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Mirage

ngel

2011

Saga Mirage
ngel
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Escrito por: Sylvia Couget Portada: Sylvia Couget Sinopsis: Arantcha Hernndez Campos

Los personajes de este libro son ficticios. Cualquier parecido con personas reales, vivas o muertas, es pura coincidencia no intencionada por parte de la autora.

Mirage ngel
1 edicin: 2011 ISBN: 978-84-615-3859-1 Impreso en Espaa / Printed in Spain Todo derecho reservado Sylvia Couget.

Mirage
--ngel

Sylvia Couget

Dedicatoria

A mi ngel cado, sin quien esta historia no existira.

Prefacio

n la actualidad nadie conoce realmente mi

identidad. Me llamo Christian, Christian Blake, y soy un ser condenado a vagar en el silencio de las sombras. Me oculto tras un secreto. Soy un alma oscura y solitaria atravesando los siglos con un nico propsito, olvidar y entender. Sin embargo, uno de estos propsitos se vio aniquilado cuando, una noche, la nica persona a la que deseaba olvidar, no por ella sino por nuestro pasado cuyo dolor intenso e incesante segua perturbndome, renaci ante m, desatando mis demonios. Ella me encontr

Nac en 1697 en una pequea aldea del condado de Sussex, al noreste de Seaford, Inglaterra. Mis padres al igual que sus antepasados residieron ah, en Alfriston.

Alfriston es un pueblo pequeo, o una aldea grande, segn se mire. Crecamos muy poco como poblacin cada ao. Seramos as como 250 habitantes. De lo que no cabe duda es de la belleza del lugar. Como muchos otros pequeos pueblos escondidos de Inglaterra, deca padre. Padre no haba visto mundo, y madre menos todava. Podan haberse marchado a Seaford, Eastbourne o Brighton, todos son pueblos costeros a pocas millas de Alfriston, pero les gustaba demasiado aquello; tanto como a m. Nos rodeaban acres y acres de vegetacin, extensos prados de maleza verde y de flores amarillentas, y algunos bosques poblados de misterio y de magia. Una magia terrenal, nada de hadas o de duendes. Yo no crea en todo eso; o no lo crea en esa poca. Aunque siempre camparon leyendas para impedir que los nios se adentrasen ms all de donde los padres podan encontrarlos si hacan travesuras, o si penetraban demasiado lejos en los boscajes. Algn riachuelo da vida a las tierras, siendo el ms importante del valle el ro Cuckmere. El Cuckmere desemboca en el canal de la mancha, aunque ms al Sur el inmenso mar brilla con magnitud y belleza, dejando vislumbrar el pas vecino, Francia. Amaba Alfriston, al igual que amaba mi apellido, pese a su significado. Antes de que los vecinos se lo pusieran a mi tatarabuelo no poseamos ninguno. stos nos apodaron Blake, la maldicin de los Blake, pues tras dar a luz a un hijo, todos los dems recin nacidos o no natos de mi tatarabuela fallecan sin remedio o causa aparente. Y as continu nuestro curioso linaje, no consiguiendo vivir ms de un sucesor. Hasta entonces no me import ser hijo de pobres y de malditos; un Blake. Sin embargo, todo comenz cuando a la edad de dieciocho aos, padre, al caer enfermo de neumona, me

pidi suplirle como cochero para servir a la familia Cromwell. Al ser hijo nico, por la desgracia que nos preceda, me hice cargo de aquel trabajo, junto a mi habitual cometido. Ayudaba al Padre Connor quien, por el cario que me tom desde la edad de doce aos cuando empec a labrar y a recolectar sus tierras, me ense a leer y a escribir. A pesar de mi agradecimiento hacia mis padres, mi meta, empujada por el padre Connor, mi tutor, era viajar a Londres para instruirme de mayores conocimientos. Desgraciadamente, tuve que permanecer en Alfriston y reemplazar a padre. Desist entonces de mis humildes ensoaciones para cuando pudiera independizar a mi familia. De pequeo, con unos ocho o diez aos, jugaba con aquella muchacha flacucha en el patio trasero de la finca Cromwell. No obstante, hasta que no cumpli los diecisiete aos, no quiso fijarse en m como hombre. Su belleza inocente y nica, siempre me pareci etrea. Ya desde aquella joven edad, estaba enamorado de ella en secreto, razn por la cual ninguna otra chica me gustaba. Nunca pretend cortejarla, pues era consciente de que su sangre mereca un emblema real o noble. Si bien y sin lograr comprender el quid de su eleccin, la nia vuelta bella muchacha me eligi, a m. Padre me advirti de las consecuencias. Ella era de sangre pura y yo de sangre sucia, o eso me reprochaba su progenitor, pues pertenecan a la aristocracia. El padre de Caroline era una persona oscura, decidida, perversa y estricta. Siempre supo qu deseaba ser y, an peor, con quin ansiaba casar a su hija para as conseguir pertenecer a la realeza.

Caroline en cambio era una joven inocente y grata, de una belleza innombrable y de grciles modales, cuya ligereza enamoraba a cualquier pretendiente merecedor o no de su apellido. Su padre no prestaba sumo inters a estas virtudes pues, para l, ella era la llave de la monarqua y del feudalismo independiente. Mientras, ella nicamente deseaba ser valorada por quien la rodeaba. No pude esconder ni reprimir las seales que me mandaba mi corazn. Me concienciaba de su estatus social, el cual jams alcanzara yo. En vano, me enamor de ella. No planeaba apartarla de su camino, pero nos fue imposible debilitar aquel verdadero amor. Y esta fue nuestra historia, nuestra, o mejor dicho, mi maldicin

Captulo 1
Amor secreto

oy me dirig a la finca. Deba conversar con

Sir Richard Cromwell para excusar a padre. La finca, un bien heredado y de nombrada en Alfriston, se sita a escasas brazas1 del centro, donde yo resido. Cuando abandonas las concurridas calles y caminas por los polvorientos pasajes de tierra, los cuales acortan mi trayecto, aparece la mansin detrs de unas esplendorosas arboladas verdes. Sir Cromwell se enorgullece de tal posesin. ste no puso muy buena cara. Me record, tal un reproche, la cuantiosa suma de dinero que paga mensualmente a mi familia. Le promet aprender y desenvolverme lo mejor que pudiese mientras padre se repona de su enfermedad. Tampoco ejercera una tarea muy fastidiosa. Aos atrs le acompaaba y vea cmo obraba. l se ocupaba de los caballos, de las cuadras, del carruaje y del transporte de la familia Cromwell. Padre

Brazas: sistema mtrico como kilmetros o millas.

era como el superior de otros tres hombres que limpiaban los pesebres y adecentaban los jacos. De da yo permanecera en la finca, y de noche ayudara al padre Connor, el cura del pueblo, con las recolectas de las tierras que cercaban la iglesia, con la fabricacin del queso y con la elaboracin de la mantequilla; sin mencionar la produccin ilegal de su alcohol destilado. Se tratara de una tarea cansina eso de trabajar da y noche durante un tiempo. No saba cundo iba a descansar, pero se lo deba a padre y a madre. Ellos me haban criado y se haban preocupado de que nada me faltase. De ningn modo poda quejarme, y menos ahora que me apoyaban. Me haban dado el visto bueno para marcharme a Londres. Caroline y Leonor, su hermana menor, bordaban junto a la chimenea cuando sal del despacho de Sir Richard Cromwell. Ambas, interesadas en saber qu nos traamos entre manos, me siguieron hasta fuera de la casa. Henry, uno de los secuaces de Sir Cromwell, me acompaaba, pues obedeca las rdenes de conducirme hasta las cuadras. Conoca a Henry y a su pandilla desde aos atrs. Nunca me haban agradado. l y sus amigos no andaban en asuntos limpios, y todo el pueblo lo saba. Por mi parte, nunca me meta en los, ni siquiera pisaba la taberna con Rupert, mi amigo, o ex amigo, un joven enclenque que trabajaba con su padre en su granja. La taberna era un punto de reunin para la mala fama. No por los mayores que compartan sus cervezas, no, era mala fama por algunos de los jvenes que se tomaban la justicia por su mano. Robaban o chantajeaban a algunos y lo celebraban en el local. Rupert y yo jams nos

mezclamos con esa gentuza. Quizs por eso no le caa bien a Henry. Las chicas cuchicheaban entre ellas mientras me miraban. Leonor, al igual que Caroline, era una muchacha hermosa, de largos y ondulados cabellos rubios y de ojos azules. Los de Caroline eran verdes. Se parecan entre ellas, no obstante Leonor era ms preguntona y maleducada que su hermana, probablemente porque Caroline fue mandada a Francia durante un ao para ser educada, o adiestrada ms bien, y Leonor no haba sufrido esa suerte. Un tutor se desplazaba a diario a la finca Cromwell para ensearle. En cuanto a modales y gracia se refera, Caroline era la personificacin de la sutileza. Era como una suave nube deslizndose con magnificencia en el cielo. La nica nube de mi cielo. Oteaba a Caroline de reojo, pensando: <<Dios mo, cmo puedo estar enamorado de vos. No merecis mi desgraciado amor>>. La vea cada domingo en misa. De hecho nicamente la vea a ella. No era capaz de or una sola palabra de la homila del padre Connor. Luego coincida con ella en el pueblo, o cuando paseaba. Aunque nunca hablbamos demasiado. Nuestras conversaciones eran de besugos ms bien: Lady Caroline saludaba yo al divisarla e inclinaba la cabeza a modo de cortesa. Christian imitaba ella. Otras veces conversbamos sobre el tiempo. Magnfico da soltaba pasando a su lado sin detenerme. En efecto sonrea ella. En una ocasin, el ao anterior, cuando el pueblo celebr sus festividades, tuve la valenta de pedirle bailar.

Alegre msica coment cerca de ella, junto a los ponches expuestos para quienes tuvieran sed. Un ritmo muy alegre, s sonri. Ella siempre sonrea. Era parte de su carcter y de su encanto. Queris acompaarme y bailar conmigo, Christian? pregunt con deje avergonzado. Bueno, quizs no le ofrec tal baile, pero lo tuve en mente desde que la vi llegar a la fiesta con una corona de flores sobre su largo y suelto cabello. Todas las chicas solteras lucan las mismas diademas floridas y portaban vestidos blancos o claros. Era tradicin ese da. Si bien de todas las dems damiselas, ella era la ms hermosa. Apenas pudimos danzar, ya que la cancin finaliz dos minutos despus de emprender el baile, y luego otro joven del pueblo tent su suerte. Ella acept. En cuanto Henry se march, las dos hermanas merodearon los establos, compenetrndose con las miradas. Fingiendo contemplar las musaraas y tras cerciorarse de mi nica presencia, Leonor pregunt: Vais a trabajar para pap? Una temporada, hasta que mi padre mejore, s. Vuestro padre enferm? Le oa toser a diario, empero l aseguraba encontrarse bien afirm Caroline con su dulce tono de voz. Repar en la sutil peca marrn clara, la cual ya posea de nia, entre su labio y su nariz. Slo era un puntito, pero al admirar sus delicados labios moverse y hablarme, mis ojos se posaron sobre aquella pequita. En efecto, enferm. Aunque padre siempre hizo prueba de bravura y nunca rechista respond.

Entonces, seris nuestro nuevo cochero? No tenis pinta de serlo me examin Leonor. El padre Connor os ensea el arte de la lectura y de la escritura. No es cierto? pregunt Caroline en son de asercin. Me extra que ella pudiera estar al corriente. Aunque residamos en un pueblo pequeo, donde todo era pblico. S. El padre Connor me brinda su enseanza. De hecho tambin mand sus recomendaciones a Londres, donde deseo partir cuando padre se cure. As que deseis estudiar? persisti Caroline, arremolinando un mechn de su pelo rubio oscuro entre dos dedos. Pareci interesada. Leonor le canturreaba a los caballos mientras Caroline y yo compartamos la ms larga conversacin que habamos tenido hasta entonces. Me fascinan las ciencias, tanto como las letras. Sin embargo deseara obtener un ttulo de Doctor en jurisprudencia. Los ojos de Caroline se engrandecieron, centelleando su aceitunado brillo. A continuacin ella sonri, valorando mis ideales culturales.

Recuerdo aquel da como si fuera ayer, la primera vez que me contempl como a un hombre. Luego y rpidamente llegaron los paseos, las miradas furtivas, las largas conversaciones, los.

19 de Septiembre 1715 La hija de los Cromwell es cada da ms bella y hermosa. Me aterra sobrepasarme con una simple mirada o con una palabra que no se me permite pronunciar. Ya no es la nia que conoc cuando padre trabajaba en la finca. A pesar de sus races, es amena, dulce y comprehensiva. Es imposible no amarla. Me cuesta no confesarlo.

30 de Septiembre 1715 Ella me sonri nuevamente y, pese a incomodarme su belleza, aprendo a devolverle las sonrisas sin darme cuenta. Ya me siento ms natural a su lado. Posee mayores cualidades que cualquier otra que he conocido.

Hoy vino a conocer su nuevo caballo. Su padre contina descontento, pues no aprueba que las mujeres adineradas monten. Pein y aliment a su yegua y me dio conversacin durante unos treinta minutos o ms. Su rostro es perfecto, no hallo ningn defecto en l. Y su penetrante mirada verdosa es misteriosa e intrigante cuando brilla. Jams podr corresponderle, lo s.

14 de Octubre 1715 Caroline transita la cuadra ms a menudo. Me he dado cuenta. Ella es distinta conmigo que con los dems. Sabr lo que siento? La semana pasada le toqu la mano, ayudndola a subir al carruaje, y desde entonces me la reclama en cada ocasin. Sin embargo ya no es slo la mano lo que me hace intuir, son sus miradas, sus gestos, su rubor. Me estar imaginando yo cosas?

25 de Octubre 1715 Caroline es maravillosa, posee unas ansias vitales y una alegra contagiosa. Hoy me pidi que jugramos en el laberinto de setos. Su risa es poesa para mis odos. Su tono de voz es melodioso y dulce. Su tez es idntica a la porcelana. No he cortejado mundo, pero tengo la certeza de que ella es la mayor y ms hermosa creacin del universo. No obstante, en el laberinto, algo ocurri

Aquella tarde, Leonor se encontraba en cama con fiebre. As pues, Caroline requiri mi compaa; no le apeteca deambular ella sola, confes. Era la primera vez que disfrutbamos de intimidad, y eso me aterraba al mismo tiempo que me ilusionaba. Si bien, mantuve las distancias y fing un rostro de pasotismo. No poda liberar mis sentimientos. No era correcto. Paseamos por la fuente junto a la gran casa de color cobriza. Posea muchas ventanas, salas y dormitorios. Se apreciaban desde fuera de la villa. Sus techos, unos ms altos que otros, mostraban varios pisos y desniveles. Semejaban el color anaranjado de los ladrillos. La blanquecina madera de los ventanales y de los miradores

realzaba la nobleza de la casa. Algunos alfeizares estaban decorados con flores tupidas y coloridas. Las tierras circundantes gozaban de un verde intenso. Solan cuidar sobre todo la hierba de la entrada y la de los patios traseros, brindndose la familia mayor prestigio. Para mantener la vivienda, as como los jardines, se requera de varios sirvientes que residan en ella. A pocas brazas, en otros terrenos y posesiones de la finca, los Cromwell trabajaban varios cultivos cuyos frutos comercializaban. La finca era una de las construcciones ms amplias de Alfriston. De hecho, la residencia era conocida por todos, fuera por las impresionantes fiestas que ofrecan all o por el renombre de los Cromwell. stos, exclusivamente, se codeaban con gente rica de Alfriston o con familias de gran poder que residan en los pueblos de los alrededores. Cada ao, los das anteriores y posteriores a las galas, la posada The Star situada en High Street se atestaba de personajes casi interesantes, de los que te miran por encima del hombro. Al menos las fiestas de la mansin Cromwell, o ms bien los invitados, aportaban riqueza al pueblo durante unos das. Compraban en nuestras tiendas, se nutran en nuestros establecimientos y siempre presuman de sus poderes adquisitivos saturando sus maletas con souvenirs y con piezas artesanales. Alargamos nuestra excursin alejndonos de la mansin. Como Caroline demostraba sabidura e inteligencia podas platicar con ella sobre varios temas. No era propio de una mujer de su edad pensar y hablar de tal modo si no pertenecas a la realeza o bien a una familia considerablemente respetable a nivel econmico, pues en nuestra poca pocos podan costearse los estudios. Los hombres que lo hacan eran potentados y

las mujeres de su rango slo servan para ser desposadas. No obstante, deban tener un conocimiento medio para escribir y para mantener una conversacin, al igual que alcanzar ciertos modales. Por las maanas ella y su hermana reciban clases de baile, canto, idiomas y otras formaciones necesarias para convertirse en unas damas. Ya por las tardes, las dos hermanas podan elegir sus ocios. En esta ocasin, al estar Leonor enferma, pudimos caminar Caroline y yo solos. Luca un abombado vestido violeta que tocaba el suelo. Su cors cea su cintura. Y su pelo ceniza acariciaba su espalda. La contempl como si fuese un hada o la estampa inmortal de un ser mtico. Deba controlarme. Su aroma era similar al olor de las galletas recin sacadas del horno de lea. Adems, sus frgiles facciones te obligaban a sentirte protector con ella. Por todo ello, era horriblemente complicado no saltarle encima y abrazarla. Junto a los pastos espesos dialogamos sobre el dramaturgo Shakespeare, al que me placa citar. Ella tambin agradeca que le mencionara frases de este escritor. Entre varios arbustos y la flora salvaje de un estrecho caminito de tierra, pidi: Decidme ms. Os lo ruego. No conozco mayor belleza que las palabras que nacen de vuestros labios. Mis palabras suben volando, mis pensamientos se quedan aqu abajo; palabras sin pensamientos nunca llegan al cielo nombr a Shakespeare. Y de amor. Cul sabis sobre el amor? demand un tanto sonrojada mientras enroscaba un mechn de su nuca, al igual que siempre haca al sentirse incmoda o nerviosa.

Esperanzada, se mantuvo con los ojos gran abiertos. Oh amor poderoso! Que a veces hace de una bestia un hombre, y otras, de un hombre una bestia. Si no recuerdas la ms ligera locura en que el amor te hizo caer, no has amado rememor nuevamente al autor. Vos, amis? cuestion resguardando sus espaldas contra un rbol junto al sendero. Las praderas eran tan verdes y extensas como lo permita el horizonte, y las arboladas nos rociaban con su incienso. S mascull. Repos un pie sobre una roca cercana al rbol mientras ella lo rode, y continu: Y ella os ama? Vuestro amor es correspondido? Escondi su cuerpo detrs del tronco y asom el rostro. No lo s enton por lo bajo. Disimul mi desconcierto por su interrogatorio, pues ella no comprenda que me refera a ella. Mi respuesta no pareca la esperada o no era de su agrado. Aparent tristeza y agach la cabeza. Cmo podis no saberlo? se extra. No puedo confesarlo. Es un secreto. Entonces la amis en secreto?, sin que ella lo sepa? S susurr. Visti mejor aspecto y se acerc a m con pasos meditados; refinados. La conozco? Es ella merecedora de vuestro? Imped un tropiezo por su parte, agarrndola de la mano. Probablemente no se haba fijado en las races de la flora que campaban por el suelo. Al atraparla qued tensa. Me contempl con un haz de ternura y de curiosidad. Refren mis ansias de rozar sus

labios con los mos. Incluso empec a notar un sudor fro por la incomodidad y el placer de su cercana. Caroline murmur, intentando deslizar y quitar mi mano de la suya, la que no haba apartado en ningn momento pues an mantena una postura medio curvada por el traspi. Christian musit rozando mi pecho con su otra mano, no creo que seis una bestia us un tono carioso y familiar. Una bestia? Nuestros cuerpos se acercaban inconscientemente. As es. Dudo que el amor os convierta en una bestia. De hecho siento celos de lo que podis sentir por vuestro amor secreto. Anhelo conocer parejo amor. Alguien que me corresponda. El soplo de sus labios recorra mi rostro. Caroline, os merecis lo mejor de un hombre apuesto me apart de ella, soltndole la mano. Requer de gran autocontrol para ello. Debemos regresar, anochecer pronto indiqu, tomando aire. Mientras dur el trayecto de vuelta, Caroline permaneci muda, ojeando cada pequea piedra del camino. Por mi parte tampoco habl o busqu conversacin. Me limit a admirar los cetrinos alrededores que se evaporaban con las horas de la tarde, y recrear en mi mente lo sucedido momentos antes. No poda volver a ocurrir. Y qu era lo que haba ocurrido? Por qu tal afecto hacia m? Cuando nos adentramos en su finca, tras la senda de robles, pellizc su falda y la arremang unos cuantos

centmetros para ir correteando hacia la entrada del alto laberinto de frondosos setos. Al mismo tiempo canturre: A que no me alcanzis? Caroline, no! Su madre se puede preocupar. Caroline? llam. Pero ya se haba encaminado con paso veloz entre los pasillos recubiertos de verdn. Christian, estoy aqu tante. Su musical tono me guiaba hacia ella. Caroline, dnde os hallis? pregunt, sobresaltado. Es tarde, debemos regresar corr tras su voz. Christian, aqu rea ella con un tintineo, una y otra vez. Corr en varios sentidos, topndome con muros impenetrables, girando por lo que parecan salidas, detenindome a cada esquina hasta que, finalmente, percib la cola satinada de algo. Me lanc de un salto, pudiendo as alcanzar el lazo que colgaba de su cintura. Lo estir acercndola a m con un gesto seco. Nos empotramos contra la hilera de setos con brusquedad, sin querer, por la fuerza usada al pescarla. Advert que se estremeci al quedar embutida entre mi pecho y las ramitas de los zarzales. Ces de respirar incluso. Como si el mundo dejara de girar y se detuviera, sus ojos penetraron en los mos, hipnotizndome. Con un suave gesto, pos sus manos contra mis brazos. Alz su impoluto rostro para observarme con recelo. Tras una pause su respiracin retorn, escuchndose entrecortada.

Intent sosegarme inspirando en pequeas dosis por la nariz y apretando los dientes. Aun as repos mi frente contra la suya, unos palmos inferior a la ma. Rec para obtener valor y no abrazarla, para no dejarme llevar. Nuestros halos se hallaban tremendamente cerca. Con mis labios roc su nariz y su frente. Avergonzado, la piel me hormigueaba. Mi sensibilidad y mi tacto afloraban. Sin ms tardar, ella apret mis brazos con mayor fuerza, retenindome contra ella. Su mirada segua aguantando la ma. Not el latir de mi corazn que se debata veloz en mi pecho. Por un instante pens sufrir un colapso. Era consciente de mi mal proceder pero mi cuerpo volaba por libre. La luz del sol desapareca poco a poco. No obstante la belleza de Caroline continuaba brillando por s sola. Me apart unos centmetros y la contempl en todo su esplendor. Vi una belleza pura, una tez amelocotonada y tersa, unos ojos almendrados, unas cejas definidas, unos pmulos elegantes, un mentn ovalado y unos labios carnosos. Su largo pelo recaa por cada lado del cors con bucles cenizos. Algo me indicaba que ella esperaba ms de m. Cosa que no me poda creer. Sin meditarlo, atrap la punta de sus dedos que reposaban junto a su cadera con mi mano libre. La otra haba secuestrado su talle. Sub por su brazo, por su hombro, por el pequeo hueco junto a su clavcula, por su cuello, y luego tom su barbilla entre mis dedos.

Observadora y a expensas, suspir. Alc su rostro hacia el mo, ms an, pues me atisbaba esperanzada y deseosa, tanto como yo lo estaba de ella. Muy lentamente, acerqu mis labios a los suyos, provocando que mi melena cosquilleara sus pmulos, y me atrev a rozar su aliento con el mo, pidindole permiso con la mirada, como si nuestras mentes pudieran orse y compenetrarse. Faltando pocos milmetros para palpar el paraso de su boca, una voz la llam y la magia se rompi. <<Con lo que me costaba dar ese paso>>, pens. Caroline? Caroline, estis ah? Era su madre, Lady Elizabeth. Lady Elizabeth era una mujer delgada y alta, de pelo castao canoso. Siempre o casi siempre recoga su melena con un moo. De ojos claros y tez nvea, ella tambin posea una belleza abismal. Caroline esper un instante, hasta que solt su mentn y su cintura. Sin retraerse de su postura busc una respuesta en mi rostro. Como no la encontr, medio grit para ser oda: S, madre. Ahora voy. Debo entrar en casa me murmur con desolacin. Cabizbaja, se escurri de mi lado y se march andando con pesadez. Caroline, aguardad la retuve del codo. Se gir sonrindome para esconder su desilusin por el momento robado y quebrado. S? Lamento mi comportamiento. Prometo no volver a

Me acall deslizando un dedo sobre mis labios. No prometa en vano, Christian. El amor es un loco tan leal que en todo cuanto hagis, sea lo que fuere, no halla mal alguno2.

Frase de Shakespeare.

Captulo 2
Hailsham

aroline invada mi ser. Me senta feliz

15 de diciembre 1715 Padre se encuentra mejor. Dice que en un par de semanas ser capaz de retornar a su trabajo para que yo vuelva a mis cometidos diarios. Cuando el mdico no pudo ayudar ms, la vieja hierbatera del pueblo vino a ofrecerle a padre sus remedios botnicos. Ms que una curandera, esa mujer tiene pinta de bruja. Dara miedo a cualquier nio, y no tan nio. Indudablemente la tomaron a

ella de modelo para crear unos cuantos cuentos infantiles Comienzo a estar hecho un lo. Por una parte deseo quedarme con Caroline para gozar de su asombrosa presencia, y por otra parte anso cursar mis estudios, ser alguien en la vida y demostrarle mis pretensiones a Caroline. Aunque s que es una locura, no debera ni siquiera pensarlo. Desde aquella tarde en el laberinto parece que jugamos al gato y al ratn. Nuestras miradas se cruzan, se sostienen y se anhelan. Me deslumbra con sus sonrisas y con sus muecas. Y si para ella soy un ttere? El padre Connor me influye para que hable con ella y se lo confiese todo. Para l, el amor es el que triunfa sobre todas las dems cosas de este universo. Pero ella se volver prontamente cortesana del conde y yo slo soy un plebeyo. Este es un amor imposible. Su padre parti a Hailsham. Desea ofrecer su hija en nupcias para acreditarse una vida resuelta. Me lo ha confirmado padre esta noche. No me hago a tal idea. Me lo he imaginado en alguna ocasin, pero nunca no.

De madrugada, tras regresar de la iglesia, padre y madre se hallaban acomodados frente a la chimenea. La frialdad de los vientos del norte traa consigo un litoral helado. Por eso los campos ya no admitan trabajo alguno. Todo se recubra de escarcha, de nubes blancas, de hierbajos secos y resquebrajados. La cosecha haba sido provechosa y fructfera este ao; con lo que el padre Connor no se preocupaba lo ms mnimo para pasar el invierno. Adems l viva, o sobreviva, comiendo los huevos de sus gallinas y tomado la leche de sus vacas. Dos vacas. Las que le aportaban los bsicos necesarios para elaborar su amado queso. Conjuntamente, algunas gentes siempre le ofrecan verduras, panes, brebajes y buenas voluntades. As l era feliz. No era un hombre demasiado interesado. Como mis labores iban aminorando, mi descanso y letargo aumentaban. Reposaba mucho ms que semanas atrs. Aun as era tarde cuando llegu a casa. Fue padre quien me dio la nueva, y tambin fue la primera vez que madre sospech de mis ntimos sentimientos Ha regresado Sir Cromwell? pregunt padre tras exhalar el humo de su pipa. Fumaba de vez en cuando y siempre despus de cenar, reposado en su cmodo silln, el que se situaba enfrente de la gran chimenea de piedra gris. An no. Por qu? Es de su inters que vuelva? me extra. Tom asiento junto al calor de las llamas que serpenteaban. No se preocupe padre, de momento Sir Cromwell no se ha quejado de mi aprendido oficio, ni pregunta por vos o por cundo estar mejor para reemprender sus quehaceres.

No lo dudo, hijo. Pero debo prepararme. Pongo en tela de juicio que siga trabajando para la familia si el seor encuentra marido para Caroline. Cmo?, cmo dice, padre? No entenda a qu vena su desasosiego en aquel entonces. Tras haberme relajado con la tibieza de la lea ardiendo, y a pesar de haber recobrado los sentidos de nuevo, despus de la ventisca helada de fuera, me qued de piedra. Durante semanas no se me haba ocurrido pensar en tal asunto Y si Caroline se prometa? Claro que meses antes, Caroline para m, haba sido algo totalmente prohibido. En la actualidad tambin lo era, aunque distinto porque en el fondo saba que ella bueno presenta ms que saba, que ella senta algo hacia m, por muy efmero que era. Y la idea de ver a Caroline emprendiendo una vida junto a otro me carcoma. Es ms, me repugnaba. Es evidente, hijo. En el caso de que Caroline se despose con un cargo mayor que el de su familia, imagino que se mudarn y prescindirn de mis servicios. Aunque siempre podr trabajar en Seaford. Los Clayton buscan tripulacin mir a madre ocultando su temor. Lo not. No obstante estaba demasiado ensimismado en la maldita idea de ver a Caroline desposada por un por cualquiera que no fuera yo. Padre, pero por qu? Desde cundo Sir Cromwell busca esposo para su hija? me enerv. Christian, tu comportamiento no es propio de ti. A qu se deben tantas preguntas? Caroline ya est en edad de desposarse, incluso de ser madre. Y bien se sabe que el seor alberga la posibilidad de casar a Caroline con el conde de Hailsham. No comprendo por qu te fascina tanto ese tema.

<<El conde de Hailsham el conde de Hailsham>>. Su nombre penetr en mi cabeza con la fuerza de un mazo. <<Caroline no puede casarse con ese hombre. No! Caroline se m>> termin pensando en voz alta. Pero Caroline no puede ser desposada si ella no quiere mi tono de voz indicaba que me estaba enervando. Y por qu no? Siempre ha sido as, desde la noche de los tiempos. Los matrimonios de las clases sociales altas siempre han sido pactados. A qu viene tanto alboroto, Christian? pareci preocuparse con esta ltima frase. Hijo se interpuso madre, acaso ocurre algo entre Caroline y t? Madre no haba abierto la boca hasta entonces. Haba presenciado nuestra conversacin, ladeando la cabeza de un lado a otro para mirarnos cada vez que abramos la boca. Haba observado el debate como quien ojea un partido de bdminton. Pero algo debi figurarse. La profundidad de su mirada lo revelaba todo. En ella se poda apreciar cierta inquietud. Christian! Padre se levant de su silln No ser eso cierto. Sucede algo entre vosotros dos? No de momento, padre me sonroj por primera vez ante mi predecesor. Nunca antes me haba sentido cohibido o avergonzado. Si bien, mis labios haban obrado sin pensar. Cmo qu no, de momento? Christian! No me confesars que algo se cuece entre vosotros? Sabes que eso no es razonable, ni posible. Y si esto llega a odos de Sir Cromwell, ser tu ruina. Christian?! insisti. Quise morderme el labio como cuando yo era ms joven y haca travesuras, pero me mantuve inmvil. Atisb las maderas de la pared, como si fueran a moverse

por s solas, a la espera de ms reprimendas. Me abochornaba por mis propios pensares y sentimientos. Sern amores de juventud, Lionel. No regaes a nuestro hijo. Caroline es una joven hermosa y dulce. No temas le tranquiliz madre. Se acerc a padre y le acarici el brazo con una mano. Por fortuna, con la ayuda de la mano de madre, padre relaj su postura y se sent de nuevo en su silln. Pensativo, pareci mirar a travs de la ventana. Intent sacarle de su estado de parlisis. Padre, yo Me interrumpi sin ofrecerme la posibilidad de defenderme. Me fastidi pues no quise faltarle al respeto. Adems no me convena aferrarme a una relacin imaginaria. Caroline y yo, al fin y al cabo, no ramos nada. Ests loco, hijo. Ser tu perdicin. Tras su ltima frase, perdi la mirada sobre las anaranjadas llamas de la fogata, esta vez. No me qued otra que dejarlo correr, ya no me atreva a proseguir con nuestro coloquio. Madre me propuso cenar para variar el ambiente bastante molesto de la sombra y silenciosa sala. Me negu. Se lo agradec y sub a mi dormitorio con el rabo entre las piernas, tal un perro medroso. Ya no se habl ms del tema.

21 de Diciembre 1715

El padre de Caroline ha vuelto. Ahora ya no podr verla tanto como me gustara, pues a Sir Cromwell le desagrada que sus hijas se mezclen con los empleados. Lo dej claro cuando nos interrumpi mientras hablbamos ella y yo. De todos modos hoy algo chocante ha sucedido. Caroline me pidi escoltarla a ella sola; cosa extraa, pues no la acompaaba Leonor como de costumbre. Y no en el carruaje, sino en su mismo caballo. No la comprend al principio, no hasta darme cuenta de que algo iba mal. Su padre acababa de regresar de Hailsham y ella deba haberse alegrado; en cambio fue todo lo contrario. Quizs Sir Cromwell ha hallado un pretendiente para ella?

Ensille a Tormenta se refiri a su yegua de color castao. Haba entrado en los establos con deje de superioridad, algo inslito en ella. Caroline nunca se comportaba como la adinerada que era, hecho que apreciaba de su carcter. Sin embargo, esta vez representaba muy bien su papel. Estaba irreconocible. Algo ocurra. Su rostro la mostraba contrariada, y la violencia de su mirada adverta de un mal traicionero. Enseguida me apresur a contestarle. No obstante tenga cuidado, pues podra volver a nevar. Los caminos estn cubiertos y podra resbalarse le suger, temiendo cierta temeridad por su parte al percibir su comportamiento. Su aspecto era fro y distante. Con inquietud, saqu al animal del box y prepar su montura mientras ella qued observando cada movimiento mo. Desde su impvida apariencia visti unos guantes marrones y pidi: Christian, acompaadme. Quiere? Preparar el carruaje, mi lady. Seguramente haba cambiado de parecer tras meditar sobre mis palabras. Disculpad, quera decir que me acompaarais en mi caballo. Pos su mano sobre la ma antes de que devolviera la yegua a su cama. Lo hizo rpidamente y con un gesto seco, crujiendo el cuero bajo sus dedos. Casi solt las riendas de Tormenta sin querer. De normal acariciaba su delicada mano cuando suba o bajaba de su carroza, con lo que vacil durante un largo segundo hasta encontrar sus ojos verdes vueltos casi grises. Me contemplaba con una perspicaz mirada, queriendo indicar algo ms, bajo la falda de sus pestaas.

Me petrifiqu como siempre al notar un simple roce suyo. Sin embargo, tambin me conturb. No conoca tales miradas, tal negrura en su ser. Algo muy malo deba sucederle. Pese a las tremendas ganas de sentir su cuerpo cabalgando a mis espaldas, hice lo que deba, me negu. No es buena idea. Si su padre ve que Quitad a pap de esta conversacin, os lo ruego. Mas, no es apropiado, Caroline. No debemos cabalgar juntos. Me ofendis. Pues quin es realmente poseedor de tal dictamen?, acaso no lo son vuestras apetencias? Negu demasiado poco o ced demasiado pronto. No pude resistirme a sus hechizantes palabras, aun sabiendo que obraba mal. Mont sin lograr que mis tensos msculos se relajasen. La espi con el rabillo del ojo. Estaba endurecida como lo sera una figura de hiel. Con el auxilio de mi mano la ayud a posicionarse detrs de m, despus de que se subiera por unas pequeas escaleras de madera. Nadie ms se hallaba en la cuadra en aquel momento, todos almacenaban paja en una granja cercana. Lo agradeca, ya que a nadie le hubiera parecido pertinente. Slo los caballos podran delatarnos de tener la posibilidad de hablar. En cuanto se sent, la presin de su candente cuerpo juntndose al mo me impresion. Su ardor, su olor, todo se entremezclaba en un celaje de emociones. Con sus diminutos brazos rode mi cintura, enardecindose an ms mi ser. Luego acerc sus labios a mi odo y murmur: Gracias. Sonre para m. Adoraba la idea de complacerla o de hacerla feliz, pese a que mi puesto o mi vida dependiera

de ello. Brevemente, aferr su mano contra mi cintura hasta que me di cuenta de mi acto y la solt de golpe. Dola tocar un espritu celestial que pronto se esfumara en un recuerdo de lo que pudimos haber sido. Sal a galope procurando as que nadie nos viera juntos, por si ese alguien merodeaba los jardines o nos divisaba desde una ventana, ya que poda imaginarme las reprimendas que ello traera. En pocos segundos dejamos la mansin; la yegua era rpida, y un bello ejemplar joven y nerviosa. La conduje por los bosques, ocultndonos sus blancos doseles. Notaba el glido aire azotar mi rostro. A pesar de no estar abrigado, apreciar su clida presencia atrs de m me templaba. Qu ms daba el fro, pues saboreaba el poder de la libertad con ella a mi lado. Junto a unas altas rocas de donde emanaba una pequea y pintoresca cascada, helndose los brotes vecinos al agua, me detuve. Con suavidad le ayud a que descendiera del caballo, atrapndola por la cintura; por su fina cintura. A cambio, tom mis hombros con sus manos y no las movi hasta decir: Debis estar helado. Vuestro cuerpo iguala la temperatura de la fra nieve. Envolveos con mi capa. Su voz ya ofreca mayor afabilidad. Abri su manto de terciopelo azul oscuro en el cual se resguardaba, e igual que un ngel con sus alas, me envolvi. Me crisp in situ. Su maniobra haba sido sumamente rpida, por lo que no tuve tiempo de dar un paso atrs, marcando las distancias. De cerca apreci an ms la belleza de su rostro. Sus mejillas estaban sonrosadas como las de una mueca de porcelana. De esas que se mira pero no se toca y que las nias idolatran en los escaparates de las grandes ciudades.

Enmudec observando sus ojos. Ya no estaban apagados como los haba percibido en la cuadra, si no que volvan a ser de un intenso verde. Sus labios, de donde surga un transparente humo, nveo apelaban a este enamorado. Apart la capucha de la capa que esconda su rostro, sonri con sutileza y, pausadamente, acarici mi mejilla. El estmago me dio un vuelco. Os sents mejor, ahora? No haba reparado en que mis manos continuaban secuestrando aquella cinturita. Agradezco vuestra gentileza, lady Caroline. No merezco suma amabilidad. Cuando volv en m, cort el hilo transparente que nos mantena a ambos casi abrazados. Exhal y se alej unos cuantos pasos hacia una abertura desde donde se poda divisar el pueblo a lo lejos, teido de blancas escarchas. Luego, contemplando los tupidos ramajes sobre nuestras cabezas, se detuvo dndome la espalda y farfull: No quiero desposarme con un extrao. Tengo fe en el amor verdadero, en mi alma gemela, en alguien que me ame y me haga feliz. <<As que de eso se trataba>>, cavil. Con calma encamin mis pasos, crujiendo la nieve bajo mi peso, hacia aquella silueta que temblaba. Sus palabras me haban desolado. De modo involuntario rode sus hombros con cario. Os merecis lo mejor, Caroline. Os conviene un hombre asentado, de quien os enamorareis. Sabidura le ofrec, pues era lo ms apropiado para ella. Aunque mis propias palabras quemaban mi garganta al pronunciarlas. Y por qu no vos? Se gir con hosquedad, mostrando un rostro de pesadumbre y de enfado Quin sabe mejor que mi propia persona qu es mejor para m?

Yo no soy para vos, mi lady contradije, partindose mi corazn tras or de su boca por qu no vos?, y por tener que contestarle con una verdad desastrosa, aunque real. Ah, olvid que vuestro amor ya tiene duea perdi la mirada a la altura de mi pecho. Mora de ganas de revelarle quin era la verdadera duea de mi corazn, pero no pude. Christian, sois delicado y dulce. Qu ms podra pretender una dama? La haris muy feliz, lo s y lo celebro continu con la mirada perdida. Nos encontrbamos a pocos centmetros el uno del otro, aun as y pese a las negativas de mi conciencia acort todava ms esa distancia. Caroline, vos s sois dulce y delicada, tanto que yo nunca lograra haceros feliz acarici su barbilla y la levant para que me mirara. Jams sera merecedor de vuestro amor musit. No admita que nadie os diga lo contrario. Sois merecedor de quien queris amar. Sea quien sea la que amis. Yo tambin amo en secreto. Y en secreto debo guardarlo, ms por el que amo que por los pensares de otros. Volvi a darme la espalda y murmur: Vos por qu no osis declarar vuestro amor, si es vuestro? Porque el amor es de dos, o as debe ser. Y no debo perturbar la mente de la que no puede amarme. Es egosta por vuestra parte encerrar y guardar tal amor slo para vos. Egosmo? No. Al contrario. Es mantener el orden o preservar lo que es correcto. Y lo correcto es evitar interferir en el destino de mi amada.

Saben acaso los enamorados cun correcto es el amor? Al revs. El amor brinda alas, ojos nuevos y fiel coraje expuso, ojendome mientras caminaba hacia su yegua. Acarici su crin y su hocico. Eso ya no lo s, pues soy un enamorado sin pretensiones. No espero que mi amor me sea devuelto si no es correcto. No quise divisar su rostro. Me avergonzaba. Christian, mirad! Est empezando a nevar ri como una nia rodeada de juguetes nuevos. Regresemos, empieza a refrescar. Y y no deseara que cayereis enferma Caroline. No! sonri Bailad conmigo bajo los copos de nieve. Es maravilloso sentirse libre. Gir y volte, los brazos abiertos, abrazando el aire, abrazando la inocencia, una alegre inocencia, y luego me abraz a m, sorprendindome. Estaba totalmente desprevenido. Bailad, Christian. Bailad conmigo. Caroline, no soy poseedor de tal arte. Bailar con vos sera acribillar sus pies de moratones. Si bien ella sigui danzando, excitada, atisbando el velado cielo, tomando mi mano y obligndome a seguir su ritmo, trotando de un lado a otro ms que bailando. Sentid. Refrescaos de lucidez y de paz. Amad cuanto os rodea, pues ste es un maravilloso regalo. Sus penas parecan olvidadas o aplazadas. Solt mi embozo de negacin y empec a disfrutar del momento presente, sin pararme a pensar en qu poda suceder. Tom su talle con una mano y con la otra, presa por la suya, intent dirigirla a paso de vals entre races y hojas muertas. Ella rea y rea, cerrando los ojos, soando sentirse libre. Para m era un momento nico y mgico.

Quizs, de hallarme solo, el aguanieve habra adormecido mis pies, pero con Caroline junto a m nada era imposible o molesto. Todo cuanto nos rodeaba era un lujo. Con tanta intimidad me resultaba increble permanecer fiel a mi comportamiento, pues de no ser ella una Cromwell me habra permitido robarle un casto beso. Entonces, sin querer, pis uno de sus pies, anulando su estabilidad. Nos tambaleamos. A continuacin todo ocurri muy deprisa. Cay sobre el blanquecino suelo, sin dejar de rer jubilosamente cuando su espalda toc la humedad y el hielo. Al tenerme cogido ca sobre ella. Sin embargo, me desplom de tal modo que mi boca qued muy cerca de la suya, pues mis labios ya aplastaban su mejilla. Las risotadas se detuvieron en seco tras cruzarse nuestras miradas. Quise levantarme antes de asfixiarla o de incomodarla, pero me lo impidi colocando su mano contra mi mejilla. Busc qu s yo en mis ojos. Sus dedos se entrelazaron en mi melena y, avizorndome fijamente, acarici mi frente. Slo se oan nuestras respiraciones, sin ms ruidos a nuestro alrededor. Nos mantuvimos acechndonos el uno al otro, hechizados. Un hombre honesto habra hecho prueba de fuerza y de control, no obstante, en aquel instante no pude ms. Simplemente me rend a su aroma, a su esencia, a su haz. <<Caroline se encuentra entre mis brazos>>. Ni siquiera perciba el relente y el granizo de la nieve bajo nuestros cuerpos. Nos suministrbamos calor mutuo. Nada ms importaba. En aquel preciso momento, un momento histrico para m, me converta en el ms feliz de los hombres.

Christian murmur con un tono de voz casi imperceptible. Sus ojos se llenaron de un translucido lquido mientras lo dijo. Me aterr su aspecto desconsolado. Caroline, qu ocurre? pregunt necesitando reconfortarla. Si tuvierais a vuestra amada ante vuestros ojos, qu dirais? <<No puedo ms, no puedo ms. Por qu, Seor, nac con esta piel y con este nombre? Slo deseo el veneno de sus labios Oh, Seor, dadme fuerzas para no besarla>>. Christian reiter, qu dirais? Te amo me mord el labio. Te amo ms que el sol a la luna. Te amo desde siempre y siempre te amar, mi princesa. Una sola palabra tuya me devuelve a la vida, porque sin ti slo soy un ser dormido. Anhelo el aroma de tus labios a cada momento, a pesar de no conocerlo, y anhelo y amo lo que eres. Amo y anhelo tu presencia en mi soledad. No puedo confesar que te amo, pues t no puedes ni debes amarme. Empero te amo, hasta comprender que no merezco amarte. Dadme vida o matadme, pues yo amo y anhelo las palabras envenenadas que surgen de vuestros labios. No quiero vivir si no es junto a mi amado. Amad cuanto queris, pero si no me amis realmente decidlo y abandonar mis quimeras para encontrar mi muerte. Decid amar, pero amad es poco. Lo que siento en mi pecho ya no se nombra amor. Lo que siento por vos no tiene nombre. Pero a pesar de no poseer nombre lo que siento por vos, no puede ser tampoco nombrado. Entonces no nombris el amor y amad, demostrad al amor lo que es amar sin nombrar. Y as, a.

Acall su afn con mi pulgar, y pos mi otra mano sobre su fino cuello. Hice resbalar mi dedo sobre sus secos y carnosos labios y me aproxim a ella, an ms. Perda. No lograba mantener mis barreras fijas, impenetrables. Sin apartar mi pulgar de sus labios me aventur a franquear los inhumanos milmetros que separaban nuestro fervor. La bes sin esperar nada a cambio, aunque encontr el mayor de los placeres, el mayor de los amores, pues aquello era verdadero amor. Por tal amor y beso todo el cuerpo me dola. Con fogosidad, sus labios respondan a los mos. Agarr mi nuca y me atrajo con mayor fuerza hacia ella, impidiendo de este modo que me refrenara. De todos modos ya nada poda detenerme. Su esencia entraba en m a travs del hmedo aliento. Senta por fin lo que siempre haba deseado. Mientras nuestros cuerpos permanecan tendidos me abandon a sus besos; sus inolvidables besos. No se trataba de una ilusin. Caroline me corresponda. Ya nada poda torcerse pues saba que no era un ttere para ella. Era su amor secreto al igual que ella era el mo. De pronto not cmo empezaba a llorar. Mi amor, qu sucede? me preocup. Te amo, Christian. Te amo desde siempre yo tambin, desde que correteabas por mi jardn. Ciertamente nunca he sabido lo que era amar hasta amarte a ti. Pero Decidme, sed sincera. Christian, me fugara contigo de poder hacerlo. Siempre te am y juro amarte por siempre jams. Caroline, no os burlis, pues mi amor es puro e indudable.

El amor no puede ser burlado mi amado, si tratarse es de amor autntico. Empero, su padre, Caroline. Su padre jams dar su visto bueno. Mi padre es egosta y piensa en su futuro. No comprende ni entiende de sentimientos. Entonces esto es una ilusin. No debo mancharla con mi amor. Al contrario. Vos manchadme de vuestro amor, pues es lo nico valioso en este universo. Ser amada como se ama a su mitad. Pero para qu amar?, si no se es permitido amar. Porque yo os amo y vos me amis. Y eso merece todo cuanto nos rodea.

Captulo 3
Prometida

echo puro nervio, aquella noche no pude

conciliar el sueo. Sufra, no por dolor, sino por amor, por cmo la amaba. Recordaba cada instante en el bosque, cada beso, cada caricia, cada sentimiento. Mi cuerpo entero haba ardido en aquellos momentos, como si un poderoso fuego me hubiese envuelto con el manto de sus llamas. Ella me amaba. Lo haba odo de sus propios labios, de su propio ser, y eso era infinitamente ms de lo que un da haba podido esperar. Resultaba inimaginable que Caroline Cromwell se enamorase de alguien de menor estatus social que el de su familia. Por desconocidas razones, ese alguien, ese agraciado hombre de estatus social inexistente, era yo. Por ende, tambin me haca sufrir haber aceptado sus labios. No me reconoca. Slo los cobardes o los mujeriegos se permitan besar a las muchachas sin el consentimiento de sus padres. Yo ni siquiera haba pedido permiso a Sir Cromwell para cortejarla. Claro que de solicitrselo ya me poda figurar su respuesta. Sin su

beneplcito no era hombre para tal atrevimiento. Ms ahora con el elegido de Sir Cromwell, el conde de Hailsham

21 de Diciembre 1715 Vuelvo a escribir porque ya poco me importa si Sir Richard Cromwell ha encontrado o no un posible pretendiente para Caroline. Con lo sucedido hoy tengo suficiente para fortificar mi fe. S, en cuanto padre vuelva a la finca partir hacia Londres y le pedir a Caroline que me espere. No deseo otra cosa que no sea estar con ella. Anso compenetrarla. No obstante, dudo que su padre sea benvolo con ste soador, aun siendo letrado de los tribunales londinenses. No ser fcil convencerle, y menos an hacerle entrar en razones. Me temo que no acepte ninguna peticin por mi parte. Pero si Caroline lo desea, si ella lo desea, entonces har cuanto est en mi mano para envejecer a su lado

Maana ser veinticuatro de diciembre. Los Cromwell asistirn a la misa que ofrecer el padre Connor como cada aada. Pero esta vez ser distinto, pues ya no mirar a Caroline del mismo modo en la prdica. Antes esconda cualquier atisbo hacia ella. La contemplaba de lejos soando despierto. Aunque ni siquiera en mis ms deseosas quimeras esperaba una palabra tan hermosa de su boca; te amo. A lo mximo que llegaban mis apetencias o mis delirios era a pasear a su lado, quizs cogidos de la mano. A recitarle poesa sentados junto a un roble, o a conducir una pequea barca sobre las verdes aguas de un lago mientras ella leera. Tras abandonar mis utopas pens que este ao se presentaba especial porque iba a exonerar a padre de permanecer toda la noche all, pues yo me ocupara de transportar a la familia Cromwell hasta la santa iglesia, siendo la ltima de mis noches en la villa; as prolongara la suerte que se me haba prestado hasta ahora. Ansiaba que Caroline subiera a mi carruaje ya que, al hospedar a algunos familiares en estas fechas, los otros chicos de los establos tambin conducan los carros. La esperada velada se avecinaba larga; todos bamos a doblar los turnos. No recordaba el tiempo que haca que padre no descansaba o permaneca a nuestro lado la vspera de navidad, incluso el mismo da de navidad. Madre rechistaba porque los Cromwell no le ofrecan la posibilidad de ausentarse un par de horas para estar con nosotros an cuando todos se hallaban comiendo y no necesitaban de sus servicios; Padre trabajaba ms de doce horas al da, los siete das de la semana como la mayora de las personas. l, con parsimonia y regalndole la mejor de sus sonrisas, le responda que se ganaba bien la vida, mejor que otras familias del pueblo. Otros no

podan comer a diario, vestirse, cobijarse bajo un techo decente, o ahorrar por muy poco que fuera. Me enorgulleca ya que, al trabajar yo en vez de padre, estaran juntos los dos. Por primera vez desde largo tiempo sera una noche exclusiva para ellos. Por fortuna la nieve y las heladas impedan que las tierras se trabajasen, as que el padre Connor no necesitaba tanto de m como otros meses. De esta forma uno de mis cometidos no se interpona frente al otro. Aunque, francamente, el padre Connor lo habra entendido de no poder acudir. Adems l nunca me requera en esas fechas, pues opinaba que eran pocas para gozar con los familiares. Ms que mi tutor, el padre Connor se haba convertido en un confesor personal. Ya lo era desde tiempos atrs, pero casi nunca le mencionaba a Caroline, por vergenza. Ahora l lo saba todo, ya que necesitaba sacar lo que me aprisionaba y me asfixiaba. Nunca haba sido demasiado sentimental y menos an lo manifestaba, pero hablar de Caroline era como hacer referencia del aire que respiraba. El padre Connor y yo terminamos de atar los cabos sueltos para mi estancia en Londres. Tena fe en que me convertira en un buen estudiante y en una persona reconocida. Opinaba que mi inteligencia posea afn de sabidura. Deseaba que as fuera, pues ese pequeo capelln de baja estatura, de cintura ancha y de corte de pelo a lo monaguillo, me haca estimar cualquiera de sus palabras. Era un hombre de apariencia graciosa a pesar de su toga; nunca se desprenda de ella. Sus ojos marrones eran iguales de redondos que la estructura de su cara. Sus antebrazos y los dedos de sus manos se igualaban a las de un hombre lobo; era muy peludo. A mi comprender, los

castaos pelos que escaseaban en la parte ms alta de su cogote crecan en sus manos. Ms all de su aspecto hablaba con fluidez, comodidad, rapidez y en ocasiones demasiado. De no portar ese atuendo pasara por cualquier persona. Era antagnico a otros hombres de fe, ms bien severos y reservados, de los que dialogan pausadamente y predican en todo momento. El padre Connor no era de esos, era un buen hombre, nacido para ayudar, escuchar y amistarse para y con todos. Hoy traslad a Caroline y a Leonor hasta un terreno inclinado. Deseaban jugar con un trineo que su padre les haba comprado durante su viaje. Leonor estaba considerablemente pesada con eso. Junto a las incesantes voces cantarinas y estridentes de la nia por usar su plancha de madera, tambin me molest no estar a solas con Caroline, ni poder hablarle o mirarle a los ojos como a cualquiera. Desde aquel beso, el primero, nada tan apasionado o ntimo volvi a ocurrir, puesto que Leonor pareca la sombra de Caroline. Transcurran dos das desde aquello, si bien necesitaba y ansiaba sentir la suave caricia de sus labios de nuevo. Al descender de la carroza en el prado nevado, regentado por vistosos sapinos de mantos algodonados, mi amada aguant mi mano y no indic que me la iba a devolver. Esper, vigilando a su hermana que corra disparatadamente por la nieve, y cuando sta se perdi de nuestra vista, tom mi cuello y acerc su divino rostro al mo. Ote, furtiva, si Leonor regresaba y, al asegurarse, me bes. Not una presin avanzar por mis entraas, ya que no me esperaba tal maniobra por su parte. Me estremec, agradeciendo su calidez

Entenda que deseaba esconderse de las miradas de los dems para besarme. No me importaba. Necesitbamos intimidad para disfrutar del inicio de nuestro romance. El trabajo de padre no slo me agradaba por la presencia de Caroline si no porque, al querer Sir Cromwell aparentar su buen nombre, nos vesta a todos los sirvientes con bellas ropas. As luca elegante y limpio para ella. No significaba que con anterioridad vistiese mal, salvo que la ropa de color oscuro se guardaba para los das de misa. Tras besarme, me contempl con curiosidad y un tanto avergonzada. Con un leve pestaeo cedi la mirada. Sus ojos verdes me turbaban igual o ms que la pequea peca sobre sus labios. La gir, apoyando su cuerpo sobre la ventana del carruaje y me detuve para idolatrar aquella pequea peca. De sus labios sala un humo que se creaba con cada respiracin acelerada. Pese al devastador fro mi cuerpo se suma en un excitante ardor. A mi turno, ech una ojeada para ver dnde se hallaba su hermana. Era emocionante por el riesgo que conllevaba el asunto. Al divisar a Leonor a lo lejos me apresur a besarla. Forneo, como si fuese la primera vez, complac su nuca, su barbilla, sus mejillas y sus labios, insaciable e incansable. Pensis en m? Cuando no estoy con vos, pensis en mi? cuestion con la respiracin de una persona que haba corrido. Ms que nunca. Me quitis el sueo respond entre el besuqueo. Yo tambin pienso en ti, a cada segundo de cada minuto de cada hora del da. Y por las noches sueo contigo, Christian.

Caroline, maana ser la ltima noche que me veris por aqu, pues padre se ha repuesto. Y yo deseo ir a Londres como bien sabis. No temas, amor. Te esperar. Pero vuelve, es lo nico que te pido. Sus palabras parecan cantar con suavidad en mi odo. Siempre. All donde t ests, regresar. Eres mi vida. La mir con cario, devocin y ternura, rehn en el mar de sus ojos. Christian, yo Caroline? Caroline, dnde ests? No vienes? interrumpi Leonor. No haba reparado en los pasos de la nia pisando la nieve que se acercaba. Caroline tampoco los haba odo. Nos apartamos el uno del otro con humillacin, y Caroline le contest: Ya soy mayor para tus trotes, hermanita. Agarr los hombros de la nia con sus guantes. Tomemos el trineo, yo te empujar puli su actitud como si no hubiera pasado nada. Una mirada vacilante despus, desat el juguete de la parte trasera del coche y se lo proporcion a Leonor que estaba muy sonriente. Christian, empjanos pidi la joven hermana. Las dos se posicionaron sobre la tabla. Corr con impulsos proyectando sus cuerpos para que descendieran con mayor fuerza y rapidez por la colina nevada. Ahora los tres reanud Leonor al cabo de la hora. Sbete t tambin. Me divierto ms mirndoos, mi lady. Ya no tengo edad para montar en un trineo advert a la menor,

sintiendo la poderosa mirada de Caroline sobre m. Brillaba como el mismo sol. Por favor, Christian. Quiero que juguemos los tres. Por favor reiter la joven Cromwell. Est bien, lady Leonor. Aunque no debera. Hum pero venga hacedme sitio sonre profiriendo una leve carcajada al darme cuenta de que la nia formaba pucheros con mucho arte y ligereza. Sub tras pegarme al cuerpo de Caroline quien resguardaba el de su hermana. La rode entre mis brazos y me sent hombre nuevamente. Caroline, por su parte, apoy su cabeza en mi hombro y qued as mientras su hermana gritaba de felicidad al percibir la velocidad y el aire navideo. Corrimos, camos, remos y jugamos a lanzarnos bolas de nieve hasta que la hora apremi y las devolv a su morada. De haber podido detener el tiempo, esa tarde habra durado meses. Como siempre me prest para que salieran del coche, y las desped con un simple y amargo buenas noches. En ese instante, de no importarme nada la vida, habra agarrado el brazo de Caroline, voltendola hacia m, y habra secuestrado sus labios. Pero su padre sali al umbral para recibirlas. Incmoda, Caroline me oje, luego al suelo y seguidamente a su padre. l, en cambio, me observ con malevolencia. Entraron en casa mientras ascend por los escalones que llevaban a mi torre. A continuacin conduje los caballos unos metros hasta la cuadra y me fui. Soando despierto, como demasiadas veces ocurra esos das, camin hasta casa. Ni la fra noche poda impedir que me evadiese de mi fantasa. Haba pasado una magnfica tarde. No obstante, al advertir el pueblo adormilado bajo un haz de luz blanca, me apart

momentneamente de mis pensamientos para hallar la realidad. Ni un alma erraba en las calles que proclamaban las presentes fiestas. Mis padres se encontraban junto al calor de la chimenea cuando cerr la puerta de la vieja casa. Se localizaba en el mismo pueblo de Alfriston. No era muy grande pero tampoco era de las ms pequeas y ruines del municipio. Abundaba la madera por todas partes, salvo por algunas paredes. Los techos se sujetaban con vigas y estaban forrados de paja en el interior, mientras que en el exterior estaban cubiertos por unas tejas que semejaban el mismo color de los estrechos y alargados ladrillos marrones anaranjados de la fachada. Todas las construcciones de Alfriston se parecan. Las que salan de contexto eran aquellas que mezclaban pinturas blancas con troncos de nogal. Mi aldea me agradara pues era acogedora y bonita. Buenas noches, madre. Buenas noches, padre salud acercndome a ellos. Hijo, tienes hambre? Te preparar sopa propuso madre. Madre era una mujer joven, aunque su apariencia lo negaba. Su piel luca estriada y muchas manchas oscuras la recubra. Quizs se deba a su pelo pelirrojo y a sus ojos verdes claros. Fsicamente, me haba regalado la belleza de sus ojos, lo dems lo haba heredado de padre. ste haba tenido un cuerpo robusto, como el mo ahora, ni delgado ni gordo sino esbelto y musculoso. Sus cabellos morenos se tean de canas al consumirse los aos. Su rostro era alargado y expresivo, y por lo que se constataba nada ms vernos a los dos juntos, poseamos la misma sangre, era una clara evidencia.

Slo una vez, al ao pasado, el artista del pueblo realiz un retrato de los tres. Retrato que se encontraba en un aparador entre la cocina y el saln. Para aquellas circunstancias, todos nos vestimos con nuestras mejores ropas, las que solamos utilizar los domingos en la iglesia. En ese retrato, padre y yo nos parecamos muchsimo. Abigail, mi madre, era muy devota. Pretenda desde meses atrs que encontrase a una muchacha para cortejarla y pedirle matrimonio. Por razones obvias nunca prest demasiada atencin a las jvenes del pueblo. Madre trabajaba de sirvienta en una casa adinerada. Su duea era viuda y madre de tres hijas a las que deseaba casar; al menos a una de ellas, Jane. Buscaba a cualquier persona que fuera trabajador, que estuviese dispuesto a amar a su hija y capaz de darle nietos. Mi madre consideraba que Jane era una mujer hermosa, agradable, de buenos modales y que, probablemente, sera una gran oportunidad para m; por la fortuna que posea la familia. Provenan de Seaford, ese pueblo ribereo cercano a Alfriston, donde gozaban de un negocio de pescadores como muchos de la zona. Defraud a mi antecesora negndome a galantear aquella chica. Era consciente. Pero mi mente y mi corazn pertenecan en exclusiva a una sola mujer desde haca aos. En la mesa inger el plato caliente que madre buenamente haba preparado en el fuego de la chimenea mientras tanto hablaba con padre sobre mis labores, las cuales no solan variar. Eran rutinarias, si no ensillaba el caballo de Sir Cromwell para la caza o los negocios, transportaba a la familia donde se les antojaba viajar.

Incluso conduca a las amigas de Caroline y de Leonor hasta sus domicilios. Una o dos veces por semana tomaban la merienda, chismorreaban, y se divertan tales mujeres aristcratas de su edad.

A la maana siguiente, veinticuatro de diciembre, enganch el columpio que haba construido con maderas unas semanas antes para Caroline. Lo haba tallado en mis ratos libres. Ese era mi regalo de navidad para ella. Con mis pocos ahorros no poda permitirme mucho ms, ya que los guardaba para cuando habitase en Londres. Mientras ataba las cuerdas al ms alto de los macizos frente a su casa, oa el canto de sirena que provena de su clase de tonada. Me embriagaba su dulce y melodioso tono de voz. Escuchaba un ngel tararear, un ngel llamado Caroline. Adecuamos varios box para los caballos, y mayores espacios para los carros que traan consigo los familiares convidados para tales das. Algunos estaban llegando cuando colgaba la banqueta flotante, mientras otros ya haban tomado posesin de sus aposentos. Presenta que Caroline no podra huir de tantas miradas para venir a verme. Sin embargo, por la tarde o el taconeo de unos zapatos que corran hacia la entrada de los establos. Amor, te echo en falta haba musitado sta tras indicarme con voz firme y audible para todos los lacayos que deambulaban por los alrededores: Christian, recuerde tener preparado el coche para la noche. Mis padres, mi hermana y yo deseamos asistir a misa. S, mi lady fing primero y luego cuchiche: Yo tambin te anhelo.

Ella sonri, pero al darse cuenta de que todos los ojos se posaban sobre nosotros deshizo su mueca y gir la cabeza con desdn, abandonando la cuadra. Al comprobar lo que poda suceder de no tener cautela, le escrib una nota que deca:

Amada ma,

Exaspero al no pasar ms ratos con vos. Codicio sus risas a cada instante, mi dulce Caroline. Tengo un presente para vos. Aguardar junto al ms vetusto de los rboles del camino esta noche tras regresar de misa. Deseo veros, ms que el gallo al sol del amanecer. Esperar toda la noche si es preciso. Necesito deciros adis. Pronto partir a Londres. Prometis esperarme? Pues cuando torne, deseo pedir vuestra mano. Os casaris conmigo? Si tambin vos me queris tal os quiero yo, prometo haceos la ms feliz de las mujeres.

No puedo colmaos de atenciones materiales pero os tratar mejor que cualquiera de los hombres que conozco a sus esposas. Ya no percibo un futuro en el cual no estis a mi lado. Os amo.

Christian Blake.

Pude entregarle mi nota, con disimulo, deslizando el papel en su mano al sostenerla cuando escal los peldaos del carruaje. Por fortuna nadie se dio cuenta de que mis parpados se entrecerraron cuando ol el perfume que le haca inconfundible. Tem que su padre me sorprendiera. Me coloqu en cabeza de los dems vehculos hasta la iglesia. All, todos los cocheros aguardamos a que los patrones entraran en el sacro edificio y, los que lo deseamos, pudimos luego dar odos a la misa. Caroline brillaba, era exageradamente bella esa noche. La embelleca un traje de seda y de terciopelo burdeos, y su cabello peinado con un recogido ondulado le ofreca un aspecto ms maduro que el de sus diecisiete aos. Asimismo perciba que luca inquieta. No cesaba de echar la mirada hacia atrs mientras el salmo; hacia donde me encontraba yo, casi en la puerta del recinto.

Dese no imitarla y llamar la atencin de su padre, que pareci darse cuenta y busc en mi direccin, pues intentaba comprender qu o quin atraa la curiosidad de su hija. Mir al frente, al padre Connor, y al coro de nios que le escoltaba. Todos y cada uno de ellos parecan unos angelitos que canturreaban bajo una enorme vidriera cuyos colores formaban un arco. Los siervos del Seor atendan con esmero y convencimiento cada palabra orada por el cura. Mientras yo, pecaminoso, me alejaba de las palabras de Dios, pues no apartaba la mirada de las espaldas de Caroline, cuando su padre no fisgoneaba. Ms tarde le ped al Todo Poderoso darme fuerzas y voluntad. Rec por un futuro no muy lejano donde se encontraba Caroline, y donde poda mantenerla y hacer realidad cualquiera de sus deseos y necesidades materiales, espirituales y sentimentales. A la salida del acto salud a mis padres quienes se levantaban de su banco y, segundos despus, a mi tutor que se hallaba entre la multitud. Luego presenci cmo padre ofreca sus mejores deseos a Sir Cromwell. Torn a mi puesto frente al coche, con rapidez, para que ste no se enfadara. Por desgracia el asistente que viajaba en la parte trasera de la cabina, y a quien haba adelantado la primera vez, se espabil para servir a su amo, mujer e hijas. Era su labor y no tena porqu desilusionarme, sin embargo lamentaba no realizar yo dicha tarea. Deseaba sentir la mano de Caroline aunque fuese bajo un espeso mitn. Mantuve la compostura y fui juicioso. Ya en la finca, cuando todos se ampararon al abrigo del fro, me retir para esperar a Caroline debajo del anciano rbol. Aguard junto al columpio durante horas.

No apareci hasta que las estrellas en el despejado cielo se deslizaron de un lugar a otro del firmamento. Amor mo, cre que nunca saldra de casa. Padre y sus hermanas no cesaban de parlotear y de beber junto a la chimenea. No puedo entretenerme, debo regresar por si se dan cuenta explic, mientras oteaba a sus espaldas. Vesta una capa caliente. Una capucha esconda su identidad, y su pnico tambin. Caroline musit, aligerando el paso hacia ella. Proteg su rostro con mis manos y la bes, sediento. No poda controlar mis apetencias de recibirla entre mis brazos. La levant unos cuantos centmetros del suelo, encerrndola con plena aficin, y la cobij de cualquier curioso detrs del tronco del hmedo mstil Caroline, mirad vuestro regalo. Lo he construido con mis manos para vos. Me consta que os encantar. Lo has hecho t? se extra. En efecto. Deseo que os sintis libre cuando yo no est presente. Pens en una forma de libertad inocente, tal lo sois vos. Si cerris los ojos mientras os balanceis, seguramente podris alejaos de aqu, aunque slo sea con la imaginacin y por la sensacin del aire cercndoos. Christian, qu bello gesto sonri. Eres maravilloso. Al alegrarse, unos agradables y felices surcos se formaron alrededor de su mirada. Su pavor indic esfumarse de pronto. Vos me brindis alas, mi lady. Me proveis de vida cada da slo con vuestras fuerzas vitales. Tambin yo deseo regalarte algo murmur, mordindose los labios. Espero que te agrade, querido mo. Cualquier cosa proveniente de vos me agrada. Empero vos no necesitis ofrecerme nada, pues slo

vuestra presencia ilumina mi noche. Caroline, cun bella sois y cun estimo vuestra compaa. Secuestr sus labios. Abr la tela que envolva el presente. Dentro se hallaba un maravilloso ejemplar llamado Utopa. El libro me hipnotiz, de forma que me atolondr. Abrac a lady Cromwell con dedicacin y desespero. Christian, suceda lo que suceda quiero que sepas que te amo. Te amo como jams he amado y jams amar, pues eres el nico hombre que ha conquistado mi corazn. Qu ocurre? Ya no deseis esperarme? cuestion al or sus sobrecogedoras palabras. Oh, mi amado, si por mi fuere aguardaba hasta que la muerte viniere a llamar a mi puerta. Empero mi padre Mi padre planea prometerme con el conde de Hailsham en esta Nochevieja. No puedo rechazar tal ofrenda o se tratara de una fatalidad para padre. No! clam. No podis. No debis, ngel mo. Os lo ruego, esperadme unos meses hasta mi asentamiento, y luego volver en vuestra busca. Prometo solemnemente que regresar y pedir vuestra mano, si eso deseis tanto como yo supliqu. Nada me placera ms. No obstante mi padre no Christian, te amo, y bien lo sabes, empero se no es nuestro sino lament sometiendo la cabeza. Sois cruel, pues yo soy capaz de cualquier locura por vos, y si para ello debo hablar con vuestro padre ahora mismo, lo har. Ni se te ocurra, Christian me retuvo. Ya me encaminaba hacia la casa. Christian, te lo ruego, empeoraras las cosas. Su rostro se impregn de un sentimiento de horror, su respiracin sonaba entrecortada, y sus manos temblaban.

Pero yo os amo, y quiero que seis ma. Quiero que seis mi compaera, mi esposa, que alumbris nuestros hijos. Me dej caer de rodillas sobre la escarcha, retenindola conmigo. No sueo otra cosa que no sea estar contigo pla. Entonces por qu? Por qu negis a ste hombre amaos y haced feliz a su amada? interpel. Porque nuestras vidas no son nuestras, sino dirigidas y trazadas. Quizs en otra vida, en otro cuerpo y con otro nombre podamos permanecer juntos. Pero no en sta. Me recubri con su abrigo y bes mi cabeza. Vuestro padre an no os ha prometido, verdad? alc el rostro para contemplar su respuesta. Verdad. El conde nos visitar para la fiesta de Nochevieja. Si es as no preparar mi viaje a Londres hasta entonces. Mi amor, no pierdas una vida por m. Tu futuro es estudiar. Por favor, Christian, olvdame no puedo No prosigis. Pedir audiencia ante vuestro predecesor ahora mismo, pero por favor no prosigis, amor mo. Vuestras palabras son crueles y Crueles? No oses pronunciar ms, pues crueles no son. Al contrario, pienso en ti. Pienso en tu futuro. En cunto te mereces. Si no vivo con vuestro amor, prefiero que me deis sepulcro inmediatamente, Caroline. No deseo, ni puedo vivir sin vos. Lo entendis?, Caroline, yo os amo. Los dos lloramos, embriagados de dolor y de nostalgia. El nudo en mi garganta era tal que la oscuridad del cielo pareca un sol en pleno apogeo al lado de lo que sufra mi pecho.

Te lo ruego, amor, no vuelvas las cosas ms difciles. Encontrars a otra que te haga feliz. La cog, furioso, sujetando sus brazos con mis manos. Mi ensaamiento aumentaba, y a pesar de no desear lastimarla, necesitaba retenerla a mi lado. Jams, me os. Jams. Os amo a vos la bes imparable y agitado. Christian, me daas. Me ests haciendo dao! gimote. Caroline, huid, huid con ste desgraciado enamorado. Huid a Londres conmigo. Abandonemos cualquier Huid conmigo, Caroline. Sin vos no soy nada, no soy nadie. Sois mi vida. No lo comprendis? la zarande. Te regalo tu libertad, pues te libero de nuestro amor. As podrs obrar cuan te plazca. No. Caroline, yo no deseo obrar si no os encontris ni permanecis a mi lado. No me amis? Sed sincera y me ir. Abandonar cualquier recuerdo, cualquier hecho, cualquier ilusin pasajera que me habis dado. Decidme Caroline, decidme sinceramente, no me amis? Id, Christian, id. Os libero reiter. Y os deseo lo mejor llor. Lo mejor sois vos. Lo mejor es cualquiera menos yo. Id con vuestro destino, pues yo no lo soy. Me levant de un salto, apartndome de ella, empujndola sobre la fra nieve por el impulso de mi movimiento, y corr, corr hasta no residir en mis pulmones ms aire. La abandon all, sentada de rodillas sobre el aguanieve, dejndola a su suerte. La odiaba de tanto que la amaba. Pero cmo poda odiarla si odiarla era afn a odiarme a m mismo. Si bien

me despreciaba a m mismo por no pertenecer a un crculo lo bastante apto para poseer el derecho de pretenderla. Qu demonios poda pretender yo?, qu demonios? Era evidente, yo no era nada, ni nadie. Yo no era rico, ni burgus, ni noble. Yo no tena dinero suficiente. Yo no era bien considerado para merecer su amor. Y menos para desear desposarla. Por qu haba soado tanto?, sabiendo qu me deparaba esta fantasa. Cupido me haba traicionado, haba traicionado mi amor. Delicado y maldito amor, pues si no podamos estar juntos, prefera Prefera no pensar bajo el efecto de los celos y de la rabia por temor a lo que poda hacer.

27 de diciembre 1715

Hoy padre a tornado a la finca. Yo deba hacer lo mismo. Deba volver a mis costumbres y a la iglesia de St Andrews con el padre Connor. No obstante me muero de dolor, me muero de mal de amores. Me muero por amar a la que ya no me ama. Me muero y enfermo slo con pensarlo y es que de verdad enfermo, pues fsicamente no me encuentro bien. He tomado cama pues padezco fiebre alta y vmitos.

Orgulloso y apenado, no obtuve fuerzas para alzarme y encaminarme hasta la finca Cromwell. Deseaba aclarar las cosas con Caroline. Me asqueaba recordar cmo la haba tratado das antes. Cmo haba podido plantarla as?, si tanto la amaba. Me odiaba a m mismo. No haba sido justo, pues ya bastante tendra ella con soportar las voluntades de su padre. Le hice an menos feliz con mi abrupto egosmo. nicamente por ello era merecedor de enfermar. Madre hizo venir a la curandera. Ya no se fiaba del mdico sino ms bien de la bruja por cmo haba sanado a padre. Esa mujer de pelo blanco y de tez arrugada me espeluznaba a pesar de ser yo hombre y ella de ganarme en edad. Cuando lleg, acun mis manos entre las suyas y recit unas palabras en un idioma desconocido. Me contempl, insolente al principio, y luego escondi sus pupilas, tornndose sus ojos blancos. Luego dej caer mis manos y dijo: Un amor tal el vuestro debe ser recordado, pues el vuestro es un amor verdadero, puro e inocente. Pero, daras tu vida por ella? Sin dudarlo ni un segundo contest a duras penas por el ardiente dolor en mis bronquios. Entonces lo lamento pues nada te resultar fcil. Aunque por ello mereces mi respeto y mi ayuda. Me mantendr preparada. No comprend nada, pero gracias a sus palabras mis fuerzas renacieron para proseguir adelante. Caroline haba expresado que me quera en repetidas ocasiones, la bruja haba comprendido que el nuestro era

un amor verdadero, y el padre Connor tena fe en que cuando aparece el profundo amor no entiende de clases o de fronteras, sean cuales sean. Estaba dispuesto a dar mi vida por ella y me dispona a hacrselo entender durante la noche del baile.

Captulo 4
Enmascarado (1 parte)

rab mi melena con una cinta a modo de

coleta baja y la revest con una peluca blanca distinguidamente peinada. se haba sido el ltimo paso que completaba mi seorial disfraz. Momentos antes, el padre Connor me haba asistido con la vestimenta del chaleco, de un dorado champn, con el pauelo de cuello en visos blancos, y con la chaqueta azul oscura bellamente ornamentada. Complement el atavo con una camisa y unas medias de tonos semejantes al del pauelo. Cuando le pregunt de dnde haba sacado tal atuendo, contest con evasivas, por lo que no prosegu con ms indagaciones. Como siempre era de buen ver invitar al cura del pueblo a cualquier fiesta, poda colarme. Para la ocasin me convertira en un noble, amigo del padre Connor. Representara a Alexander Morris, un joven aristcrata de familia poderosa, y soltero, llegado ese mismo da desde Bath, una ciudad ubicada en el condado de Somerset.

No crea que iba a poder acudir. Me preocupaba no restablecerme a tiempo para la gran velada. Pero al da siguiente de que la bruja me examinase, me cur como por arte de magia. Sospech que no caba otra explicacin, esa mujer era una bruja y no haba ms que decir. Fuera como fuera o lo que fuera ella, sus medicaciones naturales me haban sanado. Como el padre Connor pasaba a diario por casa para estar al corriente de mi situacin, le mencion durante mis desafortunados delirios de amor mi descabellada idea; asistir al baile de ao nuevo bajo otro nombre y otra piel. Si bien, nada me aseguraba que pudiese funcionar. Con tal de ser el amor vencedor dijo. Para que en Londres no pareciese un lacayo, mis padres me haban regalado por navidad un hermoso caballo. El ejemplar, tan oscuro como una noche sin luna, me conducira a la finca Cromwell. Cabalgara junto al padre Connor y su montura, as nos veran llegar juntos dado que no tena ninguna nota escrita, pues no me queran all. l sera mi invitacin al baile. Le era infinitamente agradecido por tomarse tantas molestias prestndome su ayuda, al igual que a mis padres por desembolsar parte de sus ahorros y gastrselos en un caballo. Deseaban que mi futura cruzada hasta la capital tomase otras proporciones. Al fin y al cabo, si pretenda convertirme en un respetable caballero, deba identificarme como tal. Y qu caballero no posea su propio corcel? Contempl mi reflejo en un espejo unos cuantos segundos, permaneciendo boquiabierto pues aparentaba un muchacho de clase alta. Mis ojos parecan ms grandes, ms verdes y ms vivos que de costumbre. El pauelo de mi cuello redondeaba la forma de mi rostro; alargada, de mandbula un tanto cuadriculada. De este

modo Caroline se fijara en m. En principio no le revelara mi verdadera identidad, la dejara adivinarlo. Si fuese que realmente yo le importaba ella lograra reconocerme. Una negra y amplia mscara me esperaba sobre una mesita cercana. La at a mi cabeza al igual que mi capa al cuello, y apagu la vela de la habitacin donde me encontraba junto al sacerdocio. Mi tutor me esperaba fuera. Me encontr con l en la parte trasera de la iglesia, donde aguardaban nuestras monturas, tras atravesar la puerta principal de arquitectura medieval y el jardn colindante en el que reposaban varias tumbas. La iglesia era de construccin gtica por las infinitas piedras grises de su armazn. Las tejas, para no variar de las dems edificaciones de Alfriston, eran azafranadas. Una pequea cruz proclamaba su bendicin a lo alto del edificio bajo, por donde se entraba a la capilla. Luego, un elevado techo plomizo y terminado en pico, similar a un cucurucho al revs, saludaba a Dios con un pequeo indicador de viento. ste giraba cada vez que se aproximaba una tormenta. Rodeando la casa santa, un sin fin de campos blancos alababan el refugio sagrado. Los que se situaban ms cerca de la iglesia componan el cementerio, con tumbas y cruces de piedras vueltas casi verdes por las lloviznas y la humedad. Si bien, en verano, los tupidos rboles proporcionaban un cobijo del sol. Un sol que brillaba por su ausencia ltimamente. En cuanto me reun con mi encubridor nos alejamos de la cruz en su otero, tomamos riendas y nos encaminamos hacia la finca Cromwell. Mientras galopbamos, mi mente cavilaba incesante. Caroline no me esperaba all. Senta curiosidad por ver su

comportamiento. Quera saber cmo proceda ante otros hombres. Si permita las alabanzas que acompaan el juego del amor o si sufrira tal una alma en pena por nuestra ruptura. Deseaba, insoportablemente, que fuera la segunda opcin; que al estar enamorada de m, no quisiera saber nada de las insinuaciones de otros muchachos, inclusive las del conde de Hailsham. El susodicho y el padre de Caroline mantenan desde aos atrs negocios juntos. Alguna flota pesquera, fbricas de telas, comercios de t, otras de importacin de muebles extranjeros, e infinidad de tierras cultivadas. No obstante la mayor parte de la economa provena del conde. Aun as, ambos se tenan gran aprecio y no era de extraar que el conde estuviese enamorado o se sintiese atrado por la inverosmil belleza de Caroline. Atravesbamos un prado detrs del bosque para acortar nuestro camino cuando distingu las lumbres de las lmparas que rodeaban la mansin. A menor distancia ya pude entreor la orquestra que tocaba una msica animada seguida por risas y jolgorios Varias carrozas y caballos entorpecan la entrada. Nada que no esperaba. Uno de los chicos que obraba conmigo en los establos se acerc en cuanto descend de mi caballo. Me mord la lengua, evitando saludarle como de costumbre, pues deba mantener mi disfraz creble. Entretanto, advert la acusadora mirada de padre, ocupado con los dueos de un carruaje negro. No hice nada al respecto, al contrario, adquir la identidad del dueo de mis ropas. No haba tiempo para sentirse culpable ahora. Junto a mi mentor, sub los cuatro escalones hasta el hombre de la entrada; el que reciba los invitados. Tem que no me permitiera mezclarme entre los dems, pero nada sucedi. Por lo tanto mi disfraz era ms que admisible.

<<Bien>>, dije para m. Adentro, otro varn se encargaba de nombrar a los recin llegados. Reverendo Connor y Sir Alexander Morris anunci ste tras preguntrselo al padre. Del hall pasamos a uno de los salones. Era increble, incluso gracioso, reparar en cmo me saludaban todos. <<Lo que hace el dinero y un ttulo>>, especul. Mientras pasebamos entre desconocidos por doquier, recorr la sala con la mirada en busca del tesoro que deseaba hallar. Pero no la encontr. Junt mis pasos a los del padre Connor y proseguimos a travs de las dems salas. Por primera vez descubra la elegante y ostentosa mansin por dentro. Nunca se me haba permitido pisar ms all de la cocina o del saln de la chimenea, el que se situaba junto al despacho del padre de Caroline. Finalmente la encontr. <<Bella aparicin! El anhelo de mi corazn. El secreto de mi devocin>>. Todos mis msculos se estremecieron. Caroline se hallaba sentada en una banqueta frente a un pianoforte. Tocaba una melanclica meloda para todos los oyentes que la rodeaban. Y tambin cantaba con su meloso tono, hechizando las miradas y las presencias de aquellos que an no se haban rendido a sus pies. Ah estaba ella, la mirada perdida. Llevaba un alto peinado ondulado con unas cuantas mechas sueltas, adems de un suntuoso traje bombacho. Los tonos crema de su vestido realzaban su figura y su inmaculada belleza. <<Cmo pude abandonarla as aquel veinticuatro de diciembre? Deb cogerla y secuestrarla, llevndola lejos, muy lejos>>.

Me restablec de mis pensares y aguard entre la multitud hasta que termin su cancin. Nunca antes la haba odo, nunca antes la haba cantado, pero la grab en mi recuerdo. Luego, cuando se levant, la segu con los ojos. Cuando me di cuenta vi que el padre Connor ya no se encontraba a mi vera. Claro que Caroline me haba hipnotizado. Entr slo en la habitacin continua, infiltrndome tal un espa, siendo la sombra de sus faldas, mantenindome a unos metros de ella para que no me distinguiese entre los dems. Admiraba sus exquisitos y corteses modales, saludando a personas y cargos enmascarados pero reconocibles. Ejerca de un modo perfecto ante una sociedad. Sin duda poda convertirse en condesa, duquesa, o princesa incluso, por su enigmtica y sabia conducta de saber estar. No me mir en ninguna ocasin. Intent prever sus pasos dirigindome hasta una ventana, a escasos centmetros de la chimenea. Esa sala no era precisamente de las ms alumbradas, por lo que mi disimulo era mayor. De pie, quedo y luciendo misterio, deposit la pequea copa que haba tomado momentos antes sobre una mesa a mi lado. Un sirviente paseaba una bandeja y ofreca bebidas y aperitivos por las estancias. Como deba parecer discreto me funda entre el resto de la gente y, sobre todo, aparentaba ser un joven inalcanzable. El tpico soltero rico. En varias ocasiones cre que el plan funcionaba por cmo me ojeaban las jvenes damas, y otras no tan jvenes. Pero quien deseaba que me mirase no lo haca. Calculando bien, Caroline deba pasar ante m obligatoriamente. Esper sin moverme encubrindome con el cortinaje de la gran ventana.

Desde el otro lado de la tenue sala, Caroline pos su verde mirada sobre m, como si me hubiese reconocido. El corazn me dio un plpito. Avanz entre las parejas que hablaban y beban. Se invent un camino invisible entre la multitud y empuj amablemente a los que le impedan que prosiguiese con su paso. Pareca muy intrigada por alcanzarme. Con cada pisada y centmetros que ella profanaba, consegua que mis palabras se difuminasen en mi mente. Me quedaba en blanco sin saber qu iba a decirle. Entonces, una voz procedente de la entrada de la casa anunci un nombre; El Conde De Hailsham. Reson aquel ttulo en todas las dependencias junto al golpe de un palo. Antes, cuando estaba con al padre Connor, tambin nos haba recibido aquel varn, quien mantena su fino mstil entre su guante. Haba proclamado nuestros nombres y luego ese firme golpe. Caroline se detuvo in situ. Someti la mirada hasta encontrar el suelo, cerr los ojos y frunci el ceo. Percib su pesado suspiro. Por si acaso optaba por continuar andando hacia m en vez de girarse y encaminarse hacia el hall, decid desaparecer. Me fund entre las sombras y los jaraneros, pero a la vez continu vigilndola aunque desde otro ngulo de la gran habitacin. Daba la sensacin que me buscaba, pues desde que haba comprobado el vaco que yo haba dejado al abandonar el escondite de las cortinas y de la chimenea escudriaba en todas las direcciones. Cuando se acerc a mi anterior escondite, mir un par de veces hacia ambos lados y emprendi nuevamente la exploracin. En el momento de cambiar de sentido, y pillarme, su padre apareci tras ella y le susurr algo al odo. Caroline hizo una mueca de desaprobacin y camin tras las

espaldas de Sir Cromwell. Seguramente le requiri para que fuera a ver al conde. <<Su padre es despreciable>>, pens. Sir Cromwell era un hombre de cabellos canosos, y de facciones severas y falsas cuando sonrea. No era muy alto, quizs por tal motivo su tripa delataba su buena alimentacin. Siempre haba sido un caballero temido por nuestro pueblo. Se quitaba de encima a quien le molestaba como se mata a un insecto. Persegu a Caroline y a su padre, de incgnito. El hombre recibi al conde con las mejores de sus caras. Se trataba de un muchacho de unos treinta aos, alto y delgado. Caroline reverenci y dej que aquel personaje le besara la mano, cosa normal en sociedad, pero repulsiva para m. Unas angustias me sobrevinieron de pronto. La escena me resultaba vomitiva. Adems, opinaba que era yo quien deba estar all, tomndola, y no l. Su padre parlote. No poda escuchar la conversacin desde tan lejos, pero comprend que Sir Cromwell le exigi a su hija que acompaara al conde del brazo. Era desagradable presenciar la forma en la que la trataban; como carne en un mercado. Ella se mereca ms que todo aquello. Durante la siguiente hora, el padre de mi amada no le permiti evadirse ni un segundo. Por mi parte les observaba atentamente, a pesar de que las damas venan a saludarme y a solicitarme el prximo baile. Las rechac a todas a sabiendas de que tal comportamiento no era adecuado, incluso rozaba la impertinencia. El conde revelaba su estupefaccin por la preciosa Caroline, casi lo llevaba escrito sobre su cara de pedante. Daba la impresin de que fuera a comrsela ante todos. Me repugnaba. No me agradaba cmo columbraba su

cintura o su pecho. Quin se crea que era l para intimar as? Y lo peor era que Sir Cromwell no mova ni un meique. An as, y por sumo odio que senta hacia el conde, dese estar en su pellejo en ms de una ocasin. Caroline volvi a reverenciar y desapareci entre la enmascarada multitud. Quise saber dnde se diriga. Cuando me fue posible la intercept junto al pasillo. Me comport como quien ya estaba ah desde haca rato. Vino directa en cuanto me vio. Buenas noches, seor. Era usted el que se hallaba antes junto a un ventanal? Reverenci con la cabeza como lo dictaba la educacin social. Muy oportuno, el padre Connor acudi a mi rescate. Lady Caroline. Cmo est usted? Veo que ya conoce a mi amigo, el seor Alexander Morris. No, padre. No nos han presentado le contest. Lo lamento, seor. Le confund con otro me dedic y llev una de sus manos a su pecho. Era la chica ms delicada, refinada y bella del lugar, incluso con un antifaz, trasparente ante tanta hermosura. Encantada, seor reverenci y me tendi la mano. Caroline Cromwell. El placer es mo cambi de tono para no emular mi verdadera voz. Con mis labios roc el dorso de su mano, pues nunca se deba besar. Me lo haba enseado madre. Y qu le trae por este lugar?, si me permite el atrevimiento, pues entiendo que no sois de estos lares, seor. Bueno, el seor Morris viene de paso a felicitarme las navidades. Y y se marchar brevemente. Le esperan en en en Bath, por negocios respondi el pobre cura que empezaba a sudar.

Imaginaba lo que supona para un hombre de fe la mentira. No me senta orgulloso, pues ejerca el engao por mi entera culpa. As que Bath. Ah, bonita ciudad. Aos atrs la visit. Me fascin la biblioteca situada junto a la plaza principal, la de St Christopher. Se llama as, verdad? S asent sin saber realmente a qu biblioteca se refera. S, eso pensaba sonri; baj la mirada y alis los pliegues inexistentes de su falda. Y de qu parte de la ciudad dijo que era?, o simplemente la visitis? No me dio tiempo a contestarle, vi al conde y a Sir Cromwell preocupados, mirando en nuestra direccin. Tuve que evaporarme antes de que nos alcanzaran. Ha sido un placer conocerla, mi lady. Un placer se despidi, intrigada por mi repentina marcha. Ambos reverenciamos y me alej rpidamente. En un hueco, entre varias mujeres dialogando y una pared de piedra beige, me escond. El ambiente era clido en esta zona. A su vez, una cortinilla de terciopelo rojo me protega de miradas preguntonas mientras que yo s poda observar a mis anchas. Tras saludar Sir Cromwell al padre Connor y presentarle al conde, se retiraron hacia la pista de baile. Ya en un lateral de la pista, donde varias parejas y personas sin acompaantes admiraban a los danzantes, el conde adelant su mano para solicitar la de Caroline, quien atendi a su padre y, tras recibir una firme afirmacin, asi la del conde. Quise impedirlo pero por suerte, lady Elisabeth invadi el saln anunciando con su tono agudo que todos estuviesen al tanto pues poco faltaba para alcanzar las doce de la noche. Invit a todos los presentes a salir al jardn para disfrutar de los fuegos

artificiales, ofrecidos en el culminante instante de la primera timbrada del ao. Lady Leonor, quien acompaaba a su madre y brincaba alocada, clam: Dense prisa que van a dar las doce. Rpido que empiezan los fuegos Caroline solt la mano del conde e intent disimular con una sonrisa. El conde entrecerr los ojos de modo que sus prpados dibujaban casi una fina lnea, y se frot los dedos al notar el vaco que haba dejado la suave y agradable mano de Caroline en la suya. Me mof para mis adentros; su rostro era un poema. Todos comenzaron a abandonar las dependencias y a alcanzar los jardines de la mansin. Las luces se apagaban para recibir el nuevo ao. Busqu a Caroline entre los cuerpos chocndose al andar en la oscuridad. Divis su sombra a cinco pasos por delante de m. Los sentimientos a flor de piel, unas descargas puntiagudas viajaban por mis venas. Tan fugaz como un rayo, agarr su brazo y estir de ella, raptndola hacia la negrura de unos arbustos. No lo medit; improvis. Aferr su talle forzosamente y lo apret contra mi cuerpo. Luego tap su boca con mi mano. Mientras tanto la fui apartando le implor con la mirada que no gritase. Pero al no percibir temor alguno por su parte sospech que desde el principio conoca mi autntico nombre. Su respiracin semejaba la ma; nuestros pechos se ensanchaban y se retractaban acompasados con cada expiracin. No pareca desear abandonar mis garras, al contrario, cuando mi mente logr despejarse repar en sus manos que me rodeaban. Acarici su piel; el tacto que tanto anhelaba. Sufra al notar que mis dedos recordaban cada uno de sus poros con tan suma lucidez. En el preciso momento en el que los coloridos fuegos rasgaron las nubes, le rob un delicioso y apasionado

beso. Las luces resplandecan en sus ojos. Me llen de furia al probar de nuevo sus labios cuyo ardor me azot las entraas. Los doce segundos haban transcurrido como lo hubiese hecho una estrella fugaz. Ni siquiera haba odo los toques de la campana o las voces que anunciaban el final del ao. Feliz ao promulgaban todos. De repente alguien la llam desde los cnticos. Me estremec. Sabore una ltima vez el elixir de su boca como una bestia salvaje y hu entre los chispeantes gritos.

Captulo 5
Enmascarado (2 Parte)

ientras valsaban observ cmo Caroline

escudriaba por la sala. Supliqu para que me buscara a m. Sus movimientos eran rituales ensayados. No prestaba atencin a lo que haca, sino que lo cumpla de memoria. Incluso sonrea y miraba a su compaero con ciertas pautas rtmicas. Paso derecho, vuelta, mirada. Paso izquierdo, pie haca delante, sonrisa. Vuelta, mano alzada, cabeza girada, mirada. Un, dos, tres, pie hacia atrs, mirada, sonrisa, suspiro, examinar sala Al cuarto baile decid entrometerme y tantear mi suerte, pues tena la sangre en ebullicin y deba actuar de alguna manera. Con suma amabilidad le ped bailar a una seorita que conversaba a mi lado con otras fminas. Al aceptar mi peticin con tanta rapidez me avergonc de mi comportamiento, un tanto cruel. sta sonri abiertamente, enlazando despus su brazo con en el mo. <<Acaso mi atuendo me atribua jactancia y poder?>>, me pregunt al ver a mi acompaante ilusionada.

Nos adentramos en la sala del baile. Ah, la calidez del ambiente pareca aumentar a medida que avanzbamos. Junto a otras parejas esperamos a la siguiente tonada, la cual no se hizo de rogar. Comenz unos segundos despus. Nos unimos al grupo y nos colocamos en nuestros puestos. Evidentemente nos situamos junto a Caroline y al conde. <<Soy un hombre atroz>>, me flagel avistando aquella muchacha morena de ojos saltones y de cuerpo sin curvas; esperanzada y sonriente. Dicho saln era el que mayor tamao de la casa posea. Gozaba de una grandiosa chimenea, de varios ventanales con salida al jardn, de techos altos con tallas y molduras, y de magnficos cuadros colgados de las paredes. El suelo reluca como un diamante. De no tener cuidado me poda resbalar, igual que en un lago helado. No me apasionaba bailar, y si no hubiese sido por madre a quien le encantaba aprenderse las coreografas de las seoras en los bailes para luego representarlas conmigo, jams hubiera sabido qu pasos deba seguir. Los bailes solan consistir en realizar algunas pautas con tu acompaante, intercambiando el puesto en varias ocasiones con las parejas colindantes, con lo cual bailara con Caroline sin que fuese calificado de extrao. No era preciso ni idneo hablar mientras se bailaba, aun as Lady Caroline salud al tomar su mano mediante una rotacin de pasos. Todo indica que esperis a alguien. Se equivoca, seor. nicamente danzo. Danzis? Ah! Empero, si mi lady lo desea puedo convertirme en quin busquis, si secretamente buscis, claro farfull alzando una mano contra la suya, emulando a las dems parejas.

Estimo su gesto, pero no ser necesario, seor. Seor...? Cmo dijo que se llamaba? No lo dije. Disculpe pues mi atrevimiento, seor, al desear conocer su nombre de su propia voz y no por mediacin del padre Connor apunt. Reverenci. La sonata terminaba. Sostuve la mirada de mi primera pareja, rogndole mantenerse ah para el siguiente baile, ya que no haba finalizado mi breve conversacin con Caroline. El pianoforte se anim nuevamente. Empec mis movimientos con la desconocida hasta toparme otra vez con la mano de mi amada. De algo servira para apartarla hacia una zona menos popular, de ser quien anhelis? Enmarc una amable sonrisa para el conde que nos examinaba a unos metros. Seor?!, sus modales me asombran. No le bast con raptarme y besarme de tal modo? Vergenza debiere darle. Disculpad mis modales, mi lady. Hum, su fsico me recuerda a alguien, pero sus modales no son propios de aquel que conozco. Algn pretendiente, espero. Es personal, seor. Y si yo fuese l, se fugara conmigo esta noche, mi lady. Sonri y supuse que ya me haba desenmascarado. De no haberlo hecho me habra molestado tremendamente ya que habra significado que besaba a cualquier desconocidos entre sombros arbustos. Antes de finalizar nuestros rodeos murmur: Te espero bajo la escalera.

Divis nuevamente al conde, sonrindole, y asinti con la cabeza. Tom esa sutil seal como un s. Momentos ms tarde nos lanzamos miradas furtivas, evasivas y secretas mientras cada uno terminaba de bailar con su respectiva pareja. La pobre damisela con la que haba revoloteado hasta entonces entendi mis sordas palabras al gestar una reverencia cuanto acab el vals; seal de que ya no me interesaba. Lo sent por sus falsas esperanzas. Hu a mi cita. Como le haba indicado a Caroline, aguard junto a la escalera del hall, aunque a regaadientes pues la media hora transcurra con pereza. La fiesta transmita su momento de pleno apogeo; los invitados se desmadraban brindando. Y yo estaba solo, nervioso y atento. Mi amada se demoraba. No me quedaba otra que esperar. Exasperar durante otros largos quince minutos. Cuando apareci ante m, perge una avara sonrisa porque la espera me haba molestado, pero en cuanto la mir se me pas. Estaba tan bella, dulce y encantadora que no me poda enfadar. Seor Morris, no veo una copa en su mano. Se divierte? Profusamente escond mis manos detrs de mi espalda, adoptando una postura relajada. Y dgame, cul asunto requiere nuestro oculto encuentro? consult agitando sus pobladas pestaas. Su mirada ya no destacaba por ese brillo que haba conocido semanas antes. Estaba triste, lo presenta. nicamente quise hacerle un favor alejndola de la presencia de algunos. Necesitaba un inminente respiro. Me equivoco? <<A qu estbamos jugando?, ella ya era conocedora de mi verdadera identidad>>.

Se dirige a Alfriston a menudo, seor Morris? evadi mi conclusin y formul una pregunta muy distinta a la que me esperaba. En realidad, no. Prefiero las ciudades a las aldeas. Me mora de ganas de quitarme la mscara y de abrazarla, de subirla a mi caballo y de huir con ella. Entonces, Londres le gustar No era ni una pregunta ni una afirmacin. <<Acaso me ests torturando sabiendo quin soy?>> Londres, s, en efecto contest sin mucho entusiasmo. Oh, mi padre se acerca, seguramente me andar buscando anunci asustada. A continuacin todo transcurri con suma rapidez. Se abalanz sobre m tras ojear hacia los convidados a nuestro alrededor, demasiado ensimismados en sus juergas para prestarnos atencin, y me empuj hacia una puerta secreta debajo de los escalones; un armario. No me haba fijado en l porque su acceso era idntico a la madera ornamental de la escalera. Christian, pap no puede vernos juntos rezong por lo bajo. Una ola de amor, alivio y entusiasmo recorri mi ser. Caroline!, sabes quin soy? pregunt con inocencia. Mi amado, te reconocera donde quiera y como fuera. Adems, te presentas con el padre Connor, siendo el reservado seor Morris quien vive en una ciudad la cual nunca tuvo una biblioteca llamada St Christopher. Luego, tu misteriosa mirada junto a la ventana fue inigualable. Y slo me hizo falta un beso tuyo para finalmente hacer verdicas mis conjeturas. Tu mano, tu tacto, tu sonrisa, tu olor eras t expuso enorgullecida de s misma.

Desat el nudo que sujetaba mi mscara y estir de la peluca que se desliz sobre mi pelo. Me sequ el sudor de la frente entretanto intentaba respirar con mayor pericia. Trat de encontrar sus rostro en la negrura, dado que la pequea guarida estaba a oscuras y por si sola ya desprenda un ligero bochorno. Al or que su padre preguntaba por ella a unos invitados, a tientas, coloc un dedo sobre mis labios. Ces incluso de respirar por un momento, hasta que se acerc a m. Inhal su aroma. Caroline, yo. No me dej continuar, ni siquiera susurrando. Shhh. Una estrecha luz entraba por la apertura oculta de la puerta, como un filn dorado y claro. Me mantuve callado a expensas de sus movimientos o de sus palabras. Creo que ya se ha ido dijo, avergonzada. Vida ma. Por favor, ten fe en m. Ten fe en mis palabras cuando te prometo hacerte feliz. Ten fe en que vendr en tu busca cuando me haya instalado en Londres murmur. Claro que tengo fe en ti, pero no es mi fe la que me frena o la que toma decisiones, sino mi padre, querido Christian. Su dedo an segua sobre mis labios. Lo bes. Con la oscuridad volvindose visible, distingua que haba recuperado la llama luminosa y centelleante de su mirada. La que tema que hubiese perdido. Arrastr su ndice sobre mi piel, como si se hubiera dado cuenta de mis pensamientos, y contempl mis labios con lujuria. La alc entre mis brazos, girndonos con torpeza por el reducido espacio, quedando yo a espaldas de la puerta secreta. Se arranc el antifaz que dej caer al suelo y repos su cabeza contra la pared, entre unos palos de

madera, probablemente unas escobas. A la vez, envolvi mis caderas con sus piernas. Oh, mi Christian, nunca he amado tal te amo a ti. De hecho jams he amado antes de amarte a ti. Eres el amor de mi vida. Uni sus labios con los mos. Caroline, fgate conmigo, te lo ruego. Qu ms dar ese burdo ttulo de condesa, duquesa, princesa o lo que sea que desee tu padre. Caroline, estoy loco por ti. Notaba un ardor cosquillear mi tripa, mi espalda, mis piernas. Segu besndola y lam su hombro, su clavcula.... Nada me gustara ms, mi vida. Pero dnde iramos, qu haramos, cmo lo haramos? pregunt con melancola. Qu importa dnde, qu, cmo?, mientras permanezcamos juntos. Tienes razn, mi amor. Al fin y al cabo yo te quiero a ti como esposo empero... Cun complicado es esto y cul desastre produciramos! Al mismo tiempo que intercambibamos el anhelo de nuestros labios con besos, mezclbamos frases. Por qu lo llamas desastre? Cuando el amor es compartido no se trata de desastre, sino de milagro y de buenaventura, pues no todos se unen por amor. Christian, mi padre me ha prometido al conde. A pesar de mis negativas. Si es. No!, no. Shhh. No alces la voz, amado mo. Te lo suplico. Escucha, ven a mi cuarto esta noche. Espera all y hablaremos de ello ms tranquilamente. Sin embargo te ruego que no hagas ninguna tontera hasta entonces, y que aguardes al momento oportuno. Encontraremos alguna solucin a todo este embrollo. Mientras nuestros

corazones sigan latiendo al unsono, podremos encontrar un modo. La arrop tiernamente mientras la pos sobre el suelo. Y con la misma ternura, acarici su rostro y sus labios. Debo irme. Padre me estar buscando y preguntndose dnde me encuentro seal con resquemor. No. Quedaos conmigo aqu, os lo ruego. Ri. Eres maravilloso. Nunca terminas por tutearme del todo. Eso me divierte y enternece sonri paseando una mano por mi frente. Intent retenerla, pero asom la nariz por la rendija iluminada de la tabla de madera, y cuando se asegur de que nadie estuviera lo bastante cerca para darse cuenta, se escurri de mis manos. Veloz, oje por la puerta del armario secreto y, al no ver a nadie, estir de su cintura, devolvindola a mis brazos, en la oscuridad. La am frentica y apasionadamente sin querer soltarla. Remos juntos, fundindose nuestros alientos, acalorndonos de nuevo. Marchad sin iros. Pues si vuestro cuerpo huye, de m vuestra alma se apiadar y compaa me brindar. Pues si sois ma y yo vuestro, un milagro suceder. Cul milagro deseara, ms que el de estar y permanecer contigo. Qu vida me deparar el futuro sino es en comparsa de tu alma. Yo deseo y anhelo estar a tu lado, ms que ninguna otra cosa en este triste mundo. Triste, si no ests t. Y mundo, cul mundo podr existir si no vivo en el tuyo? suspir con amargura. No obstante debo marchar. Continuaremos esta conversacin en mi dormitorio. Te amo declar divertido.

Y yo a ti. Ms que cualquier otra cosa respondi. Me coloqu de nuevo la peluca y la mscara y la segu de cerca con la mirada aunque de lejos fsicamente. Su padre la recibi con una mueca de histeria. El conde casi se marcha. A qu ests jugando? pude leer en sus labios. No me encontraba bien, pap. Pero dnde demonios estabas? pareci peguntarle. Tom el aire unos momentos. Caroline pareci abatida. Pues intenta arreglar esto, Caroline, antes de que el conde regrese a su posada se enoj Sir Cromwell. Me haba situado en un lugar donde era ms fcil leer los labios de padre e hija. La dulce y apenada Caroline, cabizbaja, se disculp para complacerle. A continuacin el conde se acerc a ambos. Le reconoca por su flcido cabello castao y la poca gracia que ejerca al caminar. Adems, luca entre un afeitado largo y un corte de bigote apurado. Su amarillenta dentadura esboz una mueca de satisfaccin y decadencia al dirigir, de nuevo, su mirada al escote de mi princesa. Las tripas se me retorcieron y me obligu a permanecer sereno, inamovible en mi escondrijo, en vez de correr hacia l y tumbarlo de un puetazo. Jams fui violento pero... quera arrancarle los ojos. Me sosegu. La hora se me hizo eterna mientras observaba los comportamientos de los dos hombres con mi dama. Uno a expensas del otro, que ni siquiera finga respeto ante el primero. Me arrepenta de haberle prometido a Caroline no cometer ninguna tontera. Y qu tipo de tontera sera arremeter contra aquella ofensa hacia ella, hacia m? El padre Connor, a quien le agradaban estos actos, vino a visitarme. No me haba movido; oculto entre las sombras y el silencio. Se mostraba bastante feliz debido a

las copas ingeridas. No pareca estar dispuesto a marcharse todava. Lo dej flotar sobre el suelo hasta su prximo vaso de alcohol. Yo no era quin para privarle de su pequeo capricho. Caroline se retir. La segu y vi que ech un vistazo antes de franquear la puerta del bao. Era eso una seal? Aguard a que nadie pudiese pillarme en fraganti y entr por aquella puerta. La cerr, quedando de espaldas a ella. Mi bella enamorada se hallaba con las manos apoyadas encima de la pila. Estaba sumida en lo que pareca una pletrica meditacin. Emiti un sollozo al divisarme y se ech a mis brazos. Es horrible gimi. Qu es horrible?, mi vida. No llores, me partes el corazn lament. Es horrible lo que nos sucede, no poder estar juntos, no poder amarnos tal nos amamos. Horrible es actuar frente a alguien, sentir este dolor en mi pecho cuando estoy cerca de otro que no seas t. Es mi pecho el que se fracciona al Huyamos! No esta noche, pero s pronto. No puedo vivir con aquel hombre. No puedo acatar la voluntad de mi padre me acall con parsimonia. Su declaracin me inmovilizaba, anonadando mis pensares. Nos arrullamos el uno en los brazos del otro y permanecimos estticos unos minutos en aquel lujoso cuarto de bao. Luego la solt, permitiendo que se marchara para que prosiguiera con su falsa, hasta al menos reencontrarnos en su dormitorio, donde idearamos un plan. Sin embargo, no pude evitarlo y cuando se fue aceler el paso contra sus espaldas. La apart de su camino hacia

el conde; arrinconndola entre mis brazos y una cortina que separaba dos salas. Amor mo, no te he felicitado el ao me carcaje por lo bajo. Acaso tu beso no fue una felicitacin? arque una ceja. Entonces, permteme besarte de nuevo para desearte correctamente Silenci mis palabras en el acto, pues dos borrachos se tambaleaban a escasos metros. Por fortuna nadie nos vio ya que estbamos en un pequeo apartado tenue; un rincn inservible. Con afn, actu. La bes con todo mi amor en son de apoyo. Agradecida por entender mi gesto, sonri y continu su ruta hacia su padre y el conde de Hailsham. Congel ese momento en mi memoria, cuyo recuerdo sigue empapando mi mente, mis noches y mis

La esper en su dormitorio en silencio. Ya era sumamente tarde. Inquieto, me haba escondido tras el cortinaje, con la ventana entreabierta por si deba saltar de un momento a otro por el alfeizar. Una hora antes haba fingido mi partida. Haba ensillado mi caballo y haba acompaado al padre Connor durante un trecho, asegurndome de que regresara bien a la iglesia. Despus haba vuelto sobre mis pasos y haba atado mi corcel a varios metros de la casa para que nadie me descubriera. Como todava festejaba gente en la casa nadie se haba dado cuenta. Haba subido las escaleras hasta el piso superior y me haba ocultado en lo que, supuse, era el dormitorio de Caroline. Ola como ella. Aunque tambin poda ser el dormitorio de su hermana, a quien

apenas haba visto en la fiesta porque no se le permita estar mucho rato; o eso haba entreodo. En cambio la madre de Caroline haba pasado la velada desfilando entre un invitado y otro, representando la maravillosa anfitriona que era. Haba huido de ella cada vez que haba intentado echarme el anzuelo. Pero como se haba mantenido muy ocupada con los dems personajes, tampoco haba insistido en conocerme. Y aqu estaba yo, deseoso de recibir a mi amada. Rec para que su nodriza no la ayudara a desvestirse o para que no me pillara detrs de las cortinas. En el peor de los casos poda arrojarme al vaco. La fra nieve no sera tan cruel partindome una pierna o un brazo. Lamentablemente mis plegarias no fueron atendidas y Caroline se adentr en el cuarto con su ayudanta. Alvieme de este traje, quiere? S, mi lady. Qu ganas de desvestirme. Uff. Ya le he desabrochado el cors, mi lady. Est bien, Agnes, puedes retirarte. Gracias y buenas noches. Pero mi lady, falta quitarle No har falta. Te lo agradezco, pero estoy muy cansada. Ya lo hago yo. Vete a dormir. No me cuesta nada, mi lady. No. T tambin estars cansada. Vete a dormir, de veras. Gracias, mi lady. Buenas noches. Buenas noches, Agnes. Slo poda or las voces, pues la tela me tapaba y no me permita ver ninguna cara. La puerta se cerr tras unos pasos. De pronto escuch el llanto ahogado de Caroline, que se desplom sobre la cama.

Amada, no grites por favor. No tengas miedo, soy yo susurr. Christian, eres t? hip a la vez que se levant ya que estaba tumbada sobre el colchn. Avanc con decisin hacia ella. Amor mo. Cre haber presenciado cmo marchabas. No haba reparado en que estaba medio desnuda. Me estremec.

Captulo 6
Bienvenido a Londres

ondres me asombraba. Se cumpla un mes

desde la noche en la que haba pedido matrimonio a mi futura esposa. Aquella velada, antes de ir a la iglesia donde aguardaba el padre Connor con mi disfraz de Seor Morris, mi dulce madre me leg el anillo que padre le haba ofrecido el da que se le declar, pues confiaba en mis sentimientos. Padre estaba totalmente en contra: Ella no es para ti. Te buscars problemas. Debes vivir dentro de tus posibilidades mientras te forjas un prometedor futuro. Nunca... En el fondo de mi ser era consciente de la verdad que encerraban sus palabras y sus reprimendas. No obstante mi amor era tal que, fuera como fuera, mi corazn traicionaba mi mente y mi sentido comn. Madre en cambio razonaba de otra manera. Si ella te hace feliz y si t la amas, ningn reparo exististe. Pelea por estar juntos los dos.

Una hora antes de irme a la fiesta se haba acercado a mi dormitorio con paso inaudible. A pesar de la luz en su mirada, cuando entr a gatas y me cuchiche unas palabras, se not pesar o temor en su tono. Christian, hijo mo. S?, madre. Marchars a la recepcin de los Cromwell, verdad? Sus ojos se clavaron en los mos con un centelleante abismo de compasin. S. Inclin la cabeza tal un cobarde. Me senta incmodo por si madre tambin opinaba como padre. Eres valiente, hijo mo. Apoyo tu dedicacin. Pos su deteriorada mano sobre mi hombro, y sus labios se estiraron a modo de sonrisa. Segundos despus ech una mirada fugaz a sus espaldas y rebusc entre sus faldas. No puedes irte sin esto. Qu es?, madre. Uno no puede prometer amor a una dama sin un anillo de pedida. Extendi una mano cerrada hacia m, la gir y descubri su palma. Me ense un anillo humilde. Con lgrimas en sus agotados ojos sonri emocionada. Madre gem cindola entre mis brazos. S feliz, hijo mo. S feliz, mi cielo.

Ms tarde, en la ntima estancia de mi amada, no me senta como un simple portador de palabras que se llevan el viento, dado que llevaba conmigo una promesa; un compromiso.

Nervioso por la larga espera y la ligereza de su atuendo, perciba su ansia y temor. Caroline estaba semi desnuda, temblaba y sollozaba. Finalmente, tras abrazarla, besarla y reconfortarla, os arrodillarme. Ella estaba dispuesta a escapar conmigo y yo a perecer en el intento de hacerla feliz. Toqu el suelo con mis rodillas, busqu en el diminuto bolsillo del chaqu y con lgrimas cosquilleando mis ojos, le ped aceptarme como esposo. Le ense el anillo de madre, forjado con un sutil valo de plata. Mi amada se emocion. Ocult su rostro bajo sus manos y llor. No saba cmo reaccionar ante su comportamiento. <<Llora de tristeza o de felicidad?>>, me cuestion esperando un gesto suyo. Escondi un llanto, o un grito, o un llanto y un grito unido, e intent susurrar un s para que nadie ms que yo la escuchara. Sobreexcitada, se tir al suelo para abrazarme, ya que mantena mi postura de pedida, y asfixi mi cuello entre sus brazos. Descans sobre sus rodillas y tom mi rostro entre sus finas manos, juntando luego mis labios con los suyos. Sell la promesa del amor eterno con el anillo. Nos abrazamos y nos arrullamos durante un largo tiempo tras acomodarnos, manteniendo la misma postura sin movernos ni pestaear. Era la primera vez que descubra su habitacin, bellamente adornada. Las llamas de la avivada chimenea crepitaban, invitndonos a la pasin desenfrenada. En aquel momento supe que pasara el resto de mi vida contemplando la atractiva y diminuta peca sobre su labio. Aquella peca me enloqueca. A continuacin,

sucedi lo que jams habra predicho o sospechado, al menos no antes del matrimonio. Pero no me arrepiento de ello, pues al fin y al cabo, si nuestro amor sera para siempre y si en un futuro no muy lejano nos casaramos, no deba poseer tales reparos en mi mente. Dios sabe a buen conocedor, que la amaba ms que a mi propio ser. Aquella prctica se transform en el verdadero sello de nuestro amor, el sello de nuestra promesa. Al principio tuve casi miedo Nos desvestimos mutuamente, contemplndonos como si el uno vislumbrara un ngel frente al otro. Nuestras pieles sin secretos, ramos dos almas inocentes. Dos almas unidas por una pasin abrasadora. Con delicadeza y vigor, rode su espalda entre mis brazos. Su tacto era clido y suave. Ni siquiera el raso o la seda igualaban tal suavidad, una suavidad baada por las luces de las velas y los rayos de la luna. Cun bella era. Una diosa, divina y perfecta en todos y cada unos de sus poros. Mi princesa de porcelana, mi embrujadora Caroline, mi vida. Ensortij un bucle que penda sobre su hombro desnudo con mi ndice, ayudndola despus a quitar los ganchos de su peinado. Su plido cabello resbal sobre su inmaculada piel. Con devocin punz mi mirada, llegando a las profundidades de mis deseos. Bes su cuello con mpetu, continuando por su hombro, mordindola incluso por la codicia de fundirme con ella. Penetr en su mirada y, con un gesto salvaje, la alc entre mis brazos. No poda cesar de palpar su piel con mis labios. La recost sobre la cama. Las finas telas trasparentes del dosel apenas nos tapaban. Unos querubines tallados en la madera del lecho curioseaban, felices.

Con el ardor del momento posicion mi cuerpo sobre ella que indicaba estar menos tensa que yo. Mientras mis dedos se paseaban por su rostro y por su cabello, me asi con sus piernas. Me un a ella entre aterradora pasin y furia. Cualquier gesto, cualquier movimiento, cualquier caricia, susurro y contemplacin me elevaban al cielo. La calidez de nuestras pieles flua sin tapujos, exudando sensualidad. Las sugerentes miradas, las ansias carnales, los besos febriles se resuma en la apoteosis de nuestros seres compenetrndose. La devocin y las emociones que profesamos en esos instantes jams podran ser olvidadas. La am intensamente

29 de enero de 1716 Hoy, recibo la primera correspondencia de mi amada. Es extrao sentir cmo tu ser se divide de tu alma al no gozar a diario de la presencia de la que amas. Las circunstancias parecen mejorar pues Caroline me cuenta que el conde, a quien tambin est prometida, se marcha por seis meses. Pienso guardar cada carta suya en este diario, para recordarlas siempre. No ceso de leerla y releerla.

Alfriston, Enero, 21, 1716 Amor mo, soy tan feliz. No tengo palabras para redactar cunto siento por ti. Lo sabes. Empero hoy, traigo buenas nuevas. Nuestro plan puede funcionar e incluso retrasarse unos meses, dndote la oportunidad de establecerte, pues el conde se marcha. Parte por negocios con su flota a la India y a las Amricas, con lo que nos brinda mayor tiempo para nuestro propsito; la huida. Padre quiso apresurar las nupcias, pero el conde, condescendiente, pregunt mi opinin. Poda elegir entre casarnos antes de su viaje, casarnos y acompaarle, o esperarle el tiempo que duren sus negocios y casarnos despus. Cogindome a un clavo ardiendo, opt por la tercera opcin. Y qu feliz me hace. Vivo en una nube desde das atrs. Gracias a Dios, el padre Connor tiene la posibilidad de mandarte mis letras. Sigo yendo a confesarme cada semana, ansiando las tuyas. Te amo Christian. Cun tiempo falta para volver a verte!

Tu padre me mira con otros ojos desde que retom su menester. Contempla mi mano con pena, lo s. Me lamento por ello. Era tan amable y familiar antes. Qu puedo hacer para que me tome como la hija que le espera y nunca tuvo? No te molestes, pero si te soy sincera debo desprenderme del anillo cada vez que permanezco junto a padre, a madre o a Leonor. Es una preguntona, lo sabes. Amor mo, no tardes en regresar. Te necesito. Necesito de tu amor y necesito de tus labios cuya pasin anhelo enormemente. Te amo Caroline

En cuanto termin de aprender de memoria cada palabra, le contest. Le narr mis logros, mis temores y, sobre todo, mi calendario diario. Mi labor exiga determinacin y estudio aplicado. No se me daba nada mal eso de estudiar y de aprender. En pocas semanas me haba convertido en un aprendiz tenaz y ejemplar. Todos mis profesores me apreciaban, y alababan mis considerables progresos. De hecho muchos opinaban, coincidiendo entre s, que me convertira en un

noble modelo gubernativo de Londres. De ser cierto, jams hallara problema al futuro que nos esperaba a Caroline y a m. Mis estudios consistan en siete asignaturas llamadas Trivium, con materias tales: gramtica, retrica, y lgica, mientras que las denominadas Quadrivium contenan disciplinas matemticofsicas con: aritmtica, geometra, astronoma y msica. Pasados unos seis aos obtendra la posibilidad de elegir la va jurisprudencial; materia que ansiaba recibir. En la carta defina igualmente lo poco o mucho que descubra de Londres. Una ciudad transitada y habitada por una poblacin muy variada; vividores, aristcratas, indigentes, etc. Mi habitacin, un humilde cuarto en lo alto de un edificio sacro, proporcionado por unos conocidos monaguillos del padre Connor, me era suficiente. Por un tiempo podra residir aqu. No obstante, en cuanto pudiera y mi economa me lo permitiera, alquilara alguna residencia para cuando Caroline se mudara conmigo, ya que viva en un templo con sujetos masculinos que, de ningn modo, aceptaban a mujeres, por muchas recomendaciones que mi tutor pudiera escribir. Existan varios barrios en mi nueva ciudad, mi nuevo hogar. No buscara en los suburbios, pero tampoco podra permitirme una gran casa en una zona adinerada. Algo medio, supona. Pero en Londres, ella y yo, alcanzaramos un futuro. Un mes despus, a principio de marzo, regres a Alfriston. El camino desde Londres duraba unas catorce horas, puesto que no quera matar a mi caballo yendo a

dieciocho kilmetros por hora y galopando dos o tres horas seguidas; el animal necesitaba pausas y descansos. Caroline subray en su ltima carta, la que recib la semana anterior a mi viaje, que precisaba hablar conmigo con apremio. No desvel de qu se trataba, pero en vez de acudir el jueves a la iglesia como de costumbre, dijo que me esperara all el viernes. Debi or los cascos de mi caballo ya que al penetrar en el cementerio, antes de alcanzar las cuadras, sali escopetada como una bala y corri hacia m. Apenas me dio tiempo a observar la alegra que invada su rostro. Salt del animal antes siquiera de detenerme. Para cuando mis pies tocaron la hierba, Caroline me arrop entre sus brazos. Christian gimi. Amor mo me entusiasm. Te ech tanto en falta suspir con lgrimas de alivio. Ya estoy aqu, preciosa ma. Ya estoy aqu. Acarici su cabello y su rostro con vehemencia, ya que mis dedos haban casi olvidado su tacto. Amado mo, primordialmente debo confesarte algo, contarte que Yo tambin tengo sumas proezas que relatarte y Christian, hijo mo se alegr el padre Connor, que se acercaba. Le pisaba los talones la figura de mi padre. Habra conducido a Caroline hasta aqu, pens. Sin embargo me result extrao no divisar a Leonor brincando a nuestras veras. Hola, hijo me lanz con un tono indiferente. Buenos das, padre salud con respeto a la espera de su reaccin, pero la emocin pudo ms que el orgullo; abr mis brazos y le estrech cariosamente. Tras el

pequeo gesto de afecto, o al hombre suspirar, reconfortado. Luego me contempl con ojos hmedos y sonri. No fue muy duro tu viaje, hijo? me pregunt, propicindome una cuantas palmadas en la espalda. Un tanto incmodo, ciertamente. Empero nada fuera de lo habitual, padre. Tu madre est deseando verte. Te ha preparado tu plato favorito ri. Un pollo? Ser posible? Luego se lo agradecer. Le devolv el aspaviento. S. Parece que teme una escasa nutricin en tu nuevo hogar, que no te encuentres bien y que estudies demasiado. Caroline y el padre Connor nos observaban, mudos ante mi reencuentro con padre, ya que cuando part no tuvimos la mejor de las despedidas, precisamente. Segua reprochndome el ir a la finca Cromwell en Nochevieja. Madre, al igual que Caroline, me haba mandado varios correos a Londres, pero en los de madre no caba ninguna palabra sobre padre, fuese amable o no. Tanto me inquietaba su comportamiento que no haba contemplado la posibilidad de un recibimiento como el que acabbamos de darnos. Me conmova. Padre pareca un hombre ya saciado de tanta rabia y enfado. Se perciba ahora como de costumbre. En lo que qued de tarde mi futura esposa me acompa a dar un largo paseo, como habituamos los siguientes das de mi corta estancia. Cada jornada huamos de la villa hasta alcanzar los ms lejanos confines de los alrededores de Alfriston. Caroline apareca cabalgando sobre Tormenta, su yegua, provocando que mi pulso se acelerase al verla. Nunca lograba remediar aquel sentimiento de frenes.

Entre besos, caricias de afecto y promesas, conversbamos sobre millones de temas, aunque volviendo siempre al mismo; nosotros. Era apasionante Muestras felicidad, amada ma advert con afirmacin. Es cierto. Pero cmo puedes saberlo? cuestion jugueteando con su pelo. Porque pareces haber engordado. Es signo de prosperidad y salud sonre. Lo es esboz una mueca y me abraz. Sabes, en unos aos cuando ya me haya doctorado en jurisprudencia y me gane bien la vida podramos formar una familia. Lo deseo. Antes, no? Aquella mueca se esfum de pronto. Bueno, no es que no lo desee, empero sera estpido por mi parte pues no poseo suma economa para mantener a tres personas. Adems, no es un tema que nos atae ahora mismo. Gocemos el uno del otro. Te quiero slo para m acarici su sonrosada mejilla. Claro, lo entiendo busc una pequea piedra entre la hierba con los ojos. Una ligera tela a modo de manta nos protega de la humedad que emanaba del suelo. Tendidos all, Caroline reposaba su cuerpo sobre el mo, al pie de un rbol. Mi vida, sabes que ahora no podemos permitirnos un hijo. Creme, ganas no me faltan dije suplicando perdn con la mirada. Es evidente. Bueno, y de qu queras hablarme con urgencia? intent reclamar su atencin cambiando as de tema para no entristecerla, dado que me avergonzaba no poder darle un hijo o una situacin econmica resuelta en esos momentos.

Hum yo yo estoy hum Estaba deseosa por verte. No poda aguantar ms tu ausencia sonri a duras penas tras encanarse con sus palabras. Aquella conversacin cambi su humor. Durante los cinco das que pas en Alfriston, Caroline mostr distanciamiento y pesar, razn por la cual hice lo imposible por convertirme en su bufn; con refranes y lecturas, con piruetas acrobticas, con solemnes promesas de futuro, con sonrisas persistentes y duraderas y, sobre todo, con inmensa ternura. Por otra parte repasaba con ella una y otra vez, sin cansarme, nuestros planes de huida que comprendan varios puntos. Caroline los haba plasmado en un papel.

Encontrar un hogar y un trabajo en Londres. Almacenar algunas pertenencias pequeas y ropa en la parroquia, hasta nuestra partida, para no salir de casa con varias maletas colgadas de la mano cuando llegue el momento. Casarnos secretamente. Encaminarnos hacia nuestro prometedor futuro. Vivir felices para siempre.

La ltima frase, la quinta, fue un hincapi de Caroline al respecto. Para ella era muy importante dejar constancia de un hecho tan lgico y evidente. Pero, mucho me hizo rer con ello. ste era el plan A. Si todo fuese bien, no se tendra porqu cambiar nada. Pero en el caso de que se se torciese, el siguiente sera el plan B, escrito en el reverso de su hoja. En ambos casos lo principal era que necesitaba encontrar un trabajo para subsistir.

Almacenar algunas pertenencias pequeas y ropa en la parroquia. Casarnos secretamente. Encaminarnos a nuestro prometedor futuro. De ser descubiertos, huir a Irlanda o a Escocia. Buscar un empleo tan pronto como sea posible y encontrar cobijo. Vivir felices para siempre.

A ella le encantaba repasar cada uno de esos puntos. Soaba y soaba con cada palabra que haba escrito pues aquel diminuto pergamino resuma nuestra libertad. Le maravillaba discutirlo durante horas. Al igual que adoraba escuchar cuando le narraba cmo era pasear por las calles y los parajes de nuestra futura ciudad, de nuestro futuro hogar, de nuestra futura vida juntos. Se entusiasmaba al or mis descripciones, fuesen sobre la gente que conoca all o sobre el dormitorio en el que me alojaba. No obstante, pesaba en mi conciencia la llama que se haba apagado en sus ojos. <<Qu poda ocurrirle?>>, me preguntaba varias veces a lo largo de los das. Segua con ese mismo interrogante al volver a Londres. Mi partida nos haba apesadumbrado a ambos, dificultando nuestro adis. Lamentaba tener que abandonarla all de nuevo. Deseaba su presencia a mi lado. Pero, qu futuro poda prometerle yo en aquel momento? Ninguno, por desgracia. De hecho, durante unos aos nos aguantaramos con poca cosa, pues al compaginar estudios y trabajo la tarea no se avecinaba sencilla. Por supuesto intentara llevar esa marcha hasta el punto de no poder ms. Estaba dispuesto a cesar mi carrera incluso. Lo que s saba con certeza era que me desvivira por ella, por su comodidad bsica, y por su felicidad. Estudiaba porque deseaba ser alguien, pero tambin porque desde siempre haba tenido en cuenta que para cortejarla necesitaba ser se alguien. Sin embargo y pese a estudiar en parte por presentarle aquel ttulo y doctorado a su padre para agradarle y demostrarle mi vala, ahora que haba probado la droga de la institucin

me resultaba penoso abandonar pues me encantaba. Era feliz aprendiendo lo que otros trataban de ensearme. Desde joven, y contemplando el poder de Sir Cromwell, me haba prometido convertirme en una persona respetada, una persona que pudiese poseer voz y voto en nuestro pueblo; alguien que Sir Cromwell no rechazara de pedir la mano de su hija

7 de mayo, 1716 Temo que Caroline ya no me ame o, al menos, no tanto como antes. Evade mis preguntas. No es tan cariosa en sus cartas. Incluso cuando me felicit mi cumpleaos fue distante. Y la carta de este mes alberga mayor frialdad que las dems... Estoy sumido en mis estudios. Cmo o qu puedo hacer? Tengo muchas ganas de ir a verla, pero me esfuerzo en estudiar. Estoy ganndome un nombre entre mis profesores. Como una mente brillante me definen. No mentir confesando que no aprecio tales trminos.

La soledad me habra invadido de no mantener mi pequeo diario donde anotar mis vicisitudes, pues al residir en una gran ciudad desconocida la presencia de mi gente me faltaba. Al no poder asumir mayores desembolsos, evitaba amistarme con hijos de nobles o de aristcratas. Aun as, muchos de ellos pertenecientes a clubes selectos, me invitaban a conocer sus vidas y aficiones. Uno en particular, Benjamin Jamkins, un pelirrojo de caballera idntica a la de mi madre y casi tan alto como yo mostraba tenerme cierto aprecio. El muchacho me recordaba a mi buen amigo Rupert, el nico que haba destacado entre los dems nios en mi infancia. Rupert haba sido mi mejor amigo, pero desde que haba trabajado en la finca Cromwell, Rupert y yo no dialogbamos demasiado, ms bien nada. l haba estado al corriente de mis sentimientos por Caroline desde jvenes y, en aquel entonces, ya lo haba definido como una solemne locura. Como no comparta mi opinin terminamos por discutir pues no quera ser partcipe de tal demencia, deca. Lo lament enormemente ya que no me agradaba escoger entre una amistad y mi amor verdadero. Casi cada fin de semana, tras encontrarnos en la biblioteca, Benjamin y yo recorramos algunas adoquinadas calles de Londres, adentrndonos en fiestas y bares de copas. Mi nuevo amigo jams dejaba que saldara la cuenta, sino que siempre se haca cargo l. Subvencin de pap se carcajeaba con un tono de voz ronco. Sin l jams habra conocido el teatro o los antros a los que me arrastraba a veces.

Por mi parte procuraba no llegar demasiado tarde al templo, dado que los eclesisticos no toleraran ese tipo de salidas nocturnas mucho tiempo. Bastante indulgentes eran conmigo. No me cobraban nada por el alojamiento ni por la comida. Eso s, a cambio, solicitaban un pequeo mantenimiento de la sagrada residencia. Nada pesado y ni siquiera exigan ejecutarlo a diario; barrer, limpiar el polvo y lavar la ropa. En ese sentido era un hombre dichoso dado que no me arruinaba. Una tarde, al despedirme de Benjamn cuando salimos de nuestras clases de Trivium, despus de que transcurriesen pocos das tras responder la carta de Caroline, el padre Connor me escribi. Antes de romper el sello de la parroquia me sent sobre la pintoresca cama del humilde dormitorio y observ un momento la luna a travs de la ventana. Enfocaba los viejos tejados grises de las fincas de enfrente e iluminaba mi cuarto. Presenta que algo no iba bien. Si no, por qu la correspondencia del padre Connor no haba llegado con la de Caroline? Tom aire y romp el precinto de St Andrews en dos mitades desproporcionadas.

St Andrews, 02 del mes 5 Christian, Debes regresar lo antes posible. Espero que recibas mis palabras con premura, pues el asunto requiere urgencia. Algo he odo, un rumor, el cual no s con certeza si es verdico o no. Precisas encontrarte con Caroline. Debis huir cuanto antes en el supuesto de que Sir Cromwell no apoye vuestra unin. De negarte su mano os casar antes de vuestra fuga. Hijo mo, qu habis hecho? Encamnate sin tardanza tras recibir esta correspondencia. Caroline te necesita. Dirgete a su casa e intenta arreglar el asunto con su padre. Requerirs mucho coraje, lo reconozco, pero con lo que viene rezo para que Sir Cromwell haga prueba de bondad y de corazn. Aunque, y esto es de suma importancia, no puedes confesarle lo siguiente: Caroline espera un hijo tuyo. Est embarazada. Que Dios te acompae.

Edwin Connor