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Procesos industriales: fabricacin de cido ntrico

Hemos visto que el cido ntrico interviene en numerosas reacciones qumicas. Lo hemos utilizado en mltiples ejercicios de cido base por sus propiedades, obviamente, cidas, y tambin lo hemos usado en numerosos ejercicios de reacciones redox por las propiedades oxidantes del in nitrato. De hecho, se trata de un producto muy utilizado tanto a nivel industrial como a nivel de anlisis de laboratorio. Ahora bien, cmo se produce? Qu reacciones qumicas estn implicadas en su obtencin y en qu condiciones? Principalmente hallamos dos procesos industriales en funcin de la pureza requerida: Para obtener el cido ntrico puro (concentracin del 100%), se usa la reaccin entre el nitrato sdico y el cido sulfrico concentrado en caliente. Es decir: NaNO3 + H2SO4 <> NaHSO4 + HNO3 Aunque se trata de una reaccin reversible (vemos que es un equilibrio qumico) el cido ntrico producido se halla en forma gaseosa, por lo que, al desprenderse, el equilibrio se va desplazando a la derecha por el principio de Le Chatelier. Estos vapores desprendidos de cido ntrico son posteriormente condensados, por lo que tenemos un cido ntrico lquido y totalmente puro. A pesar de que una cantidad apreciable de cido ntrico es sintetizado a una concentracin cercana al 100%, es ms habitual sintetizarlo en concentraciones inferiores, generalmente entre el 50 y el 70%. En un laboratorio qumico, es frecuente que se utilice un cido ntrico al 65% para aplicaciones como, por ejemplo, la determinacin de metales en aguas por ICP (plasma de acoplamiento inducido). Para esta otra sntesis se usa el mtodo siguiente: Fabricacin industrial por el mtodo de Ostwald. ste es el proceso industrial de sntesis de cido ntrico ms comn, y consiste en la oxidacin cataltica del amonaco a monxido de nitrgeno (se usa como catalizador platino con un pequeo porcentaje de paladio o rodio), con una posterior oxidacin del mismo a dixido de nitrgeno para, finalmente, reaccionar con agua, produciendo cido ntrico. Las tres reacciones especificadas son: 2NH3 + 5O2 > 4NO + 6H2O Catalizada por platino a 800C

2NO + O2 > 2NO2

3NO2 + H2O > 2HNO3 + NO

El NO producido en la ltima reaccin se recicla, volviendo a la cmara de reaccin para producir NO2 a partir de la segunda reaccin.

Curiosamente, lo que ms encarece el proceso de produccin de cido ntrico por medio del mtodo de Ostwald es que una pequea cantidad del platino utilizado como catalizador se va

perdiendo por oxidacin, pasando a PtO2. Se necesitan en torno a 50 toneladas anuales de platino para reponer el que se va perdiendo por oxidacin.

Considerando que el precio del platino a 28 de marzo de 2012 (ayer) era de 1640 dlares por onza (1 onza = 28,3495 gramos, por lo que hablamos de 58 dlares el gramo), 50 toneladas anuales de platino cuestan la friolera de 2900 millones de dlares, es decir, unos 2184 millones de euros.