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Se llaman algas a diversos organismos auttrofos de organizacin sencilla, que hacen la fotosntesis productora de oxgeno (oxignica) y que viven

en el agua o en ambientes muy hmedos. Pertenecen al reino Protista. Las algas no se clasifican dentro del reino vegetal, es decir, no son plantas (Embriophyta). Se trata de un grupo polifiltico o artificial (no es un grupo de parentesco), y no tiene por lo tanto ya uso en la clasificacin cientfica moderna, aunque sigue teniendo utilidad en la descripcin de los ecosistemas acuticos. El estudio cientfico de las algas se llama Ficologa. Se usa tambin pero menos Algologa, un trmino ilegtimamente construido con una raz latina (alga) y otra griega (logos); se presta adems a confusin con la ciencia homnima del dolor, que es una especialidad mdica. Muchas algas son unicelulares microscpicas, otras son coloniales y algunas han desarrollado anatomas complejas, incluso con tejidos diferenciados, como ocurre en las algas pardas. Las ms grandes, miembros del grupo anterior, forman cuerpos laminares de decenas de metros de longitud.

Clasificacin
Las algas constituyen un conjunto polifiltico, es decir, que sus miembros estn dispersos entre distintos grupos de parentesco (grupos o clados monofilticos).

Procariotas (Prokaryota, Bacteria s.l., Monera). Slo un grupo de procariotas ha sido tratado habitualmente bajo el concepto de algas:

Llamadas tradicionalmente algas verdeazuladas o algas azules, que es lo que literalmente significa su antiguo nombre sistemtico, cianofceas (Cyanophyceae). Algunos otros grupos de procariontes realizan formas de fotosntesis no oxignicas, pero no suelen ser tratados como algas, sino como bacterias o arqueas. Eucariotas (Eukarya). Muchos grupos de eucariotas, todos clasificados habitualmente en el reino Protista, son considerados bajo el concepto de algas. En la mayora de los casos coinciden en el mismo clado (rama evolutiva) con formas hetertrofas que tradicionalmente se han descrito como protozoos o como hongos (falsos hongos).

1. Filo Euglenfitos (Euglenophyta). Formas unicelulares de agua dulce dotadas de plastos verdes, emparentadas estrechamente con los Kinetoplstidos, un grupo que incluye tanto a formas unicelulares ). Son protistas unicelulares que en su mayora presentan plastos de distintos colores, derivados por endosimbiosis de otras algas unicelulares. Las zooxantelas a su vez son dinoflagelados endosimbiticos que crecen en distintos animales acuticos marinos, especialmente corales. Los Dinoflagelados estn muy cercanamente

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emparentados con los Ciliados y, ms an, con los Apicomplejos, el grupo que incluye al parsito que produce la malaria (Plasmodium). Filo Cromfitos (Chromophyta) o Heterokontfitos (Heterokontophyta): Un clado (grupo evolutivo) de protistas muy heterogneo que incluye entre sus miembros a algunos de los ms importantes fotosintetizadores acuticos, como las algas doradas (Crisfitos, Chrysophyta), las algas pardas (Fefitos, Phaeophyta) o las diatomeas (Bacilarifitos, Bacillariophyta o Diatoma). Tambin se incluyen aqu algunos grupos hetertrofos, como los Oomycetes, que hasta que recientes avances genticos permitieron comprobar su verdadera filiacin, se clasificaban entre los hongos (pseudohongos). Filo Haptfitos (Haptophyta=Coccolithophoridae), llamados a veces Prymnesiophyta. Unicelulares cuyas escamas carbonatadas (cocolitos) contribuyen de forma importante a los sedimentos ocenicos. Filo Criptfitos (Cryptophyta). Formas unicelulares flageladas de aguas fras, sobre todo marinos. Filo Glaucfitos (Glaucophyta=Glaucocystophyta). Son protistas unicelulares de agua dulce que se caracterizan por contener cianelas, que son plastos con caractersticas tpicas de las cianobacterias y ausentes de los plastos del resto de las algas y plantas (por ejemplo, una pared residual de peptidoglucano y carboxisomas). Filo Rodfitos (Rhodophyta). Son las algas rojas. En algunas clasificaciones se clasifican dentro del reino vegetal (Plantae). Filo Clorfitos (Chlorophyta). Son las algas verdes, de una de cuyas ramas evolutivas evolucionaron las plantas terrestres. Actualmente se clasifican dentro del reino vegetal (Plantae). Los tres ltimos filos estn emparentados entre s y son los llamados eucariontes fotosintticos primarios, descendientes directos del eucarionte en cuyo seno una cianobacteria se convirti en el primer plastidio (Baldauf, 2003).

Hay varios grupos ms diversamente relacionados con los anteriores que pueden considerarse algas. Y algunos, como los ciliados, son comnmente hetertrofos, pero con formas portadoras de algas endosimbiticas que ecolgicamente son algas unicelulares. Dada la polifilia del grupo, reflejada en la clasificacin de arriba, no se pueden hacer muchas generalizaciones vlidas. Las formas unicelulares eucariticas suelen ser desnudas y flageladas, conservando en su mayora la capacidad de fagocitar. Una excepcin importante la constituyen las diatomeas, que aparecen recubiertas por una teca. Los haptfitos (o cocolitofridos) estn rodeados de escamas. Las formas pluricelulares suelen presentar paredes celulares y plasmodesmos (puentes de citoplasma entre clulas contiguas), y a veces desarrollan estructuras anatmicas intrincadas, especialmente las algas pardas y las algas rojas. Son caractersticos los ciclos vitales complejos con alternancia de generaciones. Los rganos formadores de gametos

(gametocistes) y esporas (esporocistes) son unicelulares (con la sola excepcin de algunas algas verdes del gnero Chara). En general, las clulas reproductoras son flageladas.

[editar] Biotipos
Adems de formas estrictamente unicelulares se presentan entre las algas formas coloniales o pluricelulares con estructuras y anatomas a veces convergentes que se suelen clasificar en los siguientes biotipos:

Colonial. Pequeos grupos de unicelulares mtiles laxamente agregadas y ms o menos regularmente dispuestas. Capsoide. Clulas poco numerosas encerradas en una cpsula mucilaginosa comn. Cocoide. Unicelulares envueltas en una pared celular. Palmeloide. Clulas inmviles y numerosas encerradas en una cubierta de muclago. Filamentoso. Clulas formando un encadenamiento, a veces ramificado. Parenquimatoso. Clulas formando un talo, un agregado denso, pluriestratificado con algn grado de diferenciacin celular

ECOLOGIA La funcin ecolgica ms conocida de las algas es la produccin primaria, son los principales productores de materia orgnica a partir de la inorgnica en el mar, de esta manera la materia orgnica ingresa a las cadenas trficas. Este paso puede producirse por el consumo de algas, la absorcin de nutrientes disueltos de origen vegetal por otros organismos, o por la descomposicin de stas. Sobre la distribucin de las algas puede afirmarse que son cosmopolitas, es decir viven en todos los climas, se encuentran aclimatadas a las ms diversas situaciones ambientales. Hay algas en todos los ambientes acuticos donde existe luz, tanto de agua dulce como de agua salada, unas veces en el plancton otras en el bentos. Se encuentran tambin en ambientes terrestres hmedos, como es el caso del verdn que crece en suelos, en muros, en cortezas de rboles, etc. Son notables las algas que forman asociaciones simbiticas con organismos hetertrofos. ste es el caso de las que forman lquenes en asociacin con hongos. Tambin de los simbiontes unicelulares que se encuentran en muchos animales marinos. Existen formas unicelulares hipertrmofilas, creciendo en fuentes termales, entre las algas rojas. Son de gran inters biolgico, porque esta condicin es nica entre los organismos eucariontes.

Un fuerte inters antrpico determina el estudio de estos organismos, son por ello reseables los afloramientos o blooms producidos por algunas algas eucariontes unicelulares que protagonizan a veces mareas txicas.

[editar] Simbiosis
Distintas algas aparecen formando notables simbiosis metablicas. Se trata de asociaciones mutualsticas en las que organismos con metabolismos distintos se asocian, beneficindose mutuamente de sus respectivas habilidades.

Lquenes. Son asociaciones simbiticas de un alga y un hongo con capacidad fotosintetizadora, conferida por el alga, que se desarrollan en ambientes subareos (terrestras) biolgicamente inhspitos, como las rocas desnudas y las cortezas de los rboles. Tienen gran importancia como organismos ecolgicamente pioneros, capaces de colonizar ambientes previamente estriles. Hay dos grupos de algas implicadas en las simbiosis liqunicas, las cianobacterias y, ms comnmente, las algas verdes. Simbiosis con animales. Existen muchos ejemplos de animales (reino Animalia) acuticos que guardan algas unicelulares en sus tejidos superficiales, dentro de sus clulas o entre ellas. Sacan ventaja de la fotosntesis a la vez que proporcionan al alga un ambiente muy constante y favorable para su crecimiento. Se llama zooxantelas y zooclorelas a estas algas, segn que sean doradas o verdes. Las primeras son en general dinoflagelados, sobre todo del gnero Symbiodinium; las segundas son algas verdes. El grupo biolgico donde este fenmeno es ms importante es el de los corales (Cnidaria. Anthozoa), que ecolgicamente se comportan como productores primarios fotosintetizadores, gracias a esta simbiosis. Tambin son notables las simbiosis equivalentes que se encuentra en moluscos nudibranquios. Algo parecido se observa en protistas como los ciliados Mesodinium rubrum, ocenico, o Paramecium viride, una especie de agua dulce que conserva las algas verdes unicelulares que fagocita mucho tiempo antes de digerirlas. Estos organismos representan un modelo de como se originaron los plastos por endosimbiosis. Helechos acuticos, como el gnero Azolla, albergan en simbiosis en sus cavidades estomticas cianobacterias de las que aprovechan su capacidad para fijar el nitrgeno, un nutriente generalmente escaso, tomndolo del aire.

[editar] Parasitismo
Hay varios casos notables en que algas aparecen implicadas en relaciones parasitarias.

La cianobacteria Phormidium corallyticum ataca a colonias de coral de diversas especies. Los filamentos del alga provocan lesiones que facilitan la penetracin de bacterias sulfooxidantes que son las que a su vez causan el dao ms grave. Se estima que la infeccin es ms probable en aguas poco turbulentas y contaminadas.

Los rodfitos (Filum Rhodophyta, las algas rojas) son muy frecuentemente parsitos de otros rodfitos. En general parsito y husped estn filogenticamente prximos. El parsito inyecta ncleos celulares en las clulas del husped, que queda as transformado, produciendo luego clulas sexuales portadoras del genoma parasitario. Varias algas verdes (Filo Chlorophyta) son parsitas de plantas verdes (Reino Plantae). Por ejemplo, Cephaleuros es una alga filamentosa que crece en los tejidos de diversas plantas, incluidos cultivo como el t o el caf. Un par de especies del alga verde Prototheca se han convertido en patgenas de diversos animales, como las vacas o los seres humanos. En las vacas producen mastitis muy contagiosas que no se pueden controlar sin sacrificar los animales.