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Anales de Filologa Francesa, n.

14, 2005-2006 MICHEL BRIX

Balzac et la symbolique de la peau de chagrin


Michel Brix Universit de Namur

De entre todas las obras de Balzac, La Peau de chagrin es una de las ms misteriosas. No est claro, por ejemplo, si esta novela debe ser considerada como un relato fantstico. Las dificultades de interpretacin estn tambin relacionadas con la naturaleza y el papel del talismn que da ttulo a la novela: qu es la piel de zapa? Este estudio quiere mostrar que la novela de Balzac es efectivamente un relato fantstico. Adems, al igual que en los cuentos de hadas, La Peau de chagrin conlleva una leccin moral que pretende ser universal: Raphal, el hroe, se niega a envejecer y descubre, a sus expensas, que el envejecimiento es una suerte, pues permite soportar la proximidad de la muerte; sin el envejecimiento, la muerte sigue siendo hasta el ltimo momento algo escandaloso y terrible.

Resumen:

Abstract:

Of all of Balzacs works, The Wild-Asss Skin is one of the most mysterious. We do not know, for example, whether or not this novel should be considered a narrative of the fantastic. The difficulties of interpretation are linked both to the nature and role of the talisman that gives the novel its title: what is the wild-asss skin? This study seeks to show that Balzacs novel is indeed a narrative of the fantastic. Moreover, as in fairytales, The Wild-Asss Skin delivers a moral lesson which is intended to be universal: Raphal, the hero, refuses to grow old and discovers, at his expense, that old age is opportune, as it makes the approach of death bearable; without old age, death remains scandalous and frightful until the bitter end. Balzac, La Peau de chagrin, narrative of the fantastic, eternal youth, death.

Palabras clave:

Balzac, La Peau de chagrin, relato fantstico, juventud eterna, muerte.

Key words:

De tous les rcits laisss par Balzac, La Peau de chagrin est un des plus importants, et aussi un des plus sibyllins. Selon Andr Pieyre de Mandiargues, ce roman, publi au dbut daot 1831, signe les dbuts du grand Balzac: de La Comdie humaine, La Peau de chagrin serait ainsi le porche (Pierre Citron), voire la cellule-mre (Albert Bguin).
 Voir les prfaces dAndr Pieyre de Mandiargues ldition Folio du roman (Paris, Gallimard, 1974, p. 8) et de Pierre Citron dans le tome X de La Comdie humaine publie par la Bibliothque de la Pliade (dition dirige par P.-G. Castex, Paris, Gallimard, 1979, p. 45), ainsi que, dAlbert Bguin, Balzac lu et relu (Paris, Seuil, 1965, p. 203). Toutes nos rfrences au texte de La Peau de chagrin renverront ldition de Pierre Citron, dans la Bibliothque de la Pliade.

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Le sens du livre, en outre, est complexe. Lauteur lui-mme a indiqu que dans ce rcit, voquant la formule de la vie humaine, tout tait mythe et figure. Resterait tablir de quoi lintrigue est la figure, ou le symbole. Et resterait galement prciser si La Peau de chagrin est bien un conte fantastique. La critique semble en effet trs divise lorsquil sagit de trancher ce dernier point. Les difficults de linterprtation sont lies la nature et au rle du talisman qui fournit au roman son titre; remis Raphal de Valentin, le personnage principal, par un antiquaire, cet objet nigmatique est cens raliser tous les dsirs du hros. Quest-ce que la peau de chagrin? Lassociation de ces deux mots est tonnante si le mot chagrin dsigne lui-mme une peau: or cest le cas, puisque le texte dfinit le talisman comme un morceau de peau donagre. Balzac ne parat pas stre beaucoup souci de cette question smantique et na pas craint de laisser, de la sorte, la porte ouverte de nombreuses supputations. Des lecteurs ont notamment cherch savoir si la peau de chagrin ntait pas une priphrase renvoyant, de faon crypte, un objet tout diffrent: en 1982, une collaboratrice de la Revue de littrature compare croyait par exemple pouvoir affirmer que la mystrieuse peau tait en ralit... un miroir dformant. Et comment interprter les jeux de mots auxquels la peau de chagrin se prte et qui contribuent rendre le titre du roman peu prs intraduisible? Le rle jou par le talisman dans le rcit ne semble pas non plus tout fait clair: Maurice Allem, par exemple, est all jusqu indiquer que la peau de chagrin nest pas un lment intime du roman [...]. Elle y pourrait manquer sans que rien dessentiel y manqut. Corrlativement, on sest demand, nous lavons not dj, si ledit roman devait bien tre regard comme un rcit fantastique. Philarte Chasles a voqu ce point dans la prface des Romans et contes philosophiques de Balzac, o a paru la deuxime dition de La Peau de chagrin, en septembre 1831. Chasles suggre, non sans ironie, que Balzac et t sot descompter obtenir du succs auprs des Franais avec un rcit faisant appel la magie: Quel conte allez-vous faire de telles gens [les Franais]? Ils vous rpondront quils ont vu Bonaparte, bivouaqu au Kremlin et couch lAlhambra. Ils mettront vos sylphides en fuite, et vos magiciens nauront pas le moindre intrt pour eux. Ils vous demanderont par quel procd chimique lhuile brlait dans la lampe dAladin. Ils ont demand M. de Balzac ce qui serait advenu, si Raphal et souhait que la Peau de chagrin stendt! La Peau est-elle un faux conte fantastique, et le talisman ne joue-t-il quun rle
Voir la lettre adresse Charles de Montalembert [avant le 23 aot 1831] (H. de Balzac, Correspondance, d. R. Pierrot, Paris, Garnier Frres, t. I, 1960, p. 567).  Voir Margaret Hayward, Supercherie et hallucination: La Peau de chagrin. Balzac orientaliste et mesmrien, Revue de littrature compare, 1982, p. 437-456.  Voir Per Nykrog, Peau de chagrin Peau dne, LAnne balzacienne, 1993, p. 77-89.  La Peau de chagrin, d. M. Allem, Paris, Garnier Frres, 1960, p. V.  La Peau de chagrin, d. P. Citron, volume cit, p. 1186-1187. 

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symbolique (84)? Lhypothse est permise, surtout si lon observe, avec Tzvetan Todorov, que Balzac a pris soin de donner la ralisation de tous les dsirs de Raphal une explication rationnelle (rencontre en rue de camarades qui vont lorgie chez Taillefer; dcs dun oncle hritage; ...). Raphal et le mal du sicle. De nombreux commentateurs, en tout cas, tiennent pour ngligeable la part de merveilleux dans le rcit et privilgient une lecture toute sociologique de La Peau de chagrin: le roman, dont laction se droule pendant la premire anne de la Monarchie de Juillet (Raphal meurt au mois de juin 1831), voquerait les espoirs dus de la rvolution de 1830 et dnoncerait labme grandissant entre les aspirations de la jeunesse romantique, dune part, et de lautre la mdiocrit bourgeoise dune France sendormant lentement dans le confort. Raphal de Valentin serait lun de ces jeunes gens qui ne se reconnaissent plus dans la socit dsenchante de Louis-Philippe, laquelle cultive les demimesures et ne laisse lhomme de talent, ulcr par le spectacle de la mesquinerie ambiante, que le choix entre le renoncement soi-mme et le suicide. Raphal rve en effet labsolu et ne semble pouvoir envisager les choses que sous des formes extrmes ou idales. Il veut tre Byron ou rien. La mtaphore du jeu revient plusieurs fois dans le rcit: on gagne tout ou on perd tout; il ny a pas de place pour les compromis. Travaill par la maladie de lidal, Raphal, qui ne porte pas par hasard le nom dun ange, est semblable aux objets rassembls par lantiquaire, que le hros dcouvre au dbut du rcit et qui semblent ressortir la fois de lillusion et du rel; une part de Raphal ne se reconnat pas dans le monde; ni tout fait mort, ni tout fait vivant (73), il est un tre hybride, une crature cleste gare sur terre. Quoi quil fasse, il veut vivre avec excs (87) et se plaint que la vie quotidienne arrte sans cesse les expansions (128) de son me. Les nuances et la modration ne sont pas pour lui. Sil se consacre au travail, cest pour goter des plaisirs divin[s] (137) dans ltude, pour tre conduit sur le fate des choses humaines (132) et pour se couvrir de gloire (132): il se fait donc anachorte, dans une mansarde de lhtel Saint-Quentin, refusant le moindre divertissement. Sil veut tre riche, cest au-del de toute expression, dans un luxe oriental (171). Sil dcide dtre chaste, cest la manire dOrigne (217). Sil renonce ltude pour mener une existence de ftes car cette maladie de lidal se dplace trs rapidement dobjet en objet, ceux-ci pouvant tre trs divers, voire parfois contradictoires , il veut faire correspondre sa vie un idal de dbauche absolue, un dlire perptuel (198) qui passe toutes les bornes, toutes les limites: il rclame des distractions en-dehors de la vie commune (196), des orgies qui dvoilent devant les yeux des tableaux surnaturels (117), qui emmnent lme par-del les bornes du monde sur des plages inconnues (87-88), qui font rsonner des chants rveiller les morts et qui servent de cadre lchange de baisers sans fin dont la clameur passe sur Paris comme un craquement dincendie (88). La fte chez le banquier Taillefer, dans des salons tendus de
 Voir T. Todorov, Introduction la littrature fantastique, Paris, Seuil, 1970, p. 73.

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soie et dor, correspond cet idal social de luxe, de volupt, de faste et de richesse; danses, ivresses et enlacements apparentent la scne aux merveilleuses fantaisies des rves. Enfin, si Raphal tombe amoureux, cest la condition que cet amour sadresse la femme la plus convoite de Paris, qui le distinguera et le placera au-dessus du lot. Il ne peut donc imaginer sa matresse quenvironne dhommages, vtue de dentelles, de diamants, donnant des ordres la ville, et si haut place, si imposante, que nul nose lui adresser des vux. (142-143.) Il voudrait tre choisi par une femme qui nappartiendrait pas la terre, il se dit n pour lamour impossible (143). On sait quil est aim de Pauline, la fille de sa logeuse de lhtel Saint-Quentin, mais elle est pauvre, du moins lpoque o il habite lbas. Hors du confort, du luxe, des riches toilettes et des ameublements somptueux, sans une matresse entoure dencens, de flatteries et dhonneurs, il ny a pas pour Raphal de passion concevable: lhomme doit pouvoir tre fier, devant la socit, de la femme quil aime et qui, en lui rendant ce sentiment, atteste quelle le met au-dessus des hommes du monde. Une matresse est dispensatrice de gloire autant, voire plus, que de plaisir; la flicit dun amant, pour avoir de la saveur, doit tre envie par tous. Pauline a le dsavantage dtre pauvre, et Raphal reste donc insensible cet amour humble: [...], je lavoue ma honte, je ne conois pas lamour dans la misre. [...] une femme, ft-elle attrayante autant que la belle Hlne, la Galate dHomre, na plus aucun pouvoir sur mes sens pour peu quelle soit crotte. (142). Le hros est ainsi pouss prfrer Pauline la femme qui recueille Paris le plus dhommages et passe pour ne cder aucun de ses soupirants: la marmorenne Foedora, que le texte assimile une uvre dart ou un roman (151), semble une crature cleste, qui correspond seule au besoin dabsolu de Raphal. Celui-ci recherche donc en toutes choses la dmesure et le paroxysme. Il affiche aussi au dbut du rcit, en tout cas une complte indiffrence vis--vis de la mort, mille fois prfrable, ses yeux, aux compromis et la mesquinerie du quotidien. Ses rves sont limage des discours dAquilina et dEuphrasie, deux courtisanes rencontres pendant lorgie chez Taillefer et qui veulent vivre dune existence nouvelle tous les matins, puiser en une seule nuit une vie damour, courir chaque minute le risque de lanantissement, connatre plus de joies en un jour quune bonne bourgeoise en dix ans (112). Peu importe la mort si, [a]u lieu de couler longtemps entre deux rives monotones, au fond dun comptoir ou dune tude, lexistence bouillonne et fuit comme un torrent (197). Raphal est imbu du fantasme de Sardanapale, le dernier roi dAssyrie: aprs une vie de plaisirs, celui-ci se vit assig dans sa capitale, Ninive, et simmola par le feu, sur un immense bcher, avec ses femmes, ses eunuques et ses trsors. Nron et Nabuchodonor sont galement des modles dont aime se rclamer le hros de La Peau de chagrin.
 Voir p. 198 et 203.

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Pareilles aspirations absolues sont emblmatiques dune gnration travaille par le mal du sicle. Dans ses confidences, Raphal a des accents qui lapparentent Ren. Et on sait que le mal du sicle est identique au phnomne quon appellera aprs Flaubert le bovarysme: ceux que leurs lectures ont artificiellement immerg dans un univers o tout est grand, parfait et impeccable souffrent de constater que la ralit est infrieure ce quils avaient conu en lisant des romans10. Raphal partage de trs nombreux points communs avec Emma Bovary et avec Frdric Moreau, autre enfant du sicle. Certaines illusions du hros de La Peau de chagrin annoncent par avance, et presque littralement, les rveries dEmma: Mon amour [i. e. lamour tel que je le conois] veut des chelles de soie escalades en silence, par une nuit dhiver. Quel plaisir darriver couvert de neige dans une chambre claire par des parfums, tapisse de soies peintes et dy trouver une femme qui, elle aussi, secoue de la neige, car quel autre nom donner ces voiles de voluptueuses mousselines travers lesquelles elle se dessine vaguement comme un ange dans son nuage, et dont elle va sortir? (142.) Le tort de Pauline pauvre est videmment de ne pouvoir trouver sa place dans ce monde de romanesques fantaisies: Pouvait-elle demande Raphal au cours de sa longue confession mile, pendant lorgie chez Taillefer me vendre des nuits qui cotent la vie, un amour qui tue et met en jeu toutes les facults humaines? (143.) Cette volont de ne tolrer lexistence que dans la mesure o celle-ci se conforme aux rves idaux saccompagne dun refus oppos aux limites du quotidien et aux conditions de la vie terrestre en gnral. On rclame de connatre lros byronien mais on ne veut pas de lamour dans le mariage. On prfre la mort des contrarits moindres, en apparence; [m]on nom mordonne de mourir plutt que de mendier (187), explique Raphal Foedora; de mme, le hros indique quil prfre sentir la main du bourreau, sur lchafaud, plutt que de se trouver face un huissier, devant sa porte. Prt donner [s]a vie dun coup, on refuse de lavilir en dtail (132): ainsi il vaut mieux renoncer une matresse plutt que de se rsoudre passer par des petites singeries de sensibilit (132) pour la conqurir. On ne peut tolrer linsatisfaction des dsirs borns dans leur expansion: Pauline, malgr ses immenses qualits (elle ressemble un tableau de Carlo Dolci11), ne raliserait que la moiti du dsir rotique du hros tre aim par une jeune femme douce et jolie et lobligerait renoncer lautre moiti tre admir et envi. Raphal refuse ce que le romancier appelle lantithse humaine, qui interdit aux choses dtre parfaites:
Voir par exemple p. 144 (le hros parle de Pauline, quil a dcid de ne pas pouser): Mais laissons la pauvre enfant sa destine! quelque malheureuse quelle puisse tre, au moins laurai-je mis labri dun effroyable orage, en vitant de la traner dans mon enfer. 10 Je me permets ici de renvoyer aux plus amples dveloppements contenus dans mon essai ros et littrature. Le discours amoureux en France au XIXe sicle, Louvain-Paris, Peeters, 2001, particulirement aux pages 159172. 11 Voir p. 144. 

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Cette antithse humaine se dcouvre partout [...]. Lamoureux veut mettre sa matresse dans la soie, la revtir dun moelleux tissu dOrient, et la plupart du temps il la possde sur un grabat. Lambitieux se rve au fate du pouvoir, tout en saplatissant dans la boue du servilisme. Le marchand vgte au fond dune boutique humide et malsaine, en levant un vaste htel, do son fils, hritier prcoce, sera chass par une licitation fraternelle. (60.) On lit aussi, dans une variante de La Peau de chagrin, ce constat clairant: Lhomme signe son impuissance dans tous les actes de sa vie! Il nest jamais ni tout fait heureux, ni compltement misrable12. Mais cest lvidence un genre de discours que Raphal ne peut supporter. Le marquis de Valentin.- La haine du hros pour une socit o viennent schouer tous les idaux peut, au moins partiellement, sexpliquer par des paramtres sociologiques. Raphal appartient une vieille famille aristocratique auvergnate, qui tait bien en cours la fin de lAncien Rgime. La Rvolution a renvers la fortune du pre, qui est parvenu se refaire une position sous lEmpire, mais pour se trouver nouveau ruin par la Restauration. Raphal a ainsi t conduit entreprendre des tudes de droit pour travailler rtablir les affaires de leur maison. Autant dire que, tt orphelin de mre et lev sous la coupe dun tel pre, Raphal est pris de lordre ancien de la socit franaise, qui mettait les aristocrates audessus de la mle en leur octroyant des privilges. Le pre continue en effet raisonner de la sorte: il dcide de donner Raphal une pension (125) et parle de faire de lui un homme dtat qui puisse devenir la gloire de [leur] pauvre maison (125), exactement comme si perdurait et devait ternellement perdurer lpoque o les nobles choisissaient eux-mmes le rle lev quils allaient jouer dans la socit, en-dehors de toute considration de talent et de comptence. Quand, en 1826, meurt le pre que Raphal dcrit, de faon inquitante, comme ayant t son premier, et apparemment seul, ami (127) , le jeune homme se retrouve sans appuis face une socit qui ne correspond plus gure lidal transmis par le pre, dans la serre chaude de leur relation exclusive. Il ne comprend rien ce quil voit autour de lui: ni pourquoi le mobilier de son pre, vestige dune poque rvolue, mais quil regardait comme le modle du luxe, est liquid vil prix; ni pourquoi le huissier-priseur lui parle en gardant [son] chapeau sur la tte (127); ni pourquoi enfin son domestique Jonathas, traditionnellement attach sa famille, le quitte. Ces navets sont des hritages paternels, linstar de la fiert (128) qui lui interdit dentreprendre des dmarches pour solliciter une position. Quel avenir attend Raphal dans une socit o les nobles ont, comme les autres, la tche de faire leur chemin eux-mmes? Le hros est conscient quil se trouve ainsi plac jeune encore dans la plus fausse des situations sociales13:
12 Voir p. 1237 (var. d. de la p. 60). 13 Dans cette situation fausse, cette inadaptation vis--vis de lvolution sociale, Raphal sera rejoint par de nombreux personnages de Balzac: Albert Savarus, Batrix de Rochefide, milie de Fontaine, Louise de Chaulieu, Auguste de Malincour, Victurnien dEsgrignon, etc.

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Jtais la proie dune excessive ambition, je me croyais destin de grandes choses, et je me sentais dans le nant. (128.) Do le rve de retrouver, comme par miracle, lancienne aura que les aristocrates tenaient de leur naissance. Ce dsir est exprim parodiquement, pendant lorgie chez Taillefer, par mile, qui fait mine dannoncer Raphal dans un salon, en rtorquant un notaire qui senquiert de lidentit du hros: Que chantez-vous avec votre Valentin tout court? scria mile en riant. Raphal de Valentin, sil vous plat! Nous portons un aigle dor en champ de sable couronn dargent becqu et ongl de gueules, avec une belle devise: NON CECIDIT ANIMUS! Nous ne sommes pas un enfant trouv, mais le descendant de lempereur Valens, souche des Valentinois, fondateur des villes de Valence en Espagne et en France, hritier lgitime de lempire dOrient. Si nous laissons trner Mahmoud Constantinople, cest par pure bonne volont, et faute dargent ou de soldats. (99.) Un peu plus tard, ledit mile fait mine de dessiner avec sa fourchette une couronne au-dessus de la tte du hros. Cest exactement ce que celui-ci voudrait: que MONSIEUR LE MARQUIS DE VALENTIN (210) soit reconnu comme le descendant des empereurs et quil reoive les gards dus son rang. Et puisque le sang ne suffit plus distinguer un individu, Raphal imagine que ses dispositions pour lart et ltude remplaceront pour lui les privilges de la naissance, lui permettront dexercer les droits rgaliens de lhomme de gnie (138) on note lpithte , et lui vaudront en apanage, comme aux nobles dAncien Rgime, les honneurs, les femmes, la richesse, etc. [...], je voulus possder lme de toutes les femmes en me soumettant les intelligences, et voir tous les regards fixs sur moi quand mon nom serait prononc par un valet la porte dun salon. Je minstituai grand homme ds mon enfance, [...]. Je croyais sentir en moi une pense exprimer, un systme tablir, une science expliquer.(131.) Ego, Raphal.- Pareille volont dtre regard comme un tre hors de pair constitue une des cls du roman et de la psychologie de Raphal. On se souvient quau dbut du rcit, le hros envisage de se suicider. Deux des personnes auxquelles il souvre de ce projet, lantiquaire et mile, lui font toutes les deux remarquer que la situation o il se trouve pas si mauvaise que cela, finalement ne justifie nullement den venir une telle extrmit. Entendant ces observations, Raphal rplique: Ne cherchez pas le principe de ma mort dans les raisons vulgaires qui commandent la plupart des suicides. Pour me dispenser de vous dvoiler des souffrances inoues et quil est difficile dexprimer en langage humain, je vous dirai que je suis dans la plus profonde, la plus ignoble, la plus perante de toutes les misres. (81.) 59

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Cette mise au point tait pour lantiquaire. De mme, mile, qui trouve que les malheurs dont fait tat son ami ne sont pas si grands, se fait traiter de pauvre sot (119) et reoit une leon qui dit, en substance, que les douleurs sont proportionnelles la sensibilit et que, lorsque la science sera beaucoup plus avance quelle ne lest, elle reconnatra quil est des curs tendres et dlicats comme des fleurs ceci concerne bien sr Raphal , qui se brisent par de lgers froissements auxquels certains curs minraux ne sont mme pas sensibles (120). Tous les discours que Raphal tient sur lui-mme procdent de lide quil vaut mieux que les autres. Un immense amour-propre [...] bouillonn[e] (131) en lui, et tout instant, il sauto-proclame homme suprieur, homme de talent (132), homme de gnie (133), homme dexception (187), esprit suprieur (265), pote, savant, artiste, sans quon voie bien sur quoi stayent toutes ces prtentions. Le hros martle imperturbablement, avec une vanit nave, la thse de son excellence. Ses travaux ne peuvent le mener qu la gloire: il parle dailleurs trs solennellement de lguer la Bibliothque du roi le manuscrit dune Thorie de la volont quil a rdige; beaucoup plus tard, devant les mdecins venus lexaminer, il suggre que ceux-ci soccuperont peut-tre un jour de cet ouvrage14. Cette excellence se marque aussi dans la haute qualit, ses yeux, de ses sentiments: quand il aime, cela correspond quelque chose de presque indicible, dimpossible peindre; avec lui, on est mille lieues de ce que ressentent les individus ordinaires15. Raphal entend galement que sa trs haute valeur se traduise dans son apparence, quil veut impeccable: il prfre ne pas sortir de chez lui plutt que de se montrer avec un chapeau rp. Toujours suivre le hros de La Peau de chagrin, la socit doit reconnatre cette supriorit insigne et faire en sorte que Raphal se voie accorder une destine sublime. Sil na pas la destine sublime quil estime lui revenir, cest le monde, et non point lui-mme, qui en porte la responsabilit: Je demandai compte Dieu, au diable, ltat social, mon pre, lunivers entier, de ma destine, de mon malheur [...](152). Notre homme ne doute de rien: ainsi, en dernier recours devant Foedora qui persiste ne pas vouloir devenir sa matresse, il fait miroiter pour la jeune femme la perspective de devenir lpouse dun ministre, pair de France, duc (190), comme sil navait qu claquer dans les doigts pour quon lui attribue immdiatement les titres quil convoite. Contre lantithse humaine.- Raphal estime non seulement que tout lui est d, mais aussi que tout doit lui arriver sans peine, comme la pension octroye jadis par son pre. Son excellence, dont il est convaincu, vaut bien, ses yeux, que lui soient radicalement pargnes les petites misres et les petites souffrances qui maillent lexistence quotidienne.
14 Voir p. 257. 15 Voir p. 153.

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Il raconte mile que, les jours o il allait voir Foedora, il shabillait impeccablement et traversait Paris pied jusque chez elle, en prenant garde de ne recevoir aucune claboussure. Parabole exemplaire: Raphal veut traverser Paris, ou lexistence, sans avoir dplorer la moindre tache sur son costume. On a voqu plus haut les propos de lauteur de La Peau de chagrin sur lantithse humaine: tout bienfait, dans la vie, possde sa contrepartie. Si on veut obtenir un avantage, il faut en payer le prix. Or Raphal est prcisment quelquun qui refuse dacquitter le prix, ou la contrepartie, des choses. Ainsi, quelles conditions amasse-t-on une fortune? Si on nest pas issu dune famille riche, on ne peut gure esprer le devenir quen passant trente ou quarante ans derrire un comptoir ou un bureau; et encore faut-il accepter alors de ressembler un picier, passer aux yeux du monde pour un individu cupide et sans gnrosit, ne pensant qu largent, uniquement occup de prserver ses avoirs et prompt saisir toutes les occasions pour les faire fructifier. On peut aussi spargner les trente ans de comptoir et vivre immdiatement dans le luxe, mais il faut dans ce cas vivre crdit, faire des dettes et risquer tous les matins de trouver un crancier sa porte. Or, de toutes ces contreparties vie obscure sacrifie lenrichissement, mains salies par largent, fltrissures morales condamnant lavarice, opprobre tombant sur un individu couvert de dettes , Raphal ne veut pas. Mais il rclame quand mme la richesse! Autre exemple, inspir de sa marche vers la gloire littraire. Le hros compte dabord sur une comdie pour lui donner en peu de jours [...] une renomme, une fortune, et lentre [dans le] monde (138). Mais quelques plaisanteries quil a perues suffisent le dterminer dabandonner le projet et de se consacrer plutt une Thorie de la volont, que nous avons dj voque. Il travaille de longs mois pour prparer cet ouvrage avant dapprendre, de la bouche de Rastignac, que la composition dune grande uvre nest pas tout, et quil faut aussi compter sur le servilisme, en faisant sa cour aux diteurs et aux critiques. Entendant cela, le hros met fin immdiatement ses travaux et dserte la mansarde de lhtel Saint-Quentin o il sy consacrait. Raphal veut navoir connatre que les bnfices des choses. Les obstacles quil faut surmonter pour les obtenir ne sont pas pour lui. Il revendique comme un droit lavantage dtre exempt des froissements (126) qui terniraient la puret, limpeccabilit de sa nature anglique. Cest la condition, ses yeux, pour rester admirable: un tre tel que lui ne peut se laisser dchiqueter lme par le contact des affaires aussi facilement quun mouton abandonne sa laine aux pines des halliers o il passe (131-132). Et on veillera ne pas rattacher cette volont de rester sans taches lantique sens de lhonneur des familles aristocratiques dAncien Rgime. Raphal nest pas guid par lhonneur, comme il le prouvera en vendant lle o est enterre sa mre pour acquitter une dette criante, mais seulement par le narcissisme. Et il ne fait preuve, en ce qui le regarde, ni de moralit, ni de force morale: Pour moi, le vice cest une mansarde, un habit rp, un chapeau gris en hiver, 61

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des dettes chez le portier (96). Ses jugements moraux ne concernent jamais que le comportement dautrui. Raphal trouve tout la fois lgitime dtre goste et scandaleux que les autres le soient aussi. Luimme ne se privera pas, au reste, de faire preuve maintes reprises de scheresse de cur, notamment quand, la fin du rcit, il se montrera obsd par lapproche de la mort, dfendra que lon samuse autour de lui et rappelant ainsi le fantasme de Sardanapale exprimera le souhait que le monde entier sengloutisse sa mort16. Immerg dans la socit, que le romancier dcrit comme la lutte des gosmes, le hros voudrait que cette lutte cesst ds lors que cest sa destine propre qui est en jeu. Contrairement ce quune grande part de la critique a prtendu, ce nest pas la socit de Juillet qui est en cause. Aucune socit ne saurait tre tenue de combler les vux de ses membres comme Raphal le revendique. La Peau de chagrin fait le portrait dun parasite et la porte de critique sociale du roman est sans doute beaucoup plus mince quon ne la dit. Balzac na pourtant pas mnag son ironie vis--vis du personnage central du roman, ainsi en le faisant entreprendre un ouvrage sur la volont, soit sur un sujet propos duquel on peut douter quil ait quelque chose de pertinent dire, puisquil ne fait jamais usage de la sienne. Ce nest pas la Monarchie de Juillet qui est mdiocre, cest Raphal lui-mme17. Et cette mdiocrit se rvlera avec vidence aprs le don de la peau. Les premiers dsirs exprims par le hros sont des plus communs: ftes, jolies femmes, richesses, luxe, ... Et une fois immensment riche, il se montrera uniquement proccup de se conserver: Le monde lui appartenait, il pouvait tout et ne voulait plus rien (209). Certes, mais sa volont, dont il refusait obstinment de faire usage pour obtenir un bnfice, a quelque raison dtre rouille une fois que tout est arriv au hros par la grce du talisman. Les choses, en fait, ne se passent pas de la faon quil aurait cru et Raphal dcouvre ses dpens que la question essentielle de la vie nest pas quest-ce quon a reu?, mais questce quon a fait de ce quon a reu?: Il [Raphal] pensa tout coup que la possession du pouvoir, quelque immense quil pt tre, ne donnait pas la science de sen servir. Le sceptre est un jouet pour un enfant, une hache pour Richelieu, et pour Napolon un levier faire pencher le monde. Le pouvoir nous laisse tels que nous sommes et ne grandit que les grands. Raphal avait pu tout faire, il navait rien fait. (276.) Raphal riche ou pauvre est un rat, dont lexistence est reste strile et infconde. Ce qui est suprieur chez lui, ce nest pas le talent, mais lamour-propre et le narcissisme.
16 Il lui vint au cur une profonde pense dgosme o sengloutit lunivers. (281.) 17 La critique de Balzac vise aussi, outre Raphal, les jeunes gens les plus remarquables de Paris (94), qui partagent avec le hros le prjug que tout leur est d. Chez Taillefer, ils font tat dambitions politiques aussi peu nuances et aussi striles que les dsirs amoureux et artistiques du personnage principal: il nest question que de lextrme des rvolutions, de conspirations, de se brler la cervelle, dincendier, de demander la guerre, etc.

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Le secret.- lvidence, Raphal souffre de sa mdiocrit, et de limpossibilit quil prouve de se hisser jusqu la haute position quil ambitionne abstraitement. Que ne dcidet-il dassumer ses limites et de se borner connatre lexistence dun individu ordinaire! Pareille option se prsente lui lhtel Saint-Quentin, lorsquil rflchit aux perspectives de mariage que lui laissent entrevoir le dvouement et la tendresse de Pauline. Vivre lme lgre, libre de toute ambition dmesure, nest pas sans charme, surtout aux yeux dun personnage manifestement trop petit pour les rves quil nourrit. Mais Raphal ne se rsout pas faire une croix sur ses illusions. Est dabord en cause, ici, son aveuglement, cest--dire le voile tendu [...] sur son entendement pas ses mditations (79). Mais dautres facteurs encore retiennent en lisires le personnage principal de La Peau de chagrin. Le sur-moi paternel est un de ces facteurs: le pre a exprim au fils son dsir de voir celui-ci restaurer la gloire de leur maison. Les prjugs de classe psent aussi dun poids non ngligeable: un rejeton de famille noble ne saurait se contenter dune existence obscure. Les sductions sociales jouent galement leur rle, et Raphal a montr quil tait plus quun autre sensible aux tentations de la volupt et du luxe. Enfin, les exigences de la vanit sont imprieuses, cette vanit qui est, ses yeux, la moiti de lamour (143)18. Plus encore. Raphal ne saurait se rsoudre planter l ses chimres car celles-ci tiennent un secret, quil cache, mais qui loccupe obsessionnellement jour et nuit. Cest ce secret que comprend lantiquaire et qui dtermine le don de la peau de chagrin, cest--dire dun talisman qui ralise les dsirs de faon immdiate et pargne donc au jeune homme toutes les gratignures qui ternissent, plus ou moins fortement, dans les conditions normales de la vie, lacquisition dun bnfice. Ces gratignures de lexistence simpriment sur le visage, quelles rident et dforment, mtamorphosant ainsi une anglique et immacule figure denfant en visage dadulte puis de vieillard. On reconnat les joueurs, les voluptueux, les avares, les prodigues, aux traces de ces activits et de ces passions que le temps a inscrites sur leurs visages. Une belle page de La Femme de trente ans nonce cette formule de la vie humaine: La physionomie des femmes ne commence qu trente ans. Jusques cet ge le peintre ne trouve dans leurs visages que du rose et du blanc, des sourires et des expressions qui rptent une mme pense, pense de jeunesse et damour, pense uniforme et sans profondeur; mais, dans la vieillesse, tout chez la femme a parl, les passions se sont incrustes sur son visage; elle a t amante, pouse, mre; les expressions les plus violentes de la joie et de la douleur ont fini par grimer, torturer ses traits, par sy empreindre en mille rides, qui toutes ont un langage; [...]; sil est permis de poursuivre cette trange mtaphore, le lac dessch laisse voir alors les traces de tous les torrents qui lont produit; [...]19.
18 Voir aussi p. 147, o le hros explique que les seules gnrosits dun homme vont aux plaisirs de la vanit. 19 La Comdie humaine, d. dirige par P.-G. Castex, Paris, Gallimard / Bibliothque de la Pliade, t. II, 1976, p. 1206.

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Vivre, aimer, pleurer, se dpenser, faire des efforts pour acqurir, cest tout coup, et au fur et mesure quon avance en ge, voir sabmer et se perdre sa physionomie denfant, laquelle se substituent dautres traits, dont la beaut est lvidence moins immdiate. Dans ces transformations, le hros de La Peau de chagrin ne voit quun naufrage de lenfance qui lui fait horreur. Sil ne supporte pas les dettes par exemple, cest dabord cause des empreintes que laissent sur le visage les soucis de toutes sortes engendrs par lendettement. Raphal est dot, on le sait, dune physionomie anglique. Le dsir de la conserver contre le cours des choses est rapprocher, chez lui, de la volont de rester un enfant, et dtre trait comme tel20. Il a ainsi de curieuses manies, par exemple celle de boire du lait tous les jours! Il dteste tout ce qui lloigne de lpoque de son enfance et lui rappelle que le monde volue: la fin de la Restauration et le passage la Monarchie de Juillet ont reprsent pour lui une blessure, en lui montrant que rien ntait immuable. Le pre a aussi sa part de responsabilit dans ce quil faut bien appeler la folie du fils; il lui a donn lhabitude dtre considr par ses proches comme un petit enfant: Sa paternit cest Raphal qui parle, dans sa confession mile planait au-dessus de mes lutines et joyeuses penses, et les enfermait comme sous un dme de plomb; si je voulais lui manifester un sentiment doux et tendre, il me recevait en enfant qui va dire une sottise, [...].(121.) Une fois quil a reu lhritage miraculeux, Raphal fait revenir le vieux domestique Jonathas et lui ordonne den user avec lui comme avec un petit enfant: exigence au fond toute logique, dans la logique de Raphal en tout cas, sadressant celui qui sest occup de lui quand il tait tout petit; le retour de Jonathas contribue donner au hros lillusion que les temps nont pas chang. Ainsi, cest plus que toutes autres considrations ladoration quil voue ses traits immaculs et la hantise que le vieillissement les abme qui poussent le hros envisager, vingt-six ans, le suicide. Le spectacle, chez lantiquaire, du Christ peint par Raphal lui rappelle cette loi de lexistence humaine: pour chapper la maldiction du temps (faveur que Dieu na mme pas accord son propre Fils), pour vivre ternellement dans les mmoires comme un jeune homme ( limage du peintre et de son modle), il nexiste pas dautre solution que de mourir jeune21. Un moyen terme, quand on ne se suicide pas, consiste sconomiser. lhtel Saint-Quentin, le hros laisse Pauline et sa mre pourvoir toutes les tches affrent son entretien, prtextant cette rpugnance instinctive quprouve pour les dtails de la vie matrielle lhomme qui vit par la pense (140). Cette rclusion intellectuelle est emblmatique aussi dune aspiration se retirer de la vie, comme sil esprait quoubli en quelque sorte dans sa mansarde par le temps, il allait rester hors datteinte de la fuite des jours. Autre t20 Raphal est rgulirement qualifi denfant par les autres personnages du roman. 21 Sortant de la rverie que lui inspire cette uvre, Raphal sexclame: Eh bien, il va falloir mourir, [...] (80).

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moignage de cette volont de sconomiser: quand Rastignac lui propose daller jouer leurs conomies au casino, il refuse de laccompagner et attend son ami dans lappartement de celui-ci: que lui soient au moins pargnes, en cette occasion et mme si sa propre fortune est en jeu les stigmates du joueur! Lorsque le hros dcide de vivre dans la dbauche, son existence semble en ralit des moins intemprantes: il sagit, dans une conception toute artistique voire crbrale de la dbauche22, de poser au hros byronien, qui na pas connatre de frustrations. Plus prosaquement, quand on a sa disposition les femmes les plus jolies et les plus complaisantes, on na pas affronter le problme de lamour et on se trouve ainsi projet dans une sphre o les dsirs, quels quils soient, tant par avance raliss tout est merveilleux, [et] o sendorment les douleurs de lme (197). Et lorsque lon suit Raphal chez Taillefer, pendant une orgie censment inoue, on dcouvre notre homme, certes entour de courtisanes, mais remarquablement chaste, et passant une moiti de la nuit discourir, puis lautre dormir lourdement. La dbauche du hros se confond avec une activit o lon cherche lhbtude plutt que lexcitation. Mais cette mticuleuse et constante conomie de soi nest pas suffisante, elle seule, pour conserver une peau lisse. Ainsi, tout au long du rcit, on voit Raphal se rfugier dans des rveries de calme, de paresse orientale (139), de vie vgtative, immerge dans la nature, ne rclamant aucun effort, sans secousses ni contrarits. Dans le magasin de lantiquaire, il mdite devant un pagne dOtati, qui voque pour lui la vie simple de la nature, [...] les dlices de la paresse si naturelle lhomme, toute une destine calme au bord dun ruisseau frais et rveur, sous un bananier qui dispens[er]ait une manne savoureuse, sans culture (72.) Beaucoup plus tard, il se fait raconter lhistoire dun homme qui na plus dit un mot depuis dix ans et qui rgule sa respiration23. Au cours de son dernier voyage en Auvergne, il se prend envier lexistence dune hutre sur son rocher24... Enfin, dernier trait de cette folie que manifeste Raphal: il passe pour effmin (139), lobsession qui le tenaille tant, traditionnellement, moins le lot des hommes que de certaines femmes, qui veulent tout prix prserver leur visage des atteintes du temps. La peau et le portrait.- Croisant Raphal dans son magasin, lantiquaire a tt fait de comprendre ce qui hante le hros: un centenaire le rcit indique en effet quil aurait 102 ans ne sait-il pas ce que vieillir veut dire? La peau de chagrin est bien une peau: un des savants qui lexamine, la fin du rcit, explique en effet que le processus qui la fait rtrcir est analogue au phnomne inexplicable et cependant naturel, qui, depuis lorigine du monde, fait le dsespoir de la mdecine et des jolies femmes (258), cest--dire tout simplement au vieillissement. La peau vieillit, linstar dune peau humaine. Lantiquaire donne donc
22 Raphal veut faire de la dbauche un art comme la posie (196). 23 Voir p. 217. 24 Voir p. 281.

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Raphal un talisman qui accomplit immdiatement ses voeux et qui surtout se charge en rtrcissant des fltrissures apparentes que lusage de la volont laisse sur le visage de ceux qui ont consacr leurs efforts raliser un dsir. Le peau de chagrin avale, ou absorbe, en quelque sorte, les chagrins de Raphal. Car ce dernier ne veut pas seulement que ses dsirs soient combls: il veut, plus encore, tre exempt de la contrepartie du vieillissement et passer sans transition aucune de la jeunesse la mort, quil affirme ne pas redouter. Cest ce que devine parfaitement lantiquaire qui lui accorde, au cours dune scne o le don de la peau est plusieurs fois compar au pacte de Faust et le vieil homme lui-mme Mphistophls25: on sait que lternelle jeunesse figurait au nombre des avantages obtenus par le diable pour le hros de Goethe. La Peau de chagrin est trs proche galement dun autre rcit, publi soixante ans aprs le roman de Balzac, Le Portrait de Dorian Gray: dans louvrage anglais, les marques du vieillissement affectent, non point le visage du hros de Wilde, mais limage de ce visage, sur un tableau. Comme Dorian Gray a perptr des actes abominables, les traits du tableau deviennent rapidement horribles, et le hros doit dissimuler son portrait derrire une paisse tenture. La peau de chagrin et le portrait de Dorian Gray sont deux talismans qui vieillissent en lieu et place de leurs propritaires26. Lagonie.- Une fois que le dsir majeur de Raphal a t ralis la richesse , le roman de Balzac montre le hros comme un vieillard sous lapparence dun jeune homme. Lun ou lautre indice transpire de temps en temps, comme la pleur, la lividit ou la raideur. Au regard des autres, le hros prsente un aspect vaguement monstrueux, que ceux qui le voient ne peuvent expliquer mais qui les rvulsent intimement. Ainsi, les curistes dAix-lesBains se coalisent pour le faire quitter la station. Pauline, qui a pass une nuit ct de lui, se rveille avec ltrange sentiment davoir dormi ct de son pre27. Lorsquil est en compagnie du vieux Jonathas, on a limpression de voir deux vieillards, mais lun seulement le domestique porte des cheveux blancs28. Le comportement de Raphal sapparente souvent, au reste, celui dun homme trs g. On nous dit quil ressemble un spectre (284). Il demande que lon fasse du feu au mois de juin29. Sa mort, dans une dernire tentative dtreinte avec Pauline, est galement, de faon trs significative, celle dun vieillard: elle renouvelle ces histoires bien connues o un homme g, mu par une jeune femme, tente de la possder, prsume de ses forces et meurt terrass par cette impulsion violente et soudaine. Pourtant, la peau a, jusquaux derniers moments, rempli fidlement son office: quelques minutes avant de mourir, le hros apparat toujours aux yeux de Pauline comme un jeune enfant endormi (290): joues roses, front gracieux, visage en fleur, bouche vermeille, ... Et le comportement de Pauline, en la circonstance, est logiquement dict par lattirance rotique quelle ressent
25 Voir p. 78 et 222. 26 Ainsi, en 1982, Margaret Hayward (voir ci-dessus) ntait pas loin de la vrit sur le plan symbolique en tout cas en proposant de voir dans la peau un miroir dformant. 27 Voir p. 255. 28 Voir p. 274. 29 Voir p. 287.

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pour un amant quelle na jamais trouv si beau (291) et quelle croit encore tre un jeune homme. Cependant, mme si son apparence est reste celle dun enfant, comment Raphal peut-il dj tre, en ralit, aussi vieux? On nest lorsquil meurt que quelques mois aprs le don de la peau, et le hros a tout au plus vingt-sept ans. Mais que disait le texte figurant au dos du talisman? CHAQUE VOULOIR JE DCROTRAI COMME TES JOURS. (84.) La peau a considrablement rtrci lorsquon est venu, chez Taillefer, annoncer Raphal lhritage miraculeux qui le faisait riche millions. Cette nouvelle lavait laiss, au grand tonnement des convives prsents, trs abattu. Et le texte dit mme quentendant les propos du notaire porteur de la nouvelle, Raphal stait lev[] soudain en laissant chapper le mouvement brusque dun homme qui reoit une blessure (208). Certes, la rduction de la peau le rapproche de la mort. Mais Raphal a toujours affirm ne pas craindre pareille chance. Il y a autre chose derrire cette blessure. Le talisman vite au hros que saperoivent, dans son apparence physique, les marques des efforts accomplis pour raliser les dsirs, mais la peau nempche pas que Raphal ne vieillisse, intrieurement, du temps quil lui aurait fallu pour obtenir dtre aussi riche sans laide dun miracle: ainsi, les trente ou quarante ans de comptoir ncessaires un tel enrichissement tombent sur Raphal en mme temps que lannonce de lhritage. Celui-ci lui cote donc trente ou quarante ans de vie, mme si le hros est assur que son visage restera prserv des atteintes du temps. Cest la mme blessure quil ressent devant Porriquet, qui il scrie: Tu marraches [...] dix annes dexistence! (219.)30 En fait, le romancier aurait pu tout aussi bien crire: Tu majoutes dix annes dexistence! Et cet ajout est sensible, mme sil nest pas visible. Ainsi, le texte constate lhiatus de plus en plus grand, lintrieur dun mme individu, entre un physique dadolescent et une me fltrie de vieillard, hiatus qui se creuse, au fur et mesure que les dsirs de Raphal se ralisent, lme supportant seule les stigmates de lexistence et lusure du temps. Do cette autre injonction de la peau: [...] RGLE TES SOUHAITS SUR TA VIE (84.) En dautres termes: puisquil reste pargn par les marques de lge, cest au hros lui-mme sadapter, comprendre quil devient vieux, percevoir quels sont les souhaits qui ne correspondent plus lge o il est arriv. En somme, sil avait vcu comme tout un chacun, Raphal, averti et prpar par la dcrpitude progressive de son corps, ne se ft pas jet sur Pauline pour la possder, prcipitant ainsi sa propre mort. Il tait une fois....- La Peau de chagrin est bien un rcit fantastique. Lintrigue pourrait se laisser raconter sur le mode des contes de fes et commencer en ces termes: Il tait une fois un beau, un trs beau jeune homme, qui ne voulait pas vieillir... Ce jeune homme rencontre une fe, qui a pris les apparences dun vieil antiquaire, et qui exauce son souhait. Pour le plus grand malheur du hros, qui nimaginait pas les consquences effroyables de son vu.
30 Voir aussi p. 209: Il voyait ce que chaque dsir devait lui coter de jours.

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Comme les contes de fes, La Peau de chagrin porte une leon morale, qui se veut universelle. Dieu a donn la vie aux hommes, mais temporairement, parce que les hommes doivent la lui rendre. Il faudrait peut-tre donc dire que Dieu leur prte seulement la vie, mme sil la reprend pour de bonnes raisons, par exemple pour la donner dautres. Reste que, pour quelquun qui a reu la vie, la mort est une perspective des plus affreuses. Dieu a accept dattnuer la douleur de perdre la vie, en reprenant celle-ci progressivement lhomme, et non dun coup ou brutalement. Face linjonction qui lui est faite de rendre la vie et contre laquelle il ne peut rien, lhomme a la facult de se prparer la mort par le vieillissement. Le vieillissement est une chance, une consolation, une faon dapprivoiser la mort, de lui faire une place dans sa vie, avant de lui cder compltement le terrain; le vieillissement fait entrer la mort dans un processus naturel dont on se passerait, certes, mais qui apparat plus supportable et qui na plus rien de scandaleux ou deffroyable. Raphal, lui, a pris les choses lenvers. Il a estim que la plus grande douleur dans la vie, ce ntait pas de mourir, ctait de vieillir. Il a rencontr une fe qui lui a permis de vivre sans vieillir et dattendre ainsi la mort, en dfiant le Ciel, comme le Manfred de Byron. Il apprend ainsi, ses dpens, que labsence de vieillissement restitue la mort son statut dtrangre absolue et la rend toute son atrocit. Raphal, qui croyait ne pas craindre la mort, voit sa fin arriver avec un effroi l, pour le coup indicible et dans des souffrances mille fois plus pouvantables que sil avait vcu en acceptant de subir la loi de lge et du temps. On ne bafoue pas impunment la formule de la vie humaine.

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