resueltos. Solamente djame hacerlo en el momento y lugar que yo elija. Ah, necesitas algn tiempo para armarte de valor. Tambin. Los dos rieron, cmplices. Es extrao como una mujer tan pequeita puede hacer a un guerrero temblar de miedo. Consulate pensando que no eres el primero, ni sers el ltimo en sentirte as.

Captulo XII

Bethia esper hasta que Eric cerr la puerta al salir del cuarto y entonces, cautelosamente, se levant de cama. No sucedi nada. Ningn mareo, ninguna crisis de sudor helado, ninguna sensacin de debilidad. Desde su llegada a Dubhlinn, haca dos semanas, todo el malestar haba desaparecido. Cuando Grizel entr, la encontr riendo sola. Pareces de muy buen humor. Coment la sirvienta, llenando la baera con algunos cubos de agua caliente antes de cambiar las sbanas. Preparando alguna sorpresa? Cuatro meses! Rebosante de alegra, Bethia se desnud y se sent en la baera. Ah, llevas una cuenta minuciosa.

Claro. Pero existe la posibilidad de que me equivoque en mis clculos, porque mi barriga est muy pequea. Cuando empiece a crecer, no dejar de hacerlo. Creo que cuatro meses es seguro. Seguro? Si. Yo quera tener la certeza de que no perdera al beb. Y hace quince das que no tengo nauseas. Tambin siento los movimientos del bebe ms fuertes. Sin duda existe vida dentro de m. Con aire soador, Bethia pos la mano sobre el vientre. Pronto James tendr a alguien con quien jugar. Recordando todos los nios que haba en Donncoill, esclareci: Quiero decir alguien de su propia sangre. Este lugar hierve de nios y bebes. Enmend Grizel, riendo. Cundo se lo contars a mi lord? Esta noche. De repente, Bethia se puso muy seria. Crees que le gustar la noticia? Insultas a tu bello marido con esas desconfianzas, nia. Despus de lo que sucedi en la corte, Cmo puedes dudar del hombre con el que te casaste? A caso te ests refiriendo a todas esa mujeres, que se tiraban a los pies de mi marido, para hacerme sentir ms insegura? No. Al hecho de que Sir Eric ni siquiera mir a una de ellas debera proporcionarte toda la seguridad necesaria. Su marido fue expuesto a ms tentaciones las pocas semanas que pasasteis en la corte que la mayora de los hombres en su vida entera. El jams sali de tu lado, jams te traicion. Si, lo s. Eric es honrado, tiene carcter noble y cumple sus promesas. Despus de secarse y vestirse, Bethia se sent al borde de la cama, intrigada con la expresin poco amigable de Grizel. Dije algo malo nuevamente? Que te hace pensar eso? La expresin de tu rostro. Que expresin? Como si quisieses darte de cabezazos contra la pared. Conversar contigo suele darme ganas de golpear una cabeza contra la pared. Y no la ma. Grizel, has mirado bien a mi marido? Le irritaba que nadie pareciese entender las razones de sus inseguridades.

Si. Mi lord es uno de los hombres ms apuestos que jams he visto. Solamente con mirarlo el corazn de cualquier muchacha se acelera. Exactamente. Ahora mrame a m. Eres bonita. Eres mi amiga. Tal vez me veas con otros ojos. Mis ojos son de colores diferentes, mis cabellos no son rubios, ni castaos. Soy baja y delgada. Doy la impresin de haber parado de crecer antes de tiempo. Es evidente que esas caractersticas hacen que la sangre de mi lord hierva en sus venas, o no estaras embarazada. Nia, tal vez lo que te voy a decir no te guste, pero creo que, en los ltimos meses, has aprendido a afrontar la verdad. Permitiste que tus padres y tu hermana te convenciesen de no eres una mujer atractiva. Es hora de parar de mirarte con los ojos de esas personas. Tu marido te ve como una dama extremadamente deseable, de quien no consigue quitar las manos. Parece que s. Bethia admiti, sonriendo cuando Grizel se puso a rer. El problema no se resume con la forma en que mi familia me trat, convirtindome en la sombra de Sorcha. El error de mis padres no me transforma en una mujer bonita. Significa solamente que no soy tan fea como intentaron hacerme creer. Nia, eres ms bonita de lo que fue Sorcha, o podra llegar a ser. Grizel levant la mano impidiendo a Bethia interrumpirla. No me refiero solamente a la belleza del cuerpo, o del rostro, aunque seas fsicamente bonita. Me refiero a la belleza del alma. Nadie sigui a la bellsima Sorcha cuando se fue de Dunnbea, no es cierto? En cambio dos docenas de personas no vacilaron en acompaarte hasta aqu. Bowen y mi Peter, hace aos que estaban instalados en Dunnbea cmodamente, no vacilaron en traer a sus respectivas familias aqu. Y Wallace solamente no se mud porque pronto ser laird de Dunnbea. En realidad, tu primo te visita con una frecuencia impresionante. A pesar de toda su decantada belleza, Sorcha nunca despert tanta lealtad. Las personas la amaban. Amaban el envoltorio. Adems de Robert y tus padres, ctame a una sola persona que hubiese dedicado amor, o lealtad a Sorcha, despus de conocerla mejor. Imposible recordar un nico nombre adems del tuyo, no? No creo que la culpa haya sido solamente de ella. Murmur tristemente. Tu hermana fue criada para no ser nada adems de una bella figura. Tus padres, locos e inconsecuentes, solo valoraron el exterior, olvidndose de ensearle a cultivar el interior. Nadie le ense a Sorcha la importancia de amar a alguien adems de a s misma.

Nunca dud que ella hubiese amado a Robert y a James. Tanto como su egosmo le permita. Pero, a quin recurri tu hermana cuando percibi que su hijo estaba en peligro? No a sus padres o a uno de esos caballeros apuestos que acostumbraban a cortejarla. No, Sorcha te mand llamar porque saba que t eras la nica capaz de proteger, de interesarte por James. Al final, ella reconoci tu valor. Por qu tu marido no podra valorarte tambin? Vas a hacerme llorar. Est embarazada. Casi cualquier cosa te hace llorar. Las dos intercambiaron una larga sonrisa. Entonces crees que a mi marido le importo? Desgraciadamente no creo que mi opinin te influencie, porque te has pasado aos creyndote sin ningn valor e indigna de ser amada. Mi respuesta es si, creo que Sir Eric te dedica un afecto sincero, o no se habra desesperado durante los ltimo das, vindote consumida por la fiebre. Por lo tanto, cuando le cuentes sobre el beb, declrate. Confisale que lo amas. La reaccin de el pondr punto final a tus inseguridades No es fcil entregar el corazn a un hombre que no sabemos si lo desea. Tengo miedo de cmo me sentir si, al confesarle que lo amo, escucho un simple gracias por respuesta. Apuesto que sir Eric dir mucho ms que un simple gracias. Bethia todava pensaba en las palabras de Grizel cuando, despus de tomar el desayuno sola en el saln principal, sali en busca de su marido. Temores, indecisiones, la atormentaban sin cesar. Estaba cansada de comportarse como una cobarde. Deparando en Bowen cerca del establo, se aproxim. Has visto a Eric? Fue a la aldea otra vez. Hay muchos asuntos urgentes por terminar. Es impresionante como los Beaton, codiciosos, determinados a aferrarse a estas tierras, han destruido todo a su alrededor. Sin duda. Despus de cierta desconfianza inicial, los aldeanos estarn felices de tener un nuevo laird, que cumple con su deber y los ampara. Porque reconocen a un hombre bueno. Bowen ech una mirada rpida al vientre de Bethia. Cundo vas a contarle a mi lord lo del beb? Lo sabas?! Nia, vengo de una familia grande y tengo cinco hijos. Presentas todas las seales.

Eric no not nada. Bien presumo que tienes arte para esconder muchas cosas, cuando te conviene. El es un hombre tan apuesto Ah, entonces es eso lo que te preocupa, no? Un poco. Crees que mi marido me quiere? No seas tonta. Sir Eric te despos. Lo amenazaste con tu espada, recuerdas? Solo momentneamente. Despus le di la libertad de marcharse, antes de comprometerse. Yo no quera verte atada a un hombre que podra lastimarte. Le pregunt si te deseaba por esposa y el dijo que s. Le ofrec la oportunidad de escapar de Dunnbea y el prefiri quedarse.

Cuando Eric volvi de la aldea, Bethia continuaba intentando entender el significado de lo que Bowen le haba contado. Convencida, lo escuch hablar de los planes que tenia para la reconstruccin de la aldea, mientras se dirigan al cuarto de James. Por primera vez, se daba cuenta de cunto valoraba Eric sus opiniones con respecto variados asuntos, y de como la trataba de igual a igual, no subestimando su inteligencia y discernimiento. Vindolo jugar con James, sus ltimas preocupaciones sobre como reaccionaria a la noticia de que tendran un beb se desvanecieron. Alguien capaz de amar a un nio que no haba engendrado sera un padre maravilloso. Durante el resto del da, Bethia, ms que nunca, estuvo atenta a las acciones de Eric. Repar en la frecuencia con que el la tocaba, como si no soportase la menor distancia entre los dos. Not como los nios solan seguirlo, como hombres y mujeres no vacilaban en requerirlo cuando tenan algn problema que resolver. A la noche, preparndose para dormir, se senta, adems de estpida, avergonzada de s misma. As como sus padres, y tantas otras personas tontas y superficiales, solamente haba visto la belleza fsica de Eric. Los guerreros que le pedan consejos sobre cmo asegurar las defensas de la fortaleza no lo escuchaban porque fuese un hombre apuesto. Los campesinos que lo buscaban para discutir las reparaciones necesarias en la

aldea y cualquier otra cuestin referente a los negocios no lo hacan porque lo encontraban apuesto. Toda esa gente lo vea con los ojos del corazn. Sir Murray era un buen hombre. Su belleza fsica solamente reflejaba su belleza interior. Por eso el pueblo de Dubhlinn lo amaba y respetaba. Tal vez Eric no la amase tanto como ella lo amaba, pero con certeza le dedicaba algn afecto y la consideraba digna de confianza. No haba en el mundo un hombre que mereciese ms ser amado que Eric y haba llegado la hora de confesar sus sentimientos. En silencio, lo observ entrar en el cuarto, baarse y acostarse en la cama, muy cmodo en su completa desnudez. Si Eric posea algn defecto, era la total ausencia de inhibicin. Esa desnudez la perturbaba de tal forma que apenas consegua respirar. Pero necesitaban hablar antes de ceder a la llamada del deseo. Me ests mirando fijamente, amor. Coment el, resistindose al impulso de tomarla en sus brazos y ahogarla a besos. Tal vez no est acostumbrada a tener un hombre en mi cama con tanta frecuencia. Eric rio, y al momento se puso serio. Has estado un poco extraa todo el da. Si? Si. Te vi analizndome, observndome como si, de repente, yo pudiese desaparecer en el aire hecho humo. No imaginara que su marido percibira su comportamiento, pero no haba motivo para negarlo. Si. En realidad, por primera vez, te he visto como eres. Intent ver tu alma. Antes, por alguna razn, no consegua ir ms all de tu apuesto rostro y tu bello cuerpo. Intuyendo que Bethia estaba a punto de revelar sus sentimientos, Eric se preocup. Por primera vez en la vida se senta inseguro en relacin a una mujer. Ms que nada, quera despertar en su esposa algo ms que la pasin y tena miedo de que su amor no fuese correspondido. Jams se haba sentido tan vulnerable, tan expuesto. Sabes que no estoy aqu solamente por tu belleza, verdad? Si, lo s. A lo largo de los aos, aprenda a reconocer a aquellos que se acercan a mi solamente porque me consideran hermoso. Creo que, a veces preferiras que fuese menos apuesto. Eric sonri ante la expresin culpable de su esposa. Amor, un rostro no es ms que una masa hecha de carne y hueso, que puede ser herida, mutilada y transformada en algo

muy feo. Por ahora, por qu no puedo disfrutar del placer de pensar que mi esposa aprecia mi rostro? Despus de todo yo adoro mirar el tuyo. Gracias. Pero si nuestros hijos se pudiesen escoger, me gustara que heredasen tus rasgos. Pues yo estoy ansioso por tener un hijo igualito a ti. Tal vez no tengas que esperar mucho. Sentndose en la cama, Eric la sujet por los hombros, dominado por una felicidad indescriptible Ests embarazada? Si. De casi cuatro meses. Pronto vers el rostro de tu hijo. Debera haberlo notado. Murmur l, librndola de la tnica y acaricindole la barriga con una ternura infinita. Me muero de ganas de amarte. No me opongo a la idea. Dijo Bethia, reparando que su marido vacilaba. Tengo miedo de lastimar al beb. No vas a lastimarlo. Eres tan pequea y delicada, amor. Maldie y Giselle solo son un poquito ms grandes que yo y sospecho que tus hermanos no las han dejado solas durante ese perodo. El modo en que Bethia lo estaba sujetando por la cintura, como si no pretendiese soltarlo nunca, lo hizo sonrer. Ahora que haba superado el temor de herirla de alguna forma, deseaba amarla. No obstante poda ser divertido continuar fingiendo que dudaba solamente para provocarla. Pero Maldie y Giselle no fueron arrastradas de castillo en castillo, perseguidas y atacadas por un demente. Convencida de que las protesta de Eric no eran ms que una escenificacin, ella lo puso de espaldas en la cama y lo mont. Ya estaba embarazada cuando todas esas cosas me sucedieron. Nada debilit al nio, o amenaz con sacarlo de mi tero. Podras haber perdido al beb cuando fuiste herida, cuando la fiebre te devor. Bethia haba corrido un peligro todava mayor de lo que haba imaginado. Un aborto, en las condiciones en las que se encontraba, podra haberla matado.

Si. Y todo eso fue superado. Estoy perfectamente, gozando de plena salud. Para reforzar sus palabras, ella le bes el abdomen rgido, deslizando la lengua lentamente hasta tocarlo en la virilidad erguida. Eric quera preguntarle por qu haba tardado tanto en contarle lo del beb, pero, subyugado por el intenso placer, no pudo reaccionar. Empujndola por los brazos y levantndola algunos centmetros, la acomod sobre su miembro erecto. Cabalga a tu hombre, amor. La incit, y las envestidas fueron ganando fuerza y ritmo hasta explotar en un orgasmo simultneo que, como una ola imperiosa, los arrastr a la inconsciencia. Una eternidad despus, lnguida y todava abrazada a su marido, ella susurr: Te amo, Eric Murray. Un estremecimiento violento lo recorri de arriba abajo. Agarrndola por los brazos, la gir en el aire y la oblig a sentarse, mirndola como si quisiese ver a travs de ella. Qu has dicho? No estoy segura de repetirlo, despus de haber casi volado por los aires. Reptelo. Para sorpresa de Bethia, los ojos de su marido revelaban una mezcla de inseguridad y ardiente esperanza. Ese hombre tena que dedicarle algn afecto, o no estara tan interesado en sus sentimientos. Tal vez el no correspondiese a su amor, pero se mostraba ansioso por escucharla declararse. Por qu no complacerlo? Yo te amo. Un fuerte abrazo casi le impidi respirar. Si es as como vas a reaccionar cuando te diga esas palabras, creo que las pronunciar muy poco a poco, para evitar una tortcolis. Delicadamente, Eric le acarici el cabello, sin sorprenderse al comprobar que sus manos temblaban. Nunca antes haba experimentado una emocin tan poderosa. La noticia de que iba a ser padre le haba proporcionado una inmensa alegra, pero, no lo sacudiera tanto como esas tres palabras. Cundo lo descubriste? Hoy? Es por eso que me observabas? No. Mi corazn siempre supo la verdad. Solamente tena miedo de admitirlo a causa de mis dudad y temores. Con las yemas de los dedos, Bethia traz el contorno del rostro de su esposo. Oh, adoro contemplar tu bello rostro, y hoy, finalmente, comprend que no fue tu belleza la que me conquist, o tu maravillosa sonrisa la que me sedujo. Esa belleza

exterior podra verse destruida en una batalla maana y yo seguira amndote. Te reconoc como el amor de mi vida el da en que te enfermaste despus de aquel incidente en el ro. La posibilidad de perderte me enloqueci. Por qu no te declaraste antes? Porque no estaba segura de que deseases escucharme. A veces eres muy tonta, amor. La ternura de su voz transformaba la reprimenda en una caricia. Si, lo s. Es que tu belleza me hace sentir insegura. Sigo preguntndome como, y por qu, un hombre como t me escogi a m. Porque ese hombre te ama. Durante un largo rato Bethia permaneci inmvil, incapaz de creer los que haba escuchado. Entonces, dejando escapar un gemido ronco, bes a su marido, gruesas lgrimas le corran por las mejillas. Cundo lo supiste? Pregunt, mareada de felicidad. Hace mucho tiempo. Pero solo lo admit para m mismo cuando pens que ibas a morir. Y nunca me has dicho una sola palabra Ah, querida, tem que no me creyeses. Tambin perciba cuanto te preocupaba la decisin de luchar por mi herencia. Me preocupaba, si, pero jams te juzgu semejante a William. O a Sir Graham. Solo me convenc de eso cuando, al regresar de la batalla, no me condenaste por haber matado a Sir Graham y demostraste apoyar mis esfuerzos por reconstruir Dubhlinn. No s porque me call. Soy un cobarde. Como no saba lo que sentas por m, no quise abrir mi corazn. Si me hubiese declarado Posiblemente yo dudara, porque no me senta digna de ser amada. Despus de que llegu a Donncoill, comprend que mi familia siempre me despreci. Pero tard en no culparme por ser incapaz de agradarlos. Necesitaba dar el ltimo paso para salir de la sombra de Sorcha. Necesitaba tener el coraje de amarte, aunque t no correspondieses mi amor. El amor que te tengo excede al que sientes por m. Percibiendo que su esposa se preparaba para discutir, el la silenci con un largo beso. Quieres discutir sobre quien ama ms al otro? Tardaramos mucho en llegar a una conclusin.

Aos. Nuestra vida entera. Entonces promteme tu amor, mi bello caballero, as como yo te prometo el mo. Voy a amarte para siempre, por toda la eternidad. Por toda la eternidad. Bethia repiti en voz baja, cuando sus bocas se encontraron.

Prlogo.
Navidad, 1445

James, yo realmente creo que tu prima Bega no quiere que te sientes encima de ella. Dijo Bethia, aguantando las ganas de rer al retirar al nio de encima de la delicada hija de Giselle, cuya lengua afilada pareca desmentir su corta edad. Bethia, creo que nuestra pequea va a ganar esta vez. Eric la avis. Intercambiando una mirada, entre exasperada y divertida, con Giselle y Maldie, Bethia se acomod junto a su marido. Sorcha, cinco meses ms joven que Brett, hijo de Giselle, haba empezado a gatear haca poco. A Nigel y Eric les gustaba hacerlos competir e incentivaban apuestas, arrancando las carcajadas de los hombres y de los nios ms mayores. Toda la familia de Eric haba venido a Dubhlinn para las fiestas de fin de ao. Balfour, Maldie y sus siete hijos, Nigel, Giselle y sus cuatro hijos. Bowen y Peter con sus respectivas esposas e hijos, Wallace, Sir Guy y Sir David, primos de Giselle, completaban el ruidoso grupo. Sus padres no haban respondido a su invitacin para reunirse en las navidades, pero la ausencia de ambos no la incomodaba. Esta era su familia, las personas a quien amaba y que tambin la amaban a ella. Mi niita es ligera! Exclam Eric, rebosando felicidad cuando su hija venci la carrera. Ella solo gan porque mi hijo resolvi caminar el ltimo metro. Argument Nigel. Adems, Brett todava no decidi lo que prefiere: caminar o gatear. Les haremos disputar otra carrera cuando Sorcha empiece a caminar.

Eric! Bethia lo reprendi, riendo y tomando a su hija en brazos. Solo estoy bromeando, amor. Notando que la nia tena hambre, Bethia se escabull al cuarto. Entonces, en la tranquilidad de sus aposentos, amamant a su hija, saboreando el dulce momento de la intimidad maternal. Durante el embarazo haba imaginado que, al igual que Giselle dara a luz un nio. Pero no se haba sentido ni un poco decepcionada cuando la pequea Sorcha haba nacido. A pesar de tener sus ojos, uno azul y el otro verde, ella era la viva imagen de su padre. Por qu sonres? Pregunt Eric, entrando al cuarto y acostndose en la cama a su lado. Estaba pensando que hacemos hermosos bebs juntos. Con certeza, amor. Cario, el aspir el perfume de los sedosos cabellos dorados de su hija. Sabes, yo realmente crea que, al igual que Giselle, tendra un nio. No te preocupes. Me dars un hijo varn. Y si solamente tenemos nias, no voy a protestar. Tengo ms sobrinos de los que consigo contar y todava tenemos a James para criar. Inclinndose, Bethia lo bes con pasin. Aunque estaba loca de felicidad por haber engendrado a una nia sana, tema haber decepcionado a su marido al no darle un heredero. El, haba reaccionado de forma opuesta y siempre se mostraba rebosante de orgullo y amor por su hija. Por qu el beso? Porque te amo, y me has dado una familia maravillosa. Tal vez una familia demasiado grande. Eric contest riendo, escuchando los ruidos del saln con una nitidez espantosa. No, no demasiado grande. Esto es lo que siempre so, cuando me permita reconocer que haba algo mal con mi familia. Ser una bendicin para Sorcha y James crecer en un ambiente tan a legre y afectuoso. Tal vez, a lo largo de los aos, no hagamos realidad todos nuestros planes, pero te prometo que jams te faltar el apoyo de una familia y mi amor. Y yo te prometo darte tantos hijos como Dios me permita engendrar. Los dos se besaron, la solemnidad del momento interrumpida por un eructo increblemente alto de la pequea Sorcha. Riendo, Eric se levant, tom su hija en brazos y sali hacia el saln.

Creo que ese eructo fue todava ms alto que aquel de Brett. Ah, apuesto que mi niita puede vencer al hijo de Nigel en esta categora tambin. Eric! Grit Bethia, corriendo tras su marido.

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