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Argumento

Mayor, ms sabio y letal que nunca, el Maestro Asesino Ezio Auditore se embarca en un viaje pico para encontrar la biblioteca perdida de Altar, una biblioteca que tal vez tenga la clave para derrotar a los Templarios de una vez por todas. Sin embargo, le aguarda un horrible descubrimiento. La biblioteca no slo contiene conocimiento oculto sino el secreto ms inquietante que el mundo jams haya conocido; un secreto que los Templarios esperan usar para controlar el destino de la humanidad. Se necesitan cinco llaves para acceder a la biblioteca y para encontrarlas Ezio debe viajar a la agitada ciudad de Constantinopla, donde un ejrcito de Templarios cada vez mayor amenaza con desestabilizar el Imperio otomano. Siguiendo los pasos de su predecesor, Altar, Ezio debe derrotar a los Templarios por ltima vez. Nunca haba habido tanto en juego y lo que empez como una peregrinacin se ha convertido en una carrera contra reloj...

OLIVER BOWDEN

ASSASSIN'S CREED REVELACIONES

Traductor: Risco Mateo, Noem Autor: Bowden, Oliver 2013, La Esfera de los Libros ISBN: 9788499705866 Digitalizacin/Edicin: Xicolisto

PRIMERA PARTE
A mitad del camino de la vida, yo me encontraba en una selva oscura, con la senda derecha ya perdida. Ah, pues decir cul era es cosa dura esta selva salvaje, spera y fuerte que en el pensar renueva pavura! El Infierno de Dante

1
Un guila elev el vuelo hacia el cielo claro y duro. El viajero, maltrecho y cubierto por el polvo del camino, apart los ojos de l y se acerc a un muro bajo y spero, donde se qued inmvil un momento, examinando la escena con ojos entusiastas. Las escarpadas montaas nevadas cercaban el castillo, protegindolo y rodendolo mientras se alzaba sobre la cima de su propia altura, la torre abovedada del homenaje, que reflejaba la cpula menor de la cercana prisin de la torre. Unas rocas de hierro se aferraban como garras a la base de sus abruptos muros grises. No era la primera vez que lo vea. El da anterior haba echado el primer vistazo, al anochecer, desde un promontorio un par de kilmetros al oeste, al que haba subido. Construido como por brujera en aquel terreno impracticable, se una en armona con las rocas y los riscos. Haba llegado a su meta, finalmente. Tras doce agotadores meses de viaje. Un viaje largusimo, de caminos profundos y tiempo severo. Se agach, por si acaso, y se qued quieto mientras por instinto comprobaba sus armas y continuaba alerta. Ninguna seal de movimiento. Ninguna. Ni un alma en las almenas. Solo rfagas de nieve que

se enroscaban en el viento cortante. Pero ni rastro de ningn hombre. Aquel lugar pareca desierto. Tal y como esperaba segn lo que haba ledo. Pero la vida le haba enseado que siempre era mejor asegurarse. Se qued quieto. No se oa nada salvo el viento. Entonces, hubo algo. Un chirrido? A su izquierda, sobre l, un puado de guijarros bajaron por una pendiente pelada. Se puso tenso, se incorpor ligeramente y levant la cabeza entre los hombros agachados. Entonces una flecha alcanz su hombro derecho, aunque estaba cubierto con la armadura. Se tambale un poco, hizo una mueca de dolor y llev la mano a la flecha, alz la cabeza y mir con detenimiento un enredijo de una pendiente en las rocas, un pequeo precipicio, de unos seis metros de altura, que se alzaba ante la parte delantera del castillo y serva como una muralla exterior natural. En su cresta apareci en aquel momento un hombre, vestido con una tnica de color rojo apagado, cubierto con ropajes grises y armadura. Ostentaba la insignia de capitn. Llevaba la cabeza al descubierto y prcticamente rapada, y una cicatriz le marcaba la cara, de derecha a izquierda. Abri la boca con una expresin que en parte era un gruido, en parte una sonrisa de triunfo, y mostr unos dientes atrofiados e irregulares, marrones como las lpidas de un cementerio descuidado. El viajero tir del asta de la flecha. Aunque la afilada

cabeza se haba enganchado a la armadura, solo haba penetrado el metal, y la punta apenas haba atravesado la carne. Se quit el asta y la lanz a un lado. Al tiempo que lo haca vio a ms de cien hombres armados, vestidos de forma similar, con las alabardas y las espadas preparadas, alineados en la cima, a ambos lados de la cabeza rapada del capitn. Unos cascos con protector de nariz ocultaban sus rostros, pero el emblema del guila negra en sus tnicas revel al viajero quines eran, y supo qu poda esperar de ellos si le cogan. Se estaba haciendo viejo al haber cado en una trampa tan simple? Haba tomado todas las precauciones! Y aun as no haba tenido xito. Retrocedi para prepararse, mientras ellos bajaban como un alud hacia la accidentada plataforma de tierra sobre la que estaba y se abran en abanico para rodearlo, manteniendo la longitud de sus alabardas como distancia entre ellos y su presa. Perciba que a pesar de superarle en nmero, le teman. Su reputacin era famosa y hacan bien en ser cautelosos. Observ las puntas de las alabardas. Eran de dos tipos: hacha y pica. Flexion los brazos y de las muecas salieron sus dos hojas finas, grises, ocultas y mortales. Se prepar para desviar el primer golpe y al instante se dio cuenta de que haba sido vacilante. Pretendan llevrselo vivo? Entonces

empezaron a atacarle con sus armas desde todos los flancos, para intentar ponerle de rodillas. Se dio la vuelta y con dos movimientos limpios cort los mangos de las alabardas ms prximas. Mientras la cabeza de uno volaba por los aires, retrajo una de las hojas ocultas y agarr la parte superior de la alabarda rota antes de que cayera a tierra. Cogi lo que quedaba de la moharra y hundi la hoja de hacha en el pecho de su anterior propietario. Entonces se acercaron a l, y le dio tiempo a agacharse justo antes de que una rfaga de aire indicara que una alabarda pasaba por encima de l como una hoz; por unos centmetros no roz su espalda inclinada. Se volvi salvajemente para liberarse y despus clav su hoja oculta izquierda en las piernas del atacante que estaba enfrente de l. Con un alarido, el hombre cay. El viajero agarr la alabarda del suelo, que haca unos instantes casi haba acabado con l, la hizo girar en el aire y cort las manos de otro de sus agresores. Las manos se arquearon en el aire y los dedos se doblaron como suplicando piedad, seguidos de un rastro de sangre, como la curva de un arco iris rojo. Se detuvieron durante un momento, pero aquellos hombres haban visto cosas peores, y el viajero tuvo tan solo un breve respiro antes de que se acercaran otra vez. Gir la alabarda y clav su hoja en el cuello de un hombre

que, haca un instante, se estaba preparando para derrotarle. El viajero solt su alabarda y retrajo su otra hoja oculta, para dejar libres las manos y agarrar a un sargento que empuaba un sable, al que lanz a la fuerza contra un puado de sus soldados, al tiempo que le arrebataba la espada. Calcul su peso, not cmo se le tensaban los bceps al cogerla con ambas manos y la alz justo a tiempo de partir el yelmo de un alabardero, que vena esta vez de atrs, por su izquierda, con la esperanza de que no le viera. La espada era buena. Mejor para este trabajo que la ligera cimitarra que llevaba en el costado, adquirida para su viaje, o las hojas ocultas que servan mejor para luchar de cerca. Nunca le haban defraudado. Otra marea de hombres sala ahora del castillo. Cuntos haran falta para dominar a aquel solo hombre? Le presionaron, pero se dio la vuelta y salt para confundirlos; busc librarse de su presin arrojndose sobre la espalda de un hombre, se coloc, se prepar, desvi el golpe con la muequera de duro metal que llevaba en el brazo izquierdo y se volvi para llevar su propia espada hacia el costado del atacante. Pero entonces... una tregua momentnea. Por qu? El viajero se detuvo a recuperar el aliento. Hubo un tiempo en que no habra necesitado coger aire. Alz la vista. Todava estaba cercado por las tropas de cota de malla gris. Pero entre ellas, el viajero de pronto vio a otro

hombre. Otro hombre. Caminando rodeado de ellas. Inadvertido, calmado. Un joven vestido de blanco. Con el mismo atuendo que el viajero, con la misma capucha cubrindole la cabeza, como la suya, en punta por delante, como el pico de un guila. Los labios del viajero se entreabrieron por la sorpresa. Todo pareca en silencio. Todo pareca tranquilo, salvo por el joven vestido de blanco, que caminaba. Con paso seguro, con calma, impasible. El joven pareca caminar entre la batalla como un hombre atravesara un campo de maz, como si no le rozara ni le afectara en absoluto. Era esa la misma hebilla que abrochaba el equipo del viajero? Con la misma insignia? La insignia que haban grabado en la conciencia del viajero y en su vida durante ms de treinta aos, seguramente tanto tiempo como la marca de su anillo? El viajero parpade y cuando abri los ojos, la visin si es que haba sido eso haba desaparecido, y el ruido, los olores, el peligro, todo volvi a envolverle, a rodearle, hileras e hileras de un enemigo que saba que no podra vencer ni huir de l. Pero por algn motivo ya no se senta tan solo. No haba tiempo para pensar. Se estaban acercando mucho y daban tanto miedo como la ira que reflejaban. Los golpes llovieron, demasiados para esquivarlos. El viajero

luch con todas sus fuerzas, derrot a cinco ms, diez. Pero estaba combatiendo contra una hidra de mil cabezas. Apareci un espadachn enorme y carg sobre l una hoja de nueve kilos. Alz su brazo izquierdo para desviarlo con la muequera, se dio la vuelta y dej caer su pesada espada al tiempo que volva a poner en juego sus hojas ocultas. Pero su atacante tena suerte. Desvi el impulso del golpe con la muequera, pero era demasiado potente para que rebotara del todo. Se desliz por la mueca izquierda del viajero, entr en contacto con la hoja oculta en la mano izquierda y la rompi. En ese preciso instante, el viajero perdi el equilibrio, tropez con una roca suelta a sus pies y se torci el tobillo. No pudo evitar caer de cara al suelo pedregoso. Y all se qued tumbado. Encima de l, se cerr el crculo de hombres y mantuvieron la longitud de sus alabardas como distancia entre ellos y su presa; seguan tensos, asustados, sin atreverse an a cantar victoria. Pero las puntas de sus picas le tocaban la espada. Si se mova, estaba muerto. Y todava no estaba preparado para eso. Oy el crujido de unas botas sobre la roca. Un hombre se acercaba. El viajero gir la cabeza ligeramente y vio sobre l al capitn con la cabeza rapada. La cicatriz cruzaba lvida su rostro. Se inclin lo suficiente para que el viajero oliera su aliento. El capitn retir la capucha del viajero lo justo para

ver su cara y sonri, pues se confirmaron sus sospechas. Ah, el Mentor ha llegado. Ezio Auditore da Firenze. Te estbamos esperando, como, sin duda, te habrs percatado. Debe de haberte sorprendido ver la vieja fortaleza de tu Hermandad en nuestras manos. Pero tena que pasar. A pesar de todos vuestros esfuerzos, estbamos destinados a prevalecer. Se qued erguido, se volvi hacia los soldados que rodeaban a Ezio, doscientos hombres, y les dio una orden. Llevadlo a la celda de la torrecilla. Maniatadle antes, fuerte. Pusieron de pie a Ezio y le ataron a toda prisa, nerviosos. Es un paseo corto, pero con muchas escaleras dijo el capitn, y despus ser mejor que reces. Te colgaremos por la maana. Por encima de sus cabezas, el guila continuaba la bsqueda de su presa. Nadie se haba percatado de su presencia. De su belleza. Su libertad.

2
El guila segua dando vueltas en el cielo. Un cielo azul claro, blanqueado por el sol, aunque ahora el sol estaba un poco ms bajo. El ave de presa, una silueta oscura, que daba vueltas sin cesar, pero ahora con un propsito. Su sombra cay sobre las rocas peladas all abajo y la partieron al pasar por encima. Ezio mir por la estrecha ventana no era ms que un corte en la gruesa piedra y sus ojos estaban tan agitados como los movimientos del pjaro. Su mente tambin estaba inquieta. Haba viajado tan lejos y durante tanto tiempo solo para acabar as?... Apret los puos y sus msculos notaron la ausencia de las hojas ocultas, que durante tanto tiempo le haban sido tan tiles. Pero imaginaba dnde haban guardado sus armas tras haberle tendido una emboscada, someterle y llevarle hasta all. Una sonrisa torva se dibuj en sus labios. Aquellas tropas, sus viejos enemigos, menuda sorpresa deban de haberse llevado al ver que un viejo len an poda dar mucha guerra! Y conoca ese castillo. Por mapas y grficos. Los haba estudiado tan bien que estaban impresos en su mente. Pero all estaba, en una celda de una de las torres ms

altas de la gran fortaleza de Masyaf, la ciudadela que una vez haba sido el bastin de los Asesinos, abandonada durante mucho tiempo, y ahora en manos de los Templarios. All estaba, solo, desarmado, hambriento y sediento, con las ropas mugrientas y rasgadas, esperando las pisadas de sus verdugos. Pero no iba a marcharse sin hacer ruido. Saba por qu los Templarios estaban all; tena que detenerlos. Y an no le haban matado. Mantuvo la vista clavada en el guila. Poda ver todas sus plumas, sus alas, el timn de la cola, abierto en abanico, moteado de marrn negruzco y blanco, como su barba. El extremo de las alas de un blanco puro. Record. Traz la ruta que le haba llevado hasta all, a aquello. Otras torres, otras almenas. Como las de Viana, donde arroj a Cesare Borgia hasta el fin de sus das. Haba sucedido en el Ao de Nuestro Seor 1507. Cunto tiempo haba transcurrido desde entonces? Cuatro aos. Bien podra haber sido haca siglos, ahora le pareca muy lejano. Y mientras tanto otros villanos, otros que pretendan ser los dueos del mundo, haban ido y venido, en busca del Misterio, en busca del Poder, y l, un prisionero finalmente, haba seguido batallando para hacerles frente. La batalla. Su vida entera.

El guila revoloteaba y daba vueltas, ahora con movimientos ms continuados e intensos. Ezio la observaba, saba que haba localizado una presa y estaba centrando su atencin en ella. Qu tipo de vida poda haber ah abajo? El pueblo que sostena el castillo, agazapado e infeliz bajo su sombra, tendra ganado y hasta un pedacito de tierra cultivada por los alrededores. Una cabra, quizs, all abajo, entre las rocas grises derruidas que salpicaban el entorno de colinas bajas; ya fuera joven, demasiado inexperta; o vieja, demasiado cansada, o herida. El guila volaba contra el sol y por un momento la luz incandescente tap su silueta; y entonces, ella estrech el crculo, plane y se coloc, por fin, en la vasta palestra azul antes de descender en picado, atravesar el cielo como un rayo y desaparecer de la vista. Ezio se apart de la ventana y ech un vistazo a la celda. Haba una cama, de madera dura y oscura, con tan solo los tablones, sin sbanas, un taburete y una mesa. Ningn crucifijo en la pared y nada ms salvo el sencillo cuenco y la cuchara de peltre que contena las gachas todava intactas que le haban dado. A pesar de la sed y el hambre, Ezio tema que las drogas pudieran debilitarle, que le dejaran imposibilitado cuando llegara el momento. Y era muy probable que los Templarios hubieran puesto alguna droga en la comida y la bebida que le haban dado. Se dio la vuelta en la estrecha celda, pero las rugosas

paredes de piedra no le daban consuelo ni esperanza. All no haba nada que pudiera utilizar para escapar. Suspir. Haba otros Asesinos, otros en la Hermandad que conocan su misin, que haban querido acompaarle, aunque l se empeaba en viajar solo. Tal vez, cuando no les llegaran noticias, aceptaran el reto. Pero entonces, quiz, sera demasiado tarde. La pregunta era: cunto saban ya los Templarios? Qu parte del secreto tenan ya en sus manos? Su bsqueda, que ahora se haba detenido de repente en el momento de completarse, haba comenzado justo despus de su regreso a Roma, donde se haba despedido de sus compaeros, Leonardo da Vinci y Nicols Maquiavelo, el da de su cuadragsimo octavo cumpleaos, en el solsticio de verano, haca cuatro aos. Nicols volvera a Florencia y Leonardo, a Miln. Leonardo haba comentado que aceptara la oferta insistente de un mecenazgo que le era muy necesario, por parte de Francisco, presunto heredero al trono de Francia, y una residencia en Amboise, junto al ro Loira. Al menos, eso era lo que haban revelado las cartas que le enviaba a Ezio. Ezio sonri al recordar a su amigo. Leonardo, cuya mente siempre estaba abarrotada de nuevas ideas, aunque siempre tardaba un poco en encontrar tiempo para llevarlas a cabo. Pens con tristeza en la hoja oculta, que se haba

roto en la pelea de la emboscada. Leonardo cunto le echaba de menos!, el nico hombre en el que poda confiar para que la reparara. Pero al menos Leonardo le haba enviado los planos que haba hecho para un nuevo artefacto, denominado paracadas. Ezio lo haba hecho fabricar en Roma y estaba entre sus cosas, aunque dudaba que los Templarios supieran para qu serva. l le dara un buen uso en cuanto tuviera la oportunidad. Si tena la oportunidad. Se quit de encima aquellos oscuros pensamientos. Pero no haba nada que hacer, no haba modo de escapar, hasta que vinieran a por l, a colgarlo. Entonces tendra que planear qu hacer. Se imagin que, como a menudo en el pasado, tendra que improvisar. Mientras tanto, intentara descansar el cuerpo. Se haba entrenado antes del viaje para asegurarse de estar en forma y el mismo viaje le haba endurecido. Pero estaba contento incluso en esas circunstancias de poder descansar despus de aquella pelea. Todo haba empezado con una carta. Bajo la benvola mirada del Papa Julio II, que le haba ayudado a derrotar a la familia Borgia, Ezio haba reconstruido y reestructurado la Hermandad de los Asesinos en Roma, y establecido all su zona de influencia. Durante un tiempo, al menos hasta ahora, los

Templarios haban cesado su actividad, y Ezio dej la gestin de las operaciones en las competentes manos de su hermana Claudia; pero los Asesinos permanecan atentos. Saban que los Templarios se reagruparan, en secreto, en otra parte, insaciables en su bsqueda de los instrumentos gracias a los que por fin podran controlar el mundo, segn sus sombros principios. Les haban vencido de momento, pero la bestia no haba muerto. Ezio se consol y obtuvo satisfaccin pensando solo comparta este oscuro conocimiento con Maquiavelo y Leonardo que la Manzana del Edn, a su cuidado, que haba provocado tanta muerte y angustia en la lucha por su posesin, estaba enterrada y escondida en la cripta de la baslica de San Nicola in Carcere, en una cmara secreta, sellada, cuya ubicacin haban sealado solo con los smbolos sagrados de la Hermandad, por lo que tan solo un futuro Asesino sera capaz de distinguirlos, por no decir descifrarlos. El ms fabuloso Fragmento del Edn estaba guardado fuera del ambicioso alcance de los Templarios; Ezio crea que para siempre. Despus del dao que los Borgia causaron a la Hermandad, tuvieron que recuperar y poner en orden muchas cosas, y Ezio se haba dedicado en cuerpo y alma a esa tarea, sin quejarse, aunque l prefera el aire libre y la accin antes que enfrascarse con papeles en archivos

polvorientos. Aquel era un trabajo ms adecuado para el ltimo secretario de su padre, Giulio, o para un ratn de biblioteca como Maquiavelo; pero por aquel entonces este ltimo estaba ocupado al frente de la milicia florentina y Giulio haca mucho tiempo que haba muerto. Aun as, medit Ezio, si no se hubiera cargado con la responsabilidad de lo que para l era una tarea aburrida, tal vez nunca habra encontrado la carta. Y si hubiera cado en manos de otro, esa persona quiz no habra deducido su significado. La carta, que descubri en una cartera de piel, quebradiza por el paso de los aos, era del padre de Ezio, Giovanni, para su hermano Mario, el hombre que ense a Ezio el arte de la guerra y lo inici en la Hermandad haca ya tres dcadas. Mario. Ezio se estremeci por el recuerdo. Mario, que haba muerto a manos del cruel y cobarde Cesare Borgia, tras la batalla de Monteriggione. Mario haca mucho tiempo que haba sido vengado, pero la carta que Ezio encontr abri otro captulo, y su contenido le brindaba la oportunidad de una nueva misin. Fue en 1509 cuando la descubri, acababa de cumplir cincuenta aos, y saba que pocas veces se presentaba la oportunidad de una nueva misin a hombres de su edad. Adems, la carta le daba esperanza y le ofreca el reto de cerrar las puertas a los Templarios para siempre.

Palazzo Auditore Firenze Iv febbraio MCDLVIII Querido hermano: El ejrcito enemigo est fortalecindose y hay un hombre en Roma, al frente de nuestros adversarios, que tal vez tenga el mayor poder al que t y yo nos tengamos que enfrentar. Por esta razn te comunico, bajo el sello de suma confidencialidad, la siguiente informacin. Si el destino me alcanzase, asegrate con tu vida, si es necesario de que esta informacin nunca caiga en manos de nuestros enemigos. Como sabes, hay un castillo en Masyaf, Siria, que tiempo atrs fue la sede de nuestra Hermandad. All, hace unos dos siglos, nuestro Mentor, Altar ibn-LaAhad, el ms grande de nuestra Orden, cre una biblioteca en las profundidades de la fortaleza. No dir ms por ahora. La discrecin dicta que el resto de lo que tengo que contarte deba ser mediante una conversacin y nunca por escrito. Es una bsqueda que me habra gustado realizar yo solo, pero no hay tiempo. Nuestros enemigos nos presionan y no podemos hacer otra

cosa salvo defendernos. Tu hermano, Giovanni Auditore Junto a esa carta haba otro trozo de papel, un fragmento tentador. Sin duda era la letra de su padre, pero tampoco caba duda de que no lo haba escrito l. Era una traduccin del documento mucho ms antiguo que lo acompaaba, escrito en un pergamino que coincida rigurosamente con el texto original de las pginas del Cdice, descubierto por Ezio y sus compaeros haca casi treinta aos. Y deca lo siguiente: Llevo ya das con el artefacto. O han sido semanas? Meses? Los dems vienen de vez en cuando para ofrecerme comida o distraccin, y aunque en mi corazn s que debera apartarme de estos oscuros estudios, cada vez me resulta ms difcil asumir mis responsabilidades habituales. Malik me ha apoyado mucho, pero ahora incluso su voz recupera aquel viejo tono. Aun as, mi trabajo debe continuar. Esta Manzana del Edn tiene que entenderse. Su funcin es simple. Hasta elemental: Dominio. Control. Pero el proceso..., los mtodos y los medios que utiliza... son fascinantes. Es la

tentacin encarnada. A aquellos expuestos a su resplandor se les promete todo lo que desean. Tan solo pide una cosa a cambio: total y completa obediencia. Y quin puede negarse? Recuerdo mi propio momento de debilidad cuando me enfrentaba a Al Mualim, mi Mentor, y mi confianza se tambale ante sus palabras. l, que haba sido como un padre, resultaba ser mi mayor enemigo. Para entrar en mi mente lo nico que le haca falta era la ms mnima duda. Pero derrot a sus fantasmas recuper la confianza en m mismo y termin con su vida. Me liber de su control. Pero ahora me pregunto si es verdad. Puesto que aqu estoy, desesperado por comprender lo que quise destruir. Percibo que es ms que un arma, una herramienta para manipular las mentes de los hombres. O no? Tal vez tan solo siga su plan: mostrarme lo que ms deseo. Conocimiento... Siempre rondando el filo. Justo fuera del alcance. Haciendo seas. Prometiendo. Tentando... El viejo manuscrito se acababa ah, el resto estaba perdido, y es que el pergamino estaba tan daado por el paso del tiempo que las esquinas se desmenuzaban al tocarlas. Ezio comprendi muy poco, pero algunas partes le

resultaban tan familiares que se le puso la piel de gallina, incluso en el cuero cabelludo, al acordarse. Y lo mismo le volvi a ocurrir ahora, mientras Ezio recordaba, sentado en la celda de la prisin en la torre de Masyaf, observando cmo se pona el sol en el que sera su ltimo da en la Tierra. Visualiz el antiguo manuscrito. Eso fue, ms que nada, lo que le anim a viajar al este, a Masyaf. La oscuridad se impuso rpidamente. El cielo era azul cobalto. Las estrellas ya lo moteaban. Sin ningn motivo en especial los pensamientos de Ezio volvieron al joven de blanco. El hombre que crey ver en la tregua de la batalla. Que haba aparecido y desaparecido de forma tan misteriosa, como una visin, pero que, de algn modo, haba sido real y se haba comunicado en cierta manera con l.

3
Los preparativos del viaje le haban ocupado a Ezio el resto del ao y se haban extendido al siguiente. Cabalg hacia el norte, a Florencia, para consultarle a Maquiavelo, aunque no le dijo todo lo que saba. En Ostia visit a Bartolomeo dAlviano, que le atiborr de buena comida y vino, pero estaba ms fiero que nunca, pese a que ahora era padre de familia. Pantasilea y l haban tenido tres hijos y haca un mes, una hija. Qu haba dicho? Es hora de continuar, Ezio! Todos nos estamos haciendo viejos. Ezio haba sonredo. Barto era ms afortunado que nadie. Ezio lament no tener ms tiempo para alargar su viaje y seguir al norte, hasta Miln, pero tena sus armas a buen recaudo las hojas, la pistola, la muequera y no le quedaba tampoco tiempo para convencer a Leonardo de que las mejorara. De hecho, el mismo Leonardo haba dicho, tras revisarlas por ltima vez el ao anterior, que ya no se podan mejorar ms. Eso quedaba por ver la prxima vez que las pusiera a prueba. Maquiavelo le haba dado otra noticia en Florencia, una ciudad que an pisaba con tristeza, pues estaba cargada

de los recuerdos de la familia que haba perdido y de su herencia devastada. Su amor, tambin. El primero y tal vez el nico verdadero de su vida, pens. Cristina Calfucci. Doce aos. Podan haber pasado tantos aos desde que muri a manos de los fanticos de Savonarola? Y ahora otra muerte. Maquiavelo se la haba notificado, no muy convencido. La desleal Caterina Sforza, que haba arruinado la vida de Ezio tanto como Cristina la haba colmado de bendiciones, acababa de morir, una anciana echada a perder, de cuarenta y seis aos, pobre y olvidada, cuya vitalidad y confianza en s misma haca tiempo que haban desaparecido. Conforme avanzaban los aos, Ezio empez a pensar que la mejor compaa que jams tendra era la suya propia. Pero no tena tiempo de entristecerse ni de amargarse. Los meses pasaban volando, no tard en llegar la Navidad, y an quedaba mucho por hacer. Por fin, a principios del ao nuevo, en la festividad de San Hilario, estaba preparado, y se estableci una fecha para salir de Roma, va Npoles, hacia el puerto sur de Bari, con una escolta organizada por Bartolomeo, quien le acompaara. En Bari cogera un barco.

4
Que Dios vaya contigo, hermano le dijo Claudia su ltima maana en Roma. Se haban levantado antes del alba. Ezio saldra con las luces del amanecer. Debers ocuparte de todo aqu, en mi ausencia. Dudas de m? Ya no. Sigues sin perdonrmelo? Claudia sonri. Hay una gran bestia en frica denominada elefante. Dicen que nunca olvida. A las mujeres nos sucede lo mismo. Pero no te preocupes, Ezio. Me ocupar de todo hasta que vuelvas. O hasta que nos haga falta un nuevo Mentor. Claudia no respondi a aquello. Su rostro reflej preocupacin. Esta misin... dijo. Por qu vas solo? Por qu has hablado tan poco de su trascendencia? El que viaja solo, viaja ms rpido cit Ezio a modo de respuesta. En cuanto a los detalles, he dejado los documentos de nuestro padre a tu cuidado. brelos si no regreso. Y ya te he dicho todo lo que tenas que saber de Masyaf. Giovanni era tambin mi padre.

Pero me confi a m su responsabilidad. La has asumido, hermano. Soy un Mentor se limit a decir. Es mi responsabilidad. Se lo qued mirando. Bien, buen viaje. Escrbeme. Lo har. De todos modos, no tienes por qu preocuparte por m hasta que llegue a Bari. Barto me acompaar todo el camino. Segua pareciendo preocupada. Ezio se emocion al ver que la dura mujer en la que su hermana se haba convertido todava albergaba ternura hacia l en su corazn. En su viaje por tierra cruzara algunas zonas del sur de Italia, que estaban controladas por la Corona de Aragn. Pero el rey Fernando no haba olvidado su deuda con Ezio. Si busco accin le dijo al leer sus pensamientos , no la conseguir hasta que zarpe el barco. Y navego rumbo al norte, as que no tendr que preocuparme por los corsarios de Berbera. Nos pegaremos a la costa griega despus de Corf. Me preocupa ms que cumplas lo que te has propuesto hacer. No es que no me importes t personalmente... En serio? Muchas gracias. Su hermana sonri con burla. Ya sabes a qu me refiero. Segn lo que has dicho,

y Santa Vernica es testigo de que me has contado bien poco, es importante para nosotros obtener un buen resultado. Por eso voy ahora. Antes de que los Templarios puedan recuperar fuerzas. Quieres tomar la iniciativa? De eso se trata. Le cogi la cara con las manos. l se la qued mirando por ltima vez. A los cuarenta y nueve aos, an era una mujer de una belleza despampanante, sus cabellos oscuros seguan siendo del mismo color, como su fogosa naturaleza, insaciable. A veces se lamentaba de que no hubiera encontrado otro hombre tras la muerte de su marido, pero estaba dedicada a sus hijos y a su trabajo, y no ocultaba que le encantaba vivir en Roma, una ciudad que, bajo el Papa Julio, haba recuperado su sofisticacin internacional y se haba convertido en una meca artstica y religiosa. Se abrazaron y Ezio subi a su caballo, al frente de la corta cabalgata que le acompaaba: quince jinetes armados bajo las rdenes de Barto, que ya haba montado y su robusto caballo piafaba el polvo, impaciente por marcharse, junto a un carro donde llevaban las provisiones. En cuanto a Ezio, todo lo que necesitaba se hallaba en dos alforjas de cuero negro. Ya buscar comida sobre la marcha le dijo a

Claudia. Se te da bien eso respondi su hermana con una sonrisa irnica. Alz la mano al colocarse encima de la silla, dio la vuelta con el caballo y tras acercar Barto su corcel, comenzaron su camino por la ribera este del ro, lejos del cuartel general de los Asesinos en la isla Tiberina, hacia las puertas de la ciudad y el largo camino del sur. Tardaron quince das en llegar a Bari y, una vez all, Ezio se despidi a toda prisa de su viejo amigo para no perder la primera pleamar. Cogi un barco que perteneca a una flota mercante turca dirigida por Piri Reis y su familia. Una vez instalado en el camarote posterior del gran dhow de vela latina, el Anaan un buque de carga en el que l era el nico pasajero, Ezio tuvo la oportunidad de comprobar una vez ms el equipo esencial que llevaba consigo. Dos hojas ocultas, una para cada mueca, la muequera para el antebrazo izquierdo, para desviar los golpes de espadas, y la pistola a resorte que Leonardo haba hecho para l, junto con todos los dems armamentos especiales, sacados de los antiguos diseos encontrados en las pginas del Cdice de los Asesinos. Ezio viajaba con el mnimo de equipaje. La verdad era que esperaba encontrar Masyaf desierta, si tena xito en su bsqueda. Al mismo tiempo, reconoca que estaba inquieto

por la escasez de informacin que tenan los Asesinos sobre los movimientos templarios en aquel presente de aparente o, al menos, relativa paz. En cuanto a esa segunda etapa del viaje, que le llevara a Corf, saba que no deba temer. Piri Reis era un gran capitn otomano y l mismo antes haba sido pirata, as que sus hombres sabran cmo manejar la situacin si no bastaba con el nombre de Piri para mantenerlos a raya. Ezio se pregunt si algn da conocera al gran hombre. En tal caso, esperaba que Piri, conocido no precisamente por tener un trato fcil, hubiera olvidado la poca en que la Hermandad se vio obligada a liberar algunos valiosos mapas de sus manos. Los mismos otomanos ahora dominaban Grecia y buena parte del este de Europa. De hecho, sus territorios prcticamente lindaban con los de Venecia al oeste. No todo el mundo estaba contento con esa situacin ni con la presencia de tantos turcos en Europa; pero Venecia, tras un impasse, haba continuado comerciando con sus vecinos musulmanes, y la Serensima se haba hecho con el control de Corf, Creta y Chipre. Ezio no crea que aquella situacin durase los otomanos ya haban hecho avances hostiles hacia Chipre, pero de momento la paz se mantena y el sultn Bayezid estaba demasiado preocupado con las rias internas de su familia para prestar atencin a occidente.

El barco de amplios baos, con su gran vela de blanca lona, atravesaba las aguas ms como un sable que como un cuchillo, pero iban bien a pesar del viento en contra, y la corta travesa por la desembocadura del Adritico no les llev ms de cinco das. Tras la bienvenida del gobernador de Corf, un italiano gordo llamado Franco, al que le gustaba que le llamaran Spiridon, como el santo patrn local, y que sin duda haba abandonado la poltica por la holgazanera, Ezio tuvo una charla con el capitn del barco mientras estaban en un balcn que daba a la villa del gobernador y a unas palmeras en el puerto que se acurrucaba bajo un cielo de terciopelo azul. A cambio de otra bolsa de soldi venecianos, acordaron que Ezio continuara hasta Atenas. Ese es nuestro destino le dijo el capitn. Nos acercaremos a la costa, he hecho el viaje veinte veces, no habr problemas ni peligro alguno. Y desde all ser fcil coger una embarcacin a Creta, incluso a Chipre. De hecho, te presentar a mi cuado MaMun cuando lleguemos a Atenas. Es agente martimo. Se ocupar de ti. Te lo agradezco dijo Ezio. Esper no equivocarse al confiar en aquel hombre. El Anaan llevaba a Atenas una importante carga de especias y Ezio recordaba suficiente su juventud, cuando su padre ostentaba un alto cargo en la banca de Florencia, para saber que ese cargamento convertira al Anaan en un blanco

tentador para cualquier pirata, sin importar el miedo que les produjera el nombre de Piri Reis. Si se lucha en un barco, hay que moverse rpido y con agilidad. A la maana siguiente, fue a un armero de la ciudad y, tras regatear, compr una cimitarra bien templada por 100 soldi. Por prevencin se dijo a s mismo. Al da siguiente al alba, la marea estaba lo bastante alta para que pudieran comenzar el viaje, y aprovecharon el fresco viento del norte que hinch sus velas de inmediato. Bordearon la costa hacia el sur, con la orilla a un par de kilmetros a babor. El sol brillaba en las olas azul acero y el clido viento les acariciaba el cabello. Tan solo Ezio no consegua relajarse. Haban alcanzado un lugar al sur de la isla de Zante cuando sucedi. Se haban adentrado ms en el mar para aprovechar bien el viento, y el agua se haba vuelto ms oscura y picada. El sol descenda hacia el horizonte occidental y no se poda mirar en aquella direccin sin entrecerrar los ojos para ver algo. Los navegantes estaban arrojando un tronco a estribor para coger velocidad y Ezio los observaba. Despus no supo qu atrajo su atencin. Algn ave marina, tal vez, que pasaba junto al barco. Pero no fue ningn pjaro. Fue un velero. Dos. Dos galeras de alta mar,

que salan del sol, cogindoles por sorpresa y echndoseles encima. Los corsarios se haban colocado al lado casi antes de que el capitn tuviera tiempo de llamar a su tripulacin a las armas y a sus puestos de combate. Los piratas lanzaron los arpeos en cuerdas por el lateral del Anaan y no tardaron en intentar subir a bordo, al tiempo que Ezio corra a popa para prepararse. Por suerte, para entonces ya tena la cimitarra en el costado y la prob por primera vez despedazando a cinco marineros bereberes mientras luchaba para conseguir su objetivo. Respiraba con dificultad cuando se coloc la muequera a toda prisa y cogi su pistola. Tena fe suficiente en la cimitarra por ahora para prescindir de las hojas ocultas, que guardaba en el camarote. Consider que la muequera y la pistola seran mejores armas para aquel combate. Salt hacia la refriega, le rodeaba el familiar sonido de las armas al chocar, y ya ola a sangre. Se haba provocado un fuego ms adelante, y el viento, que haba escogido aquel instante para cambiar de direccin, amenazaba con extenderlo a lo largo de todo el arco, hasta la popa. Orden a dos marineros otomanos que con unos cubos recogieran agua del depsito en la embarcacin. En aquel momento, un pirata se lanz de las jarcias hacia los hombros de Ezio. Uno de los marineros le avis con un grito. Ezio se dio la vuelta, flexion los msculos de su

mueca derecha y su arma salt del mecanismo atado a su antebrazo, hacia la mano. Rpidamente, sin tiempo para apuntar, dispar y de inmediato retrocedi para permitir que el cuerpo que an caa pasara de largo hacia la cubierta. Llenadlos enseguida y apagad las llamas antes de que se extiendan grit. El barco estar perdido si el fuego se propaga. Se abri camino a machetazos cuando tres o cuatro bereberes corrieron hacia l al notar enseguida que era el nico hombre a bordo que deban neutralizar si queran tener xito en su ataque. Entonces se vio frente al capitn de los corsarios, un fornido animal con un alfanje ingls en cada mano; sin duda, un botn de alguna desafortunada vctima anterior. Rndete, perro veneciano! gru el hombre. Tu primer error respondi Ezio. Nunca confundas a un florentino con un veneciano. La reaccin del capitn fue intentar propinar un violento golpe con el brazo izquierdo sobre la cabeza de Ezio, pero este lo esperaba y levant su brazo izquierdo, lo cual permiti que la hoja del alfanje rozara la muequera sin causar daos y se desviara al aire. El capitn se llev una sorpresa y perdi el equilibrio. Ezio le puso la zancadilla y sali volando de cabeza al depsito de la bodega. Socorro, efendi! No s nadar! farfull el capitn

al salir a la superficie. Pues haber aprendido le dijo Ezio y se dio la vuelta hacia dos piratas ms que estaban casi encima de l. Por el rabillo del ojo vio que sus dos marineros haban podido bajar los cubos en cuerdas hacia el depsito y ahora, ayudados por un puado de camaradas equipados de forma similar, comenzaban a controlar el fuego. Pero el enfrentamiento ms violento se haba trasladado a la parte trasera del barco, y all los otomanos estaban perdiendo. Ezio advirti que los bereberes no deseaban que el Anaan ardiera, pues as no conseguiran su premio; de modo que permitan que los marineros de Ezio siguieran con el trabajo de sofocar las llamas, mientras ellos se concentraban en tomar el barco. Su mente se movi a toda prisa. Les superaban en nmero con creces y saba que la tripulacin del Anaan, aunque eran hombres duros, no estaba formada por luchadores entrenados. Se volvi hacia una pila de antorchas apagadas, guardadas bajo una escotilla a proa. Salt por encima, cogi una, la lanz hacia las llamas que se apagaban y en cuanto se encendi, la arroj con todas sus fuerzas al barco bereber que estaba ms lejos de los dos que tenan al lado. Despus cogi otra y repiti la accin. Cuando los bereberes a bordo del Anaan se dieron cuenta de lo que estaba pasando, sus dos embarcaciones ya estaban en llamas.

Era un riesgo calculado, pero mereca la pena. En vez de luchar por el control de su presa y advertir que no se vea al capitn por ninguna parte, los piratas, dominados por el pnico, regresaron a la borda, mientras los otomanos, entusiasmados, renovaban sus esfuerzos y lanzaban un contraataque, arremetiendo con palos, espadas, hachas, cabillas y todo lo que tenan a mano. En quince minutos haban hecho retroceder a los bereberes a sus barcos para soltar amarras. Cortaron los arpeos con hachas y usaron mstiles para apartarse de las galeras en llamas. El capitn otomano espet un nmero rpido de rdenes y el Anaan no tard en quedar despejado. En cuanto se restableci el orden, la tripulacin se puso a limpiar la sangre de las cubiertas y a amontonar los cadveres. Ezio saba que iba en contra de su religin arrojar un muerto por la borda. Tan solo esperaba que el viaje no durara mucho. Al capitn bereber lo sacaron del depsito empapado de agua y se qued en la cubierta, desdichado y chorreando. Ser mejor que desinfectis el agua le dijo Ezio al capitn del Anaan, cuando se llevaban al jefe de los piratas con los grilletes puestos. Tenemos suficiente agua potable en barril para nuestras necesidades. Nos bastar hasta Atenas contest el capitn. Luego sac un pequeo monedero de cuero de la bolsa que llevaba en el costado. Esto es para ti dijo.

Qu es? Estoy devolvindote el billete respondi el capitn. Es lo menos que puedo hacer. Y cuando lleguemos a Atenas, me encargar de que conozcan tu proeza. En cuanto al resto de tu viaje, descansa tranquilo porque lo tendrs todo organizado. No deberamos relajarnos dijo Ezio. El capitn se lo qued mirando. Tienes razn. Tal vez no deberamos relajarnos nunca. Exacto asinti Ezio, tristemente.

5
Atenas prosperaba bajo el dominio de los turcos, aunque mientras caminaba por las calles y visitaba los monumentos y los templos de la Edad de Oro Griega, ahora redescubierta y venerada en su propio pas, y vea con sus propios ojos las estatuas y los edificios que inspiraban a sus amigos Miguel ngel y Bramante en Roma, Ezio comprendi en parte el orgulloso resentimiento que brillaba sin lugar a dudas en los ojos de varios hombres y mujeres de la poblacin local. Pero fue agasajado por MaMun, el cuado del capitn otomano, y por su familia, que le colmaron de regalos y le animaron a quedarse. En cualquier caso, su estancia fue ms larga de lo que quera, puesto que se haban comenzado a formar unas tormentas impropias de aquellos meses en el Egeo, al norte de Serifos, que azotaron el grupo de islas al sur de Atenas y cerraron el puerto de Piraeus durante un mes o ms. Nunca se haban visto esas tempestades en esa poca del ao. Los profetas de las calles inevitablemente mascullaban sobre el fin del mundo, un tema del que se hablaba mucho a mitad del milenio en 1500. Mientras tanto, Ezio, al que no le interesaban esas cosas y solo le irritaba su retraso, le daba vueltas a los mapas y las notas que haba llevado consigo, e intentaba en vano recoger informacin sobre los

movimientos de los Templarios en la zona y en la regin sur y este de Grecia. En una celebracin en su honor conoci a una princesa dlmata y tuvo un devaneo con ella, pero no fue ms que eso, un escarceo amoroso, y su corazn permaneci tan aislado como estaba desde haca tanto tiempo. Haba dejado, se dijo a s mismo, de buscar el amor. Un hogar propio, un hogar de verdad, y una familia no tenan lugar en la vida de un Mentor Asesino. Ezio haba ledo algo, aunque poco haba entendido, de la vida de su lejano antepasado en la Hermandad, Altar ibn-LaAhad. l haba pagado caro tener una familia. Y aunque el padre de Ezio lo haba conseguido, tambin tuvo que pagar un precio amargo al final. Pero por fin no demasiado pronto para el impaciente Ezio los vientos y los mares se calmaron y fueron sustituidos por el buen tiempo de primavera. MaMun haba hecho todos los preparativos para su viaje a Creta, y el mismo barco lo llevara ms all, a Chipre. Aquella nave era un buque de guerra, un kogge de cuatro mstiles, la Qutaybah, con una de sus cubiertas ms bajas armada con una fila de diez caones a cada lado, y ms en el casco, a proa y a popa. Adems de las velas latinas, tena aparejo de cruz, al estilo europeo, en el mstil principal y los palos de mesana; y bajo los caones haba una cubierta de remos, con treinta a cada lado.

Encadenado a uno de ellos estaba el capitn bereber con el que haba lidiado Ezio en el Anaan. No tendrs la necesidad de defenderte en esta embarcacin, efendi le dijo MaMun a Ezio. La admiro. Tiene algo de diseo europeo. A nuestro sultn Bayezid le fascina la elegancia y la practicidad de vuestra cultura contest MaMun. Podemos aprender mucho los unos de los otros, si lo intentamos. Ezio asinti. La Qutaybah lleva a nuestro enviado de Atenas a una conferencia en Nicosia, y atracaremos en Lrnaca dentro de veinte das. El capitn solo parar en Heraclin para coger agua y provisiones. Hizo una pausa. Y tengo algo para ti... Se sentaron a beber sharbat en el despacho de MaMun del puerto. El turco se volvi hacia un enorme arcn de hierro que estaba apoyado en la pared del otro extremo y sac de l un mapa. Es muy valioso, como todos los mapas, pero este es un regalo especial que voy a hacerte. Es un mapa de Chipre, trazado por el mismo Piri Reis. Tendrs tiempo all. Alz las manos mientras Ezio comenzaba a oponerse de la forma ms educada posible. Por lo visto, cuanto ms al este viajabas, menos importaba la urgencia y el tiempo. Lo s! Soy consciente de tu impaciencia por llegar a Siria,

pero el kogge no te llevar tan lejos y debemos organizarnos para transportarte desde Lrnaca. No temas. Salvaste el Anaan. Te lo agradeceremos como es debido. Nadie te llevar a tu destino ms rpido que nosotros. Ezio desenroll el mapa y lo examin. Era una obra minuciosa, magnfica. Pens que si se vea obligado a pasar un tiempo en aquella isla saba, por los datos que ya haba recogido de los archivos de su padre, que Chipre no haba pasado desapercibida para los Asesinos, en la historia de su eterna lucha con los Templarios, all podra encontrar pistas que podran ayudarle. Le sacara partido a la estancia en Chipre, pero esperaba no tener que permanecer all mucho tiempo, ya que estaba bien controlada por los Templarios, aunque pareca ms bien lo contrario. Pero iba a ser un viaje ms largo de lo que nadie haba previsto. Apenas haban zarpado de Creta despus de su breve desembarco en Heraclin no ms de tres das cuando los vientos comenzaron a rugir de nuevo. Del sur esta vez, fuertes y clidos an, tras su largo recorrido desde el norte de frica. La Qutaybah los combati con valor, pero poco a poco la obligaron a retroceder hacia el norte del Egeo y luch contra esa retirada por el laberinto de islas del Dodecaneso. Pas una semana antes de que se calmaran las tormentas, no sin antes cobrarse la vida de cinco marineros y un nmero incontable de prisioneros en

galeras, que murieron ahogados en los remos. El barco recal finalmente en Quos para que lo repararan. Ezio sec sus cosas y limpi su equipo para que no se oxidase. El metal de sus armas especiales nunca haba mostrado el ms mnimo signo de oxidacin en todos los aos que las haba tenido. Una de sus muchas propiedades misteriosas, que Leonardo haba intentado explicarle sin xito. Tres preciosos meses se haban perdido antes de que l a Qutaybah por fin entrara en el puerto de Lrnaca. El enviado, que haba perdido nueve kilos en el viaje, por las nuseas y los vmitos, y que se haba perdido la conferencia, enseguida hizo los preparativos para regresar a Atenas por la ruta ms directa y viajar por tierra lo mximo posible. Ezio no desperdici tiempo en buscar al agente de Lrnaca, Bekir, cuyo nombre conoca gracias a MaMun. Bekir fue cordial e incluso deferente. Ezio Auditore da Firenze. El famoso salvador de barcos! Ya era la comidilla de Lrnaca. El nombre del efendi Auditore estaba en boca de todos. Ah, la cuestin del viaje a Tortosa. El puerto ms prximo del continente a Masyaf en Siria. S, s, por supuesto. Los preparativos estarn bajo control de inmediato, este mismo da! Si el efendi tiene paciencia, mientras se ponen las cosas necesarias en marcha... El mejor alojamiento posible estar a su disposicin... La habitacin que le haban dado a Ezio realmente era

esplndida: un aposento grande y luminoso en una mansin construida en una colina sobre la ciudad, con vistas a ella y al mar cristalino que haba ms all. Pero pas demasiado tiempo, y se le empez a agotar la paciencia. Son los venecianos explic el agente. Toleran la presencia otomana, pero tan solo en un sentido civil. Las autoridades militares, lamentablemente, no se fan de nosotros. Creo que el hombre baj la voz si no fuera por la reputacin de nuestro sultn, Bayezid, cuya autoridad llega muy lejos y tiene un tremendo poder, no nos soportaran en absoluto. Se anim. Tal vez podrais ayudar a vuestra propia causa, efendi. De qu manera? Pens que tal vez, como sois veneciano... Ezio se mordi el labio. Pero era un hombre que no dejaba pasar el tiempo sin hacer nada. Mientras esperaba, estudi el mapa de Piri Reis, y algo que medio recordaba haber ledo le llev a alquilar un caballo y bajar a la costa, a Limassol. Una vez all, se puso a deambular por el foso y el patio interior del castillo desierto de Guy de Lusignan, construido durante las cruzadas, pero ahora abandonado, como esa herramienta que una vez fue til y que su dueo ha olvidado tirar a la basura. Mientras caminaba por sus pasillos vacos a merced de las corrientes de aire y contemplaba las flores silvestres que crecan en sus patios,

y la buddleia que se aferraba a los baluartes en ruinas, los recuerdos al menos parecan ser recuerdos le indujeron a realizar una exploracin ms exhaustiva, a ahondar en las entraas de la torre del homenaje y la cripta que haba debajo. Aqu, envueltos en la penumbra crepuscular, encontr los restos vacos y desolados de lo que sin duda haba sido un vasto archivo. Sus pisadas solitarias retumbaron en el oscuro laberinto de estanteras vacas y podridas. Los nicos ocupantes eran ahora las ratas que correteaban, cuyos ojos resplandecientes le observaban con recelo, desde rincones oscuros, antes de escabullirse entre malvolas miradas de soslayo. Y ellas no podan contarle nada. Busc tan a fondo como pudo, pero no hall ni rastro de lo que se haba conservado all. Desanimado, sali de nuevo al sol. La presencia de una biblioteca all le record la que l buscaba. Algo le alentaba, aunque no poda concretar lo que era. Por terquedad, permaneci en el castillo dos das ms. Los habitantes de la ciudad miraban de forma extraa al extranjero moreno y entrecano que vagaba por sus ruinas. Entonces Ezio se acord. Tres siglos antes, Chipre haba sido propiedad de los Templarios.

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Era evidente que las autoridades venecianas o alguien que se ocultaba tras ellas le impedan que siguiera su viaje. Le result obvio en cuanto se enfrent a estas. Puede que los florentinos y los venecianos hubieran sido rivales, puede que se menospreciaran entre ellos, pero compartan el mismo pas y la misma lengua. Aquello le daba igual al gobernador. Domnico Garofoli era como un lpiz: largo, delgado y gris. No obstante, su tnica negra, cortada de manera exquisita en el damasco ms costoso, colgaba de l como los harapos de un espantapjaros. Los pesados anillos de oro, engarzados con rubes y perlas, repiqueteaban sueltos en sus dedos huesudos. Sus labios eran tan estrechos que era como si no estuvieran, y cuando cerraba la boca, no se vea dnde estaban. Fue, por supuesto, indefectiblemente corts las gestas de Ezio haban contribuido mucho a acercar a los otomanos y venecianos de la regin, pero claramente l no estaba dispuesto a hacer nada. La situacin al este del continente, ms all de las ciudades costeras que se aferraban a la orilla del Mediterrneo como las yemas de un hombre que cuelga de un precipicio, era muy peligrosa. La presencia otomana en Siria era potente y se tema que la

ambicin otomana les llevara hacia el oeste. Cualquier misin no sancionada por la diplomacia oficial poda desencadenar un incidente internacional de proporciones terribles. Al menos, esa era la excusa de Garofoli. All no haba manera de que Ezio encontrara aliados entre sus compatriotas. Ezio escuch, y escuch, sentado correctamente, con las manos en las rodillas, mientras el gobernador le lanzaba una perorata con voz seca. Y decidi encargarse del asunto l mismo. Esa misma tarde hizo el primer reconocimiento a los muelles. Haba embarcaciones amarradas en abundancia, dhows de Arabia y del norte de frica que chocaban contra los barcos pesqueros, roccafortes, galeras y carabelas venecianas. Un filibote holands pareca prometedor, y haba hombres trabajando a bordo, cargando gruesos fardos de seda bajo una guardia armada. Pero en cuanto Ezio hubo identificado la mercanca, supo que el filibote ira rumbo a casa, no al extranjero, y lo que l necesitaba era un barco que navegara hacia el este. Sigui paseando un rato ms, mantenindose en las sombras; una forma oscura, tan gil y sigilosa como un gato. Pero su bsqueda no le aport nada nuevo. Pas varios das y noches reconociendo el terreno. Siempre llevaba consigo todo su equipo esencial por si tena un golpe de suerte y poda marcharse enseguida. Pero

cada incursin terminaba con el mismo resultado. La notoriedad de Ezio le haba marcado y tuvo que hacer lo imposible para conservar su identidad en secreto. Incluso cuando lo consegua, no encontraba a ningn capitn de barco que fuera en la direccin que l quera, o por alguna razn no estaban dispuestos a llevarle, sin importarles lo cuantioso que fuera el soborno que les ofreca. Pens en regresar a Bekir, pero al final se contuvo. Bekir ya saba demasiado sobre sus intenciones. La quinta noche se hall de nuevo en los muelles. Ahora haba menos embarcaciones y nadie por all, aparte de los Vigilantes Nocturnos y su personal, que pasaba pocas veces, con los faroles balancendose en largos palos y las espadas o cachiporras siempre preparadas. Ezio se dirigi al muelle ms distante, donde estaban atracadas naves ms pequeas. El continente no estaba tan lejos. Tal vez si poda... conseguir... un bote, podra navegar l solo las setenta y cinco leguas. Con cuidado pis un embarcadero de madera, cuyos tablones negros resplandecan con el agua del mar, y donde cinco pequeos dhows de una vela estaban colocados en fila. Eran barcos pesqueros a juzgar por el olor, pero resistentes, y dos de ellos tenan todo el equipo almacenado a bordo, segn vea Ezio. Entonces se le eriz el vello de la nuca. Era demasiado tarde. Antes de que a Ezio le diera

tiempo a darse la vuelta, le cay en plena cara el peso de un hombre que se le haba tirado encima. Se trataba de un grandulln, eso poda sentirlo. Enorme. Sujetaba a Ezio contra el suelo solo con el tamao de su cuerpo; era como forcejear bajo un enorme edredn de msculos. Ezio solt su mano derecha para poder accionar la hoja oculta, pero al instante una mano de hierro le agarr la mueca. Por el rabillo del ojo advirti que la mano que le sujetaba la mueca llevaba un grillete del que colgaban dos eslabones de cadena rotos. Ezio hizo acopio de fuerza, se gir violenta y repentinamente hacia su izquierda para clavar el codo bien fuerte en una parte del edredn, que confiaba en que fuera sensible. Tuvo suerte. El hombre que le inmovilizaba gru de dolor y le solt un poco. Fue suficiente. Ezio levant el hombro y consigui quitarse el cuerpo de encima. Como un rayo, se levant sobre una rodilla, con la mano izquierda en la garganta de su oponente y la derecha, lista para atacar. El momento triunfal de Ezio fue breve. El hombre le apart la mano de un golpe con el grillete de hierro de la mano izquierda, adornado de forma similar, con un par de eslabones. Le dio en la mueca y le caus un gran dolor, a pesar de la proteccin que le ofreca la dureza de la hoja oculta. Volvi a inmovilizar la mueca izquierda de Ezio que, lenta pero inexorablemente, se vio obligado a soltar el cuello del hombre.

Dieron vueltas por el suelo, cada uno tratando de sujetar mejor al otro, golpendose all donde podan, pero aunque su agresor era corpulento, tambin era rpido, y la hoja de Ezio nunca alcanzaba su objetivo. Al final se separaron, se pusieron de pie, grueron, sin aliento, encorvados, el uno frente al otro. El hombre iba desarmado, pero los grilletes de hierro podan hacer mucho dao si se usaban como armas. Entonces, a poca distancia, hubo un destello de luz que provena de un farol y se oy un grito. La Vigilancia! exclam el hombre. Agchate! Por instinto, Ezio sigui su ejemplo, se metieron en el dhow ms cercano y se pegaron al fondo. La mente de Ezio daba vueltas. Con el destello de luz del farol haba visto el rostro del hombre y lo haba reconocido. Cmo poda ser? Pero no haba tiempo de preocuparse por eso ahora. Oan las pisadas del vigilante corriendo hacia el embarcadero. Nos han visto, que Al los deje ciegos dijo el hombre. Ser mejor que nos encarguemos de ellos. Preparado? Estupefacto, Ezio asinti en silencio a oscuras. Acabar contigo en cuanto nos hayamos encargado de ellos aadi el hombre. Yo no me hara ilusiones.

No hubo tiempo para ms conversacin puesto que ya tenan encima a los cinco hombres de la Vigilancia. Por suerte, estos vacilaron antes de lanzarse al oscuro pozo del bote donde ahora estaban Ezio y su inslito aliado, y se conformaron con seguir en el embarcadero, agitando sus armas y gritando amenazas. El grandulln se los qued mirando. Carne fcil dijo. Pero ser mejor que ataquemos ahora, antes de que llamen demasiado la atencin. Como respuesta, Ezio se prepar, agachado, y salt hacia el embarcadero. Se agarr al borde y subi con un movimiento no tan gil como antao. En aquel momento tuvo que aguantar la respiracin, tena a tres vigilantes encima, que comenzaban a aporrearle con pesadas cachiporras, mientras que un cuarto se acercaba, blandiendo una espada corta, pero con mal aspecto. La levant para el golpe de gracia, pero en aquel instante le alzaron por el pescuezo desde atrs y, en medio de alaridos, tiraron de l hacia atrs y hacia arriba, hasta dejarle caer con un gran estrpito mucho ms all del embarcadero, donde se qued gimiendo, con varios huesos rotos. Como los otros tres atacantes estaban distrados, Ezio se puso de pie de un salto, sac su hoja oculta y cort a dos con un par de rpidos y eficientes movimientos. Mientras tanto, el grandulln estaba luchando con el que sujetaba la

lmpara, otro gigante, que haba tirado el palo a un lado para sacar una enorme Damasco, que agitaba de forma amenazadora sobre la cabeza de su oponente, quien le sujetaba el cuerpo con una llave de luchador. Ezio vio que en cualquier momento la gruesa hoja ira directa a la ancha espalda del grandulln. Se maldijo a s mismo por no haberse atado la pistola, pero ya era demasiado tarde. Cogi una cachiporra que se haba cado y tras apartar con el codo al vigilante que quedaba, la arroj a la cabeza del hombre del farol. Acert, gracias a Dios! La cachiporra le dio al hombre del farol entre los ojos y este retrocedi tambalendose antes de caer de rodillas. Luego Ezio not un dolor punzante en el costado. El miembro superviviente de la Vigilancia haba sacado un pual y se lo haba clavado. Cay y, antes de que el mundo se volviera negro, vio al grandulln corriendo hacia l.

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Cuando Ezio volvi en s, estaba tumbado boca arriba en algn sitio y el mundo se sacuda bajo l. No violentamente, sino a un ritmo constante. Era casi reconfortante. Se qued un momento donde estaba, con los ojos an cerrados, sintiendo la brisa en la cara, sin querer volver a cualquier realidad a la que tuviera que enfrentarse, oliendo el aire del mar. El aire del mar? Abri los ojos. El sol estaba alto y vea una extensin ininterrumpida de cielo azul. Despus una forma oscura se interpuso entre el cielo y l. Una cabeza y unos hombros. Un rostro preocupado que le miraba. Has vuelto. Bien dijo el grandulln. Ezio comenz a incorporarse y, al hacerlo, le doli la herida. Gru y se puso una mano en el costado. Not los vendajes. Es una herida reciente. No es muy profunda. No hay que exagerar. Ezio se levant. En lo siguiente que pens fue en su equipo. Mir a su alrededor enseguida. All estaba, cuidadosamente guardado en su bolsa de cuero y aparentemente no lo haban tocado. Dnde estamos? pregunt.

Dnde crees? En el mar. Dolorido, Ezio se puso de pie y mir a su alrededor. Estaban en uno de los dhows pesqueros, atravesando las aguas a un ritmo constante, con la vela encima de sus cabezas, inflada por el viento. Se dio la vuelta y vio Lrnaca, una mota en la costa de Chipre, en el lejano horizonte detrs de ellos. Qu ha pasado? Me salvaste la vida y yo te salv la tuya. Por qu? Es la Ley. Aunque es una lstima. Despus de lo que me hiciste, merecas morir. El hombre le daba la espalda mientras manejaba el timn, pero se volvi hacia Ezio. Por primera vez pudo ver su cara y lo reconoci al instante. Destrozaste mis barcos, maldito seas. Llevaba das acechando el Anaan. Con ese premio habra vuelto a Egipto como un hombre rico. En cambio, gracias a ti, me convert en un galeote. Yo! El grandulln estaba indignado. A Egipto? Entonces, no eres un bereber? Malditos sean los bereberes. Soy un mameluco, aunque no lo parezca vestido con estos harapos. En cuanto lleguemos me dar un gusto con una mujer, un plato decente de kofta y me pondr ropa buena. Ezio volvi a mirar a su alrededor, se tambale y

luego recuper el equilibrio cuando una ola inesperada cort al sesgo la proa. El mar no es lo tuyo, verdad? Prefiero las gndolas. Las gndolas? Bah! Si queras matarme... Me culpas? Era la nica razn por la que perda el tiempo en esa cloaca de puerto veneciano despus de escapar. Cuando te vi no poda creer que hubiera tenido tanta suerte. Estaba a punto de rendirme. Yo tambin fui ah abajo buscando un modo de largarme. Ezio sonri abiertamente. No te culpo. Me tiraste a un tanque para que me ahogara! Sabas nadar bien. Eso era evidente para cualquiera. Ahora le tocaba sonrer al grandulln. Ah! Tena que haber sabido que no despertara tu compasin fingiendo que no saba. Pagaste tu deuda, me salvaste la vida. Pero por qu me has trado contigo? El grandulln extendi las manos. Estabas herido. Si te hubiera dejado, habran ido a por ti, no hubieras pasado de aquella noche. Y qu prdida de esfuerzo habra sido para m! Adems, puedes hacer algo til en esta chalana, aunque seas marinero de agua dulce. Puedo cuidarme solo.

La mirada del grandulln se puso seria. Ya lo s, efendi. Quiz solamente quera tu compaa, Ezio Auditore. Conoces mi nombre. Eres famoso. Vencedor de piratas. Aunque eso no te hubiera salvado despus de matar a un grupo de vigilantes e intentar escapar. Ezio reflexion sobre aquello y despus dijo: Cmo te llamas? El grandulln se puso de pie. Su dignidad no casaba con los harapos de galeote que an llevaba. Soy al-Scarab, azote del mar Blanco. Oh dijo Ezio con irona. Perdonad, seor. Temporalmente en declive aadi al-Scarab con pesar. Pero no por mucho tiempo. Cuando lleguemos all, tendr nuevo barco y tripulacin en una semana. Cuando lleguemos a dnde? No te lo he dicho? El puerto ms cercano vale la pena y est tambin en manos mamelucas: Acre.

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Haba llegado la hora. Le costaba marcharse, pero su misin era imperativa y le obligaba a seguir adelante con urgencia. El tiempo que haba pasado en Acre le haba servido para descansar y recuperarse, haba tenido que ser paciente mientras se le curaba la herida, puesto que saba que no conseguira nada si no estaba en plenas condiciones para llevar a cabo su bsqueda. El hecho de encontrarse con al-Scarab habra sido desastroso si las cosas hubieran salido de forma diferente, pero result que l tena un ngel de la guarda, si es que existan. El gran pirata, a quien haba vencido en la batalla a bordo del Anaan, haba demostrado ser ms que una salvacin. Al-Scarab tena familia en Acre y recibieron a Ezio como el salvador de su primo y su compaero de armas. Al-Scarab no dijo nada sobre su derrota en el incidente del Anaan e impuso su autoridad para que Ezio siguiera su ejemplo, so pena de un castigo innombrable. Pero la huida de Lrnaca se convirti en una pelea de proporciones picas. Eran cincuenta... deca al-Scarab al empezar su relato, y la dcima vez que narr la historia, el nmero de prfidos agresores venecianos contra los que se vieron

obligados a luchar se haba multiplicado por diez. Boquiabiertos y con los ojos como platos, sus primos escuchaban, embelesados, sin musitar ni una palabra sobre las incoherencias que se colaban. Al menos no incluy un monstruo marino, pens Ezio, secamente. Lo que no era una invencin fue la advertencia que le hizo a Ezio la familia de al-Scarab sobre estar preparado ante los peligros que le aguardaban en su viaje. Se esforzaron por convencerle para que se llevara una escolta armada, pero Ezio se neg rotundamente. Continuara solo su camino. No sometera a otros a los peligros a los que saba que deba enfrentarse. Poco despus de su llegada a Acre, Ezio tuvo la oportunidad de escribir la carta que desde haca tiempo le deba a su hermana. Eligi las palabras con cuidado, consciente de que aquella podra ser la ltima vez que se comunicara con ella. Acre XX noviembre MDX Mi queridsima hermana Claudia: Ya llevo una semana en Acre, a salvo y animado, pero listo para lo peor. Los hombres y mujeres que me han alimentado y dado cobijo aqu

tambin me han advertido de que el camino a Masyaf est plagado de mercenarios y bandidos, no originarios de ese pas. Temo pensar en lo que eso significa. Cuando part de Roma hace diez meses, lo hice con un solo propsito: descubrir lo que no pudo nuestro padre. En la carta que conoces, escrita el ao antes de mi nacimiento, l hace una sola mencin a una biblioteca oculta bajo los suelos del antiguo castillo de Altar. Un santuario lleno de sabidura inestimable. Pero qu encontrar al llegar? Quin me recibir? Una hueste de Templarios impacientes, como ms temo? O nicamente el silbido de un viento fro y solitario? Hace casi trescientos aos que Masyaf dej de ser la sede de los Asesinos. Nos recuerda? Seguiremos siendo bienvenidos? Ah, estoy harto de esta lucha, Claudia... No estoy harto porque est cansado, sino porque nuestros esfuerzos parecen moverse nicamente en una sola direccin..., hacia el caos. Hoy tengo ms preguntas que respuestas. Por eso he llegado tan lejos: para hallar la claridad. Para encontrar el conocimiento que dej el gran Mentor y porque as tal vez comprenda mejor el propsito de nuestra

lucha, y mi lugar en ella. Si me pasara algo, querida Claudia..., si mis habilidades me fallaran, o la ambicin me descarriara, no busques venganza ni castigo en mi memoria; has de seguir luchando por la bsqueda de la verdad para que todos puedan beneficiarse. Mi historia es una de tantos miles y el mundo sufrir si termina demasiado pronto. Tu hermano, Ezio Auditore da Firenze Mientras se equipaba para sus nuevas aventuras, alScarab tambin se encarg de que a Ezio le atendieran los mejores mdicos, los mejores sastres, los mejores chefs y las mejores mujeres que Acre poda ofrecer. Pusieron a punto y afilaron sus hojas, le limpiaron y repararon todo el equipo, que se sustituy cuando fue necesario y se puso a punto concienzudamente. Cuando se acerc el da para que Ezio se marchara, alScarab le regal dos buenos caballos. Es un obsequio de mi to. Se dedica a criarlos. Pero en mi oficio no s muy bien qu hacer con ellos. Eran monturas rabes, menudas y fuertes, con bridas de piel suave y una magnfica silla labrada, de categora. Ezio continu rechazando cualquier tipo de escolta, pero

acept provisiones para el viaje, que le llevara por tierra a travs de lo que una vez, haca mucho tiempo, haba sido el Reino Cruzado de Jerusaln. Y ahora haba llegado la hora de partir. La ltima etapa de un largo viaje, y Ezio no tena manera de saber si se completara o no. Pero para l solo exista el viaje. Tena que hacerlo. Ve con tu dios, Ezio. Baraq Allah feeq, amigo mo respondi Ezio y le dio la mano al gran pirata. Nos volveremos a encontrar. S. Ambos se preguntaron en sus corazones si sera cierto, pero las palabras les consolaban. No importaba. Se miraron a los ojos y supieron que, cada uno a su modo, formaban parte de la misma compaa. Ezio mont el ms grande de los dos caballos, el zaino, y gir la cabeza. Sin mirar atrs sali de la ciudad, hacia el norte.

9
Masyaf estaba a trescientos kilmetros de Acre, en lnea recta. El terreno desrtico, aparentemente amable, entre los dos puntos estaba muy lejos de serlo. La enorme ofensiva otomana, desde su centro original, haba continuado sin cesar durante doscientos aos y haba culminado con la conquista de Constantinopla por parte del sultn Mehmed II en 1453, cuando este tena veinte aos. Aun as, los tentculos turcos se extendan hacia el oeste, a Bulgaria y ms all; y al sur y al este, hacia Siria y lo que anteriormente haba sido Tierra Santa. La franja costera oriental del mar Blanco, con sus puertos vitales y su acceso por agua al oeste, era una joya de la corona, pero all la garra otomana era frgil. No eran quimeras las batallas a las que se tendra que enfrentar Ezio en su camino solitario al norte. Sigui la costa la mayor parte del trayecto, manteniendo el mar brillante a la izquierda, subi por los altos riscos y los destrozados matorrales que los remataban; viajaba al alba y al atardecer, se ocultaba cuatro horas cuando el sol estaba en su punto ms lgido y volva a descansar cuatro horas por la noche, bajo las estrellas. Viajar solo tena sus ventajas. Poda pasar desapercibido ms fcilmente que si hubiera llevado escolta, y su buena vista anticipaba lo suficiente los

peligros tanto para eludirlos como para esperar a que hubieran pasado. Aquel era un pas de bandidos, donde vagaban grupos de mercenarios ociosos, mal disciplinados, que se mataban entre ellos y a los viajeros para ver qu podan conseguir, sobreviviendo, en opinin de Ezio, tan solo porque s, en un paisaje que todava no se haba recuperado tras siglos de guerra. Los hombres se volvan salvajes, ya no pensaban, no tenan esperanza ni sentimientos; eran hombres que haban perdido cualquier sentido de la conciencia. Despiadados y temerarios, y tan crueles como implacables. Haba peleas cuando no podan evitarse y eran todas intiles, tan solo servan para dejar unos cuantos muertos ms a los buitres y los cuervos, las nicas criaturas que realmente proliferaban en aquella tierra balda, olvidada de Dios. En una ocasin, Ezio salv de unos maleantes a una aldea asustada, y en otra, a una mujer de la tortura, la violacin y la muerte. Pero durante cunto tiempo? Y qu sera de ellos cuando se marchara? No era Dios, no poda estar en todas partes y pareca que aqu, por donde Cristo un da haba caminado, Dios no cuidaba de los suyos. Cuanto ms al norte cabalgaba Ezio, mayor era el peso que senta en el corazn. Tan solo la pasin de la bsqueda le mantena en el camino. At broza a la cola de sus caballos para borrar sus huellas al pasar, y por la noche, esparca ramas de espino sobre las que descansar para no

dormirse del todo. Esa eterna vigilancia no era solo el precio de la libertad, sino el de la supervivencia. Aunque el paso del tiempo le haba robado parte de su fuerza, la compensaba con experiencia, y nunca haba desdeado el fruto del entrenamiento que le haban inculcado Paola y Mario haca tanto tiempo en Florencia y Monteriggioni. Aunque a veces Ezio senta que no poda continuar, que no continuara, continuaba. Trescientos kilmetros en lnea recta. Pero era un invierno duro y haba muchos rodeos y retrasos en el camino. El Ao de Nuestro Seor 1511 ya haba comenzado y lleg la festividad de San Hilario otra vez, cuando Ezio vio las montaas alzndose ante l. Inspir hondo el aire fro. Masyaf estaba cerca. Tres semanas ms tarde, Ezio divis su objetivo. Ahora iba a pie, puesto que los dos caballos haban muerto en los puertos helados que haba dejado a la espalda, y sobre su conciencia, pues haban sido unos compaeros ms fieles e incondicionales que muchos hombres. Un guila volaba alto en el cielo despejado. Maltrecho por el viaje, Ezio apart de ella la mirada, se irgui contra un muro bajo y spero, y all se qued, inmvil por un momento, examinando la escena con ojos

penetrantes. Haba llegado a Masyaf tras doce fatigosos meses de trayecto. Un viaje largo, de caminos profundos y clima crudo. Agachado ahora, por prudencia, y manteniendo la calma mientras por instinto comprobaba sus armas, Ezio sigui buscando cualquier seal de movimiento. Cualquiera. No apareci ni un alma en las almenas. Los copos de nieve se retorcan en el viento cortante. Pero no haba ni rastro de ningn hombre. El lugar pareca desierto. Tal y como esperaba, segn lo que haba ledo. Pero la vida le haba enseado que siempre era mejor asegurarse. Permaneci quieto. No se oa nada, salvo el viento. Entonces... hubo algo. Un roce? A la izquierda, delante de l, un puado de piedrecitas baj la pendiente pelada. Se puso tenso y se levant un poco, con la cabeza alzada entre los hombros agachados. Entonces apareci una flecha de no se sabe dnde, atraves la armadura y le dio en el hombro derecho.

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El amanecer era fro y gris. En su quietud, Ezio ahuyent los recuerdos y se concentr en el presente al or las pisadas de los guardias sobre las losas, acercndose a su celda. Aquel era el momento. Fingira estar dbil, lo cual no era nada difcil de lograr. Tena ms sed de la que haba tenido en mucho tiempo, y estaba hambriento, pero el vaso y la comida permanecan intactos sobre la mesa. Se tumb en el suelo boca abajo, con la capucha sobre el rostro. Oy que abran la puerta de su celda y los hombres entraron. Le cogieron por debajo de los hombros y le medio incorporaron para sacarle a rastras al pasillo de piedra gris que haba fuera. Con la vista clavada en el suelo mientras le transportaban, Ezio vio una marca en una piedra ms oscura, el gran smbolo de los Asesinos, su insignia desde tiempos inmemoriales. El pasillo daba a un espacio ms amplio, una especie de sala, abierta a un lado. Ezio not el penetrante aire fresco en su rostro, que le reanim. Alz la cabeza un poco y vio en lo alto unas aberturas, delimitadas por estrechas columnas, y al otro lado una vista panormica de las implacables montaas. Seguan en lo alto de la torre. Los guardias le pusieron de pie y l se los quit de

encima. Se apartaron un poco, con las alabardas preparadas, apuntndole. De cara a Ezio, con la espalda al vaco, estaba el capitn del da anterior. Sostena una soga en la mano. Eres un hombre tenaz dijo el capitn al venir desde tan lejos para echar un vistazo al castillo de Altar. Demuestra que tienes corazn. Le hizo unas seas a sus hombres para que retrocedieran ms y dejaron a Ezio solo. Despus prosigui: Pero ahora eres un perro viejo. Mejor dejar de ser un misterio que verte gimotear hasta un triste final. Ezio se dio un poco la vuelta para dirigirse directamente al hombre. Aquel minsculo movimiento, advirti para su satisfaccin, bast para que se estremecieran los alabarderos, que sujetaban sus armas contra l. Una ltima palabra antes de que te mate? pregunt Ezio. El capitn estaba hecho de una pasta ms dura que sus hombres. Se mantuvo firme y se ech a rer. Me pregunto cunto tardarn las auras en limpiar tus huesos cuando tu cuerpo cuelgue de esos parapetos. Hay un guila por ah arriba que mantendr alejadas a las auras. Eso te ir muy bien. Acrcate o temes morir? No querrs que te lleven a rastras a la muerte, verdad?

Ezio avanz despacio, con todos los sentidos alerta. Muy bien dijo el capitn y Ezio not cierta relajacin de inmediato. De verdad crea aquel hombre que iba a rendirse? Tan vanidoso era? Tan estpido? En cualquier caso, mucho mejor. Pero tal vez, despus de todo, ese hombre desagradable, que ola a sudor y a carne cocida, tena razn. La muerte tena que llegar en algn momento. Ms all de la amplia ventana, entre las columnas, una estrecha plataforma sobresala en el vaco, tendra unos tres metros de largo y uno de ancho, construida con seis tablones rugosos. Pareca antigua e insegura. El capitn hizo una reverencia como un gesto irnico de invitacin. Ezio volvi a avanzar, mientras esperaba su momento, pero al mismo tiempo preguntndose si llegara. Los tablones crujieron de forma alarmante bajo su peso y el aire se enfri a su alrededor. Mir hacia el cielo y las montaas. Entonces vio el guila volando, quince o treinta metros ms abajo, con sus alas blancas extendidas, y de algn modo le dio esperanza. Luego sucedi algo ms. Ezio advirti otra plataforma similar, que sobresala de la torre a la misma altura, a unos cuatro metros a su derecha. Y, sobre ella, solo, avanzando sin temor, estaba ahora el joven con capucha, vestido de blanco, que haba visto en la batalla. Mientras Ezio observaba, se le cort la

respiracin; el hombre pareca estar volvindose hacia l y comenzaba a hacerle seas... Y entonces, de nuevo, la visin se desvaneci, y no le acompa nada ms que el viento y rfagas espordicas de nieve. Hasta el guila se haba esfumado. El capitn se acerc con la soga en la mano. Ezio not fugazmente que la cuerda estaba muy floja y arrastraba por detrs. Yo no veo ningn guila dijo el capitn. Apuesto a que las auras no tardarn ms de tres das. Ya te avisar contest Ezio, sin alterarse. Haba aparecido un puado de guardias detrs del capitn, pero fue el mismo capitn, que estaba detrs de Ezio, muy cerca, quien le baj la capucha, desliz la soga por la cabeza y la tens alrededor de su cuello. Ahora! exclam el capitn. Ahora! En el instante en que sinti las manos del capitn sobre sus hombros, dispuesto a empujarle al olvido, Ezio levant su brazo derecho, lo dobl, y llev el codo hacia atrs, de forma violenta. Cuando el capitn cay de espaldas con un grito y tropez con sus compaeros, Ezio cogi la cuerda restante, que an estaba sobre el entablado, esquiv a los tres hombres, se dio la vuelta y coloc la soga alrededor del cuello del capitn, que se mova a trompicones. Luego salt de la plataforma al vaco.

El capitn haba intentado retroceder, pero era demasiado tarde. Cay a los tablones por el impacto del peso de Ezio. Las tablas se zarandearon cuando las golpe con la cabeza. La cuerda se tens y prcticamente rompi el cuello del capitn, que se puso azul y se llev las manos al cuello, al tiempo que pataleaba y forcejeaba contra la muerte. Dijo todas las palabrotas que saba, los guardias desenvainaron sus espadas y avanzaron rpido para cortar la cuerda y liberar a su oficial. Cuando lo consiguieran, el maldito Ezio Auditore habra cado en picado en las rocas, a ciento cincuenta metros, y mientras estuviera muerto, qu importaba cmo hubiera sido? En el extremo de la cuerda, girando en el espacio, Ezio tena ambas manos entre la soga y el cuello, y se esforzaba por evitar que le cortara la trquea. Examin la escena que tena debajo. Colgaba cerca de los muros. Tena que haber algo a lo que aferrarse para detener su cada. Pero si no lo haba, aquella era mejor manera de toparse con la muerte que no de un modo sumiso. Arriba, sobre la plataforma que se balanceaba peligrosamente, los guardias por fin lograron romper la cuerda, que para entonces ya estaba dejando el cuello del capitn sin sangre. Y Ezio se hall cayendo, cayendo... Pero en cuanto not que la cuerda se soltaba, balance el cuerpo para acercarse a los muros del castillo. Masyaf

estaba construido para los Asesinos por Asesinos. No le abandonara. Haba visto un trozo de andamiaje roto que sobresala de la pared quince metros ms abajo. Condujo su cuerpo hacia all mientras caa en picado. Se agarr e hizo un gesto de dolor, pues el brazo por poco se le sali del sitio. Pero el andamiaje estaba sujeto, l se enganch y, apretando los dientes por el esfuerzo, se subi hasta que pudo aferrarse con ambas manos. Pero an no haba terminado. Los guardias se asomaron a ver qu haba pasado y comenzaron a coger cualquier cosa que pudieran lanzar para sacarlo de all. Le llovieron encima rocas, piedras y pedazos irregulares de madera rota. Ezio mir a su alrededor, desesperadamente. A su izquierda, una escarpa suba por el muro, tal vez a unos seis metros de donde estaba ahora. Si poda balancearse desde el andamiaje y conseguir suficiente impulso para cubrir esa distancia, exista una remota posibilidad de que pudiera bajar rodando por la escarpa. Al pie, vio la parte superior de un acantilado, del que sala un puente de piedra desmoronado, que se extenda sobre un abismo, hasta llegar a un sendero estrecho que recorra el lateral de la montaa de enfrente. Agachado bajo la lluvia de escombros que caa de arriba, Ezio comenz a balancearse atrs y adelante. Sus manos resbalaban por la madera del andamiaje, lisa como el hielo, pero se aferr y pronto consigui el impulso. El

momento lleg cuando sinti que ya no poda sujetarse ms y tuvo que arriesgarse. Reuni toda su energa en un ltimo balanceo hacia atrs y se lanz al espacio cuando su cuerpo se movi hacia delante, con las piernas y los brazos abiertos en el aire para volar hacia la escarpa. Aterriz pesadamente, mal, y qued sin aliento. Antes de que le diera tiempo a recuperar el equilibrio, cay por la pendiente y rebot en el suelo lleno de baches, pero poco a poco fue capaz de guiar su cuerpo maltrecho en direccin al puente. Saba que era vital, puesto que si no acababa en el punto exacto, caera por el precipicio, y saba Dios el vaco que haba ah abajo. Iba demasiado rpido, pero no controlaba la velocidad. De algn modo, mantuvo la calma y por fin se detuvo a tres metros del puente tembloroso. De repente se pregunt cuntos aos tendra aquel puente. Era estrecho, de un solo tramo, y mucho, mucho ms abajo oy el agua rompiendo, furiosa, en las rocas, invisible en las profundidades del negro abismo. El impacto de su peso encima haba sacudido el puente. Cunto tiempo haca que nadie lo cruzaba? La mampostera ya se estaba desmoronando, debilitada por el paso del tiempo, y la argamasa estaba echada a perder. Al ponerse de pie, vio horrorizado que se abra una grieta a un metro y medio de l. La grieta pronto se ensanch y la mampostera de cada lado comenz a caer de forma vertiginosa hacia el oscuro abismo.

Mientras observaba, Ezio tuvo la sensacin de que el tiempo se ralentizaba. Ahora ya no haba vuelta atrs. Enseguida se dio cuenta de lo que iba a suceder. Se dio la vuelta y empez a correr, pidiendo a cada msculo de su cuerpo cansado un ltimo esfuerzo. Corra al otro extremo del puente cuya estructura se rompa, desplomndose detrs de l. Le faltaban veinte metros, diez... Poda sentir cmo la mampostera caa en picado mientras sus talones la abandonaban. Y por fin, con el pecho casi partido por el esfuerzo de respirar, qued derecho, apoyado en la roca gris de la ladera de la montaa, con la mejilla haciendo presin, los pies seguros en el estrecho sendero, incapaz de pensar ni de hacer nada ms, escuchando los sonidos de las piedras del puente al caer al torrente de abajo, escuchando el sonido bajando y bajando, hasta que no se oy nada salvo el viento.

11
Poco a poco, la respiracin de Ezio se fue calmando y estabilizando, y el dolor en los msculos, olvidado durante la crisis, regres. Pero haba mucho que hacer antes de darle a su cuerpo el descanso que necesitaba. Tena que alimentarlo. No haba comido ni bebido nada desde haca casi veinticuatro horas. Se vend las manos araadas lo mejor que pudo con un pauelo que sac de su tnica para partirlo en dos. Ahuec la palma para recoger el hilo de agua que sala de la roca contra la cual coloc la mejilla. En parte saciado, se apart de la superficie en la que se haba apoyado y se examin. No tena ningn hueso roto, un ligero esguince en el costado izquierdo, donde le haban herido, pero nada ms, nada grave. Contempl la escena. Aparentemente nadie haba salido en su busca, pero habran visto cmo haba bajado por la escarpa y cmo haba cruzado corriendo el puente que se derrumbaba. Tal vez no haban advertido que lo haba logrado. Tal vez se haban limitado a suponer que no lo haba conseguido. Pero no poda descartar la posibilidad de que hubieran enviado grupos de bsqueda, aunque solo fuera para recuperar su cadver. Los Templarios querran asegurarse de que el Mentor de sus archienemigos estaba

muerto de verdad. Mir la ladera de la montaa junto a l. Era mejor trepar que seguir el sendero. No saba adnde llevaba y era demasiado estrecho para maniobrar si tena que luchar. Pareca que se poda escalar. Por lo menos podra llegar hasta la nieve y saciar de verdad su sed. Se sacudi con un gruido, y emprendi la marcha. Se alegr de ir vestido con colores oscuros, as no tena que esforzarse en pasar desapercibido por la pared rocosa que estaba subiendo. Al principio fue fcil encontrar lugares donde asirse con manos y pies, aunque a veces tena que estirarse mucho, a veces los msculos gritaban en seal de protesta, y en una ocasin un fragmento de roca le cay en la mano y casi le hace descender los treinta metros que ya haba trepado. Lo peor y lo mejor era la fina pero constante corriente de agua que caa sobre l desde arriba. Peor, porque las rocas mojadas eran resbaladizas; mejor, porque una cascada significaba que haba un riachuelo o, al menos, un arroyo ah arriba. Pero media hora de escalada le llev a la cima de lo que no result ser una montaa sino un risco, puesto que el terreno al que por fin subi era llano y estaba cubierto de matojos de hierba. Un prado alpino rido, limitado en dos lados por ms paredes de roca negra y gris, pero abierto al oeste, hasta donde alcanzaba la vista de Ezio. Un

desfiladero, si no fuera porque, detrs de l, no conduca a ninguna parte. Tal vez antes, haca mucho tiempo, s. Un antiguo terremoto poda haber provocado los precipicios que acababa de escalar, y el barranco al que haba cado el puente. Ezio se acerc corriendo al pequeo valle para reconocer el terreno. Donde haba puertos, donde haba agua, tambin poda haber personas. Esper, casi sin moverse, otra media hora antes de aventurarse ms all y sacudi los msculos para calentarlos, porque haban empezado a agarrotarse tras un largo periodo de inmovilidad. Estaba empapado, estaba cogiendo fro. No poda estar mucho ms tiempo ah fuera. Haba conseguido escapar de los Templarios, pero su esfuerzo no servira de nada si se converta en vctima de la Naturaleza. Se acerc ms al riachuelo, que localiz por el sonido del agua. Se agach junto a la orilla y bebi todo lo que fue capaz sin saciarse. Lo sigui. Unos cuantos arbustos leosos comenzaron a aparecer en la orilla y no tard en llegar a un bosquecillo junto a una charca. All hizo una pausa. Sera un milagro si hubiera algn ser vivo all arriba, tan lejos de la aldea amparada por el castillo de Masyaf; no habra ningn animal que pudiera cazar para comrselo; pero si haba una charca, tambin caba la mnima posibilidad de que hubiera peces. Se arrodill y ech un vistazo a las profundidades del

agua oscura. Quieto como una garza pescando, se oblig a tener paciencia. Y entonces, por fin, vio una onda, una muy dbil, que desapareci en cuanto alter la superficie del agua, pero bast para demostrarle que all haba algo vivo. Sigui vigilando. Unas pequeas moscas volaban bajo sobre la charca. Algunas le acosaron, atradas por el calor de su cuerpo. No se atrevi a espantarlas, sino que soport sus cosquillas y sus diminutos y despiadados mordiscos. Entonces lo vio. Se trataba de un cuerpo grande y gordo, del color de un cadver, que se mova lentamente a diez centmetros bajo la superficie. Mejor de lo que haba esperado. Pareca una carpa, quizs, o algo similar. Mientras observaba, otro, mucho ms oscuro, le acompa, y luego un tercero con las escamas doradas y cobrizas. Ezio esper a que hicieran lo que esperaba que hicieran: sacar el morro a la superficie para coger aire. Aquel sera el momento. Concentrado al mximo, tens el cuerpo y prepar las manos. El pez oscuro se movi y unas burbujas surgieron al aparecer una boca gruesa. Ezio salt. Y retrocedi, eufrico, mientras el pez enorme se retorca en su puo, incapaz de salir. Lo dej en el suelo a su lado y lo despach con una piedra. No haba manera de cocinarlo. Tendra que comrselo crudo. Pero entonces volvi a mirar la piedra que haba

usado para matarlo y record la esquirla que se haba descascarillado en su mano durante la escalada. Pedernal! Con suerte, podra encender un fuego para secarse la ropa y tambin poder cocinar. El pescado crudo no le molestaba; adems, haba ledo que en algn pas inimaginable, muy al este, haba gente que lo consideraba un manjar. Pero la ropa mojada era otra cosa. En cuanto al fuego, se arriesgara. Por lo que haba visto, probablemente era el nico ser humano que apareca por aquel valle en mil aos y sus elevadsimas laderas impedan que se viera desde la distancia. Recogi un poco de maleza del bosquecillo y despus de intentarlo un par de veces, consigui crear un diminuto resplandor rojo en un puado de hierba. Con cuidado, lo coloc bajo unas ramitas y se quem cuando las llamas ardieron de inmediato. Arda bien, no despeda mucho humo, este era fino y ligero, y enseguida se disipaba por la brisa. Por primera vez desde que haba divisado Masyaf, Ezio sonri. A pesar del fro y para ahorrar tiempo, se quit la ropa para secarla junto al fuego sobre un rudimentario armazn de broza mientras el pescado se coca en un sencillo asador. En menos de una hora, el fuego se haba apagado y sus restos se dispersaron. Not un calorcillo en el estmago y, poco despus, pudo ponerse las prendas que,

aunque no estaban recin lavadas, s calientes y suficientemente secas como para sentirse cmodo. Ya terminaran de secarse cuando las llevara puestas. En cuanto al cansancio, tendra que aguantarse. Haba resistido el deseo de dormir junto al fuego y la charca, y fue una lucha tan dura como cualquiera de las que haba vivido en el camino, pero ahora se consideraba recompensado al sentir renovadas fuerzas. Se senta capaz de regresar al castillo. Necesitaba su equipo y tena que desentraar los secretos de aquel lugar para que su bsqueda tuviera algn significado. Conforme volva sobre sus pasos, advirti, poco despus de llegar al precipicio que haba escalado, que en la cara sur del valle haba otro sendero que llevaba hacia arriba, por la cara rocosa de la montaa. Quin haba abierto aquellos senderos? Los hombres, en el principio de los tiempos? Ezio no poda detenerse a reflexionar sobre aquello, pero agradeci que estuviera all. Suba abruptamente hacia el este, en direccin a Masyaf. Ezio comenz a avanzar. Despus de ascender unos ciento cincuenta metros, el sendero terminaba en un estrecho promontorio, donde unos cimientos testimoniaban la presencia haca mucho tiempo de una atalaya, desde la que los guardias habran podido examinar los alrededores para avisar al castillo con antelacin de cualquier ejrcito o caravana que se acercara.

Mir al este y hacia abajo. Tras l se extenda el gran complejo de Masyaf, con sus muros elevados y sus torres con cpula. Ezio se concentr mucho y su vista, tan buena como la de un guila, empez a distinguir los detalles que le ayudaran a regresar. Mucho ms abajo, vio un puente de cuerda que cruzaba el mismo abismo por el que antes se extenda el de piedra que haba atravesado corriendo. Por lo que vea desde donde estaba, no haba otro modo de acceder al castillo, pero al otro lado del puente, el camino estaba relativamente despejado. Bajar al puente por aquel lado era otra cuestin. Una pura cascada de roca negra, suficiente para intimidar a la cabra montesa con las patas ms firmes. Y se vea perfectamente desde el puesto de vigilancia del castillo que daba al puente. Ezio mir al sol. Acababa de pasar el cenit. Calcul que tardara cuatro o cinco horas en llegar al castillo. Tena que estar dentro antes de que cayera la noche. Baj con dificultad del promontorio y comenz a descender, tomndoselo con calma, con cuidado de no desplazar el revoltijo de rocas sueltas para que no cayeran por la ladera de la montaa y alertaran a los Templarios que vigilaban el puente. Era un trabajo delicado, pero el sol se pondra a su espalda y por lo tanto dara en los ojos a los vigilantes de abajo; Ezio dio gracias por contar con esa proteccin. Llegara abajo antes del ocaso.

Por fin lleg a un gran peasco que le ofreca seguridad y un escondite a nivel del suelo, a unos cincuenta metros del lado oeste del puente. Haca ms fro que antes y se haba levantado viento. El puente de cuerda negra, alquitranada, con listones estrechos de madera para pasar se balanceaba y vibraba. Mientras Ezio vigilaba, dos guardias salieron del puesto y caminaron un poco de un lado a otro, pero no se aventuraron a cruzar el puente. Iban armados con ballestas y espadas. La luz era tenue, apagada, costaba calcular las distancias. Pero para Ezio era una ventaja que hubiera menos luz, porque as no destacaba tanto del entorno. Como una sombra, agachado, se acerc al puente, pero en cuanto lo pisara estara desprotegido, e iba desarmado. Se detuvo otra vez a unos tres metros para observar a los guardias. Parecan helados y aburridos, advirti Ezio para su satisfaccin. No estaran atentos. Nada ms haba cambiado, excepto la lmpara que haba encendido alguien dentro del puesto, por lo que supo que eran ms de dos. Necesitaba algn tipo de arma. Durante el descenso y la aproximacin final estaba demasiado preocupado por no alejarse de su posicin como para buscar algo, pero no haba olvidado que la pared de la montaa era pedernal y que tena muchsimos fragmentos a sus pies. Brillaban negros bajo la luz mortecina. Escogi uno, un trozo con forma de hoja de unos treinta centmetros de largo y cuatro

de ancho. Lo cogi y, al hacerlo, fue demasiado rpido y otras piedras sonaron al chocar entre s. Se qued paralizado. Pero no hubo reaccin. El puente estaba a treinta metros. Poda estar a medio camino antes de que los guardias advirtieran su presencia. Pero tena que moverse ya. Se prepar, se levant y se lanz hacia delante. Las cosas se complicaron en cuanto pis el puente. Se balanceaba y cruja de forma alarmante a causa del viento despiadado. Tuvo que agarrarse a las cuerdas gua para mantener el equilibrio. Todo aquello significaba tiempo perdido. Y los guardias le haban visto. Le desafiaban a gritos, lo cual le dio uno o dos segundos, pero al verle avanzar, descolgaron sus arcos, colocaron las flechas y dispararon. Mientras lo hacan, cinco guardias ms, con los arcos ya preparados, salieron corriendo del puesto. La mala luz afect a su puntera, pero pasaron bastante cerca de Ezio, que tuvo que agacharse y esquivarlas. En algn punto en medio del puente, un viejo tabln se parti y le atrap el pie, pero logr soltarlo antes de que la pierna se le hundiera en el hueco; en tal caso, habra estado perdido. Tambin tuvo suerte de evitar ms de un proyectil que le pas rozando el cuello y le atraves la capucha. Not el calor en la piel. Ya haban dejado de disparar y estaban haciendo otra cosa. Ezio se esforz en ver de qu se trataba. Tornos!

Haba mucha cuerda suelta en los tornos y se estaban preparando para soltarla, y dejar que girara como un trompo en cuanto soltaran los tornos y los dejaran rotar libremente. Despus de arrojarle por el abismo, volveran a levantar el puente. Merda pens Ezio, corriendo a trompicones. Dos veces en un da!. An le quedaban cinco metros. Se lanz al aire cuando el puente cay bajo sus pies, salt hacia delante y aterriz sobre un guardia, que tumb a otro. Clav la hoja de pedernal en el cuello del hombre y trat de volver a sacarla rpidamente, pero se parti all mismo; deba de habrsele enganchado en el hueso. Se puso de pie, se dio la vuelta, tir bruscamente hacia s al segundo guardia, que no se haba recuperado todava, y enseguida desenvain la espada del hombre para clavrsela. Los otros tres abandonaron sus arcos, sacaron las espadas y lo rodearon para dejarle de espaldas al precipicio. Ezio pens deprisa. No haba visto ms hombres por all, nadie haba dado la alarma. Tena que acabar con aquellos tres all mismo y luego meterse en el castillo antes de que descubrieran algo. Pero aquellos hombres eran grandes y no haban estado de guardia; estaban frescos y descansados. Ezio alz la espada en su mano y mir una cara tras otra. Pero qu vio en sus ojos? Miedo? Era miedo?

Perro Asesino! solt uno de ellos por una boca que temblaba. Debes de estar aliado con el Diablo! Si el Diablo existe, est con vosotros gru Ezio y se lanz hacia delante, pues saba que poda aprovecharse del miedo que tena su oponente a que l estuviera lleno de una fuerza sobrenatural. Se solo! Se acercaron y le insultaron a viva voz, tanto que Ezio tuvo que darse prisa en liquidarlos, en silenciarlos. Sus estocadas eran salvajes y nerviosas, por lo que termin pronto el trabajo. Arrastr los cuerpos hasta el puesto de vigilancia, pero no haba tiempo de volver a levantar el puente; adems, un hombre solo era imposible que lo lograra. Por un momento, consider cambiarse la ropa con uno de los guardias, pero habra malgastado un tiempo precioso y la creciente oscuridad estaba de su parte. Ezio comenz a subir el camino que llevaba al castillo y agradeci las sombras que haban empezado a acumularse en sus laterales. Alcanz la base de sus muros en un lado oculto, sin problemas. El sol se haba puesto, tan solo se vea un resplandor rojo detrs de las montaas y los riscos distantes, al oeste. Haca fro y el viento era insistente. Como el castillo era antiguo, tena la piedra erosionada y dispona de suficientes lugares donde asirse con pies y manos para un escalador que saba lo que estaba haciendo. Ezio, con el plano de la fortaleza que haba estudiado en Roma en mente, recurri a las ltimas reservas de energa y

comenz el ascenso. Unos treinta metros, calcul, y estara en el santuario externo. Saba que despus de aquello, estaban las puertas que conectaban con las fortificaciones interiores, las torres y el torren. La subida era ms difcil de lo que haba pensado. Le dolan los brazos y las piernas, y dese tener algn tipo de instrumento para sujetarse mejor, algo que se agarrara a los asideros inexorablemente, y aumentara la fuerza de sus manos. Pero se oblig a seguir subiendo y mientras desaparecan los ltimos rescoldos de la puesta de sol tras las murallas negras de la montaa, dando paso a las primeras estrellas plidas, Ezio se lanz a una pasarela colocada unos cuantos metros por debajo de las almenas del muro exterior. A ambos lados, a unos cincuenta metros, se hallaban las atalayas, pero los guardias que haba all miraban hacia abajo. Haba un alboroto, que apenas oa, procedente del puesto de vigilancia junto al puente. Alz la vista hacia la torre del homenaje. Habran guardado su equipo sus valiosas alforjas con las armas en la segura bodega que haba debajo. Baj de la pasarela al suelo, siempre mantenindose en las sombras. Torci a la izquierda, hacia donde saba que estaba la puerta por donde accedera al torren.

12
Caminando tan sigiloso como un puma y buscando siempre la ruta ms oscura, Ezio lleg a su meta sin ms confrontaciones. Menos mal, porque lo ltimo que quera era otra pelea ruidosa. Si le encontraban de nuevo, no le dejaran quedarse mucho tiempo, ni le daran la ms mnima oportunidad de escapar; lo mataran all mismo, lo ensartaran como a una rata. No haba muchos guardias, los que haba visto en las almenas. Deban de estar todos fuera, buscndolo bajo la inestable luz plida que ofreca la multitud de estrellas. Y la mel en el puesto de vigilancia les habra hecho redoblar los esfuerzos, pues aquello probaba sin lugar a dudas que no estaba muerto. Haba dos guardias templarios ms viejos, sentados a una mesa de madera rugosa, cerca de la entrada a la bodega. Sobre la mesa haba una jarra de peltre grande, llena de lo que pareca ser vino tinto, y dos vasos de madera. Los dos guardias tenan la cabeza y los brazos en la mesa. Estaban roncando. Ezio se acerc con extrema precaucin, al ver las llaves colgando en el costado de uno de los hombres. No haba olvidado las habilidades de carterista que la Asesina madame Paola le haba enseado cuando era joven, en Florencia. Con mucho cuidado para evitar que las llaves hicieran ruido pues el ms mnimo sonido despertara a

los hombres y podra significar su muerte, levant el aro y con la otra mano, torpemente, desat la correa de cuero que estaba sujeta al cinturn del guardia. En algn punto, el nudo suelto se enganch, y al esforzarse por soltarlo, tir demasiado fuerte y el hombre se despert. Ezio se convirti en una estatua, observando, vigilante, con ambas manos enlazadas, e incapaz de realizar ningn movimiento para coger alguna de las armas del guardia. Pero el hombre tan solo resopl, continu durmiendo y arrug la frente, incmodo, tal vez por algn sueo. Por fin el llavero estaba en manos de Ezio, y este recorri a hurtadillas el pasillo iluminado por la luz de las antorchas, ms all de los guardias, al tiempo que miraba las pesadas puertas de madera, acorazadas, que haba a cada lado. Tena que ir rpido, pero tardara en comprobar qu llave del gran aro de acero abra cada cerradura, y a su vez tena que asegurarse de que las llaves no hacan ningn ruido mientras las manipulaba. En la quinta puerta tuvo suerte. Dio con un autntico arsenal: haba armas de varios tipos bien amontonadas en estanteras de madera que recorran toda la pared. Haba cogido una antorcha de un arbotante junto a la puerta y gracias a la luz no tard en encontrar sus bolsas. Un rpido inventario indic que no le faltaba nada, ni siquiera, segn vea, las haban tocado. Suspir, aliviado,

porque lo que menos deseaba era que los Templarios les pusieran las manos encima. Los Templarios tenan a varias mentes hbiles trabajando para ellos y habra sido un desastre si hubieran sido capaces de copiar las hojas ocultas. Las examin brevemente. Haba viajado con lo que consideraba su equipo fundamental, y comprob, despus de revisarlo dos veces, que todo lo que haba llevado consigo estaba en su sitio. Se coloc la cimitarra y la desenvain para asegurarse de que la hoja an estaba afilada, luego la meti en la funda, con un gesto firme. Se at la muequera al brazo izquierdo y en la mueca, la cuchilla que no se haba roto. La hoja rota y el arns los guard en la bolsa, no se los iba a dejar a los Templarios, ni siquiera en su estado actual; siempre caba la posibilidad de que la repararan. Ese problema lo resolvera cuando llegara el momento. Meti la pistola con resorte y las municiones en las bolsas, y se arriesg a dedicar cierto tiempo a revisar que el paracadas no se hubiera daado. El paracadas era nuevo, un invento de Leonardo que todava no haba utilizado. Pero las pruebas que haba realizado haban demostrado con creces su potencial. Dobl bien la estructura, parecida a una tienda, y la guard con el resto del equipo. Se ech las bolsas al hombro, at bien la correa y volvi por donde haba venido, pasando junto a los guardias que seguan durmiendo. Una vez fuera, comenz a

trepar. Localiz una posicin estratgica protegida en una torrecilla alta de la torre del homenaje. Haba escogido el sitio porque daba al jardn trasero de Masyaf, bajo el que, si su investigacin de los planos del castillo haba sido correcta, los Templarios estaran concentrando todos sus esfuerzos para localizar la biblioteca del gran Mentor Asesino, Altar, quien haba dirigido la Hermandad haca tres siglos. Era la biblioteca legendaria de los Asesinos, y la fuente de toda su fuerza y conocimiento, si es que la carta de su padre era fiable. Ezio ya no tena ninguna duda de que tal hallazgo explicara la presencia de los Templarios en aquel lugar. En el borde de la torrecilla del muro exterior, que daba al jardn, se hallaba la gran estatua de piedra de un guila, con las alas plegadas, pero tan real que pareca estar a punto de echarse a volar y abatirse sobre alguna presa desprevenida. Examin la estatua. A pesar de su peso, se balance un poco cuando ejerci presin sobre ella. Perfecto. Ezio se coloc junto a la estatua y se dispuso a pasar en calma el resto de la noche, a sabiendas de que nada sucedera antes del amanecer. Si no aprovechaba aquella oportunidad para descansar, no sera capaz de actuar con eficacia cuando llegara el momento. Puede que los Templarios le hubieran tomado por una especie de

semidemonio, pero l saba demasiado bien que era tan solo un hombre, como cualquier otro. Pero antes de ponerse a descansar, le asalt una duda repentina y ech un vistazo al jardn inferior. No haba rastro de excavaciones. Acaso se haba equivocado? Recurri a las lecciones que haba aprendido y a la fuerza que haba desarrollado en el entrenamiento. Concentr la vista para adquirir el poder de un guila y examin minuciosamente el terreno que tena debajo. Se concentr mucho, y por fin fue capaz de distinguir un plido resplandor que emanaba de una parte del mosaico del suelo, de una glorieta, antes ornamental y ahora cubierta de maleza. Satisfecho, sonri y se relaj. El mosaico representaba la imagen de la diosa Minerva. El sol apenas haba rozado las almenas al este cuando Ezio, como nuevo tras breves horas de sueo y alerta, agachado junto al guila de piedra, supo que el momento haba llegado. Tambin saba que deba actuar rpido. Cada segundo que pasaba all aumentaba el riesgo de que le descubrieran. Los Templarios no habran perdido la esperanza de atraparlo y le atacaran con odio. Su huida, cuando le tenan en las garras de la muerte, les haba dejado sedientos de venganza. Ezio calcul las distancias y los ngulos y, cuando qued satisfecho, coloc la bota en el guila de piedra y empuj la estatua con fuerza. Se balance en su pedestal y

luego cay sobre el parapeto, dando volteretas hacia el suelo de mosaico de abajo. Ezio la observ apenas un segundo para verificar su curso antes de lanzarse al aire detrs de ella con un Salto de Fe. Haca tiempo que no llevaba uno a cabo y sinti de nuevo la antigua euforia. Cayeron hacia abajo, primero el guila y luego Ezio en picado, en la misma trayectoria, cinco metros por encima. Hacia lo que pareca un suelo muy slido. Ezio no tuvo tiempo de rezar para no haber cometido un error. Si lo haca, el tiempo para rezar para todo pronto se acabara. El guila aterriz antes, en el centro del mosaico. Por una fraccin de segundo pareci como si el ave se hubiera roto en pedazos, pero era el mosaico el que se haba roto y revelaba una gran abertura debajo, que se adentraba en la tierra, por la que el guila y Ezio cayeron. Enseguida se desliz por una rampa, inclinada en un ngulo de cuarenta y cinco grados respecto al suelo. Primero cay con los pies, guindose con los brazos al tiempo que oa el estruendo del guila de piedra, recorriendo su camino delante de l, hasta que, con un fuerte plaf, cay a un gran estanque subterrneo. Ezio la sigui. Cuando sali a la superficie, vio que el estanque estaba en medio de una gran antecmara de algn tipo. Una antecmara porque su centro arquitectnico era una puerta. Una puerta verde oscuro, pulida por el paso del tiempo.

Ezio no estaba solo. Un grupo de cinco Templarios en el terrapln de granito del lago, cerca de la puerta, se haba dado la vuelta al or la estrepitosa intrusin, y le estaban esperando, gritando, con las espadas preparadas. Les acompaaba un hombre vestido con ropa de trabajo, con un delantal de lona polvoriento alrededor de la cintura y una bolsa de cuero para las herramientas en el cinturn. Un picapedrero, por su aspecto. Mientras observaba boquiabierto, sostena en las manos un martillo y un cincel grande. Ezio se dirigi al terrapln cuando los guardias templarios avanzaron apresuradamente para propinarle una lluvia de golpes, pero el Asesino los esquiv lo suficiente para ponerse de pie. Se prepar para enfrentarse a ellos. Volvi a sentir su miedo y se aprovech de su vacilacin transitoria para atacar primero. Desenvain su cimitarra firmemente, con la mano derecha, y sac la hoja oculta debajo de su izquierda. Con dos golpes rpidos a izquierda y derecha, derrib a los dos hombres que se hallaban ms cerca. Los dems le rodearon, fuera de su alcance, y se turnaban para dar repentinas estocadas, como vboras contundentes, que esperaban desorientarlo. Pero sus esfuerzos no estaban lo bastante coordinados. Ezio logr golpear con un hombro a uno de ellos y lo lanz al estanque. Se hundi casi inmediatamente y las aguas oscuras cortaron su angustioso grito de ayuda. Ezio se dio

la vuelta, todava agachado, y arroj a un cuarto hombre por encima de su espalda sobre el granito. Su casco sali volando y se le rompi el crneo contra la piedra dura como el diamante, con un ruido parecido al de un disparo. El quinto hombre superviviente, un cabo templario, espet una orden desesperada al trabajador, pero este no hizo nada, estaba demasiado petrificado para moverse. Entonces, al ver que Ezio se volva hacia l, el cabo retrocedi, con la boca babeando, hasta que la pared que tena detrs detuvo su retirada. Ezio se acerc, con la mera intencin de dejar inconsciente al Templario. El cabo, que haba estado esperando aquel momento, llev una traicionera daga a la entrepierna de Ezio, pero este la esquiv y agarr al hombre por el hombro, cerca del cuello. Te iba a perdonar la vida, amigo, pero no me dejas otra opcin. Con un golpe rpido de la afilada cimitarra, Ezio le cort la cabeza al hombre. Requiescat in Pace dijo en voz baja. Y luego se volvi hacia el picapedrero.

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El hombre tena aproximadamente la edad de Ezio, pero estaba entrado en carnes y no en muy buena forma. En aquel momento temblaba como un chopo gigantesco. No me matis, seor! suplic el hombre, encogido de miedo. No soy ms que un trabajador. Tan solo un pobre don nadie, con una familia que cuidar. Tienes nombre? Adad, seor. Qu tipo de trabajo haces para esta gente? Ezio se agach para limpiar sus hojas en la tnica del cabo muerto y las guard. Adad se relaj un poco. Segua sujetando el cincel y el martillo, y Ezio no les haba quitado el ojo de encima, pero el picapedrero pareca haber olvidado que los tena en las manos. Cavar, sobre todo. Es un trabajo espantoso, seor. En todo un ao solo he encontrado esta cmara. Adad examin el rostro de Ezio, pero si estaba buscando compasin, no la iba a encontrar. Tras unos instantes de silencio, continu: Llevo los tres ltimos meses intentando atravesar esta puerta. Ezio se apart del hombre y examin la puerta. No has avanzado mucho coment. Ni siquiera he hecho una muesca! Esta piedra es

ms dura que el acero. Ezio pas una mano por la piedra lisa como el cristal. La seriedad de su expresin se agudiz. Dudo que alguna vez lo consigas. Esta puerta guarda objetos ms valiosos que todo el oro del mundo. Ahora que la amenaza de muerte haba pasado, los ojos del hombre brillaron de forma involuntaria. Ah! Os refers a piedras preciosas? Ezio se lo qued mirando con sorna. Despus volvi su mirada a la puerta y la examin detenidamente. Aqu hay ojos de cerradura. Cinco. Dnde estn las llaves? A m no me cuentan casi nada. Pero s que los Templarios encontraron una bajo el palacio del sultn otomano. En cuanto al resto, supongo que se lo dir el librito que tienen. Ezio le mir con acritud. En el palacio del sultn Bayezid? Y qu libro es ese? El mampostero se encogi de hombros. Un diario de algn tipo, creo. Ese capitn desagradable, el que tiene la cara llena de cicatrices, lo lleva consigo a todas partes. Ezio entrecerr los ojos. Pens rpido. Despus, pareci relajarse y sac una pequea bolsa de lino de su tnica para tirrsela a Adad. Tintine cuando la cogi el

hombre. Vete a casa dijo Ezio. Busca otro trabajo, con hombres honestos. Adad pareca contento y, luego, dudoso. No sabis cunto me gustara. Me encantara dejar este lugar. Pero estos hombres me matarn si lo intento. Ezio se volvi ligeramente y mir por la rampa detrs de l. Bajaba un fino rayo de luz. Mir de nuevo al mampostero. Empaqueta tus herramientas dijo. Ahora no tienes nada que temer.

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Siguiendo las escaleras y los pasillos menos frecuentados del castillo, Ezio lleg a las altas almenas ocultas, con el aliento dibujado en el aire fro. Las rode hasta un lugar que daba a la aldea de Masyaf, bajo la sombra del castillo. Saba que no podra abandonar la fortaleza por ninguna de las puertas sumamente vigiladas, pero tena que localizar al capitn con cicatrices y la cabeza rapada. Supuso que el hombre estara fuera, supervisando la bsqueda tras su huida. Los Templarios estaran dando una batida por el campo, lo que explicaba la relativa ausencia de hombres en los lmites de la fortaleza. En cualquier caso, Ezio saba que el siguiente paso de su misin se encontraba ms all de las murallas de Masyaf, pero antes tena que abandonar el lugar. En cuanto vio bien la aldea, advirti que los guardias templarios iban de casa en casa, interrogando a los habitantes. Se asegur de tener el sol a la espalda, evitando que le pudieran ver desde abajo. Desat las correas de sus bolsas y sac el paracadas para desplegarlo y prepararlo lo ms rpido posible, con el cuidado que requera, puesto que su vida dependa de ello. Haba mucha distancia y el descenso era demasiado peligroso incluso para el ms osado Salto de Fe.

El paracadas tom la forma de una tienda rectangular, o una pirmide, de seda fuerte, sujeta por unas riostras de fino acero. Ezio amarr las cuerdas de sus cuatro esquinas a un arns de liberacin rpida, que se enroll al cuerpo; luego, hizo una pausa para evaluar el viento y tras asegurarse de que nadie abajo estaba mirando hacia arriba, se lanz al vaco. Habra sido una sensacin excitante si hubiera dispuesto de tiempo para disfrutarla, pero se concentr en guiar el aparato, al tiempo que utilizaba las corrientes de conveccin y trmicas lo mejor que poda, imitando a un guila, para llegar a salvo a tierra, a unos doce metros del edificio ms cercano. Guard el paracadas a toda prisa y entr en el pueblo. Como era de esperar, los Templarios estaban ocupados hostigando a los aldeanos, zarandendolos y golpendolos sin piedad, si mostraban la ms mnima seal de no responder con claridad y al instante. Ezio se mezcl entre la gente del pueblo para escuchar y observar. Un anciano estaba pidiendo misericordia mientras un Templario bravo estaba ante su silueta encogida de miedo. Ayudadme, por favor! suplicaba a cualquiera que le escuchara, pero nadie lo haca. Habla, perro! grit el Templario. Dnde est? En otra parte, dos matones pegaban a un hombre ms

joven, mientras l les imploraba que se detuvieran. Otro gritaba: Soy inocente!, mientras lo aporreaban en el suelo. Dnde se esconde? grueron sus atacantes. No solo a los hombres trataban con crueldad. Otros dos cobardes Templarios sujetaban a una mujer mientras un tercero le daba patadas sin clemencia, ahogando sus gritos, mientras ella se retorca en el suelo, rogando lastimeramente que pararan. No s nada! Por favor, perdonadme! Trenos al Asesino y no sufrirs ms dao dijo con desdn el torturador y acerc la cara a la suya. De lo contrario... Ezio observ, ansioso por ayudar, pero se oblig a seguir concentrado en buscar al capitn. Lleg a la puerta principal del pueblo justo a tiempo de ver el objeto de su bsqueda, montado en un carro tirado por caballos. El capitn tena tanta prisa por marcharse que sac al conductor de su asiento y lo tir al suelo. Fuera de mi camino! bram. Fye ap brost mou! Agarr las riendas y mir con hostilidad a sus tropas. Que ninguno de vosotros se vaya hasta que el Asesino est muerto. Me entendis? Encontradle! Ezio advirti que haba hablado en griego. Antes haba odo bsicamente italiano y rabe. Acaso el capitn era un bizantino a cargo de una cuadrilla de Templarios? Un

descendiente de los exiliados cuando Constantinopla fue conquistada por la espada del sultn Mehmed haca sesenta y cinco aos? Ezio saba que los exiliados se haban establecido en el Peloponeso poco despus, y que, tras la derrota que les infligieron all los triunfantes otomanos, algunos sobrevivieron en Asia Menor y Oriente Prximo. Avanz, a la intemperie. Los soldados le miraron, nerviosos. Seor! dijo uno de los sargentos ms atrevidos . Al parecer nos ha encontrado. Como respuesta, el capitn sac la fusta del hueco junto al asiento del conductor y azot a los caballos al tiempo que gritaba: Arre, arre! Ezio, al ver aquello, ech a correr. Las tropas templarias trataron de impedrselo, pero desenvain su cimitarra y les cort el camino, impaciente. Se abalanz hacia el carro que desapareca con rapidez, no consigui alcanzarlo, pero s agarr una cuerda que colgaba de l. El carro fren un instante y luego sali con fuerza hacia delante, arrastrando a Ezio consigo. Con mucho esfuerzo, Ezio comenz a subir por la cuerda hacia el carro, mientras oa detrs el ruido atronador de los cascos. Un par de soldados haban montado en sus caballos y le pisaban los talones, con las espadas levantadas, esforzndose por acercarse lo suficiente para

matarlo. Mientras cabalgaban, gritaban advertencias al capitn, que fustigaba a sus caballos para que galoparan a una velocidad vertiginosa. Entretanto, otro carro, ms ligero, se haba puesto a perseguirles y les estaba alcanzando con rapidez. Chocando con el terreno lleno de baches, Ezio continu subiendo por la cuerda. Estaba a medio metro de la puerta trasera del carro cuando dos jinetes detrs de l se acercaron. Agach la cabeza, esperando un golpe, pero se precipitaron demasiado al concentrarse ms en su presa que en los caballos. Sus montas chocaron a escasos centmetros de Ezio y cayeron en un caos de gritos de caballos, maldiciones de jinetes y polvo. Ezio hizo un ltimo gran esfuerzo con los brazos doloridos. Respirando con dificultad, coloc como pudo el ltimo pie en el carro, al que se aferr por un instante, inmvil, con la cabeza dndole vueltas, mientras recuperaba el aliento. Entretanto, el segundo carro se haba mantenido al lado del primero, y el capitn haca seas desesperadamente a los hombres que lo llevaban para que lo acercaran ms. En cuanto lo consiguieron, el capitn salt de su carro al de ellos y sac al conductor de su asiento. Con un grito sordo, el hombre cay al suelo del vehculo que iba a toda velocidad y se dio un golpe atroz contra una roca y rebot, antes de quedar inerte, con la

cabeza retorcida en un ngulo antinatural. El capitn recuper el control de los caballos que se precipitaban y se march corriendo. Ezio, por su parte, se coloc enseguida en la parte delantera del carro en el que estaba y cogi las riendas. Los msculos de sus brazos protestaron mientras tiraba para estabilizar sus dos caballos, salpicados de espuma, con la mirada enloquecida, y la sangre acumulndose en los bocados. Pero aun as seguan al galope y Ezio continu la persecucin. Al ver aquello, el capitn se dirigi hacia una vieja puerta abierta en el camino, sostenida por unas columnas de ladrillo que se desmoronaban. Consigui rozar una de ellas sin dificultar su avance y la columna cay en un galimatas de mampostera, justo enfrente de Ezio. En aquel instante, Ezio tir de las riendas para guiar a sus caballos hacia la derecha y el carro sali del camino y choc con unos matorrales en el borde. Se esforz por llevar a los caballos hacia la izquierda para volver al camino. Volaban por todas partes polvo y piedrecillas, que cortaban las mejillas de Ezio y le obligaban a entornar los ojos para protegerlos y seguir concentrado en su presa. Vete al infierno, maldito seas! chill el capitn por encima del hombro. Ezio ahora vea a los soldados que se agarraban precariamente a la parte trasera del otro carro mientras preparaban granadas para lanzrselas. Zigzagueando lo

mejor que pudo para evitar las explosiones, que estallaban a ambos lados y detrs de l, Ezio se esforz al mximo para mantener el control de sus aterrados caballos en estampida en aquel momento. Pero las bombas no alcanzaron su objetivo y l mantuvo su curso. El capitn prob una tctica distinta, peligrosa. De repente aminor la marcha para quedar atrs, de modo que Ezio se pusiera a su nivel antes de que pudiera contraatacar. El capitn vir bruscamente de inmediato para que su carro chocara de costado con el de Ezio. Ezio vio el blanco de los ojos medio enloquecidos del capitn, la cicatriz amoratada en su rostro crispado, cuando se fulminaron mutuamente con la mirada, entre los remolinos del aire. Muere, bastardo! grit el capitn. Entonces mir hacia delante. Ezio sigui su mirada y vio una torre de viga; ms all, haba otro pueblo. Era ms grande que Masyaf y estaba parcialmente fortificado. Un distante bastin templario. El capitn se las apa para que sus caballos salieran al galope de nuevo y mientras se alejaba con un grito de triunfo, sus hombres lanzaron dos bombas ms. En esta ocasin una explot bajo la rueda trasera de la izquierda del carro de Ezio. La carga lo lanz por los aires. Ezio sali despedido, al tiempo que los caballos geman como almas en pena y se salan del camino hacia unos matorrales,

arrastrando los restos del carro maltrecho. El terreno desapareci abruptamente a la derecha del camino y Ezio cay seis metros por un barranco, donde una masa enorme de arbustos espinosos interrumpi su cada y lo ocult. Estaba boca abajo, mirando el implacable suelo gris a escasos centmetros de su cara, incapaz de moverse, incapaz de pensar, pero sabiendo que tena rotos todos los huesos del cuerpo. Cerr los ojos y esper el final.

15
Mientras se hallaba en una especie de sueo, Ezio oy voces, muy lejos. Crey volver a ver al joven vestido de blanco, pero no estaba seguro. Era alguien que ni le haba ayudado, ni le haba puesto obstculos, pero que aparentemente estaba de su lado. Aparecieron y desaparecieron otros: sus hermanos, muertos haca ya tiempo, Federico y Petruccio; Claudia; su padre y su madre; y el hermoso y cruel rostro de Caterina Sforza, lo que fue inesperado y superfluo. Las visiones se desvanecieron, pero las voces se quedaron, ms fuertes ahora, conforme sus otros sentidos volvan. Not tierra en la boca y oli el suelo en el que tena apoyada la mejilla. El dolor que senta en todo el cuerpo tambin regres. Pens que no volvera a ser capaz de moverse. Las voces no eran muy claras, venan de arriba. Se imagin que los Templarios se estaran asomando por el borde del pequeo precipicio por el que haba cado, pero se dio cuenta de que no podan verle. Los espesos arbustos deban de ocultar su cuerpo. Como no le vean, los Templarios organizaron un equipo de bsqueda. Ms tarde, el capitn se enfurecera cuando regresaran sin ningn informe concluyente.

Esper un rato, hasta que las voces por fin dejaron de orse y cay el silencio. Entonces, vacilante, flexion las manos y los pies, luego los brazos y las piernas, mientras escupa tierra, agradecido. Por lo visto no se haba roto nada. Despacio, dolorido, consigui salir de los matorrales y se levant. Despus, con cuidado, y ponindose a cubierto, volvi trepando al camino. Lleg justo a tiempo de ver al capitn templario cruzando la entrada de las murallas del pueblo fortificado, a unos doscientos metros. A un lado del camino, donde crecan los arbustos y pudo esconderse, se limpi y comenz a caminar hacia el pueblo, pero pareca como si cada msculo de su cuerpo se quejara. Esto antes era ms fcil murmur para sus adentros, arrepentido. Pero se oblig a seguir adelante y, al bordear la muralla, encontr un sitio por donde poda trepar. Meti la cabeza por el parapeto para comprobar que no le vigilaban, se dio impulso y cay al otro lado. Fue a parar a un corral, vaco excepto por un par de vaquillas que se apartaron y le miraron con cautela. Esper, por si haba perros, pero, al cabo de un minuto, atraves la portezuela del corral y, siguiendo el sonido de las voces que se alzaban, cruz el pueblo aparentemente desierto para llegar hasta ellas. Cerca de una plaza, vio al capitn y se escondi detrs de un cobertizo. El capitn, que estaba en la parte

superior de una torre baja en una de las esquinas de la plaza, reprenda a dos sargentos descontentos. Ms all, los habitantes del pueblo reunidos estaban en completo silencio. Las palabras del capitn tan solo se vieron interrumpidas por el chop-chop de una noria que haba al otro lado, que funcionaba gracias al arroyo que atravesaba el pueblo. Por lo visto soy el nico por aqu que sabe cmo llevar un caballo estaba diciendo el capitn. Esta vez, hasta que nos aseguremos de que est muerto, os ordeno que no bajis la guardia ni un momento. Entendis? S, seor respondieron los hombres hoscamente. Cuntas veces habis fracasado en el intento de matarlo, hmm? continu el capitn, enfadado. Escuchadme bien: si no veo su cabeza rodando por el polvo a mis pies dentro de una hora, le sustituiris vosotros! El capitn se call, se dio la vuelta y contempl el camino desde su posicin estratgica. Ezio vio que estaba nervioso. Jugueteaba con la palanca de su ballesta. Ezio se haba mezclado entre la multitud de habitantes del pueblo durante la diatriba del capitn. No le resultaba difcil pasar desapercibido con su aspecto maltrecho y vapuleado. Pero la multitud ya se estaba disolviendo para volver al trabajo. La gente estaba tensa, y cuando un hombre delante de l tropez de pronto, y empuj a otro, el

segundo se dio la vuelta, irritado, y dijo bruscamente: Eh, aprtate de mi camino, muvete! El capitn, atrado por el alboroto, le ech un vistazo a la muchedumbre y al instante vio a Ezio. T! grit. Al momento mont su arco y coloc la flecha para disparar. Ezio la esquiv con agilidad y le pas volando para incrustarse en el brazo del hombre que haba hablado antes. Ayyy! grit este, agarrndose el bceps destrozado. Ezio sali disparado en busca de refugio cuando el capitn volvi a cargar. No te marchars de aqu vivo! vocifer el capitn y lanz otra flecha. Esta vez el proyectil se clav, sin herir a nadie, en el marco de madera de una puerta tras la que se haba escondido Ezio. Pero no se trataba de que el capitn tuviera mala puntera. Hasta ahora Ezio haba tenido suerte. Tena que marcharse, y deprisa. Dos flechas ms pasaron silbando a su lado. No hay escapatoria! exclam el capitn tras l . Da la vuelta y enfrntate a m, viejo perro miserable. Dispar otra vez. Ezio respir hondo y salt para cogerse al dintel de otra puerta, se balance y lleg al tejado plano de arcilla de

una vivienda. Lo atraves corriendo mientras otra flecha pasaba silbando junto a su oreja. Qudate ah y muere chill el capitn. Te ha llegado la hora y tienes que aceptarlo, aunque ests muy lejos de tu repugnante perrera en Roma! As que ven a encontrarte con el que va a matarte! Ezio vio cmo los soldados corran a la parte trasera del pueblo para cortarle la retirada. Pero haban dejado al capitn solo con sus dos sargentos, y tena la aljaba de flechas vaca. Los habitantes del pueblo se haban dispersado y haca tiempo que haban desaparecido. Ezio se agach bajo el muro que rodeaba el tejado, desat las correas de las bolsas que llevaba a la espalda y desliz la pistola por su mueca derecha. Por qu no te rindes?! dijo el capitn al desenvainar la espada. Ezio se puso de pie. Nunca aprend cmo respondi con voz clara, alzando la pistola. El capitn mir el arma levantada durante un momento de pnico y miedo, y despus les grit a sus acompaantes: Apartaos de mi camino!. Los empuj y salt de la torre al suelo. Ezio dispar y la bala que le alcanz la rodilla izquierda impact en mitad del salto. Con un alarido de dolor, el capitn cay al suelo, y estrell la cabeza contra

una piedra angulosa antes de seguir rodando. Los sargentos huyeron. Ezio cruz la plaza desierta. No volvi a ver a ningn soldado. O les haba convencido el miedo que les daba Ezio porque les pareca un ser sobrenatural o el amor por su capitn haba resultado no ser tan fuerte. Se hizo el silencio salvo por el constante traqueteo de la noria y el quejido agonizante del capitn. El capitn mir a Ezio a los ojos al acercarse. Oh, maldita sea dijo. Bueno, a qu esperas? Adelante, mtame! Tienes algo que necesito le dijo Ezio con calma y recarg su pistola para tener las dos cmaras preparadas. El capitn mir el arma. Veo que el viejo chucho an muerde dijo con los dientes apretados. La sangre flua de su pierna y de una herida ms grave en la sien izquierda. El libro que llevas. Dnde est? El capitn pareca astuto. Te refieres al antiguo diario de Nicols Polo? Lo conoces? Me sorprendes, Asesino. Estoy lleno de sorpresas contest Ezio. Dmelo. Al ver que no poda evitarlo de ninguna manera, el capitn, gruendo, sac de su jubn el viejo libro

encuadernado en piel, de unos treinta centmetros por quince. Le temblaba la mano y lo dej caer al suelo. El capitn lo mir, con una risa que se convirti en un gorjeo en su garganta. Cgelo dijo. Hemos extrado todos sus secretos y ya hemos encontrado la primera de las cinco llaves. Cuando tengamos el resto, el Gran Templo y todo el poder que alberga ser nuestro. Ezio le mir con desdn. No te lleves a engao, soldado. No hay ningn templo antiguo en Masyaf. Tan solo una biblioteca, repleta de sabidura. El capitn le mir. Tu antecesor Altar tuvo la Manzana del Edn bajo su control durante sesenta aos, Ezio. Consigui mucho ms de lo que t llamas sabidura. Lo aprendi... todo! Ezio reflexion sobre aquello por un momento. Saba que la Manzana estaba a salvo, enterrada en la cripta de una iglesia en Roma. Maquiavelo y l se haban encargado de eso. Pero inmediatamente volvi a prestar atencin ante el fuerte grito de dolor que emiti el capitn. Haba estado perdiendo sangre sin parar por las heridas abiertas mientras haban estado hablando. Ahora el hombre tena la palidez de la muerte. Una curiosa expresin de paz se reflej en su rostro y qued tumbado boca arriba mientras un ltimo gran suspiro se escapaba de sus labios.

Ezio le observ un momento. Eras un verdadero bastardo dijo. Pero aun as: Requiescat in Pace. Se agach y, con cuidado, le cerr los ojos al hombre con su mano enguantada. La noria segua martilleando. De lo contrario, hubiera habido silencio. Ezio cogi el libro y le dio la vuelta en sus manos. En la cubierta vio un smbolo en relieve, aunque haca tiempo que haba perdido el dorado. El emblema de la Hermandad Asesina. Sonri un poco y lo abri por la pgina del ttulo. LA CROCIATA SEGRETA Nicols Polo MASYAF, giugno, MCCLVII COSTANTINOPOLI, gennaio, MCCLVIII Al leer, Ezio contuvo la respiracin. Constantinopla pens. Claro....

16
La brisa arreci y Ezio apart los ojos del libro de Nicols Polo, abierto en su regazo. Estaba sentado bajo un toldo, en la cubierta de popa del grande y ancho baghlah, mientras atravesaba el agua clara y azul del mar Blanco, con las dos velas latinas y el foque desplegados para aprovecharse completamente del viento favorable. El largo viaje desde Latakia en la costa siria le haba llevado primero de vuelta a Chipre. El siguiente puerto de escala haba sido Rodas, donde le llam la atencin la llegada a bordo de un nuevo pasajero, una hermosa mujer de unos treinta aos, que llevaba un vestido verde, en perfecta armona con su pelo rubio cobrizo. Luego pas por el norte del Dodecaneso hacia los Dardanelos y, por ltimo, al mar de Mrmara. El viaje estaba llegando a su fin. Los marineros se llamaban unos a otros mientras los pasajeros se colocaban en fila en la borda para ver cmo, a un par de kilmetros de distancia, reluciendo bajo la intensa luz del sol, la gran ciudad de Constantinopla se alzaba sobre el puerto a proa. Ezio trat de identificar partes de la ciudad en el mapa que haba comprado en el puerto sirio antes de embarcar. A su lado haba un joven vestido con ropas caras, probablemente an adolescente, un otomano, aunque tambin estaba claro

que la ciudad le resultaba familiar. El joven, con quien no se haba relacionado mucho, estaba ocupado con un astrolabio de marinero, tomando medidas y notas en un cuaderno con tapas de marfil, que colgaba de una cuerda de seda atada a su cinturn. Dnde est eso? pregunt Ezio, sealando. Quera tener tanta informacin del lugar como fuera posible antes de atracar. La noticia de su huida de los Templarios en Masyaf no tardara en llegar y tena que trabajar rpido. Ese es el barrio de Bayezid. La gran mezquita que ves fue construida por el sultn hace unos cinco aos. Y ms all se ven los tejados del Gran Bazar. Lo tengo dijo Ezio, entornando los ojos por el sol, para enfocar, deseando que Leonardo hubiera encontrado el momento de hacer aquel instrumento del que siempre estaba hablando, una especie de tubo extensible con lentes, que haca parecer cercanas las cosas distantes. Vigila tu monedero cuando vayas al Bazar le aconsej el joven. Hay personas de todo tipo por all. Como en cualquier zoco. Evet. El joven sonri. Por all, donde estn las torres, est el Distrito Imperial. Esa gran cpula que ves es la antigua iglesia de Hagia Sofia. Ahora es una mezquita, por supuesto. Y ms all, hay un edificio amarillo largo y bajo. La verdad es que es un complejo de edificios, con dos

cpulas bajas juntas y un chapitel. Eso es Topkapi Sarayi. Uno de los primeros que se levantaron tras la conquista, y todava estamos trabajando en l. Es la residencia del sultn Bayezid? El rostro del joven se oscureci ligeramente. Debera serlo, pero no, no lo es. No de momento. Tengo que visitarlo. Ser mejor que te asegures de que te hayan invitado primero! La brisa amain y las velas ondearon. Los marineros recogieron el foque. El capitn vir un poco la proa y vieron otro ngulo de la ciudad. Ves la mezquita all? continu el joven como si estuviera ansioso por apartar la conversacin del palacio de Topkapi. Esa es la Fatih Camii, lo primero que construy el sultn Mehmed para celebrar su victoria frente a los bizantinos. Aunque no quedaba mucho de ellos cuando lleg aqu. Su imperio haca ya mucho tiempo que estaba muerto. Pero quera su mezquita para superar Hagia Sofia. Como puedes comprobar, no lo consigui. No fue por no intentarlo dijo Ezio diplomticamente mientras los ojos examinaban el magnfico edificio. Mehmed se pic continu el joven. La historia cuenta que le hizo cortar el brazo al arquitecto como castigo. Pero, por supuesto, no es ms que una leyenda.

Sinan era un arquitecto demasiado bueno como para que Mehmed quisiera hacerle dao. Has dicho que el sultn no vive ah apunt Ezio con tacto. Bayezid? No. La expresin atribulada del joven apareci de nuevo. Un gran hombre, el sultn, aunque el sosiego y la devocin han sustituido a la pasin de su juventud. Pero, ay!, est en desacuerdo con uno de sus hijos, Selim, lo que ha provocado una guerra entre ellos, que lleva aos cocindose a fuego lento. E l baghlah navegaba bajo los muros del sur de la ciudad y no tard en doblar la esquina norte hacia el Bsforo. Poco despus, una gran ensenada se abra a babor, y el barco se meti por all, por encima de la gran cadena que colgaba en la entrada. Ahora estaba baja, pero poda levantarse para cerrar el puerto en momentos de emergencia o en una guerra. La cadena no se usa desde la conquista observ el joven. Despus de todo, no detuvo a Mehmed. Pero es una medida de seguridad til respondi Ezio. Lo llamamos el Hali dijo el joven. El Cuerno de Oro. Y en la parte norte est la Torre de Glata. Tus compatriotas genoveses la construyeron hace ciento cincuenta aos. Eso s, la llamaron Christea Turris. Pero lo hicieron, no? Eres de Gnova?

Soy florentino. Ah, bien, no tiene remedio. Es una buena ciudad. Affedersiniz. No conozco muy bien esa parte tuya del mundo. Aunque muchos de tus compatriotas viven aqu todava. Los italianos llevan aqu siglos. Tu famoso Marco Polo. Su padre, Nicols, tambin comerci aqu hace ms de doscientos aos, con su hermano. El joven sonri al ver la cara de Ezio. Entonces volvi su atencin a la Torre de Glata. Tiene que haber un modo de poder llegar arriba. Podemos convencer a los de seguridad. Desde all se contemplan las mejores vistas de la ciudad. Eso sera... muy gratificante. El joven lo mir. Probablemente habrs odo hablar de otro famoso compatriota tuyo, que sigue viviendo aqu, creo. Leonardo da Vinci? Ese nombre me trae algunos recuerdos. Hace menos de una dcada, nuestro sultn le pidi a Sayin da Vinci bey que construyera un puente que cruzara el Cuerno. Ezio sonri al recordar que Leonardo una vez se lo haba mencionado de pasada. Poda imaginarse el entusiasmo de su amigo por aquel proyecto. Y qu pas? pregunt. No veo ningn puente. El joven extendi las manos.

Me dijeron que el diseo era bonito, pero, por desgracia, nunca se aprob el plano. El sultn al final decidi que era demasiado ambicioso. Non mi sorprende dijo Ezio, en parte para sus adentros. Luego seal otra torre. Es eso un faro? El joven sigui su mirada hacia un islote a popa. S, uno muy viejo. Tiene once siglos o ms. Se llama el Kiz Kulesi. Qu tal tu turco? Flojo. Entonces lo traducir. La llamarais la Torre de la Doncella. La llamamos as por la hija de un sultn que muri por la mordedura de una serpiente. Por qu viva en un faro? El joven sonri. El plan era evitar las serpientes respondi. Mira, ahora se ve el Acueducto de Valente. Ves la doble fila de arcos? Esos romanos s que saben construir. Antes, cuando era nio, me encantaba trepar por all. No deba de ser nada fcil. Parece como si quisieras intentarlo! Ezio sonri. Nunca se sabe dijo. El joven abri la boca como si fuera a decir algo, pero cambi de opinin y la volvi a cerrar. Mir a Ezio con un gesto poco amable y Ezio supo exactamente lo que estaba pensando: era un viejo intentando huir de su edad.

De dnde vienes? pregunt Ezio. El joven pareci adoptar una actitud desdeosa. Oh, de Tierra Santa contest. Bueno, nuestra Tierra Santa. La Meca y Medina. Se supone que todo buen musulmn debe hacer el viaje una vez en su vida. Lo has cumplido pronto. Puede decirse que s. Contemplaron en silencio la ciudad al pasar, mientras suban por el Cuerno hacia su anclaje. No existe ninguna ciudad en Europa con unos edificios as coment Ezio. Ah, pero este lado est en Europa respondi el joven. Por all... Seal al este por el Bsforo. Ese lado es Asia. Hay algunas fronteras que ni los otomanos pueden mover observ Ezio. Muy pocas respondi enseguida el joven y Ezio pens que sonaba a la defensiva. Despus cambi de tema . Has dicho que eres italiano, de Florencia continu. Pero tus ropas no lo reflejan. Y, perdname, pero es como si las hubieras llevado mucho tiempo. Llevas viajando mucho? S, da molto tempo. Dej Roma hace doce meses para buscar... inspiracin. Y esa bsqueda me ha llevado hasta aqu. El joven le ech un vistazo al libro que Ezio sujetaba

en la mano, pero no dijo nada. Ezio no quera revelar ms de su propsito. Se apoy en la barandilla y mir las murallas de la ciudad, y los otros barcos de todos los pases del mundo apiados en los amarraderos mientras su baghlah pasaba despacio a su lado. Cuando era nio, mi padre me contaba historias de la cada de Constantinopla dijo Ezio al final. Tuvo lugar seis aos antes de que yo naciera. El joven guard con cuidado su astrolabio en una caja de cuero, colgada de una correa que tena echada al hombro. Llamamos a la ciudad Kostantiniyye. No es lo mismo? Ahora la gobernamos nosotros, pero tienes razn. Kostantiniyye, Bizancio, Nova Roma, la Manzana Roja, qu diferencia hay? Dicen que Mehmed quera rebautizarla como Islam-bul (donde florece el Islam), pero esa deduccin es otra leyenda. Aun as, la gente usa ese nombre. Aunque, por supuesto, las personas cultas saben que debera ser Istan-bol (a la ciudad). El joven hizo una pausa. Qu historias te contaba tu padre? Sobre valientes cristianos aplastados por turcos malvados? No, en absoluto. El joven suspir. Supongo que la moral de cualquier historia se corresponde con el carcter del hombre que la cuenta.

Ezio se irgui. La mayora de sus msculos se haban recuperado durante aquel largo viaje, pero segua teniendo dolor en el costado. En eso estamos de acuerdo apunt. El joven sonri de forma afectuosa y sincera. Gzel! Me alegro! Kostantiniyye es una ciudad para gente de todo tipo y para todos los credos. Hasta para los bizantinos que quedan. Y los estudiantes como yo, o... los viajeros como t. Su conversacin fue interrumpida por un matrimonio seljuk, que paseaba por la cubierta. Ezio y el joven hicieron una pausa para escuchar qu decan. Ezio, porque cualquier informacin que pudiera recoger sobre la ciudad le interesaba. Mi padre no puede hacer frente a toda esa delincuencia estaba diciendo el marido. Tendr que cerrar la tienda si empeora la situacin. Pasar contest la esposa. Quiz cuando vuelva el sultn. Ja! replic el hombre con sarcasmo. Bayezid es dbil. Hizo la vista gorda a los advenedizos bizantinos y mira en qu ha resultado. Kargasha! Su esposa le mand callar. No deberas decir esas cosas! Por qu no? Solo digo la verdad. Mi padre es un hombre honrado y los ladrones le estn dejando sin nada.

Ezio los interrumpi. Perdonad, no he podido evitar oros. La mujer le lanz una mirada a su marido: Ves?. Pero el hombre se volvi hacia Ezio para dirigirse a l: Affedersiniz, efendim. Veo que sois un viajero. Si vais a quedaros en la ciudad, por favor, visitad la tienda de mi padre. Sus alfombras son las mejores de todo el imperio y os har un buen precio. Hizo una pausa. Mi padre es un buen hombre, pero los ladrones han destruido su negocio. El marido habra dicho ms, pero su mujer le apart a toda prisa de un tirn. Ezio intercambi una mirada con su compaero, que acababa de aceptar un vaso de sharbat, que le haba trado lo que pareca ser un ayudante de cmara. Levant el vaso. Quieres uno? Es muy refrescante y an falta un rato para que atraquemos. Sera perfecto. El joven le hizo una sea con la cabeza a su sirviente y este se retir. Pas un grupo de soldados otomanos de camino a casa tras una misin en el Dodecaneso, hablando de la ciudad a la que volvan. Ezio les salud con la cabeza y se uni a ellos un momento, mientras el joven apartaba la cara y permaneca distante, tomando notas en su pequeo libro

encuadernado en marfil. Lo que quiero saber es qu es lo que quieren esos matones dijo uno de los soldados. Ya tuvieron su oportunidad una vez y por poco destruyen esta ciudad. Cuando lleg el sultn Mehmed, haba menos de cuarenta mil personas viviendo aqu, y en la miseria intervino otro. Aynen oyle dijo un tercero. Exacto! Y mira ahora la ciudad: trescientos mil habitantes y prspera de nuevo por primera vez en siglos. Nosotros hemos cumplido nuestra parte. Hemos hecho que esta ciudad vuelva a ser fuerte replic el primero. Ellos no causan ms que problemas siempre que pueden. Cmo puedo reconocerlos? pregunt Ezio. Aprtate de cualquier mercenario que veas con una vestimenta basta y rojiza dijo el primer soldado. Son bizantinos. Y no juegan limpio. Al ordenarles un suboficial que se prepararan para el desembarco, los soldados se marcharon. El joven de Ezio descansaba apoyado en el codo. En ese mismo momento, su sirviente reapareci con el sharbat de Ezio. Ya lo vers dijo el joven. A pesar de toda su belleza, al fin y al cabo, Kostantiniyye no es el lugar ms perfecto del mundo. Acaso existe un lugar perfecto? respondi Ezio.

17
Su barco haba atracado, y los pasajeros y la tripulacin iban de un lado a otro, y chocaban unos con otros, mientras lanzaban las amarras a los hombres del muelle y bajaban las pasarelas. Ezio haba vuelto a su camarote para recoger las alforjas, todo lo que llevaba. Ya se las apaara para obtener lo que necesitaba en cuanto bajara a tierra. El sirviente de su joven compaero haba colocado tres bales de cuero en la cubierta, y esperaban a que los mozos los llevaran a tierra. Ezio y su nuevo amigo se dispusieron a despedirse. El joven suspir. Me espera mucho trabajo, pero aun as me alegro de volver a casa. Eres demasiado joven para estar preocupado por el trabajo, ragazzo! Le distrajo la aparicin de la pelirroja vestida de verde, ocupada con un paquete enorme que pareca pesado. El joven sigui su mirada. Cuando yo tena tu edad, me interesaba... principalmente... Ezio dej de hablar y sigui observando a la mujer. Para mirar cmo se mova con aquel vestido. Ella alz la mirada y l crey que le haba visto. Salve! exclam.

Pero al final result que no haba advertido su presencia y Ezio volvi a su compaero, que le haba estado contemplando, divertido. Increble seal el joven. Me sorprende que hayas conseguido hacer algo. A mi madre tambin. Ezio le devolvi la sonrisa, con cierto arrepentimiento. Finalmente las puertas en la borda se abrieron y el gento de pasajeros que esperaba avanz en tropel. Ha sido un placer conocerte, beyfendi dijo el joven y le hizo una reverencia a Ezio. Espero que encuentres algo que te interese durante tu estancia. Tengo fe en que as ser. El joven se apart, pero Ezio se entretuvo mirando a la mujer que se esforzaba por levantar el paquete que no estaba dispuesta a confiar a ningn mozo, y se dispona a desembarcar. Estaba a punto de acercarse a ella para ayudarla, cuando vio que el joven se le haba adelantado. Puedo ayudaros, seora? le pregunt. La mujer mir al joven y sonri. Ezio pens que aquella sonrisa era ms letal que cualquier flecha de ballesta. Pero no iba dirigida a l. Gracias, joven dijo, y el muchacho, hacindole una seal a su sirviente con la mano para que se apartara, levant personalmente el paquete para ponrselo al hombro

y la sigui por la escalera de cmara hasta el muelle. Erudito y caballero le dijo Ezio. Ests lleno de sorpresas. El joven se volvi y sonri de nuevo. Muy pocas, amigo mo. Muy pocas. Levant una mano. Allaha ismarladik! Que Dios te bendiga! Ezio contempl cmo la mujer, seguida del joven, desapareca entre la multitud. Advirti la presencia de un hombre que se hallaba un poco apartado y le miraba. Un hombre fuerte, de treinta y tantos, con una sobreveste blanca, un fajn rojo y unos pantalones oscuros metidos en unas botas amarillas. Tena el pelo largo y oscuro, llevaba barba, y cuatro cuchillos arrojadizos en una funda atada en lo alto del hombro izquierdo. Tambin llevaba una cimitarra, y tena el antebrazo derecho protegido por una triple coraza de acero. Ezio se puso tenso, se fij an ms, y pens, aunque no estaba seguro, que poda detectar el arns de la hoja oculta que llevaba el hombre en la mano derecha. La sobreveste tena capucha, pero no la llevaba puesta, y un pauelo ancho y amarillo contena su pelo rebelde. Ezio baj despacio por la plancha hacia el muelle y el hombre se acerc. Cuando estaban a dos pasos uno del otro, el hombre se detuvo, sonri con cautela y le hizo una reverencia. Bienvenido, Hermano! A menos que la leyenda sea

mentira, vos sois el hombre que siempre he tenido ganas de conocer. El famoso Maestro y Mentor, Ezio Auditore da... Se interrumpi y abandon la solemnidad. La-la-la! termin. Prego? A Ezio le hizo gracia. Perdonadme, me cuesta bastante adaptar mi lengua al italiano. Soy Ezio da Firenze. Mi ciudad natal. Lo que me convertira a m en... Yusuf Tazim da Estambul! Me gusta! Estambul. Ah, as es como llamis a la ciudad! Es el nombre favorito de los de aqu. Seor, dejadme que os lleve el equipaje. No, gracias. Como deseis. Bienvenido, Mentor! Me alegro de que por fin hayis llegado. Os mostrar la ciudad. Cmo sabais de mi llegada? Vuestra hermana nos escribi desde Roma para avisar a la Hermandad de aqu. Y un espa en Masyaf nos inform de vuestras hazaas. As que llevamos vigilando el puerto desde hace semanas aguardando vuestra llegada. Yusuf se percat de que Ezio segua desconfiando. Pareca curioso. Vuestra hermana, Claudia, nos escribi. Veis? Conozco su nombre. Puedo ensearos la carta. La he trado conmigo. Saba que erais un hombre que no se lo creera todo al pie de la letra.

Veo que llevas una hoja oculta. Quin si no un miembro de la Hermandad tendra acceso a una? Ezio se relaj un poco. De pronto Yusuf adopt una actitud solemne. Venid. Puso una mano en el hombro de Ezio y lo guio a travs de la ingente multitud. Cada lado de las atestadas calles por las que le llevaba estaba lleno de puestos que vendan toda clase de productos bajo un caleidoscopio de toldos de colores, y tambin, al parecer, con gente de todas las nacionalidades y razas del planeta. Cristianos, judos y musulmanes estaban ocupados haciendo trueques entre s; los gritos en turco se mezclaban con otros en griego, franco y rabe. En cuanto al italiano, Ezio ya haba reconocido el acento de Venecia, Gnova y Florencia antes de haber recorrido una manzana. Y haba otras lenguas que medio identificaba o supona que eran armenio, blgaro, serbio y persa. Y una lengua gutural que hablaban unos hombres altos, de piel blanca, con la barba y los cabellos rojos y largos, que no tena ni idea de dnde eran. Bienvenido al Distrito de Glata. Yusuf sonri abiertamente. Durante siglos ha sido el hogar de los hurfanos de Europa y Asia. No encontrars ms variedad en otro sitio de la ciudad. Y por esa misma razn, los Asesinos tenemos aqu nuestro cuartel general.

Mustramelo. Yusuf asinti con impaciencia. Kesinlikle, Mentor. Enseguida! La Hermandad de aqu est ansiosa por conocer al hombre que puso a los Borgia fuera de combate! Se rio. Los dems saben que ya estoy aqu? Envi a un chico en cuanto te localic. Y de todas maneras, tu pelea en Tierra Santa con los Templarios no pas desapercibida. Para aquello no necesitamos a nuestro espa! Ezio reflexion un momento. Cuando me puse en camino, no tena en mente recurrir a la violencia. Tan solo buscaba conocimiento. Mir a su nuevo teniente. El contenido de la biblioteca de Altar. Yusuf volvi a rerse, aunque menos. No sabas que llevaba sellada dos siglos y medio? Ezio se rio un poco para sus adentros. No. Como mucho, lo supona. Pero debo admitir que no esperaba encontrarme a los Templarios vigilndola. Yusuf se puso serio. Estaban llegando a calles menos populosas y aflojaron el paso. Es muy perturbador. Hace cinco aos la influencia templaria aqu era mnima. Tan solo haba una pequea faccin que soaba con restaurar el trono de Bizancio.

Haban llegado a una pequea plaza, y Yusuf llev a Ezio a un lado para sealar a un grupo de cuatro hombres reunidos en un rincn oscuro. Llevaban armaduras grises y mates sobre unos jubones y unas tnicas rojas de lana gruesa. Ah hay un grupo de ellos dijo Yusuf, bajando la voz. No mires hacia all. Ech un vistazo a su alrededor. Cada da que pasa son ms numerosos. Y saben lo que todos sabemos, que el sultn Bayezid se va. Estn vigilando, esperando su momento. Creo que intentarn algo drstico. Pero no hay heredero al trono otomano? pregunt Ezio, sorprendido. Ese es el problema, hay dos. Dos hijos furiosos. Es el patrn familiar de los miembros de la realeza. Cuando el sultn tose, los prncipes desenvainan sus espadas. Ezio cavil sobre aquello y record lo que le haba dicho el joven del barco. Entre los Templarios y los otomanos, estaris ocupados dijo. Ezio, efendim, si te digo la verdad, apenas tengo tiempo de limpiar mi espada! Justo entonces, se oy un disparo, y una bala se incrust en la pared, a unos centmetros a la izquierda de la cabeza de Yusuf.

18
Yusuf se meti detrs de una fila de barriles de especias con Ezio pegado a sus espaldas. Hablando del rey de Roma, por la puerta asoma! exclam Yusuf, que se qued mudo al levantar la cabeza y ver al pistolero recargando al otro lado de la plaza. Por lo visto nuestros amigos bizantinos no se han tomado muy bien que los estuviramos mirando. Yo me ocupar del hombre con el mosquete dijo Yusuf, y calcul la distancia entre l y su objetivo, mientras echaba la mano hacia atrs para coger uno de sus cuchillos arrojadizos de la funda que llevaba a la espalda. Lo lanz con un movimiento limpio y atraves la plaza a toda velocidad, girando tres veces antes de encontrar su objetivo. El arma se clav en la garganta del hombre, justo cuando este alzaba su pistola para volver a disparar. Entretanto, sus amigos salieron corriendo hacia ellos, con las espadas desenvainadas. No hay escapatoria dijo Ezio, y desenvain su propia cimitarra. Es tu bautismo de fuego dijo Yusuf. Y acabas de llegar. ok zldm. No te preocupes contest Ezio, divertido. Haba aprendido turco suficiente para saber que su compaero de

armas estaba disculpndose. Yusuf desenvain su espada y los dos salieron de su escondite para enfrentarse al enemigo que se aproximaba. Iban ms ligeros que sus tres oponentes, lo que les dejaba peor protegidos, pero con mayor movilidad. En cuanto se acerc el primer bizantino, Ezio enseguida se percat de que se enfrentaba a un luchador muy bien entrenado. Yusuf continu bromeando mientras luchaban. Pero estaba acostumbrado a aquel enemigo y era al menos quince aos menor que Ezio. La ciudad entera se ha despertado para darte la bienvenida. Primero los regentes como yo, y ahora las ratas! Ezio se concentr en el manejo de la espada. Al principio no se le dio muy bien, pero enseguida se adapt al arma ligera y flexible que estaba utilizando, y not que la curva de su hoja mejoraba increblemente su estocada. Yusuf, con un ojo en su Mentor, le grit un par de instrucciones, pero termin lanzndole una mirada de soslayo de admiracin. Inanilmaz! Todo un maestro! Pero se haba distrado demasiado y uno de los bizantinos le cort la tela de la manga izquierda, hacindole un tajo en el antebrazo. Mientras caa hacia atrs de forma involuntaria y el agresor se aprovechaba de esta ventaja, Ezio apart a su oponente de un fuerte empujn y fue a

ayudar a su amigo. Se meti entre Yusuf y el bizantino, y desvi el que habra sido un golpe fatal con la muequera del brazo izquierdo. Aquel movimiento pill desprevenido al bizantino justo el tiempo suficiente para que Yusuf pudiera recuperar el equilibrio y, a su vez, esquivar a otro mercenario que se acercaba por la espalda de Ezio. Le propin un golpe mortal al mismo tiempo que Ezio terminaba con el segundo hombre. El nico bizantino que quedaba, un grandulln con una mandbula como una roca, pareca dudoso por primera vez. Tesekkr ederim dijo Yusuf, respirando con dificultad. Bir sey degil. No tienen fin tus habilidades? Bueno, al menos aprend gracias y de nada a bordo de aquel baghlah. Cuidado! El enorme bizantino se cerna sobre ellos, rugiendo, con una espada enorme en una mano y un mazo en la otra. Por Al, crea que haba huido! exclam Yusuf, esquivndolo para que fallara el golpe y que, llevado por su propio impulso, cayera hacia delante, sobre uno de los barriles de especias, de cabeza a un montn aromtico de polvo amarillo, donde se qued inmvil. Ezio, despus de mirar a su alrededor, limpi su espada y la guard. Yusuf hizo lo mismo.

Tienes una tcnica curiosa, Mentor. Haces amagos y no luchas. Pero cuando atacas... Pienso como una mangosta. Mi enemigo es la cobra. Una expresin sorprendente. Eso intento. Yusuf volvi a mirar a su alrededor. Ser mejor que nos marchemos. Creo que hoy ya nos hemos divertido bastante. Las palabras apenas haban salido de su boca cuando otro pelotn de mercenarios bizantinos, atrados por el sonido de la pelea, lleg bullendo a la plaza. Ezio enseguida se puso alerta y volvi a desenvainar la espada. Pero entonces el otro lado de la plaza se llen de ms tropas, con un uniforme diferente, tnicas azules y unos gorros cnicos, de fieltro oscuro. Espera! grit Yusuf cuando los recin llegados se volvieron para atacar a los mercenarios, lo que enseguida hizo que se retiraran y salieran corriendo detrs de ellos hasta desaparecer de la plaza. Eran tropas otomanas dijo Yusuf en respuesta a la mirada inquisidora de Ezio. No jenzaros. Ellos son el regimiento de lite. Los reconocers en cuanto los veas. Pero todos los soldados otomanos tienen una aversin especial a los matones bizantinos, lo cual es una gran ventaja para los

Asesinos. Cmo de grande? Yusuf extendi las manos. Oh, no mucho. Tambin te matan si los miras de un modo que no les gusta, igual que los bizantinos. La diferencia es que los otomanos se sentirn peor despus. Qu conmovedor. Yusuf sonri abiertamente. No es tan malo, de verdad. Por primera vez en dcadas, los Asesinos tenemos una fuerte presencia aqu. No siempre ha sido as. Bajo los emperadores bizantinos, nos perseguan y nos mataban en el acto. Ser mejor que me lo cuentes dijo Ezio mientras se ponan de nuevo en camino hacia el cuartel general de la Hermandad. Yusuf se rasc la barbilla. Bueno, el antiguo emperador, Constantino, el dcimo primero con ese nombre, tan solo rein tres aos. Nuestro sultn Mehmed se encarg de eso. Pero, segn dicen, Constantino no era tan malo. Fue el ltimo emperador romano, de un linaje milenario. Ahrrame la clase de historia le interrumpi Ezio . Quiero saber a qu nos enfrentamos ahora. La cosa es que cuando Mehmed tom esta ciudad casi no quedaba nada de ella, ni del antiguo Imperio bizantino. Hasta decan que Constantino estaba tan

arruinado que tuvo que sustituir las piedras preciosas de sus tnicas por copias de cristal. Qu lstima me da. Era un hombre valiente. Rechaz la oferta de salvar la vida a cambio de entregar la ciudad y continu luchando. Pero sus dos sobrinos no compartan esa opinin. Uno de ellos ya muri hace unos aos, pero el otro... Yusuf se call, pensativo. Est en contra nuestra? Oh, puedes apostar a que s. Y tambin en contra de los otomanos. Bueno, de cualquier gobernante. Dnde est ahora? Yusuf pareca distrado. Quin sabe! En algn sitio en el exilio? Pero si sigue vivo, estar maquinando algo. Hizo una pausa. Dicen que hubo una poca en que estaba a partir un pin con Rodrigo Borgia. Ezio se puso tenso al or aquel nombre. El espaol? El mismo. Con el que al final acabaste. Fue su propio hijo quien lo hizo. Bueno, nunca fueron precisamente la Sagrada Familia, no? Contina. Rodrigo tambin era ntimo de un seljuk llamado Cem. Era todo muy secreto y ni siquiera los Asesinos

supimos nada hasta mucho ms tarde. Ezio asinti. Haba odo esas historias. Si mal no recuerdo, Cem era un tanto vividor. Era uno de los hermanos del actual sultn, pero le tena el ojo echado al trono, as que Bayezid lo ech. Termin en una especie de arresto domiciliario en Italia, y l y Rodrigo se hicieron amigos. Recuerdo dijo Ezio, reanudando la historia que Rodrigo pensaba que poda usar las ambiciones de Cem para obtener Constantinopla. Pero la Hermandad logr asesinar a Cem en Capua hace quince aos y aquello puso fin a aquel pequeo plan. No nos lo agradecieron mucho. No realizamos nuestra tarea para que nos den las gracias. Yusuf baj la cabeza. Estoy aprendiendo, Mentor. Pero fue un golpe maestro, debes admitirlo. Ezio se qued callado, y al cabo de un momento, Yusuf prosigui: Los dos sobrinos que he mencionado eran los hijos de otro hermano de Bayezid, Toms. Ellos tambin fueron al exilio con su padre. Por qu? No lo creeras: Toms iba tambin detrs del trono otomano. Te suena familiar?

Esa familia no se llamara Borgia, no? Yusuf se rio. Palelogo. Pero tienes razn, es casi lo mismo. Tras la muerte de Cem, ambos sobrinos fueron a Europa. Uno se qued all e intent formar un ejrcito para quedarse Constantinopla; pero fracas, por supuesto, y muri, como he dicho, hace siete u ocho aos sin heredero y pobre. Pero el otro..., bueno, regres, renunci a cualquier ambicin imperial, le perdonaron, y de hecho se alist en la marina durante un tiempo. Despus, por lo visto, se acomod a una vida de lujo y mujeres. Pero ahora ha desaparecido? Nadie sabe dnde anda. Y no sabemos cmo se llama? Se le conoce por muchos nombres, pero no hemos sido capaces de localizarlo. Pero est tramando algo. S. Y tiene relaciones con los Templarios. Un hombre que se debe vigilar. Si vuelve, lo sabremos. Cuntos aos tiene? Se dice que naci en el ao de la conquista de Mehmed, lo que le convertira en un hombre unos cuantos aos ms viejo que t. Entonces an puede dar guerra. Yusuf le mir.

Si lo dices por ti, mucha. Volvi a mirar a su alrededor. Su paseo les haba llevado al centro de la ciudad . Ya casi hemos llegado. Por aqu. Se metieron en una calle estrecha, oscura, algo fra a pesar del sol que intentaba, y no consegua, penetrar en el estrecho espacio entre los edificios al otro lado. Yusuf se detuvo ante una puerta aparentemente insignificante, pintada de verde, y levant la aldaba de latn. Golpe segn un cdigo, tan flojito que Ezio se pregunt si lo oira alguien dentro. Pero al cabo de unos segundos, abri la puerta una chica de espaldas anchas y caderas estrechas, que llevaba el emblema de los Asesinos en la hebilla del cinturn de la tnica. Ezio se vio en un patio espacioso, con enredaderas verdes que trepaban por los muros amarillos, y donde se haba congregado un pequeo grupo de jvenes. Miraron a Ezio con un respeto reverencial cuando Yusuf, con un gesto histrinico, se volvi hacia l y dijo: Mentor, saluda a tu extensa familia. Ezio dio un paso hacia delante. Salute a voi, Assassini. Es un honor encontrar amigos tan rpidamente, estando tan lejos de casa. Se dio cuenta con horror de que se le haban saltado las lgrimas. Quiz la tensin de las ltimas horas ahora le pasaba factura; y segua cansado por el viaje. Yusuf se volvi hacia sus compaeros de la

demarcacin de Constantinopla de la Hermandad de los Asesinos. Veis, amigos? Nuestro Mentor no teme llorar enfrente de sus alumnos. Ezio se sec las mejillas con una mano enguantada y sonri. No os preocupis, no lo convertir en una costumbre. El Mentor no lleva en la ciudad ms que unas horas y ya hay noticias continu Yusuf con cara seria. Nos atacaron de camino. Al parecer los mercenarios vuelven a estar por aqu, as que seal a tres hombres y a dos mujeres vosotros, Dogan, Kasim y Heyreddin; y vosotras, Evraniki e Irini, quiero que peinis la zona ahora! Los cinco se levantaron en silencio y le hicieron una reverencia a Ezio al marcharse. El resto, volved al trabajo orden Yusuf y los dems Asesinos se dispersaron. Cuando se quedaron solos, Yusuf se volvi hacia Ezio con una mirada de preocupacin. Mi Mentor, creo que tus armas y tu armadura necesitan renovarse; y tus ropas, perdname, pero estn en un estado lamentable. Te ayudaremos, pero tenemos muy poco dinero. Ezio sonri. No temas. No necesito nada. Y prefiero cuidarme

yo solo. Es hora de que explore la ciudad solo, para tomarle el pulso. No descansars antes? No quieres comer algo? Ya descansar cuando la misin est cumplida. Ezio hizo una pausa. Desat las correas de sus bolsas y sac la hoja oculta que estaba rota. Hay un herrero o un armero lo bastante hbil y digno de confianza como para arreglar esto? Yusuf examin los daos y luego, despacio y con pesar, neg con la cabeza. S que esta es una de las hojas originales que se crearon siguiendo las instrucciones de Altar que aparecen en el Cdice que encontr tu padre; y lo que pides puede que sea imposible de conseguir. Pero si no se puede arreglar, nos aseguraremos de que no te vayas sin las debidas armas. Deja estas conmigo, las que no necesites llevar ahora, y me encargar de limpiarlas y ponerlas a punto. Y tendrs ropa limpia preparada para cuando regreses. Te lo agradezco. Ezio se dirigi hacia la puerta. Al acercarse, la joven guardiana rubia baj la vista, con modestia. Azize ser tu gua, si quieres que te acompae, Mentor sugiri Yusuf. Ezio se dio la vuelta. No, ir solo.

19
A decir verdad, Ezio buscaba estar solo. Necesitaba aclarar las ideas. Fue a una taberna en el barrio genovs, donde haba vino, y se tom una botella de Pigato y unos simples maccaroin in brodo . Pas el resto de la tarde conociendo a fondo el Distrito de Glata y evitando problemas, mezclndose entre la gente cada vez que se encontraba con patrullas otomanas o grupos de mercenarios bizantinos. Tena el mismo aspecto que muchos peregrinos mugrientos por el viaje, que vagaban por las pintorescas, sucias, caticas y emocionantes calles de la ciudad. En cuanto estuvo satisfecho, volvi al cuartel general, justo cuando encendan las primeras luces en los oscuros interiores de las tiendas y ponan las mesas en las lokantas. Yusuf y algunos de los suyos le estaban esperando. El turco se acerc a l enseguida, pareca contento consigo mismo. Alabado sea el cielo, Mentor! Me alegro de volver a verte, y a salvo. Temamos haberte perdido en los vicios de la gran ciudad! Qu exagerado eres! dijo Ezio y sonri. Y en cuanto a los vicios, ya estoy contento con los mos, grazie. Espero que apruebes los planes que hemos hecho

en tu ausencia. Yusuf llev a Ezio a una cmara interior, donde se haba dispuesto todo un nuevo equipo para l. Al lado, bien colocadas sobre una mesa de roble, estaban sus armas, afiladas, engrasadas y pulidas; brillaban como nuevas. Se haba aadido una ballesta al conjunto. Hemos guardado la hoja oculta rota en lugar seguro dijo Yusuf. Pero hemos advertido que no tienes una hoja gancho, as que te hemos buscado una. Una hoja gancho? S, mira. Yusuf se remang para ensear lo que Ezio antes haba tomado por una hoja oculta. Pero cuando Yusuf la activ y salt hacia delante, vio que era una variante ms compleja. La hoja telescpica de la nueva arma terminaba en un gancho curvo de acero bien temperado. Fascinante dijo Ezio. Nunca habas visto una? Yo crec con ellas. Ensame. Yusuf cogi una hoja gancho nueva de uno de los Asesinos presentes, que la tena preparada, y se la lanz a Ezio. l pas la hoja oculta de la mueca derecha a la izquierda, bajo la muequera, y se at la hoja gancho en la derecha. Not un peso que no le era familiar y la solt y la recogi varias veces para practicar. Dese que Leonardo hubiera estado all para verlo.

Ser mejor que me hagas una demostracin. Enseguida, si ests preparado. Como siempre. Pues sgueme y mira bien lo que hago. Salieron y recorrieron la calle bajo la luz del crepsculo, hasta llegar a un lugar desierto entre un grupo de altos edificios de ladrillo. Yusuf escogi uno, cuyas elevadas paredes estaban decoradas con unas plataformas horizontales de teja, que sobresalan a intervalos de tres metros. Sali corriendo hacia el edificio y salt sobre un par de barriles de agua colocados cerca. Brinc hacia arriba, solt su hoja gancho y la us para agarrarse a la primera plataforma de tejas que sobresala, se impuls con el gancho para engancharse a la de arriba hasta que estuvo sobre el tejado del edificio. Toda la operacin no le llev ms que unos segundos. Ezio respir hondo e hizo lo mismo. Consigui los dos primeros pasos sin dificultad, e incluso le pareci una experiencia excitante, pero estuvo a punto de no poder agarrarse a la tercera hilera y se qued colgando peligrosamente un momento, hasta que rectific sin perder el impulso y poco despus lleg al tejado junto a Yusuf. No dejes de pensar le dijo Yusuf. Utiliza el instinto y deja que el gancho haga el trabajo. Creo que con otro par de subidas como esa, ya lo tendrs dominado. Aprendes rpido, Mentor.

A la fuerza. Yusuf sonri. Extendi de nuevo su propia hoja y le ense a Ezio el detalle. La hoja gancho otomana normal tiene dos partes, ves? El gancho y la hoja. Para poderlas usar una independientemente de la otra. Un diseo elegante, no? Es una lstima que no tuviera una de estas en el pasado. Tal vez no la necesitaste. Ven! Salt por los tejados y Ezio le sigui, al tiempo que recordaba los das lejanos en que persegua a su hermano Federico por los tejados de Florencia. Yusuf le llev a lugares donde pudo practicar un poco ms, lejos de miradas curiosas. En cuanto Ezio logr subir tres veces, cada vez con ms confianza, Yusuf se volvi hacia l y dijo, con brillo en los ojos: Todava falta para que anochezca. Qu tal si probamos un desafo mayor? Va bene. Ezio sonri abiertamente. Vamos. Yusuf sali corriendo de nuevo, por las calles vacas, hasta que llegaron al pie de la Torre de Glata. En poca de paz no apostan a los guardias hasta que las antorchas estn encendidas en los parapetos. No nos molestarn. Vamos. Ezio alz la vista hacia la enorme altura de la torre y trag saliva.

No pasar nada. Sgueme, coge carrerilla y djate ir. Tan solo lnzate. Y repito, deja que el gancho haga el trabajo duro. Hay muchos rincones y ranuras en la mampostera. Tendrs sitios de sobra para engancharte. Yusu rio despreocupado para animarle, y se puso en marcha. Utilizaba la hoja con tanta habilidad que pareca que estaba caminando corriendo, incluso por la pared de la torre. Unos instantes ms tarde, Ezio, jadeando pero triunfal, se uni a l en el tejado y mir a su alrededor. Como haba dicho el joven del barco, las vistas de la ciudad eran sensacionales. Ezio no tuvo que esperar el permiso de un burcrata para contemplarlas. Identific todos los edificios famosos que el joven le haba sealado desde la cubierta del baghlah y aprovech la oportunidad para familiarizarse con la distribucin de la ciudad. Otra parte de su mente se limit a empaparse de su belleza bajo la luz dorada y rojiza de la puesta de sol. Aquella luz le recordaba el color del pelo de la hermosa mujer que viajaba en el barco y que le haba ignorado. Bienvenido a Estambul, Mentor dijo Yusuf, observando su rostro. La Encrucijada del Mundo. Ahora entiendo por qu la llaman as. Muchas generaciones de hombres han gobernado esta ciudad, pero nunca la han sometido. De cualquier yugo que le coloquen al cuello, de cualquier abandono o saqueo que le inflijan, ella siempre se rehace.

Parece un buen hogar. Lo es. Al cabo de uno o dos minutos, Yusuf se acerc al borde de la torre y mir hacia abajo. Se volvi hacia Ezio otra vez. Una carrera hasta el final? pregunt, y, sin esperar respuesta, se tir del parapeto en un increble Salto de Fe. Ezio observ cmo caa en picado como un halcn, y para aterrizar sano y salvo en un carro de heno que ya haba escogido, a cincuenta y tres metros de distancia. Ezio suspir e hizo una pausa para contemplar con asombro, una vez ms, la ciudad que se extenda a sus pies. La Gran Ciudad. La Primera Ciudad. La heredera de la Antigua Roma. Constantinopla tena miles de aos y haba sido el hogar de cientos de miles de habitantes en otra poca, en un pasado no tan lejano, en el que Roma y Florencia no eran ms que meras aldeas en comparacin. Haba sido saqueada y devastada, y saba que su belleza legendaria del pasado ya no volvera; pero siempre haba sobrecogido a sus atacantes y a los que queran reducirla; y, como Yusuf haba dicho, nunca la haban dominado de verdad. Ezio mir a su alrededor por ltima vez, examin el horizonte con su vista certera, y reprimi la profunda tristeza que inundaba su corazn. Entonces, le lleg el momento de dar su propio Salto

de Fe.

20
A la maana siguiente, Ezio y Yusuf estaban sentados en el patio del cuartel general de los Asesinos, estudiando minuciosamente unos mapas que haba extendidos sobre la mesa, planificando cul sera su prximo movimiento. Sus mentes no albergaban la menor duda de que los mensajeros de los Templarios en Masyaf llegaran muy pronto, si no lo haban hecho ya, lo cual obligaba a anticiparse a un ataque coordinado de los Templarios. La organizacin templaria es como una hidra rumi Ezio. Si le cortas una cabeza, salen dos. No en Roma, Mentor. Ya lo has visto. Ezio permaneci callado. Con el pulgar toc el filo de la hoja gancho que estaba engrasando. Me ha impresionado mucho esta arma, Yusuf. Mis hermanos en Roma le sacaran provecho si la tuvieran como parte de su equipo. No es un diseo difcil de copiar respondi Yusuf. Las cosas como son. Necesito practicar ms dijo Ezio, sin darse cuenta de que lo conseguira pronto, puesto que en aquel momento la puerta de la calle se abri de par en par antes de que Azize tuviera tiempo de alcanzarla y Kasim, uno de los tenientes de Yusuf, entr corriendo con los ojos

desorbitados. Yusuf bey, ven rpido! Yusuf se puso de pie enseguida. Qu pasa? Un ataque en ambos frentes! En nuestra guarida de Glata y en el Gran Bazar. Esto no acaba nunca dijo Yusuf, enfadado. Todos los das, las mismas malas noticias. Se volvi hacia Ezio. Podra ser este el gran ataque que temas? No tengo modo de saberlo, pero tendremos que hacernos cargo. Por supuesto. Tienes ganas de manejar la espada? Creo que ya conoces la respuesta. Har lo que haga falta. As me gusta! Ha llegado el momento de poner en prctica tu hoja gancho! Vamos!

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En cuestin de segundos, echaron a correr por los tejados en direccin a la guarida de Glata. Conforme se acercaban, descendieron a la calle para llamar menos la atencin a los ballesteros bizantinos. Pero encontraron el camino bloqueado por una unidad de mercenarios, armados hasta arriba, que les ordenaron, amenazadoramente, que volvieran sobre sus pasos. Fingieron retroceder un poco y hablaron entre ellos. Usa tu hoja gancho, Mentor dijo Yusuf. Hay una manera segura de pasar por delante de esos matones con la mxima velocidad y el mnimo alboroto. Me parece bien. Mira. Lo llamamos un gancho y vuelta. Sin ms prembulos, Yusuf se coloc de cara a la fila de hombres desplegados por la calle. Escogi uno y corri hacia l a gran velocidad. Antes de que el hombre o cualquiera de sus compaeros pudiera reaccionar, Yusuf salt inmediatamente en el aire enfrente de su objetivo, proyectando su cuerpo hacia delante con la hoja gancho accionada y el brazo derecho hacia abajo para clavar el gancho en la parte de atrs del cinturn del hombre. A continuacin, Yusuf dio una voltereta por encima del guerrero, al tiempo que soltaba la hoja y segua corriendo

como un rayo para alejarse de los estupefactos mercenarios. Antes de que les diera tiempo a reagruparse del todo, Ezio sigui el ejemplo de Yusuf. Mientras daba una voltereta sobre el hombre, consigui agarrarle por el cuello y tirarle al suelo unos pasos detrs de l, y continu corriendo para reunirse con su compaero. Pero delante haba ms guardias a los que enfrentarse y, al hacerlo, Ezio aprendi otra tcnica de su amigo seljuk. En esta ocasin, Yusuf baj el gancho y se agach al acercarse a su objetivo. Llev el arma alrededor de uno de los tobillos de su oponente y le derrib al pasar. Una vez ms, Ezio copi sus movimientos y pronto alcanz al lder de los Asesinos de Estambul. Y eso es lo que llamamos gancho y huida. Yusuf sonri. Pero veo que te sale con naturalidad. Un trabajo excelente. Casi tropiezo ah atrs. Tengo que mejorar. Practicars mucho. Cuidado, ah vienen ms! Estaban en la interseccin de cuatro calles, vacas en ese momento. La pelea haba hecho que los ciudadanos de a pie se escondieran dentro de los edificios y cerraran las puertas. Pero Yusuf y Ezio estaban acorralados. Cuantiosas brigadas de bizantinos avanzaban hacia ellos por todas partes con gran estruendo. Y ahora qu? pregunt Ezio, que desenvain su

espada y activ la hoja oculta de su mano izquierda. Gurdala, Mentor. Aqu, cuando un Asesino se cansa de correr, se lanza al aire. Ezio enseguida sigui a Yusuf cuando se puso a escalar la pared ms cercana, ayudndose con el gancho, con una destreza cada vez mayor. En cuanto volvieron a estar en los tejados, Ezio advirti que, en aquella zona, haba muchos con resistentes postes verticales de madera, de los que salan unas cuerdas tensas, alquitranadas. Iban hacia arriba y hacia abajo, a otros postes de otros tejados, conectados por una serie de poleas, bloques y aparejos. Uno de aquellos estaba en su tejado, a su lado. Introdujimos este sistema para transportar productos de almacn en almacn, de los almacenes a las tiendas le aclar Yusuf. Los hay en varios distritos de la ciudad. Es mucho ms rpido que usar las calles, porque son demasiado estrechas y normalmente estn abarrotadas. Y para nosotros tambin es mucho ms rpido. Ezio mir hacia abajo, donde los bizantinos estaban intentando entrar en el edificio donde ellos estaban. Tenan una armadura demasiado pesada para escalar y haban decidido ir a por ellos por el interior. Ser mejor que nos demos prisa. Utiliza la hoja gancho para esto tambin dijo Yusuf. Engnchala a la cuerda, agrrate fuerte y djate ir. Por supuesto, solo funciona cuesta abajo!

Estoy empezando a comprender por qu construisteis esta arma. Es perfecta para Constantinopla. Y que lo digas. Yusuf ech un vistazo abajo, a la calle. Pero tienes razn, debemos apresurarnos. Examin brevemente los tejados de alrededor. A unos noventa metros, en el tejado de un edificio ms abajo de donde se encontraban, vio a un explorador bizantino, de espaldas a ellos, contemplando la ciudad que se extenda a sus pies. Ves a ese hombre? dijo Yusuf. S. Y hay otro, justo all, a la izquierda, en el tejado contiguo. Lo veo. Vamos a sacarlos de ah. Yusuf extendi su hoja gancho e hizo un corte en la cuerda. Levant una mano a modo de advertencia cuando Ezio estaba a punto de hacer lo mismo. No me sigas de inmediato. Deja que te lo ensee. Me alegra conocer las costumbres de tu pas. Llamamos a esto tirolina. Mira! Yusuf esper hasta que un segundo explorador se puso a mirar en otra direccin y luego dej que la cuerda soportara su peso. Se tens un poco, pero aguant. Despus balance el cuerpo y en cuestin de segundos estaba deslizndose en silencio, por la cuerda, hacia el primer

explorador desprevenido. En el ltimo momento, accion la hoja gancho y se lanz a unos pasos del objetivo para cortar al hombre en el costado. Cogi el cuerpo del explorador cado y lo baj con cuidado al suelo, antes de guarecerse tras una pequea edificacin anexa en el tejado. Desde all, dej escapar un grito ahogado. Esto alert al segundo explorador, que se volvi rpidamente para mirar en la direccin de la que proceda el sonido. Aydame, compaero! Asesinos! dijo Yusuf en griego, en tono angustiado. Aguanta! Ya voy! grit el segundo explorador, que ech a correr por el tejado para ayudar a su compaero. En aquel momento, Yusuf le hizo una sea a Ezio, que pas como una bala por la cuerda a tiempo de caer fatalmente sobre el segundo explorador, que para entonces estaba de rodillas junto al cuerpo de su compaero cado. Yusuf se acerc a los dos cuerpos. Ni siquiera sudas dijo Yusuf, rindose. Despus se puso serio inmediatamente y continu: Ya veo que puedes cuidarte solo, por lo que creo que ha llegado la hora de separarnos. Ser mejor que yo me dirija al Bazar para ver qu ha pasado en nuestra guarida de all. Ve t a Glata para ayudar a los de esa zona. Dime el camino. Yusuf seal por los tejados. Ves esa torre?

S. La guarida est al lado. No puedo estar en dos lugares a la vez, pero ahora t ests aqu y no tengo que hacerlo. Gracias a Al que viniste, Mentor. Sin tu ayuda... Lo has hecho muy bien hasta ahora. Yusuf le cogi de la mano. Haydi rastgele, Ezio. Buena suerte! Buena suerte a ti tambin. Yusuf se dirigi al sur mientras Ezio corra por las tejas rojizas de los tejados hasta que encontr otro sistema de cuerdas. Se movi rpido, sin oposicin de poste en poste, viajando mucho ms deprisa de lo que habra conseguido a pie, y enseguida lleg a la base de la torre y a su siguiente batalla.

22
Ezio lleg durante una tregua en la pelea y se las arregl para colarse en la guarida sin que le vieran. All, lo recibi Dogan, uno de los tenientes Asesinos que haba conocido poco antes. Mentor, es un honor. No os acompaa Yusuf? No, han organizado otro ataque, en vuestra guarida junto al Gran Bazar. Va de camino hacia all. Ezio hizo una pausa. Cul es la situacin? Dogan se sec la frente. Hemos forzado la retirada de la vanguardia, pero tan solo porque estn esperando refuerzos. Estn preparados tus hombres? Dogan sonri a Ezio con irona, animado por el entusiasmo y la confianza del Mentor. Ahora que estis aqu, s! De dnde es probable que venga el prximo ataque? Del flanco norte. Creen que es el ms dbil. Entonces ser mejor que nos aseguremos de que sea el ms fuerte! Dogan reubic a sus Asesinos segn las instrucciones de Ezio y cuando los Templarios lanzaron su contraataque, estaban preparados.

La lucha fue tan encarnizada como breve y termin con quince mercenarios templarios muertos en la plaza, cerca de la torre donde estaba la guarida. En la tropa asesina haba una mujer y dos hombres heridos, pero ninguna vctima mortal. Haba sido una derrota aplastante para los Templarios. Tardarn en volver le dijo Dogan a Ezio cuando termin todo. Esperemos que s. Segn mi experiencia con los Templarios, no les gusta que les venzan. Pues si lo intentan de nuevo por aqu, tendrn que empezar a acostumbrarse. Ezio sonri y le dio unas palmaditas a Dogan en el hombro. As me gusta! Se dispuso a marcharse. Adnde vais ahora? pregunt Dogan. Voy a reunirme con Yusuf en la guarida del Gran Bazar. Avsame si se reagrupan los Templarios. En ese caso improbable, seris el primero en saberlo. Y atiende a tus heridos. A tu sargento le hicieron un buen corte en la cabeza. Le estn curando mientras hablamos. Puedo llegar hasta all utilizando el sistema de tirolinas?

En cuanto lleguis a la orilla sur del Cuerno. Pero debis cruzarlo en ferry. Es la manera ms rpida de llegar a la pennsula. En ferry? Tena que haber un puente, pero por alguna razn no lo construyeron nunca. Ah, s dijo Ezio. Recuerdo que alguien me lo mencion. Le tendi la mano sonriendo. Allaha ismarladik dijo. Gle gle. Dogan le devolvi la sonrisa. La guarida a la que Ezio deba llegar estaba ubicada no muy lejos del Bazar, en el Distrito Imperial, entre el mismo Bazar y la antigua iglesia de Hagia Sofia, convertida ahora por los otomanos en una mezquita. Pero la pelea tena lugar a poca distancia, al suroeste, cerca de los muelles de la orilla sur de la ciudad. Se qued un momento en el tejado, observando la batalla, que creca en las calles y en los muelles a sus pies. Cerca de l haba una cuerda atada a una estaca de madera y que llegaba hasta un punto no muy lejano, donde poda ver a Yusuf, de espaldas a las aguas de la drsena, en plena refriega. Yusuf esquivaba a media docena de fornidos mercenarios y sus compaeros estaban demasiado ocupados para ir en su ayuda. Ezio colg el gancho en la cuerda y descendi. Salt de la cuerda

desde una altura de tres metros y medio, extendi los brazos y las piernas, con la hoja oculta de la mano izquierda accionada, y cay sobre la espalda de dos de los atacantes de Yusuf, que terminaron en el suelo despatarrados. Murieron antes de poder reaccionar, y Ezio se coloc encima de ellos mientras los otros cuatro de su grupo se volvan para mirarle, lo que le dio a Yusuf suficiente respiro para acercarse poco a poco a su flanco. Ezio segua con su hoja gancho extendida. Mientras los cuatro soldados de caballera se lanzaban sobre Ezio rugiendo, Yusuf se abalanz sobre ellos desde el lateral, con su propia hoja oculta activada para entrar en juego. Un soldado enorme estaba casi encima de Ezio y le haba hecho retroceder hasta la pared de un almacn, cuando el Asesino record la tcnica del gancho y vuelta, y la us para escapar y derribar a su oponente. Apual con la hoja oculta el cuerpo del hombre que se contorsionaba para darle el golpe de gracia. Entretanto, Yusuf haba despachado a dos de los otros, mientras el superviviente hua. En otro punto la violenta contienda se calm cuando la brigada de Yusuf super a los Templarios, que al final salieron huyendo, maldiciendo, hacia las entraas de la ciudad, al norte. Me alegro de que llegaras a tiempo de conocer a nuestros nuevos compaeros de juegos coment Yusuf

mientras limpiaba y enfundaba su espada, y Ezio haca lo mismo. Has luchado como un tigre, amigo mo, como un hombre que llega tarde a su propia... boda. No querrs decir funeral? No te importara llegar tarde a eso. Bueno, estamos hablando de una boda y yo ya llego veinticinco aos tarde para eso. Ezio apart el familiar estado de humor ensombrecido y se irgui. He llegado a tiempo de salvar la guarida del Bazar? Yusuf se encogi de hombros, con pesar. Por desgracia, no! Tan solo conseguimos salvar nuestro propio pellejo. Por desgracia, llegu demasiado tarde para recuperarla. Estaban muy bien afianzados. No desesperes. La guarida de Glata est a salvo. Los Asesinos que usamos all pueden unirse a nosotros aqu. Yusuf se anim. Con mi ejrcito duplicado, recuperaremos el Bazar! Vamos! Por aqu!

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Recorrieron las calles del mercado y el enorme laberinto rutilante del mismo zoco, el esplndido y frentico Gran Bazar dorado y rojo, con sus miles de tiendecitas que vendan de todo, desde perfumes hasta especias, pasando por piel de borrego, costosas alfombras persas de Isfahn y Kabul, muebles de cedro, espadas y armaduras, cafeteras de latn y plata con pitorros que recordaban a serpientes y cuellos alargados, vasos con forma de tulipanes para el t y unos ms largos y estrechos para el sharbat. Una cornucopia que venda todo lo del mundo que un hombre pudiera imaginar o desear, en medio de la confusin de las voces de los comerciantes que se alzaban al menos en una docena de idiomas diferentes. En cuanto salieron del lado noreste, llegaron a calles ms cercanas a la guarida. All, la presencia templaria era fuerte. De los edificios colgaban sus estandartes y, por lo que vio Ezio, los mercaderes que tenan negocios por esa zona sufran frecuentemente el acoso o la intimidacin de los matones bizantinos. Como puedes comprobar le estaba diciendo Yusuf, cuando los Templarios toman un distrito, les gusta hacer alarde. Es una pelea constante mantenerlos a raya, no hay nada que les guste ms que darnos en las

narices cada vez que disfrutan de una victoria. Pero por qu el sultn no hace nada? Esta es su ciudad! El sultn Bayezid est muy lejos. Aqu los otomanos no tienen suficientes recursos para mantener la situacin bajo control. Si no fuera por nosotros... Yusuf se call y continu desde otro punto de vista. El sultn est guerreando contra su hijo Selim a muchas leguas al noroeste de la ciudad. Lleva aos fuera, al menos desde el gran terremoto de 1509, e incluso antes estaba casi siempre ausente. No quiere ver todos estos conflictos. El terremoto? Ezio record que aquella noticia haba llegado hasta Roma. Ms de cien mezquitas haban quedado reducidas a escombros, junto con mil edificios ms, y unos diez mil ciudadanos haban perdido la vida. Deberas haberlo visto. Lo llamamos el Ensayo del Da del Juicio Final. Las olas gigantescas que cre el mar de Mrmara casi derribaron los muros del sur. Pero el sultn mantuvo los ojos cerrados, incluso ante aquella advertencia. Ah, pero vuestros ojos s estaban abiertos, verdad? Como platos. Creme. Haban llegado a una gran karesi, abarrotada de mercenarios templarios, que comenzaron a mirarles con recelo mientras atravesaban la plaza.

Son demasiados para entablar combate directamente dijo Yusuf. Ser mejor que utilicemos una de estas. Hurg en una bolsa que llevaba en el costado y sac una bomba. Qu es eso? Una bomba de humo? pregunt Ezio. Hmmm. No estoy seguro de que nos ayude en este caso. Yusuf se rio. Una bomba de humo? Querido Ezio, Mentor, ha llegado el momento de que los italianos entris en el siglo diecisis. Estas bombas no confunden, sino que distraen. Observa. Ezio retrocedi cuando Yusuf lanz la bomba a cierta distancia. Explot sin causar daos, pero envi al aire una lluvia de, al parecer, pequeas monedas de oro, que cayeron sobre los mercenarios. Enseguida les llam la atencin y apartaron la vista de Ezio y Yusuf cuando salieron corriendo a recoger las monedas, apartando a empujones a los civiles que trataban de hacer lo mismo. Qu ha sido eso? pregunt Ezio, asombrado, mientras continuaban su camino, ahora sin temor a ser importunados. Yusuf sonri con picarda. Eso es lo que llamamos una Bomba de Oro. Est llena de monedas hechas de pirita. Tienen exactamente el

mismo aspecto que las monedas de oro, pero su fabricacin es muy barata. Ezio observ cmo los soldados de caballera se dispersaban, ajenos a todo lo que les rodeaba, salvo el Oro de Tontos. Ves? dijo Yusuf. No pueden resistirse. Pero vaymonos antes de que las recojan todas. Ests lleno de sorpresas. Los explosivos son nuestro nuevo pasatiempo. Sacamos la idea de los chinos. Le ponemos mucha pasin. Est claro que me estoy oxidando. Pero un amigo mo una vez hizo unas granadas, en Espaa, hace mucho tiempo, as que conozco algo el tema. Tendrs que ensearme las nuevas tcnicas. Con mucho gusto. Pero quin es aqu el Mentor, Ezio? Estoy empezando a preguntrmelo. Cunto descaro, Asesino! Ezio sonri abiertamente y le dio una palmada en el hombro a Yusuf. La estrecha calle por la que pasaban daba a otra plaza y, aqu de nuevo, en un distrito infestado de Templarios, haba otro grupo grande de mercenarios bizantinos. Haban odo el alboroto de la karesi de al lado y parecan nerviosos. Yusuf sac de su bolsa un puado de bombas pequeas y se las dio a Ezio. Es tu turno dijo. Haz que me sienta orgulloso.

Tenemos el viento detrs, as que deberamos acertar. Los bizantinos estaban preparados para los dos Asesinos, con las espadas desenvainadas. Ezio tir de las anillas de las tres bombas que sostena y las lanz hacia los mercenarios que se aproximaban. Explotaron al entrar en contacto con el suelo, con unos estallidos inofensivos, y por un momento pareci que no haba sucedido nada. Pero los soldados templarios vacilaron y se miraron entre ellos. Comenzaron a sentir nuseas y se frotaron los uniformes, que estaban cubiertos de un lquido viscoso y ftido. Enseguida se batieron en retirada. Ah van dijo Yusuf. Pasarn das hasta que sus mujeres les dejen volver a la cama. Otra de tus sorpresas? Bombas de aceite de mofeta. Muy efectivas si calculas el momento y te alejas de la fuerza del viento dominante! Gracias por el aviso. Qu aviso? Exacto. Deprisa. Ya casi hemos llegado. Cruzaron la karesi hasta llegar a otra calle, ms ancha esta vez, pero atiborrada de lo que parecan tiendas cerradas con tablas. Yusuf se detuvo junto a una de ellas y empuj con cuidado la puerta, que se abri. Ms all haba un sencillo y pequeo patio con unos pocos barriles y cajas de

embalaje amontonados en la pared del fondo. En medio haba una trampilla abierta, con escalones de piedra que llevaban a un piso inferior. Una torre se alzaba en la esquina trasera izquierda del patio. Como pensaba dijo Yusuf, que se volvi hacia Ezio para hablarle con urgencia. Esta es una de nuestras guaridas clandestinas. Parece desierta, pero abajo los Templarios la tienen bien vigilada. Entre su chusma hay un capitn templario. Puedo pedirte que lo encuentres y lo mates? Os devolver vuestra guarida. Bien. Cuando lo hayas hecho, trepa por esa torre y enciende una bengala que encontrars all. Es otra de nuestras bombas, una copia de las bengalas que utilizan los Templarios para indicar su retirada. Y t? Los Templarios de la plaza no tardarn mucho en darse cuenta de lo que ha pasado, as que volver para encontrar un modo de evitar que nos sigan y que enven refuerzos a sus amigos. Tengo un par de bombas fsforo sujetas al cinturn de la tnica. Deberan resolver el problema. Entonces sigues usando las tradicionales pantallas de humo? Yusuf asinti. S, pero estas son bastante asquerosas, as que...

Se tap la nariz y la boca con un pauelo. Y antes de que me vaya, an tengo guardado en la manga un truquito ms que debera sacar a los conejos de su madriguera. No quiero que vayas a la guarida y luches con esos matones en la penumbra. En cuanto aparezcan, deberas ser capaz de derribarlos sin mucho problema. De su bolsa sac una ltima bomba, parecida a una granada, que sopes un momento. Accionar esto ahora y despus me marchar. Tenemos que neutralizar a ambos grupos de Templarios a la vez o estaremos perdidos. Tpate los odos. Se trata de una bomba-cereza rellena de azufre, as que sonar como un trueno. Les har vomitar pero no quiero que te estallen los tmpanos. Ezio hizo lo que le mandaron, retrocedi a una posicin estratgica en la parte sombreada del patio, con una buena vista de la trampilla. Cambi la hoja oculta de la mano izquierda por el arns adaptado a la pistola, ya que prefera quedarse con la hoja gancho para luchar de cerca. Yusuf, junto a la calle, lanz su bomba-cereza al otro extremo del patio y luego desapareci. Hizo tanto ruido como un pedo infernal, y Ezio, aunque se haba tapado bien las orejas con la capucha, sinti una rplica en la cabeza. La sacudi para aclararla y, mientras lo haca, diez Templarios, encabezados por un capitn de nariz enrojecida, salieron de la trampilla hacia la luz del sol y miraron a su alrededor, aterrorizados. Ezio se

acerc rpidamente y derrib a tres antes de que tuvieran tiempo de reaccionar. Al utilizar la hoja gancho pudo matar a otros tres en el siguiente minuto del combate. Tres ms salieron corriendo en cuanto oyeron otras dos explosiones, seguidas poco despus por el ligero olor a humo en la brisa. Una coordinacin perfecta, Yusuf murmur Ezio para sus adentros. El capitn de la cohorte se qued para enfrentarse a Ezio. Un hombre musculoso, bizco, con unas hombreras negras, muy usadas, sobre su tnica rojo oscuro. Con la mano derecha sostena una pesada Damasco y con la izquierda, un pual curvo, de aspecto terrible y con una punta mordaz. Romper y rajar dijo el capitn con voz ronca. Te clavar el pual y te rebanar el cuello con la espada. Ests muerto, Asesino. Ha llegado la hora de que los Templarios lleguis al siglo diecisis respondi Ezio y levant el brazo izquierdo para correr la pistola hasta su mano. Dispar, pensando que a aquella distancia no poda fallar, aunque fuera con la izquierda, y, como era de esperar, la bala se hundi en el hueso, justo entre los ojos del capitn. Estaba an cayendo de rodillas cuando Ezio cruz el patio, salt encima de uno de los barriles a la venta, y utiliz la hoja gancho para subir al punto ms alto de la

torre. No haban descubierto ni tocado la bengala que le haba dicho Yusuf. Haba un pequeo mortero y Ezio lo carg con la bengala. Poco despus, sali rpidamente hacia el cielo, dejando el rastro de una llama y humo violeta. Cuando volvi al pie de la torre, Yusuf le estaba esperando. No me extraa que seis nuestro Mentor dijo el Asesino seljuk. No podrais haberlo calculado mejor. Sonri, triunfante. Los Templarios se estn retirando de todos los frentes.

24
La guarida del Bazar estaba sorprendentemente limpia y ordenada, dada la reciente ocupacin de los Templarios. Ha habido daos? le pregunt Ezio a Yusuf, mientras su compaero turco tena la vista clavada en el techo. No que yo vea. Los Templarios bizantinos puede que sean malos anfitriones, pero son unos inquilinos excelentes. Cuando se instalan en un sitio, les gusta mantenerlo intacto. Porque su intencin es quedarse? Exacto! Yusuf se frot las manos. Debemos aprovecharnos de nuestras pequeas victorias y prepararnos para la lucha contra nuestros amigos griegos dijo. Te he enseado cmo usar algunas de nuestras bombas, pero sera mejor si supieras cmo fabricarlas. Hay alguien aqu que pueda ensearme? Por supuesto! El mismo maestro! Piri Reis. Piri Reis es... es uno de los nuestros? Es una manera de decirlo. Le gusta mantenerse distante. Pero s, est de nuestro lado. Crea que era ms bien cartgrafo dijo Ezio al recordar el mapa de Chipre que MaMun le haba dado. Cartgrafo, marino, pirata... Aunque est subiendo

rpidamente los escalafones de la marina otomana. Se le da bien todo. Y conoce Estambul (Kostantiniyye) como la palma de su mano. Bien, porque hay algo que quiero preguntarle sobre la ciudad que tal vez sepa, aparte de cmo hacer bombas. Cundo podr conocerle? No hay mejor momento que el presente. Y no estamos para perderlo. Ests bien tras la ltima refriega? Necesitas descansar? No. Bien! Te llevar con l ahora. Su taller no est lejos de aqu. Piri Reis el almirante Piri Reis tena un pequeo conjunto de habitaciones en un segundo piso de planta abierta, en la zona norte del Gran Bazar, cuyas altas ventanas arrojaban una luz clara y fra sobre un puado de mesas de mapas, cuidadosamente colocadas sobre el suelo de teca de un estudio estrecho. Del mismo modo, estaban cuidadosamente extendidos sobre las mesas muchos mapas variados que Ezio no haba visto nunca y, junto a ellos, haba sentados unos cuantos ayudantes que trabajaban con diligencia, en silencio. Las paredes al oeste y al sur del taller estaban adornadas con ms mapas, todos ellos sujetos perfectamente, encajados unos con otros. Cinco grandes globos terrqueos, uno en cada rincn y otro en el centro

de la habitacin, completaban la escena. Los globos tambin eran trabajos en proceso y la tinta fresca de algunas partes mostraba los ltimos descubrimientos aadidos. La pared al oeste tambin estaba cubierta con detallados dibujos tcnicos, realizados por un experto; pero, cuando Ezio ech un vistazo, comprob que estos eran diseos de bombas. Mientras cruzaba la estancia hacia donde Piri se hallaba sentado, pudo leer que los dibujos de bombas estaban divididos en categoras: letales, tcticas, de distraccin y con cubierta especial. Haba un hueco en la pared lo bastante grande como para contener una mesa de trabajo y detrs, dispuestas con precisin, haba una serie de herramientas metalrgicas, colocadas en estanteras. Aquello contrastaba con el caos en el que le gustaba trabajar a Leonardo, pens Ezio, sonriendo para sus adentros al recordar a su amigo. Yusuf y Ezio encontraron a Piri trabajando ante una mesa grande de dibujo, directamente debajo de las ventanas. Tena seis o siete aos menos que Ezio, era un hombre moreno, de piel curtida y figura robusta y saludable. Llevaba un turbante de seda azul y debajo, su rostro fuerte reflejaba en aquel momento una expresin de intensa concentracin mientras contemplaba su trabajo con unos ojos penetrantes, de color gris claro. Su exuberante barba castaa, bien recortada, aunque la llevaba larga, le

tapaba el cuello alto de la tnica con brocados de plata. Unos pantalones anchos y azules, junto con unos zuecos sencillos de madera, completaban su atuendo. Evalu a Ezio con la mirada y el observado le imit, mientras Yusuf haca las presentaciones. Cmo has dicho que te llamabas? pregunt Piri. Ezio. Ezio Auditore da Firenze. Ah, s. Por un momento pens que Yusuf haba dicho Tenorio. No o la diferencia. Mir a Ezio y este habra jurado ver un brillo en sus ojos. Le preceda su reputacin, al menos en una cosa? Pens que le iba a gustar aquel hombre. He visto tu trabajo, tus mapas comenz a decir Ezio. Me regalaron una copia de uno que hiciste para Chipre. Ah, s? respondi el marinero con brusquedad. Estaba claro que no le gustaba que interrumpieran su trabajo. O al menos esa era la impresin que quera dar. Pero es otro aspecto de tu pericia sobre el que vengo hoy a buscar tu consejo. El mapa de Chipre es bueno dijo Piri, ignorando el comentario de Ezio. Pero lo he mejorado. Ensame el tuyo. Ezio vacil. Ya no lo tengo confes. Se lo di a un amigo. Piri alz la vista.

Muy generoso por tu parte dijo. Sabes cunto valen mis mapas? S. Pero le deba a aquel hombre mi vida. Ezio volvi a vacilar. Es marinero, como t. Hmm. Cmo se llama? A lo mejor he odo hablar de l. Es un mameluco. Se le conoce por el nombre de alScarab. Piri de repente sonri. Ese viejo bribn! Bueno, espero que le d buen uso. Al menos ha aprendido a no engaarnos. Se volvi hacia Yusuf. Yusuf! Qu haces todava ah? No tienes nada mejor que hacer? Qutate de en medio y djame a solas con tu amigo. Me encargar de que tenga todo lo que necesita. Los amigos de al-Scarab son amigos mos! Yusuf sonri abiertamente y se dispuso a marcharse. Saba que te dejaba en buenas manos dijo. Cuando se quedaron solos, Piri se puso ms serio. S quin eres, Ezio, y me hago una idea de por qu ests aqu. Quieres algo de beber? Tenemos caf, si te apetece. Al final le cog el gusto. Bien! Piri dio una palmada para avisar a uno de sus ayudantes, que asinti y fue a la parte trasera del taller, para volver poco despus llevando una bandeja de latn con una

cafetera jaspeada, unas tazas diminutas y un plato de dulces blandos, color mbar, que Ezio jams haba probado. Recuerdo a al-Scarab de mis das de corsario dijo Piri. Luchamos codo con codo en las batallas de Lepanto, hace unos doce aos o as, bajo la bandera de mi to Kemal. Sin duda habrs odo hablar de l. S. Los espaoles lucharon contra nosotros como tigres, pero no pienso lo mismo de los genoveses o los venecianos. Eres florentino, no? S. Entonces eres marinero de agua dulce. Mi familia eran banqueros. S, en apariencia! Pero debajo haba algo mucho menos noble. Como ves, el oficio de banquero no corre por mis venas como el de marino por las tuyas. Piri se rio. Bien dicho! Bebi de su caf e hizo un gesto de dolor al quemarse los labios. Despus se levant del taburete, se desperez y dej la pluma. Basta de chchara. He visto que estabas mirando los dibujos en los que estoy trabajando. Los entiendes? Veo que no son mapas. Acaso son mapas lo que buscas? S y no. Hay una cosa que quiero preguntarte, sobre

la ciudad, antes de que nos pongamos a hablar de otra cosa. Piri extendi las manos. Adelante. Ezio sac de la bolsa en su costado el libro de Nicols Polo, La cruzada secreta, y se lo ense a Piri. Interesante dijo el marinero. Desde luego que conozco todo sobre la familia Polo. He ledo el libro de Marco. Aunque exagera un poco, en mi opinin. Se lo cog a un Templario en Masyaf. Yusuf lo conoce y tambin la informacin que contiene. Masyaf? As que has estado all. Menciona las cinco llaves de la biblioteca de Altar. Segn lo que he ledo, Altar le confi las llaves a Nicols, y l las trajo aqu para esconderlas. Y los Templarios lo saben? Entonces es una carrera contrarreloj. Ezio asinti. Ya han encontrado una, oculta en las bodegas del palacio de Topkapi. Tengo que recuperarla y encontrar las otras cuatro. Y... por dnde empezars? Sabes dnde est ubicado el antiguo establecimiento comercial de los Polo? Piri le mir. Puedo decirte exactamente dnde estaba. Ven aqu. Le llev hasta un mapa de Constantinopla, sumamente

detallado, que colgaba en una pared, en un sencillo marco dorado. Lo oje un instante y despus dio unos golpecitos con el dedo ndice sobre un lugar. Est aqu. Justo al oeste de Hagia Sofia. No est muy lejos. Por qu? Hay alguna relacin? Tengo un presentimiento que debo seguir. Piri le mir. Ese libro es muy valioso dijo, despacio. S. Muy valioso, si estoy en lo cierto. Bueno, pues asegrate de que no caiga en manos equivocadas. Se qued callado un buen rato, pensando. Ten cuidado cuando encuentres el antiguo establecimiento comercial de los Polo le advirti. Puede que halles ms de lo que habas tenido en cuenta. Ese comentario requiere una pregunta? En tal caso, es una pregunta de la que no tengo respuesta. Tan solo te pido que seas precavido, amigo mo. Ezio vacil antes de depositar ms confianza en Piri. Creo que mi bsqueda empezar en ese lugar. Estoy seguro de que tiene que haber algo escondido all, que me dar la primera pista. Es posible dijo Piri sin revelar nada. Pero haz caso a mi advertencia. Entonces, se anim y se restreg las manos con energa, como si ahuyentara a los demonios. Y ahora que hemos resuelto ese asunto, en qu

ms puedo ayudarte? Estoy seguro de que lo has adivinado. Estoy aqu por una misin asesina, tal vez la ms importante que jams haya existido, y Yusuf me dijo que estabas preparado para ensearme cmo hacer bombas. Las especiales que has desarrollado aqu. Oh, ese Yusuf es un bocazas! Piri se puso serio otra vez. No puedo comprometer mi posicin, Ezio. Soy un oficial de navegacin, de alto rango, en la marina del sultn y ese es mi trabajo actual. Seal con las manos los mapas y entonces gui un ojo. Las bombas son una actividad suplementaria. Pero me gusta ayudar a mis verdaderos amigos en una causa justa. Puedes confiar en mi discrecin. As como espero poder confiar en la tuya. Bien. Sgueme. Dicho esto, Piri le llev hasta un espacioso hueco en la pared oeste. Las bombas en realidad son tambin parte de un proyecto de investigacin naval continu. Al servir como soldado, obtuve nociones de artillera y explosivos, y eso le ha venido muy bien a los Asesinos. Nos da ventaja. Seal con la mano unos dibujos tcnicos. He desarrollado muchos tipos de bombas y algunas las reservo tan solo para el uso de tu Hermandad. Como puedes ver, estn divididas en cuatro categoras principales.

Por supuesto son caras, pero la Hermandad siempre lo ha comprendido. Yusuf me dijo que los Asesinos de aqu no tienen muchos fondos. La mayora de las buenas causas estn en su misma situacin respondi Piri, pero Yusuf tambin est lleno de recursos. Deduzco que sabes cmo usar estas armas. Me dieron un curso intensivo. Piri le mir desapasionadamente. Bien. Bueno, como es evidente que te prometi Yusuf, si quieres fabricar tus propias bombas, puedo ensearte. Dio la vuelta a la mesa y cogi dos piezas de un metal extrao que haba encima. Ezio se inclin hacia delante, curioso, y cogi una tercera. Ah, ah, ah! No lo toques! le advirti Piri. Un mal movimiento y BANG! El edificio se viene abajo. Lo dices en serio? Piri se rio. Qu cara has puesto! Te lo ensear. Durante las siguientes horas, Piri Reis le ense a Ezio los pasos bsicos que entraaba la fabricacin de cada clase de bomba y le dijo los materiales que necesitaba. Ezio aprendi que cada bomba o granada contena el ingrediente fundamental de la plvora, pero no todo estaba

diseado para ser letal. Ya haba experimentado las granadas letales cuando haba atacado a Cesare Borgia en su huida, en Valencia, haca cuatro aos. Yusuf le haba enseado cmo utilizar bombas de distraccin que creaban pantallas de humo, truenos, olores terribles y monedas falsas cadas del cielo. Entre las bombas con efectos letales estaban las que usaban carbonilla, que aada un fuerte poder detonador a la plvora, y las bombas de fragmentacin, cuya metralla mataba desordenadamente, abarcando una amplia zona. Las bombas que contenan bolsitas de sangre de cordero dispersaban al oponente, pues crea que le haban herido y le entraba el pnico. Otro tipo de granada no letal, til para obstaculizar a los perseguidores, era la bomba abrojo, que lanzaba un montn de clavos retorcidos en el camino del enemigo que se acercaba. Tal vez las ms desagradables eran las bombas que usaban polvo de datura o belladona. La datura y la belladona son dos de las plantas que llamamos hierbas de las brujas, junto al beleo y la mandrgora le explic Piri con cara seria. No me gusta utilizarlas salvo en casos muy extremos y peligrosos. Cuando explotan en medio de las tropas enemigas, la datura provoca delirio, trastorna el cerebro y causa la muerte. Es tal vez la peor de todas. La belladona produce un gas venenoso que es igual de mortal. Los Templarios no dudaran en usarlas contra

nosotros, si pudieran. Esa es una de las paradojas morales con las que luchar la humanidad hasta el da que se civilice de verdad respondi Piri. El mal usa el mal para combatir el mal? Aceptar ese argumento es tan solo una mera justificacin para algo que ninguno de nosotros debera hacer? Por ahora dijo Ezio, no disponemos de tiempo para reflexionar sobre esas preguntas. Encontrars los ingredientes para esas bombas en lugares de la ciudad que Yusuf te indicar dijo Piri. As que mantn los ojos abiertos y la nariz hacia el suelo mientras vagues por las calles. Ezio se levant para marcharse. Piri extendi una mano de color nuez. Vuelve cuando necesites ms ayuda. Ezio le estrech la mano y no le sorprendi su firmeza. Espero que nos volvamos a ver. Oh dijo Piri con una sonrisa enigmtica, no lo pongo en duda.

25
Siguiendo las instrucciones de Piri Reis, Ezio se dirigi una vez ms al Bazar e ignor los insistentes halagos de los comerciantes, hasta que lleg a la parte oeste de la enorme Hagia Sofia. Casi se perdi en el laberinto de calles y callejones de alrededor, pero al final lleg a un punto que, estaba seguro, era el que le haba indicado Piri en el mapa. Una librera. Con un nombre veneciano sobre la puerta. Entr y, para su sorpresa y placer apenas contenido, se encontr cara a cara con la joven que haba viajado en su barco. Le salud afectuosamente, pero enseguida se dio cuenta de que tan solo le reciba como un cliente potencial. No haba seal de reconocimiento en su rostro. Buon giorno! Merhaba! dijo, cambiando automticamente de italiano a turco. Por favor, entrad. Estaba trasteando entre sus existencias y, al volverse, tir una pila de libros. Ezio ech un vistazo a la tienda y vio que era la anttesis del estudio tan bien ordenado de Piri Reis. Ah! exclam la mujer. Perdonad el desorden. No he tenido tiempo de arreglar todo esto desde mi viaje. Salisteis desde Rodas, no?

Le mir, sorprendida. S. Cmo lo sabis? bamos en el mismo barco. Le hizo una pequea reverencia. Me llamo Ezio Auditore. Y yo soy Sofa Sartor. Nos conocamos? Ezio sonri. Ahora s. Puedo echar un vistazo? Prego. La mayora de mis mejores ejemplares estn en la parte trasera, por cierto. Con el pretexto de mirar los libros, amontonados en el aparente caos del laberinto de estanteras que se tambaleaban, Ezio hurg ms all, en los oscuros confines de la tienda. Es agradable conocer a otro italiano en este barrio dijo Sofa, mientras le segua. La mayora de nosotros se queda en el Distrito Veneciano y en Glata. Yo tambin me alegro de conoceros. Pero creo que la guerra entre Venecia y el Imperio otomano se ha llevado a muchos italianos. Al fin y al cabo, fue hace solo siete u ocho aos. Pero Venecia tiene el control de sus islas en el mar Blanco y todos llegaron a un acuerdo contest. Al menos, de momento. Por eso os quedasteis? Ella se encogi de hombros. Viva aqu con mis padres cuando era pequea. Es

cierto que cuando comenz la guerra nos echaron, pero siempre supe que regresara. Vacil. De dnde sois? De Florencia. Ah. Es un problema? No, no. He conocido a florentinos muy simpticos. No veo por qu os sorprende tanto. Perdonadme. Si tenis alguna pregunta sobre los libros, avisadme. Grazie. Hay ms en el patio de atrs si estis interesado. Pareca un poco atribulada. Por lo visto ms de los que soy capaz de vender, para ser sincera. Qu os llev a Rodas? Los Caballeros de Rodas estn inquietos. Saben que los otomanos no han olvidado la idea de tomar la isla. Creen que es cuestin de tiempo. Philippe Villiers de lIsle Adam estaba vendiendo parte de su biblioteca. As que era un viaje de compras, por as decirlo. Aunque no tuve mucho xito. Menudos precios! De lIsle Adam es un buen Gran Maestro y un hombre valeroso. Lo conocis? Tan solo su reputacin. La mujer le mir mientras curioseaba. Mirad, es agradable charlar con vos, seguro que no

os puedo ayudar? Parecis un tanto perdido. Ezio decidi poner las cartas sobre la mesa. La verdad es que no quiero comprar nada. Bien respondi la mujer, con cierta sequedad. No os voy a dar nada gratis, Messer. Perdonadme. Quedaos conmigo un poco ms. Os lo compensar. Cmo? Estoy pensndolo. Bueno, debo decir... Pero Ezio la acall con un gesto. Haba movido a pulso una estantera de la pared del fondo del patio cubierto. Comprob que aquella pared era ms gruesa que las dems y advirti una grieta que en realidad no lo era. Era parte del marco de una puerta, oculta con maa. Dio mio! exclam Sofa. Quin ha puesto eso ah? Haba movido alguien alguna vez estas estanteras? No. Han estado ah desde antes de que mi padre se hiciera cargo de la tienda, y antes, llevaba aos sin utilizarse; dcadas, incluso. Entiendo. Ezio quit de la puerta el polvo y los restos acumulados aparentemente durante varias dcadas, pero no encontr ni pomo ni ningn otro medio para abrirla. Entonces record la puerta secreta que le llev a la cripta

en Monteriggione, en la fortaleza de su to, y palp en busca de un pestillo oculto. Al poco, la puerta se abri hacia dentro. En el ancho de la pared, unos escalones bajaban hacia la negrura. Esto es increble dijo la mujer, asomndose por encima del hombro de Ezio, y este oli el suave aroma de sus cabellos, de su piel. Con vuestro permiso, averiguar adnde conduce dijo con firmeza. Os ir a buscar un poco de luz. Una vela. Volvi enseguida con una vela y una caja de yesca. Quin sois, Messer? pregunt, mirndole a los ojos. El hombre ms interesante de vuestra vida. Ella sonri, rpidamente. Ah! Presuntuoso! Quedaos aqu. No dejis que nadie entre en la tienda. Estar de vuelta antes de que os deis cuenta. La dej y descendi por los escalones del tnel a sus pies que llevaban a las entraas de la Tierra.

26
Ezio se hallaba en un sistema de cisternas subterrneas. Con la dbil luz de la vela, pudo distinguir los tejados de bveda de can, sostenidos por varias hileras superpuestas de ligeras columnas, decoradas en sus capiteles con una variedad de smbolos, entre los que Ezio reconoci unos ojos. Curiosamente, en las bases de algunas se vean las cabezas invertidas de monstruosas gorgonas. Ezio dedujo el lugar en que deba de hallarse, la Yerebatan Sarnici. El gran sistema de cisternas construido bajo Constantinopla. Nicols Polo lo mencionaba en su libro. Lo haba construido Justiniano haca mil aos, como sistema para filtrar el agua. Pero esa informacin no lo converta en algo menos escalofriante. Le intimidaba aquel extenso espacio cavernoso a su alrededor, que supuso, por el eco de los movimientos que haca, tan grande como una catedral. Pero recordaba que Nicols haba dado alguna indicacin en La cruzada secreta de cmo podan encontrarse las llaves. Las instrucciones eran deliberadamente confusas, pero Ezio decidi intentar seguirlas, y se concentr en recordar los detalles. Era difcil no hacer ruido al moverse por el agua poco profunda que cubra el suelo de la cisterna, pero con

prctica Ezio consigui reducirlo al mnimo. Adems, cualquier sonido que haca no tardaba en apagarlo el ruido de las personas desprevenidas que oy ms adelante. Era evidente que no estaba solo en la bsqueda y se record a s mismo que, antes de poseerlo, el libro haba estado en manos de los Templarios. Tambin haba luces ms adelante. Ezio apag la vela y avanz sigilosamente hacia ellas. No tard en distinguir las siluetas de dos soldados templarios de infantera, sentados junto a una pequea hoguera en un pasillo oscuro. Ezio se acerc an ms. Su griego era lo bastante bueno para entender la mayora de lo que estaban diciendo. El que hablaba estaba de mal humor, y no tema demostrarlo. De hecho, pareca al borde de la histeria. Ti distiha ! deca con tono ofendido. Qu suplicio! Sabes cunto tiempo llevamos buscando esa mugrienta cisterna? Yo llevo semanas aqu contest su amigo, ms callado. Eso no es nada! Imagnate durante trece meses! Desde que nuestro Gran Maestro encontr la maldita llave! Se calm un poco. Pero no tiene ni idea de lo que hace. Lo nico que sabe el soldado adopt un tono sarcstico es que estn en algn sitio de la ciudad. Al or esto, el otro soldado se irrit an ms y dijo, abrumado ante el panorama que les esperaba:

Esta ciudad es muy grande... Lo s! Eso es lo que he dicho para mis adentros. Fueron interrumpidos por la llegada de un sargento. Continuad con vuestro trabajo, vagos! Creis que os pagan para que estis todo el da rascndoos las narices? Los hombres refunfuaron y volvieron a su tarea. Ezio les sigui de cerca, con la esperanza de obtener ms informacin. Los hombres se reunieron con otro montn de soldados, que estaban igual de sucios y descontentos. Pero Ezio tena que andar con pies de plomo. Puede que los soldados estuvieran cansados y malhumorados, pero estaban bien entrenados y alerta. Petros! llam uno. Asegrate de que tenemos suficientes antorchas para la excavacin. Estoy harto de ir tropezando en la oscuridad. Ezio aguz el odo ante la palabra excavacin, pero, al avanzar otra vez, la vaina de su espada roz una de las columnas, y el leve sonido retumb y se amplific por los tejados abovedados. El hombre llamado Petros se volvi a toda prisa para mirar tras de s. Hay alguien aqu abajo con nosotros! dijo entre dientes. Mantened los ojos abiertos y las manos firmes. Los soldados se pusieron al instante alerta y se dijeron entre s con voces quedas: Ves algo?

Buscad en todos los rincones! Ezio retrocedi an ms en las sombras y esper, paciente, a que el pnico hubiera disminuido. Al mismo tiempo, anot mentalmente que deba tener mucho ms cuidado con aquella acstica exagerada. Poco a poco, los guardias reanudaron la bsqueda. Mientras observaba, vio que sus acciones parecan no conducir a nada, y ellos lo saban. Pero continu observando, con la esperanza de detectar un patrn, al tiempo que escuchaba su desganada conversacin. Aqu abajo huele fatal. Qu esperabas? Es una alcantarilla. Me ira bien un poco de aire fresco. Paciencia! Hay cambio de turno dentro de tres horas! T, baja la voz! espet el sargento cuando volvi a acercarse. Y mantn los odos abiertos. Sabe Dios por qu os escogieron a vosotros para una misin tan delicada como esta. Ezio avanz, pas por delante de los hombres y lleg a un muro de contencin de piedra, en el que estaban dos oficiales subalternos junto a un brasero. Escuch su conversacin. Vamos un paso por delante de los Asesinos, lo s muy bien le estaba diciendo uno al otro. El Gran Maestro ha ordenado que nos demos prisa.

Puede que estn ms cerca de lo que creemos. Debe de tener sus razones. Bueno, cmo son esas llaves? Como la que descubrimos debajo de Topkapi. Se supone. El otro teniente se revolvi. Ocho horas de esta mugre. Apistefto! Estoy de acuerdo contigo. No me haba aburrido tanto en toda mi vida. S. Pero tenemos que encontrar pronto las llaves. Eso ni lo suees. Pero el primer teniente que haba hablado de repente se dio la vuelta. Qu ha sido eso? Lo ms seguro es que haya sido una rata. Dios sabe que hay muchas aqu abajo. Parece que todas las sombras se muevan. Es la luz de la lumbre. Hay alguien ah. Lo noto. Ten cuidado o enloquecers. Ezio pas lentamente a su lado, tan despacio como pudo, a pesar de las ganas que tena de echar a correr, pero no se atreva a provocar ms que leves ondas en el agua que le rodeaba las pantorrillas. Por fin lleg ms all de los dos oficiales y del resto de los Templarios, guindose con la mano por la pared del pasillo fro y hmedo, mucho ms

bajo y estrecho que aquellos con columnas por los que acababa de pasar. De algn modo eso le iba bien. En cuanto la luz y el ruido de los Templarios desaparecieron completamente a sus espaldas se sinti lo bastante seguro como para volver a encender la vela, que sac de su bolsa junto con la caja de yesca, y rez para que no se le cayera ninguna de las dos cosas mientras haca malabares a fin de conseguir una chispa para encenderla. Por fin estaba preparado. Se detuvo un momento para asegurarse de que no le seguan y continu por el pasillo que se retorca y serpenteaba, y para su consternacin, se divida en pasadizos separados y alternativos. Alguna que otra vez escogi el equivocado y dio con una pared. Retrocedi sobre sus pasos para encontrar el camino correcto y empez a preguntarse si no estaba en alguna especie de laberinto. Se adentr ms y ms en la oscuridad, rezando por recordar el camino de vuelta y haber acertado confiando en la propietaria de la librera, hasta que fue recompensado por un tenue resplandor ante s. No era ms que la luz de una lucirnaga, pero bastaba para guiarle. Sigui el pasadizo hasta que desemboc en una pequea cmara semicircular, cuyo tejado abovedado se perda sombras ms arriba. Una serie de medias columnas cubra las paredes a intervalos regulares y no se oa nada salvo el agua goteando. En medio de la cmara haba un pequeo atril de

piedra, sobre el que estaba apoyado un mapa. Ezio lo abri y result ser un mapa de Constantinopla sumamente detallado, con el sello del establecimiento de los hermanos Polo claramente marcado en el centro. Cuatro lneas dividan el mapa y cada seccin delimitada mostraba un monumento histrico de la ciudad. En los mrgenes del mapa estaban escritos los ttulos de doce libros, pero, de estos doce ttulos, cuatro estaban situados sobre cada una de las secciones en que se divida el mapa. Estos cuatro libros tenan los ttulos resaltados en verde, azul, rojo y negro. Ezio volvi a plegar con cuidado el mapa y lo guard en su cartera. Despus volvi a fijarse en lo que haba en el centro del atril de piedra. Se trataba de un disco de piedra tallada, de no ms de diez centmetros de dimetro. El disco era fino, se estrechaba en los bordes exteriores, y estaba hecho de una piedra que podra haber sido obsidiana. En el centro exacto tena un agujero perfectamente circular, de un centmetro y medio de dimetro. Su superficie estaba cubierta de dibujos, y Ezio reconoci algunos de ellos porque aparecan en las pginas del Cdice de la coleccin de su padre y su to: un sol cuyos rayos terminaban en unas manos que se extendan hacia el mundo; extraas criaturas humanoides de sexo indeterminado, con barrigas, frentes, labios y ojos exagerados; y lo que parecan abstrusos

smbolos y clculos matemticos. De all emanaba el resplandor que pareca provenir de una lucirnaga. Con cuidado, casi con reverencia, Ezio lo tom en sus manos. No haba experimentado tal sensacin de respeto desde la ltima vez que haba tocado la Manzana, y ya pareca saber lo que estaba sosteniendo. Al darle la vuelta en sus manos, brill con intensidad. Che sucede? pens Ezio. Qu pasa...?. Mientras lo contemplaba, el resplandor aument y la cmara se convirti en un huracn de luz que le oblig a taparse los ojos.

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De algn modo Ezio estaba y no estaba all. No estaba seguro de si soaba o si haba cado en alguna especie de trance. Pero saba exactamente cundo y dnde estaba siglos antes de su nacimiento, a finales del siglo XII. La fecha del Ao de Nuestro Seor 1189 flotaba en su consciencia, mientras caminaba o se dejaba llevar a travs de nubes que se arremolinaban, y rayos de luz sobrenatural que se entrecruzaban para despus, por fin, separarse y mostrar a lo lejos una imponente fortaleza. Ezio reconoci aquel lugar enseguida: Masyaf. Las nubes parecan acercarle. Se oan sonidos de una encarnizada batalla. Ezio vio soldados de caballera e infantera enzarzados en un combate mortal. Luego oy los cascos de unos caballos al acercarse a todo galope. Un joven Asesino, vestido de blanco, con capucha, cruz frenticamente a caballo la escena. Ezio observ y, mientras lo haca, le pareci perderse a s mismo, perder su propia personalidad... Estaba sucediendo algo que identificaba a medias, que recordaba a medias; un mensaje del pasado del que no saba nada, pero que aun as le resultaba totalmente familiar... El joven de blanco, con la espada desenvainada, atraves las puertas hacia el centro de la refriega. Dos

fornidos cruzados estaban a punto de darle el golpe de gracia a un Asesino herido. El joven se inclin desde la silla de montar para asestarle al primer soldado un golpe limpio, antes de frenar su caballo y bajar de un salto de su montura en un remolino de polvo. El segundo cruzado se haba dado la vuelta para enfrentarse a l. En un instante, el joven sac un cuchillo arrojadizo y apunt hacia el cruzado, antes de lanzarlo con una precisin infalible para que se clavara en el cuello del hombre, justo debajo del yelmo. El oponente cay de rodillas y, despus, de bruces al suelo. El joven fue a toda velocidad a ayudar a su compaero, que se haba derrumbado junto a un rbol. La espada del hombre herido se le haba resbalado de la mano y se inclin hacia delante, con el arma apoyada en el tronco, agarrndose el tobillo, con una mueca de dolor. Dnde te has hecho dao? le pregunt el joven, con premura. Me he roto el pie. Has llegado justo a tiempo. El joven se agach junto a su compaero y le ayud a ponerse de pie, rodendole con un brazo los hombros, para guiarle hasta un banco apoyado en una pared de una edificacin anexa de piedra. El Asesino herido le mir. Cmo te llamas, hermano? Altar. Hijo de Umar. El rostro del Asesino herido se ilumin al

reconocerle. Umar. Un buen hombre, que muri como vivi, con honor. Un tercer Asesino se tambale hacia ellos desde la parte principal de la batalla, ensangrentado y agotado. Altar! grit. Nos han traicionado! El enemigo ha invadido el castillo! Altar ibn-LaAhad termin de vendar la herida a su compaero cado. Le dio unas palmadas en el hombro y le tranquiliz: Vivirs. Luego se dio la vuelta para dirigirse al recin llegado, pero no intercambiaron miradas amistosas . Noticias graves, Abbas. Dnde est Al Mualim? Abbas neg con la cabeza. Estaba dentro cuando los cruzados entraron. Ya no podemos hacer nada por l. Altar no contest de inmediato, sino que volvi la cara hacia el castillo, que se alzaba entre unos peascos rocosos a unos cien metros de distancia. Estaba pensando. Altar! le interrumpi Abbas. Tenemos que retroceder! Altar se volvi hacia l con calma. Escucha. Cuando cierre las puertas del castillo, flanquea las unidades cruzadas de la aldea y llvalas al can al oeste. La misma insensatez de siempre gru Abbas,

enfadado. No tienes ninguna posibilidad! Abbas! replic Altar con firmeza. Limtate a no cometer ningn error. Se mont de nuevo en su caballo y cabalg hacia el castillo. Mientras avanzaba a medio galope por la familiar calzada, le apenaron las imgenes de destruccin con las que se toparon sus ojos. Los aldeanos avanzaban desordenadamente por el lateral del camino. Una mujer alz la cabeza al pasar y grit: Malditos cruzados! Que todos ellos caigan bajo vuestra espada! Deja las oraciones para los sacerdotes, hermana ma. Altar espole a su caballo, cuyo avance haban obstaculizado los grupos de cruzados que se dedicaban a saquear y a aprovecharse de los habitantes de Masyaf que intentaban recuperar el pueblo desde la fortaleza asediada. Tres veces tuvo que desperdiciar su precioso tiempo y energa en defender a aquellas personas de los abusos de los hoscos francos que se hacan llamar Soldados de Cristo. Pero las palabras de agradecimiento y nimo sonaban en sus odos mientras continuaba cabalgando, y alentaban su propsito. Bendito seis, Asesino! Estaba seguro de que me mataban! Gracias! Echad a estos cruzados de nuevo al mar, de una vez

por todas! Por fin lleg a la puerta. Se abri. Altar alz la vista y vio que un compaero Asesino accionaba, desesperado, el cabestrante de la garita, unos treinta metros ms arriba. Una seccin de soldados Asesinos a pie se agrup en la base de una de las torres cercanas. Por qu est todava abierta la puerta? le pregunt Altar. Los dos cabestrantes estn atascados. El castillo est plagado de enemigos. Altar mir al patio y vio a un grupo de cruzados que se diriga hacia l. Ocupa este puesto le dijo al teniente a cargo de la seccin. Desenvain la espada, desmont y comenz a trepar por la pared exterior de la garita; poco despus lleg al lado del camarada que estaba tratando de desbloquear los cabestrantes. Ambos lo intentaron desesperadamente y la combinacin de sus fuerzas sirvi al menos para soltar parte de la puerta, que baj un par de metros, vibrando y crujiendo. Ya casi est dijo Altar con los dientes apretados. Los msculos se le hincharon mientras l y su compaero Asesino se esforzaban por desplazar los piones del segundo cabestrante. Por fin cedi y la puerta cay con gran estrpito sobre el tumulto que tena lugar

abajo, entre los Asesinos y los cruzados. Los Asesinos consiguieron quitarse de en medio de un salto, pero los cruzados quedaron divididos por la puerta que haba cado; algunos dentro del castillo y otros, atrapados fuera. Altar baj por los escalones de piedra que llevaban desde la parte superior de la garita al patio central de Masyaf. Los cuerpos esparcidos de Asesinos daban fe de la violenta lucha que haba tenido lugar all. Mientras echaba un vistazo, y examinaba los baluartes y las almenas, se abri una puerta en la gran torre del homenaje, y de ella sali un grupo de personas que le dej de golpe sin aliento. Una compaa de soldados cruzados de infantera rodeaba al Mentor de la Hermandad, Al Mualim. El anciano estaba semiconsciente. Le llevaban a rastras dos soldados de aspecto brutal. Les acompaaba una figura con un pual, que Altar reconoci. Se trataba de un hombre fuerte y corpulento, de ojos oscuros, impenetrables, y con una profunda cicatriz que le estropeaba la barbilla. Tena el cabello ralo, recogido con una cinta negra. Haras. Haca tiempo que Altar se preguntaba a quin le era fiel Haras realmente. Un Asesino experto, que nunca pareca estar satisfecho con el rango que se le asignaba dentro de la Hermandad. Era un hombre que buscaba el camino fcil para llegar a la cima, en vez de uno que recompensara el mrito. Aunque tena una reputacin bien

merecida como luchador, camalenico, siempre consegua con astucia ganarse la confianza de otras personas adaptando su personalidad para encajar con ellas. Sus ambiciones sin duda haban sacado lo mejor de l y, al ver una oportunidad, se haba unido a los cruzados traicioneramente. Ahora, incluso iba vestido con el uniforme cruzado. Retrocede, Altar! grit. Un paso ms y vuestro Mentor morir! Al or su voz, Al Mualim se repuso, se irgui y alz l mismo la voz: Mata a este desgraciado, Altar! No temo a la muerte! No abandonars este lugar vivo, traidor! le dijo Altar a Haras. Haras se rio. No. Lo has entendido mal. No soy un traidor. Cogi un casco que colgaba de su cinturn y se lo puso. Un casco cruzado! Haras volvi a rer. Ves? No se puede traicionar a los que nunca has querido. Haras comenz a caminar hacia Altar. Entonces eres dos veces desgraciado dijo Altar , puesto que has estado viviendo una mentira. Despus las cosas sucedieron muy rpido. Haras desenvain su espada y arremeti contra Altar. En ese mismo momento, Al Mualim logr librarse de los guardias

y con una fuerza que no dejaba traslucir su edad, le arrebat la espada a uno de ellos y le mat. Altar aprovech el momento de distraccin de Haras para accionar su hoja oculta y atacar al traidor. Pero Haras consigui quitarse de en medio y baj su espada en un golpe cobarde cuando Altar perdi el equilibrio. El Asesino rod hacia un lado y enseguida se puso de pie de un salto, cuando un puado de cruzados sali corriendo en defensa de Haras. Por el rabillo del ojo, vio que Al Mualim luchaba contra otro grupo. Matad a ese cabrn! gru Haras al tiempo que evitaba el peligro. Altar sinti ira. Ech a correr y reban el cuello a dos cruzados atacantes. Los dems retrocedieron por miedo y dejaron a Haras solo y petrificado. Altar le acorral donde se juntaban dos paredes. Tena que darse prisa y terminar aquel trabajo para ir a ayudar a su Mentor. Haras, al ver que se distraa un momento, le hizo un corte que rasg la tela de su tnica. Altar devolvi la represalia y hundi su hoja oculta justo en la base del cuello de Haras, debajo del esternn. Con un grito ahogado, el traidor cay hacia atrs, contra la pared. Altar se hallaba sobre l. Haras alz la vista cuando la figura de Altar tap el sol. Depositas demasiada fe en el corazn de los

hombres, Altar dijo, sin que apenas le salieran las palabras de la boca, mientras la sangre le sala a borbotones por el pecho. Los Templarios conocen la verdad. Los humanos son dbiles, viles y mezquinos. No saba que poda estar describindose a s mismo. No, Haras. Nuestro Credo demuestra lo contrario. Intenta volver a l, incluso ahora, en tus ltimos instantes de vida. Te ruego por compasin que repares tu error. Ya aprenders, Altar. Y lo aprenders a la fuerza. No obstante, Haras se detuvo a pensar un momento, y cuando ya la luz de sus ojos poco a poco se iba apagando, se esforz para hablar. Tal vez no sea lo bastante sabio para comprender, pero sospecho que la verdad es lo contrario a lo que t crees. Al menos, s soy demasiado sensato como para no creer en la basura de la que hablas. Entonces sus ojos se convirtieron en mrmol y su cuerpo se inclin hacia un lado, al tiempo que se le escapaba un largo suspiro mientras se relajaba hasta morir. La duda que Haras sembr en la mente de Altar no arraig inmediatamente. Haba mucho que hacer y no tena tiempo para reflexionar. El joven se dio la vuelta para reunirse con su Mentor y lucharon hombro con hombro hasta que echaron al grupo de cruzados, cuyos miembros quedaron despatarrados sobre el polvo ensangrentado o huyeron. Las seales a su alrededor mostraban que la batalla se

haba inclinado a favor de los Asesinos. El ejrcito cruzado se bata en retirada desde el castillo, aunque ms all la lucha continuaba. Pronto llegaron mensajeros que lo confirmaron. Para recuperar energa, Altar y Al Mualim pararon a tomar aliento bajo un rbol, junto a la puerta de la torre del homenaje. Le ofreciste una ltima oportunidad a ese hombre, al desgraciado de Haras, para que salvara su dignidad y reconociera el error que haba cometido. Por qu? Halagado por que su Mentor quisiera saber su opinin, Altar contest: Ningn hombre debera marcharse de este mundo sin conocer cierta generosidad, sin que se le brinde la oportunidad de la redencin. Pero rechaz tu oferta. Altar se encogi de hombros ligeramente. Estaba en su derecho. Al Mualim observ el rostro de Altar con detenimiento durante un rato, luego sonri y asinti. Juntos, comenzaron a caminar hacia la puerta del castillo. Altar comenz a decir Al Mualim, te he visto crecer de nio a hombre en poco tiempo, y debo decir que esto me llena de ms tristeza que orgullo. Pero una cosa es cierta: eres igual que Umar. Altar alz la cabeza.

No le conoc como padre, tan solo como Asesino. Al Mualim coloc una mano en su hombro. T tambin naciste en esta Orden, esta Hermandad. Hizo una pausa. Lo has lamentado alguna vez? Mentor, cmo iba a lamentar la nica vida que he conocido? Al Mualim asinti con sabidura y levant la vista un instante para hacer una seal a un viga Asesino encaramado al muro del parapeto. Puede que encuentres otra vida, Altar. Y si llega ese momento, depender de ti qu camino escoger. En respuesta a la seal de Al Mualim, los hombres de la garita volvieron a subir la puerta del castillo. Vamos, hijo mo dijo el anciano, y prepara tu hoja. Esta batalla todava no se ha ganado. Juntos, se acercaron a la puerta con grandes zancadas, hasta llegar a la brillante luz del sol que haba al otro lado. Aquel intenso resplandor que emanaba una luz blanca era tan fuerte y abrumador que Ezio estaba deslumbrado. Parpade para librar a sus ojos de las formas multicolores que aparecan ante ellos, y sacudi la cabeza con energa para escapar de la visin que se haba apoderado de l. Los apret bien fuerte. Al abrirlos, su corazn haba comenzado a latir con normalidad, se hallaba de nuevo en la cmara subterrnea y la suave luz haba regresado. An sujetaba el

disco de piedra en la mano y ahora sin lugar a dudas saba lo que era. Haba encontrado la primera llave. Mir la vela. Tena la sensacin de haber estado lejos muchsimo tiempo, pero la llama arda sin cesar y apenas haba consumido el sebo. Guard la llave con el mapa en su bolsa y se dio la vuelta para regresar al exterior y a Sofa.

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Entusiasmada, Sofa dej el libro que estaba intentando leer y corri hacia l, pero no lleg a abrazarlo. Ezio! Salve! Cre que no ibas a volver! Yo tambin dijo Ezio. Encontraste algo? S. Algo que tal vez te interese. Se acercaron a una mesa grande, que Sofa despej de libros mientras Ezio sacaba el mapa que haba encontrado y lo desplegaba. Mio Dio, qu bonito! exclam la mujer. Y mira..., ah est mi tienda. En el medio. S. Est en un lugar muy importante. Pero mira los mrgenes. Ella sac unos anteojos y se inclin para examinar con detenimiento los ttulos de los libros. Son libros raros. Y qu son esos smbolos que los rodean? Eso es lo que espero descubrir. Algunos de estos libros son extremadamente singulares. Y algunos de ellos no se ven desde..., bueno, desde hace ms de un milenio! Deben de valer una fortuna! Tu tienda est justo en el lugar donde se hallaba el

establecimiento comercial de los hermanos Polo, Nicols y Maffeo. Nicols escondi estos libros por la ciudad. Este mapa debera decirnos dnde, si es que averiguamos cmo interpretarlo. La mujer se quit las gafas y le mir, intrigada. Hmmm. Ests empezando a interesarme. Vagamente. Ezio sonri y se inclin hacia delante. Seal el mapa. Por lo que veo, de entre los doce ttulos, tengo que encontrar estos tres primero. Qu hay de los otros? Ya se ver. Podran ser pistas falsas. Pero estoy convencido de que estos son en los que tengo que concentrarme. Puede que tengan pistas sobre la ubicacin del resto de estas cosas. Sac el crculo de piedra de su bolsa. Ella se volvi a poner las gafas y le ech un vistazo. Despus, retrocedi y neg con la cabeza. Molto curioso. Es la llave de una biblioteca. No parece una llave. Es una biblioteca muy especial. Ya se ha encontrado otra, debajo del palacio de Topkapi. Pero, si Dios quiere, an habr tiempo para encontrar las dems. Quin la ha encontrado? Unos hombres que no leen.

Sofa se sonri abiertamente al or aquello, pero Ezio permaneci serio. Sofa, crees que podras intentar descifrar este mapa? Ayudarme a encontrar estos libros? Ella volvi a examinar el mapa unos minutos, en silencio. Entonces se irgui y mir a Ezio, sonriendo, con un brillo en los ojos. Hay muchsimos libros de referencia en esta tienda. Con su ayuda, creo que podr desentraar este misterio. Pero con una condicin. S? Me prestars los libros cuando los hayas encontrado? A Ezio pareci hacerle gracia. Me atrevera a decir que podremos solucionarlo. Se fue. Ella observ cmo se marchaba y despus cerr la tienda. Regres a la mesa, despus de coger unos cuantos tomos de las estanteras que le sirvieran de ayuda, un cuaderno y unas plumas, acerc una silla y se puso enseguida a examinar el mapa a fondo.

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Al da siguiente, Ezio se reuni con Yusuf cerca del hipdromo en la zona sureste de la pennsula. Se lo encontr consultando a un grupo de jvenes colegas sobre un mapa que estaban estudiando. La reunin se termin al llegar Ezio y Yusuf pleg el mapa. Saludos, Mentor dijo. Si no me equivoco, nos tenis reservada una sorpresa agradable. Y si no estoy muerto maana a estas horas, ambos tendremos historias para intercambiar. Hay posibilidades de que mueras? Hemos odo que los bizantinos traman un plan. Ahora que el joven prncipe Suleiman ha regresado de la hajj, tienen pensado infiltrarse en el palacio de Topkapi. Han elegido esta noche para llevarlo a cabo. Qu tiene esta noche de especial? Hay un espectculo en palacio. Un acontecimiento cultural. Una exposicin de cuadros de artistas como los hermanos Bellini y tambin otros seljuks. Y habr msica. Y cul es nuestro plan? Yusuf le mir con gravedad. Hermano mo, esta no es tu guerra. No tienes por qu involucrarte en los asuntos otomanos. Topkapi me concierne. Los Templarios encontraron

debajo una de las llaves de la biblioteca de Altar y me gustara saber cmo. Ezio, nuestro plan es proteger al prncipe, no interrogarle. Confa en m, Yusuf. Tan solo dime dnde tengo que ir. Yusuf no pareca muy convencido, pero dijo: La cita es en la puerta principal del palacio. Tenemos planeado hacernos pasar por msicos y entrar con los autnticos artistas. Te ver all. Necesitars un disfraz. Y un instrumento. Antes tocaba el lad. Veremos qu podemos hacer. Y ser mejor que te pongamos con los msicos italianos porque no pareces lo suficientemente turco como para pasar por uno de nosotros. Al anochecer, Ezio, Yusuf y el equipo de Asesinos que haba elegido, todos ataviados con trajes formales, se haban reunido en la puerta principal. Te gusta tu vestimenta? pregunt Yusuf. Est bien, pero las mangas son estrechas. No hay espacio para meter armas ocultas. No se puede tocar el lad con mangas anchas. Y eso es lo que eres, un msico que toca el lad. No es lo que queras?

Cierto. Y nosotros vamos armados. Seala los objetivos y deja que nosotros nos encarguemos. Aqu tienes tu instrumento. Cogi un magnfico lad de uno de sus hombres y se lo pas a Ezio, que lo prob con vacilacin. Por Al, tendrs que hacerlo sonar mejor que eso! exclam Yusuf. Ha pasado mucho tiempo. Ests seguro de que sabes tocar esa cosa? Aprend unos cuantos acordes cuando era joven. Alguna vez fuiste joven? Hace mucho tiempo. Yusuf tir de su traje, un modelito de satn, gris y amarillo. Me siento ridculo con este disfraz. Estoy ridculo! Ests igual que los dems msicos y eso es lo importante. Venga, vamos, la orquesta se est reuniendo. Cruzaron hasta el lugar donde varios instrumentistas italianos se arremolinaban, impacientes por conseguir entrar en el palacio. Yusuf y sus hombres iban equipados como msicos turcos, con tanburs, ouds, kanuns y kudms, instrumentos que podan tocar todos ellos de forma pasable. Ezio los observ mientras les indicaban el camino para que entraran por un lateral. A Ezio le pareci bien encontrarse entre sus

compatriotas otra vez y entabl algunas conversaciones con ellos. Eres de Florencia? Bienvenido! Ser un gran concierto le dijo uno. Dices que ser un buen concierto? interrumpi otro que tocaba la viola. Deberas intentar tocar en Francia! Tienen a los mejores. Estuve all hace menos de seis meses y o el Qui Habitat de Josquin. Es el coral ms hermoso que jams he escuchado. Conoces su trabajo, Ezio? Un poco. Josquin dijo el primer msico, que tocaba el sacabuche. S, es una joya. Sin duda no hay ningn otro hombre en Italia que iguale su talento. Ya nos llegar nuestro momento. Veo que tocas el lad, Ezio le dijo un hombre que llevaba una guitarra. ltimamente he estado experimentando con distintas afinaciones. Es una manera maravillosa de despertar nuevas ideas. Por ejemplo, he afinado la cuarta cuerda como una tercera menor. Le da un sonido muy sombro. Por cierto, has trado cuerdas de sobra? Habr roto seis este mes. La msica de Josquin es demasiado experimental para m dijo uno que tocaba la guitarra de fado. Creme, la polifona nunca ser popular. Por cierto dijo el guitarrista, ignorando el

comentario de su colega, me gustara aprender unas cuantas afinaciones orientales antes de marcharnos. Buena idea. Debo decir que este es un buen sitio para trabajar. La gente aqu es muy amable tambin. No como en Verona. Apenas se poda cruzar la calle sin que te atracaran terci un msico que llevaba un caramillo. Cundo avanzaremos? pregunt Ezio. Pronto contest el de la guitarra de fado. Mira, ya estn abriendo las puertas. El hombre de la viola punte sus cuerdas en tono crtico y luego pareci satisfecho. Hace un da esplndido para tocar, no crees, Ezio? Eso espero respondi. Se dirigieron a la puerta, donde unos oficiales otomanos estaban registrando a la gente. Por desgracia, cuando le toc el turno a Ezio, uno de ellos le detuvo. Tcanos una cancin dijo. Me gusta el sonido del lad. Ezio observ, impotente, cmo pasaban en fila sus compaeros. Perdonate, buon signore , pero soy parte del espectculo para el prncipe Suleiman. Cualquier viejo gerzek puede ir por ah con un instrumento y no recordamos haberte visto con este grupo en particular. As que tcanos una cancin.

Ezio respir hondo y comenz a tocar una simple ballata que recordaba haber aprendido cuando an tenan el palazzo familiar en Florencia. Se le daba fatal. Perdname, pero suena terrible! dijo el oficial . O es que se trata de alguna nueva msica experimental? Con ese jaleo que ests armando parece que ests rasgando una tabla de lavar en vez de unas cuerdasdijo otro, que se acerc, divertido. Suenas como un gato agonizando. No puedo trabajar bajo estas circunstancias dijo Ezio de mal humor. Dejad que me prepare. Muy bien! Y afnalo entretanto. Ezio se dispuso a concentrarse y lo intent otra vez. Tras unos trompicones iniciales, en esta ocasin consigui tocar bastante bien una sencilla pieza antigua de Landini. Al final era un tanto conmovedora y los oficiales otomanos terminaron aplaudiendo. Pekala dijo el que primero le haba desafiado. Entra, pues, y molesta a los invitados con ese ruido. En cuanto estuvo dentro, Ezio se hall en medio de una gran multitud. Un amplio patio de mrmol parcialmente cubierto, como un atrio, brillaba de luz y color bajo las ramas de los tamarindos. Los invitados se paseaban mientras los sirvientes caminaban entre ellos con bandejas cargadas de dulces y bebidas refrescantes. Estaban

presentes muchos miembros de la alta burguesa otomana, as como diplomticos, artistas prominentes y hombres de negocios de Italia, Serbia, el Peloponeso, Persia y Armenia. Costaba detectar algn posible infiltrado bizantino en aquella reunin sofisticada. Ezio decidi que el mejor procedimiento sera volver con el grupo de msicos italianos con el que haba estado hablando, pero se tom su tiempo para tantear el terreno. Sin embargo, los guardias reales estaban atentos y no tard mucho en acercrsele uno de ellos. Disculpadme, seor, estis perdido? No. Sois msico? Bueno, se os paga por tocar, no para relacionaros con la gente! Ezio se puso furioso, pero tuvo que contener su enfado para no echar a perder su tapadera. Por suerte para l, le rescat un grupo de ciudadanos ricos, cuatro hombres acicalados y dos hermosas mujeres que quitaban el sentido. Tcanos algo le rogaron y formaron un crculo a su alrededor. Ezio recurri de nuevo a Landini, al recordar otras piezas de aquel compositor, y rez para que su pblico no las encontrara demasiado pasadas de moda. Pero estaban embelesados. Y Ezio se alegr al ver que, al aumentar su confianza, su maestra musical tambin mejoraba. Incluso se atrevi a improvisar un poco. Y a cantar.

Pek gzel coment uno de los hombres cuando termin una pieza. S, muy bonito estuvo de acuerdo su pareja, en cuyos profundos ojos violeta Ezio habra muerto felizmente. Hmmm. La tcnica no es precisamente perfecta coment otro hombre. Oh, Murad, eres un pedante. Piensa en la expresin! Eso es lo que ms importa. Toca casi de la misma manera que viste dijo la segunda mujer, echndole un vistazo. Es un sonido tan hermoso como el de la lluvia dijo un tercero. S, el lad italiano es tan encantador como nuestro oud reconoci Murad mientras apartaba a su pareja de Ezio. Pero lamentablemente tenemos que hablar con los dems invitados. Tesekkr ederim, efendim dijeron alegremente las mujeres al marcharse. Al confirmarse sus credenciales, los guardias ya no molestaron ms a Ezio y as pudo contactar con Yusuf y su equipo. Brillante, Mentor le dijo Yusuf cuando se reunieron. Pero que no te vean hablar con nosotros. Levantara sospechas. Intenta llegar al segundo patio, el interior. Nos encontraremos all.

Bien pensado estuvo de acuerdo Ezio. Pero qu nos aguarda? El crculo ntimo del prncipe, su squito. Y si tenemos suerte, el mismo Suleiman. Pero estate atento, Mentor. Tambin puede haber peligro.

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Haba mucha ms tranquilidad en el segundo patio, pero la decoracin, la comida y la bebida, y la calidad de la msica y el arte eran un tanto ms esplndidas. Ezio y Yusuf se quedaron al fondo y buscaron con la mirada entre los invitados. No veo al prncipe Suleiman dijo Yusuf. Espera! le avis Ezio. La orquesta comenz a tocar las trompetas y los invitados se volvieron, expectantes, hacia la puerta en el centro del muro trasero del patio, cubierto de lujosos tapices. Sobre el suelo, delante, se extendan unas costosas alfombras de seda, procedentes de Isfahn. Unos instantes ms tarde, apareci un pequeo grupo de personas apiadas en torno a dos hombres que las guiaban, vestidos con trajes de seda blanca y unos turbantes, uno sujeto con alfileres de diamante y el otro con esmeraldas. Los ojos de Ezio se sintieron atrados por el ms joven y se le abri la boca al reconocerlo. Quin es el joven? pregunt a su compaero. Es el prncipe Suleiman contest Yusuf. El nieto del sultn Bayezid y gobernador de Kefe, y solo tiene diecisiete aos. A Ezio le hizo gracia.

Le conoc en el barco, de camino aqu. Me dijo que era un estudiante. He odo que le gusta viajar de incgnito. Tambin es una medida de seguridad. Regresaba de la hajj. Quin es el otro hombre? El que lleva esmeraldas en el turbante? Su to, el prncipe Ahmet. El hijo preferido del sultn. Se est preparando para la sucesin en este mismo momento. Los dos prncipes se quedaron de pie mientras les presentaban a invitados privilegiados. Despus aceptaron unas copas de un lquido color rub. Vino? pregunt Ezio. Zumo de arndanos rojos. Serefe! Sagliginiza ! dijo Ahmet, alzando la voz con la copa para brindar por la concurrencia. Tras los brindis formales, Yusuf y Ezio continuaron observando mientras los invitados y los anfitriones se relajaban, aunque, cuando Suleiman se mezcl con la gente, Ezio se dio cuenta de que sus guardias eran discretos, pero estaban continuamente atentos. Aquellos guardias eran altos y ninguno de ellos pareca turco. Llevaban un particular uniforme de tnica blanca y, en la cabeza, un gorro alto, blanco y afilado, como el de un derviche. Todos tenan bigote. Ninguno iba bien afeitado ni tampoco llevaban barba. Ezio conoca bastante las costumbres

otomanas como para saber que aquello significaba que eran esclavos. Eran algn tipo de escolta privada? De repente, Yusuf agarr a Ezio del brazo. Mira a ese hombre de ah! Un joven plido y delgado, con el pelo fino y claro, y unos ojos marrn oscuro, inexpresivos, se haba acercado sigilosamente a Suleiman. Iba vestido con ropa muy cara y podra haber sido un prspero comerciante de armas serbio; en todo caso se trataba de alguien lo suficientemente importante para conseguir entrar en la lista de invitados al segundo patio. Cuando Ezio le ech un vistazo rpido a la multitud, vio otros cuatro hombres, elegantemente vestidos, ninguno de ellos turco, a juzgar por el aspecto, colocndose en lo que solo podan ser posiciones de refuerzo, y hacindose seas entre s, discretamente. Antes de que Yusuf y Ezio pudieran reaccionar, el joven delgado, que estaba pegado al codo de Suleiman, haba sacado, a la velocidad de la luz, un fino y curvo janbiyah, y pretenda clavrselo al prncipe en el pecho. En aquel mismo instante, el guardia ms cercano a l se dio cuenta y se interpuso en la trayectoria de la hoja. Se generaron la confusin y el caos de manera instantnea. Los invitados fueron apartados a empujones cuando los guardias corrieron para ayudar a los dos prncipes y al compaero que haba cado, mientras cinco

Templarios, aspirantes a asesinos, intentaban escapar entre la muchedumbre que ahora se arremolinaba, alborotada y presa del pnico. El joven delgado haba desaparecido, pero los guardias haban identificado a sus compaeros y comenzaron a perseguirles sistemticamente, al tiempo que los conspiradores bizantinos usaban a los invitados confundidos y desorientados como obstculos entre ellos y sus perseguidores. Las salidas se cerraron, pero los conspiradores intentaron salir del patio trepando. En medio de aquella confusin, el prncipe Ahmet haba desaparecido y el prncipe Suleiman se haba quedado solo. Ezio vio que haba sacado un pequeo pual, pero se mantena en calma. Ezio! susurr de pronto Yusuf. Mira aqu! Ezio sigui con la mirada el punto al que sealaba Yusuf y vio que el joven delgado haba regresado. Haba surgido de entre la multitud detrs del prncipe y se acercaba a l con el arma a punto. Ezio estaba mucho ms cerca que Yusuf y se percat de que era el nico que poda salvarlo a tiempo. Pero no tena ningn arma! Entonces baj la mirada al lad que an sostena en las manos y, con un resoplido de arrepentimiento, tom la decisin de romperlo contra la columna ms cercana. Estall en mil pedazos, pero le dej en la mano una esquirla afilada de abeto. Inmediatamente, Ezio salt hacia delante para agarrar al bizantino por su huesuda mueca y le oblig a retroceder. Justo cuando

estaba a punto de asestarle un golpe para matarlo, le clav al hombre en el ojo izquierdo la esquirla de diez centmetros. El bizantino se detuvo como si se hubiera quedado paralizado, luego el janbiyah se le cay de la mano para terminar repiqueteando en el mrmol. Un instante despus se encogi hasta caer al suelo. La multitud se qued en silencio, formando un crculo alrededor de Ezio y Suleiman, a una distancia respetuosa. Los guardias intentaron intervenir, pero Suleiman los detuvo con un gesto. El prncipe envain su pual e inspir. Despus dio un paso hacia Ezio, una seal de honor por parte de un prncipe, que la muchedumbre reconoci con un grito ahogado. Me alegro de volver a verte, mio bel menestrello . Lo he dicho bien? Mi apuesto trovador. Muy bien. Es una lstima lo de tu lad. Era mucho ms bonito como instrumento que como espada. Tienes razn, pero no salva vidas. Algunos lo discutiran. Tal vez. En otras circunstancias. Ambos intercambiaron una sonrisa. He odo que eres gobernador adems de prncipe. Hay algo que no hagas? No hablo con extraos. Suleiman hizo una reverencia, tan solo inclinando ligeramente la cabeza.

Soy Suleiman Osman. Auditore, Ezio. Ezio tambin inclin la cabeza. Uno de los guardias vestidos de blanco se acerc entonces. Un sargento. Perdonadme, prncipe. De parte de vuestro to, debemos asegurarnos de que no estis herido. Dnde est? Os espera. Suleiman le mir con frialdad. Dile que gracias a este hombre no estoy herido. Pero no gracias a ti! Ni a ti! Los jenzaros! La guardia de lite, y me habis fallado a m, un prncipe de la casa real. Dnde est vuestro capitn? Tarik Barleti se ha marchado... a hacer un recado. A hacer un recado? De verdad queris quedar como tan poco profesionales delante de un extrao? Suleiman se irgui cuando el guardia, un gigante musculoso que deba de pesar ciento treinta kilos, se puso a temblar ante l. Llevaos de aqu el cadver y mandad a los invitados a casa. Despus renete con Tarik en el Divn! Suleiman se volvi hacia Ezio cuando el hombre se escabull rpidamente. Qu embarazoso! Los jenzaros son la guardia del sultn. Pero no de su familia, verdad?

En esta ocasin, se dira que no. Suleiman hizo una pausa y le lanz a Ezio una mirada inquisitiva. Bueno, no quisiera abusar de tu tiempo, pero me gustara saber tu opinin sobre un asunto. Algo importante. Yusuf estaba hacindole seas a Ezio, desde un lado de la multitud que ahora se dispersaba poco a poco. Permteme antes que me quite este disfraz dijo Ezio y le hizo un gesto discreto con la cabeza a su amigo. Muy bien. De todas formas tengo que preparar una cosa. Renete conmigo en el Divn cuando ests listo. Mi squito te escoltar. Dio una palmada y se fue por donde haba venido. Menuda representacin dijo Yusuf mientras salan del palacio en compaa de dos miembros del squito de Suleiman. Pero nos habis ofrecido una presentacin con la que nunca habramos soado. La presentacin le record Ezio ha sido ma.

31
Suleiman ya le estaba esperando cuando Ezio se reuni con l fuera del Divn la Cmara del Consejo del palacio un poco despus. El joven pareca sereno y alerta. He organizado una reunin con mi to, el prncipe Ahmet, y el capitn Tarik Barleti anunci sin prembulos . Hay algo que debera explicar primero. Los jenzaros son leales a mi abuelo, pero no les ha gustado su eleccin del siguiente sultn. Ahmet. Exacto. Los jenzaros apoyan a mi padre, Selim. Hmm dijo Ezio, reflexionando. Ests en una situacin difcil. Pero dime una cosa, qu pintan los bizantinos en todo esto? Suleiman sacudi la cabeza. Esperaba que tal vez t me dieras alguna pista. Estaras dispuesto a ayudarme a descubrirlo? Los estoy investigando. Mientras nuestros intereses no entren en conflicto, sera para m un honor ayudarte. Suleiman sonri enigmticamente. Entonces debo aceptar lo que me ofreces. Hizo una pausa. Escucha, hay una trampilla en lo alto de aquella torre. Sube y levanta esa trampilla. Desde all

podrs ver y or todo lo que se diga en el Divn. Ezio asinti y se march de inmediato, mientras Suleiman se daba la vuelta y entraba en el mismo Divn. Cuando Ezio lleg a su posicin estratgica, la discusin en la Cmara del Consejo a sus pies ya haba empezado y se estaba caldeando. Los tres hombres implicados estaban sentados o de pie alrededor de una mesa larga, cubierta con alfombras de Bergama. Detrs de la mesa, colgaba de la pared un tapiz que representaba a Bayezid, con un hijo a cada lado. Ahmet, un hombre vigoroso de cuarenta y tantos aos, con el pelo corto y castao oscuro, y barba poblada, con la cabeza descubierta ahora y vestido con lujosas prendas de color rojo, verde y blanco, estaba en medio de una diatriba. Haz caso a mi sobrino, Tarik. Vuestra incompetencia raya en la traicin. Y pensar que a tus jenzaros los ha eclipsado un msico italiano con un lad! Es ridculo! Tarik Barleti, con la mitad inferior del rostro, llena de cicatrices por la guerra, oculta por una barba entrecana, tena un aspecto adusto. Un fallo inexcusable, efendim. Llevar a cabo una rigurosa investigacin. Ser yo el que realice tal investigacin, Tarik le interrumpi Suleiman. Por razones que deberan ser

obvias. Barleti asinti brevemente. Evet, Shehzadem. Sin duda tenis la sabidura de vuestro padre. Ahmet le lanz al capitn una mirada furiosa al or aquello, mientras Suleiman replicaba: Y su impaciencia. Se dirigi a su to con tono formal. Shehzad Ahmet, al menos es un alivio ver que estis a salvo. Lo mismo digo, Suleiman. Que Dios te proteja. Suleiman, segn vio Ezio, estaba jugando a un juego conocido. Mientras observaba, el joven prncipe se levant y se uni a su squito. Ahora me marcho anunci. Informar de este vergonzoso incidente muy pronto, de eso podis estar seguros. Acompaado de su comitiva y guardia, abandon con grandes zancadas el Divn. Tarik Barleti estuvo a punto de seguirle, pero el prncipe Ahmet le detuvo. Tarik bey, hablamos? El soldado se dio la vuelta. Ahmet le hizo una sea para que se acercara. Su tono era cordial. Ezio tuvo que aguzar el odo para or las palabras. Me pregunto cul sera el propsito de ese ataque. Hacer que parezca dbil? Mostrarme como un representante incompetente de esta ciudad? Hizo una

pausa. Si ese era tu plan, mi querido capitn; si tienes algo que ver con este lo, has cometido un terrible error! Mi padre me ha elegido a m como el prximo sultn, no a mi hermano! Tarik no contest inmediatamente y al final dijo con el rostro inexpresivo, y casi aburrido: Prncipe Ahmet, no soy lo bastante depravado como para imaginar la conspiracin de la que me acusis. Ahmet retrocedi un paso, aunque su tono de voz sigui desapasionado y afable. Qu he hecho para ganarme tal desprecio del cuerpo jenzaro? Qu ha hecho mi hermano por vosotros que no haya hecho yo? Tarik vacil y despus dijo: Puedo hablar con libertad? Ahmet extendi las manos. Creo que ser lo mejor. Tarik se volvi hacia l. Sois dbil, Ahmet. Pensativo en momentos de guerra e inquieto en poca de paz. No mostris entusiasmo por las tradiciones de los ghazi, los Guerreros Sagrados, y hablis de fraternidad en compaa de infieles. Hizo una pausa. Serais un filsofo excelente, Ahmet, pero no un buen sultn. El rostro de Ahmet se ensombreci. Chasc los dedos y su escolta se cuadr detrs de l.

Puedes retirarte le dijo al capitn jenzaro con una voz tan fra como el hielo. Ezio an estaba observando cuando, unos minutos ms tarde, el mismo Ahmet abandon el Divn. Poco despus, Ezio se reuni con el prncipe Suleiman. Menuda familia, eh? dijo el prncipe. No te preocupes. Yo tambin estaba escuchando. Ezio pareca preocupado. A tu to le falta dominar a los hombres sobre los que pronto mandar. Por qu no acab con ese hombre all mismo ante tal insolencia? Tarik es un hombre duro respondi el prncipe, extendiendo las manos. Capaz, pero ambicioso. Y admira muchsimo a mi padre. Pero no defendi este palacio ante el intento bizantino de quitarte la vida en el sanctasanctrum! Solo eso ya vale la pena investigarlo. Precisamente. Y por dnde empezamos? Suleiman se lo plante. Ezio le observ. Una cabeza vieja sobre unos hombros jvenes, pens con un respeto renovado. Por ahora contest Suleiman, vigilaremos a Tarik y a sus jenzaros. Pasan mucho de su tiempo libre dentro y en los alrededores del Bazar. Puedes ocuparte de

eso, t y tus... socios? Pronunci aquellas ltimas palabras con delicadeza. En lo profundo de la mente de Ezio estaba el recuerdo de la advertencia de Yusuf sobre no involucrarse en la poltica otomana, pero de algn modo su propia bsqueda y aquella lucha de poder parecan estar relacionadas. Tom una decisin. A partir de ahora, prncipe Suleiman, ninguno de ellos comprar tan siquiera un pauelo sin que nos enteremos.

32
Tras asegurarse de que Yusuf y los Asesinos de Constantinopla estuvieran totalmente preparados para seguir de cerca todos los movimientos de los jenzaros fuera de servicio en el Gran Bazar, Ezio, acompaado de Azize, se dirigi a los muelles del sur de la ciudad para recoger los materiales que necesitaba para hacer las bombas de la lista que le haba escrito Piri Reis. Haba completado sus compras y las envi con Azize al cuartel general de los Asesinos en la ciudad, cuando advirti la presencia de Sofa entre la multitud que atestaba los muelles. Se estaba dirigiendo a un hombre que pareca italiano, un hombre tan viejo como l. Al acercarse, no solo vio que pareca ms que un poco desconcertada, sino que reconoci con quin estaba hablando. A Ezio le hizo gracia, pero tambin le sorprendi bastante. La inesperada aparicin de aquel hombre le evoc muchos recuerdos y emociones contradictorias. Sin revelar su presencia, Ezio se acerc an ms. Era Duccio Dovizi. Haca dcadas, Ezio haba estado a punto de romperle el brazo derecho, puesto que Duccio le haba puesto los cuernos a Claudia cuando estaban prometidos. Ezio advirti que el brazo segua teniendo algn problema. Duccio haba envejecido mal y se le vea

demacrado. Pero sin duda aquello no haba perjudicado su estilo. Era evidente que estaba colado por Sofa y no haca ms que intentar llamar su atencin. Mia cara le estaba diciendo, el Destino nos ha unido. Dos italianos solos y perdidos en Oriente. No sientes el magnetismo? Sofa, harta y enfadada, respondi: Siento muchas cosas, Messer; nuseas, sobre todo. Con una sensacin de dj vu, Ezio pens que haba llegado el momento de tomar cartas en el asunto. Te est molestando este hombre, Sofa? pregunt al aproximarse. Duccio, que echaba humo ante aquella interrupcin, se volvi hacia el recin llegado. Perdonadme, Messer, pero la seora y yo estbamos... Se call al reconocer a Ezio. Ah! Il diavolo en persona! La mano izquierda fue involuntariamente hacia el brazo derecho. No te me acerques! Duccio, un placer volver a verte. Duccio no respondi, sino que se apart dando un traspi al tropezar con los adoquines. Corre, buona donna! grit. Corre y slvate! Lo vieron desaparecer por el embarcadero. Hubo una pausa embarazosa. Quin era ese?

Un perro le dijo Ezio. Estuvo prometido con mi hermana hace muchos aos. Y qu sucedi? Su cazzo estaba comprometido con otras seis. Te expresas con mucha franqueza. Sofa pareca ligeramente sorprendida por que Ezio hubiera usado la palabra polla, pero no ofendida. Perdname. Hizo una pausa y luego pregunt: Qu haces en los muelles? Sal de la tienda para venir a recoger un paquete, pero la gente de aduanas me dice que los papeles no estn en regla. As que estoy esperando. Ezio ech un vistazo al puerto, que estaba bien vigilado, para tener una idea de su distribucin. Es un fastidio continu Sofa. Es posible que pierda todo el da aqu. Djame ver qu puedo hacer dijo. Conozco un par de maneras de suavizar las normas. Ah, s? Debo decir que admiro tus bravuconadas. Djamelo a m. Nos veremos en la parte trasera de la librera. Muy bien. Rebusc en su bolso. Aqu tienes los documentos. El paquete es bastante valioso. Por favor, ten cuidado. Si es que consigues que te lo den. Lo har. Pues gracias.

Le sonri y regres a la ciudad. Ezio observ cmo se marchaba durante un rato y despus se dirigi al gran edificio de madera donde estaban las aduanas. En el interior, haba un largo mostrador y, detrs, unas estanteras con un gran nmero de paquetes. Cerca de la parte frontal de uno de los estantes inferiores ms prximos al mostrador vio un tubo de madera para mapas con una etiqueta que pona: SOFA SARTOR. Perfetto se dijo a s mismo. Puedo ayudaros? dijo un funcionario corpulento, que se acerc a l. S, por favor. He venido a recoger ese paquete de ah. Lo seal y el funcionario mir en aquella direccin. Bueno, me temo que es imposible! Todos esos paquetes se han incautado por estar pendientes del despacho de aduanas. Y cunto tiempo tardar? No s qu deciros. Horas? El funcionario frunci los labios. Das? Depende. Aunque, claro, por una cantidad... podra arreglarse algo. Y una mierda! El funcionario se puso ms antiptico.

Ests tratando de obstaculizar mis responsabilidades? espet. Qutate de en medio, viejo! Y no vuelvas, si sabes lo que te conviene! Ezio le apart de un empujn y salt por encima del mostrador. Cogi el tubo de madera para mapas y se dio la vuelta para marcharse. Pero el funcionario se haba puesto a silbar y varios colegas suyos, algunos de ellos miembros de la guardia del astillero, que iba armada de pies a cabeza, reaccionaron al instante. Ese hombre grit el funcionario ha intentado sobornarme y, cuando eso no le funcion, recurri a la violencia! Ezio se coloc junto al mostrador cuando los hombres de aduanas fueron a cogerle. Le dio unas vueltas al pesado tubo de madera para darle a unos cuantos crneos, salt por encima de las cabezas del resto y corri hacia la salida, dejando gran confusin a sus espaldas. Esa es la nica manera de tratar con la mezquina burocracia se dijo a s mismo con satisfaccin. Haba desaparecido en el serpenteante laberinto de las calles al norte de los muelles antes de que sus perseguidores tuvieran tiempo de recuperarse. Sin los documentos de Sofa, que seguan a salvo en su tnica, no seran capaces de encontrarla.

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Hacia el medioda, lleg a la librera al oeste de Hagia Sofia. Ella alz la vista cuando entr. Las estanteras estaban mucho ms ordenadas ahora que el primer da que haba visitado la tienda. En la parte trasera, vio su mesa de trabajo, con el mapa de las cisternas bien extendido junto a unos gruesos libros de referencia. Salute, Ezio dijo. Has sido mucho ms rpido de lo que esperaba. Has tenido suerte? Ezio levant el tubo de madera para mapas y ley la etiqueta. Madamigella Sofia Sartor, libraia, Costantinopoli. Eres t? Le entreg el tubo con una sonrisa. Ella lo cogi con mucho gusto, despus lo examin detenidamente y el rostro se le avinagr. Oh, no! Mira los daos! Acaso se supone que lo han usado para luchar contra piratas? Ezio se encogi de hombros, con cierta vergenza. Sofa abri el tubo y sac el mapa que haba dentro. Lo inspeccion. Bueno, est bien. Lo llev a una mesa y lo extendi con cuidado. Era la

copia de un mapa del mundo. No es precioso? dijo. S. Ezio se qued a su lado y ambos lo estudiaron minuciosamente. Es la copia de un mapa de Martin Waldseemller. Es bastante reciente, lo public hace tan solo cuatro aos. Y mira aqu, a la izquierda! Las nuevas tierras que el Navigatore Vespucci descubri y sobre las que luego escribi tan solo cuatro o cinco aos antes de trazar el mapa. Trabajan rpido estos alemanes dijo Ezio. Veo que a esas nuevas tierras las han llamado con el nombre cristiano de Vespucio, Amerigo. Amrica! S... Pobre Cristbal Coln. La historia tiene un modo curioso de desarrollarse. Qu es esa zona de agua aqu? La mujer seal los ocanos al otro lado de Amrica del Norte y del Sur. Ezio se inclin hacia delante para mirar. Un nuevo ocano, tal vez? La mayora de los eruditos que conozco dicen que el tamao del globo se ha subestimado. Sofa son triste. Es increble. Cuanto ms aprendemos del mundo,

menos parecemos saber. Entusiasmados por aquella idea, ambos permanecieron en silencio un rato. Ezio reflexion sobre el nuevo siglo en el que estaban, el diecisis. Y tan solo haba empezado. l nicamente poda imaginar qu les deparaba el futuro; saba que, a su edad, no vera mucho ms de aquel siglo. Sin duda, ms descubrimientos y ms guerras. Pero, en esencia, se repetira la misma obra, con los mismos actores; pero con distintos trajes y otro atrezzo para cada generacin que se tragaba a la anterior y que pensaba que lo hara mejor. Bueno, has cumplido tu promesa dijo Sofa. Y aqu est la ma. Le llev a la sala interior y cogi un trozo de papel de la mesa. Si estoy en lo cierto, esto debera mostrarte la ubicacin del primer libro. Ezio le cogi el papel y ley lo que haba escrito. Debo admitir continu Sofa que me da vueltas la cabeza ante la posibilidad de ver realmente esos libros. Contienen conocimientos que el mundo ha perdido y debera recuperar. Se sent en la mesa y apoy la barbilla en las manos mientras soaba despierta. Tal vez podra tener unas copias para distribuirlas yo misma. Una tirada pequea de unos cincuenta... Eso bastara. Ezio sonri y luego se rio. De qu te res?

Perdname. Me alegro de ver a alguien con una pasin tan personal y tan noble. Es... inspirador. Vlgame Dios! respondi, un poco avergonzada . De dnde ha salido eso? Ezio levant el trozo de papel. Tengo la intencin de ir a investigarlo inmediatamente dijo. Grazie, Sofa. Volver pronto. Te estar esperando respondi y observ cmo se marchaba con una mezcla de perplejidad y preocupacin. Qu hombre tan misterioso!, pens mientras la puerta se cerraba tras l, y volvi al mapa de Waldseemller y a sus propios sueos del futuro.

34
Los clculos de Sofa haban sido correctos. Escondido tras un panel de madera en un viejo edificio abandonado, en el Distrito de Constantino en la ciudad, Ezio encontr el libro que estaba buscando. Era una copia antigua pero bien conservada de Sobre la Naturaleza, el poema escrito haca ms de dos mil aos por el filsofo griego Empdocles, donde resuma sus ideas. Ezio sac el libro de su escondite y sopl para quitar el polvo del pequeo volumen. Despus, lo abri por una pgina en blanco del principio. Mientras observaba, la pgina comenz a brillar y, dentro de aquel resplandor, apareci un mapa de Constantinopla. Al mirarlo con ms detenimiento y concentracin, distingui una marca en el mapa: sealaba la Torre de la Doncella, el faro al otro lado del Bsforo, un lugar exacto del interior de las bodegas construidas en sus cimientos. Si todo iba bien, aquel sera el lugar donde se hallaba la segunda llave de la biblioteca de Altar en Masyaf. Se dirigi a toda velocidad por la ciudad atestada, hacia la Torre de la Doncella. Pas por delante los guardias otomanos y, tras cruzar en una barca que tom prestada, vio una entrada donde unos escalones bajaban a las bodegas.

Llevaba el libro en la mano y result que le guiaba por un laberinto de pasillos en los que haba infinidad de puertas. Pareca imposible que hubiera tantas en un espacio relativamente limitado. Al final lleg a una puerta, idntica a las dems, pero a travs de cuyas grietas pareca emanar una tenue luz. La puerta se abri al tocarla, y all, ante l, en un bajo pedestal de piedra, haba una piedra circular, fina como un disco. Al igual que la primera que haba descubierto, estaba cubierta de smbolos, tan misteriosos como los anteriores, pero distintos. El perfil de una mujer una diosa, tal vez, que le resultaba un tanto familiar, unas hendiduras que podan haber sido frmulas o posibles muescas para encajar en unas clavijas; quizs unas clavijas dentro de la cerradura de la entrada a la biblioteca de Masyaf. Cuando Ezio tom la llave en sus manos, la luz que provena de ella aument, y l se prepar para ser transportado aunque no saba dnde mientras lo envolva y le haca retroceder siglos. Trescientos veinte aos. Al Ao de Nuestro Seor 1191. Masyaf. El interior de la fortaleza, haca mucho tiempo. Unas figuras en un remolino de niebla. De ella salan un joven y un anciano. Estaba claro que el anciano, Al Mualim, haba perdido una batalla.

Estaba tumbado en el suelo y el joven, a horcajadas sobre l. Su mano, que haba perdido fuerza, solt algo que sali rodando de ella hasta el suelo de mrmol. Ezio inspir al reconocer el objeto. Sin duda era la Manzana del Edn. Pero cmo? Y el joven vencedor, vestido de blanco, con la capucha sobre la cabeza, era Altar. Has tenido fuego en las manos, anciano dijo Altar. Debera haberse destruido. Destruido? Al Mualim se rio. La nica cosa capaz de terminar las cruzadas y establecer la paz verdadera? Nunca. Entonces lo har yo dijo Altar. Las imgenes se desvanecieron, se esfumaron, como fantasmas, para ser sustituidas por otra escena. En el interior de la torre del homenaje en Masyaf, Altar estaba solo con uno de sus capitanes. Cerca de ellos, dispuesto con honor sobre un atad de piedra, yaca el cuerpo de Al Mualim, en paz, ahora ya muerto. De verdad ha terminado? estaba diciendo el capitn asesino. Est muerto ese hechicero? Altar se volvi para mirar el cadver y habl con calma, desapasionadamente. No era un hechicero. Tan solo un hombre normal

bajo la influencia de... ilusiones. Se volvi hacia su compaero. Has preparado la pira? S. El hombre vacil. Pero, Altar, algunos de los hombres... no lo tolerarn. Estn nerviosos. Altar se inclin sobre el fretro. Se agach y cogi en brazos el cuerpo del hombre. Deja que me encargue yo. Se irgui y la tnica onde a su alrededor. Ests bien para viajar? le pregunt al capitn. Lo suficiente, s. Le he pedido a Malik al-Sayf que vaya a Jerusaln para informar sobre la muerte de Al Mualim. Podras ir a Acre y hacer lo mismo? Por supuesto. Pues ve y que Dios te acompae. El capitn inclin la cabeza y se march. Con el cuerpo del Mentor en sus brazos, su sucesor sali para enfrentarse a sus compaeros, miembros de la Hermandad. Cuando apareci, enseguida se oy un murmullo de voces, que reflejaba el desconcierto de sus mentes. Algunos se preguntaban si estaban soando. Otros estaban horrorizados al confirmar fsicamente el fallecimiento de Al Mualim. Altar! Explcate! Cmo ha ocurrido esto?

Qu ha pasado? Un Asesino sacudi la cabeza. Mi mente estaba clara, pero mi cuerpo... no se mova! En medio de la confusin, apareci Abbas. Abbas. El amigo de la infancia de Altar. Ahora, aquella amistad no era tan firme. Haban pasado demasiadas cosas entre ellos. Qu ha ocurrido aqu? pregunt Abbas, con una voz que reflejaba su sorpresa. Nuestro Mentor nos ha engaado a todos respondi Altar. Los Templarios le corrompieron. Dnde estn las pruebas? replic Abbas, con desconfianza. Ven conmigo, Abbas, y te lo explicar. Y si tus respuestas no me parecen slidas? Entonces hablar hasta que ests satisfecho. Comenzaron a caminar, Altar todava con el cadver de Al Mualim en brazos, hacia la pira funeraria que se haba preparado. A su lado, Abbas, sin saber a dnde iban, continuaba malhumorado, tenso y combativo, incapaz de ocultar que no confiaba en Altar. Altar conoca el motivo y lo lamentaba. Pero lo hara lo mejor posible. Recuerdas, Abbas, el artefacto que le quitamos al Templario Robert de Sabl, en el Templo de Salomn? Te refieres al artefacto que te ordenaron

recuperar, pero que otros entregaron por ti? Altar ignor aquel comentario. S. Es una herramienta templaria. Se llama la Manzana del Edn. Aparte de otros poderes, puede crear ilusiones y controlar las mentes de los hombres, y la del hombre que cree que la controla. Un arma mortal. Abbas se encogi de hombros. Entonces, no cabe duda de que es mejor que la tengamos nosotros en vez de los Templarios. Altar neg con la cabeza. Es lo mismo. Al parecer, corrompe a todo aquel que la utilice. Y crees que Al Mualim cay bajo su hechizo? Altar hizo un gesto de impaciencia. S. Hoy us la Manzana para intentar esclavizar Masyaf. Lo has visto con tus propios ojos. Abbas pareca dudoso. No s lo que he visto. Escucha, Abbas. La Manzana est a salvo en el estudio de Al Mualim. Cuando termine aqu, te mostrar todo lo que s. Haban llegado a la pira y Altar subi los escalones para dejar, con respeto, el cuerpo de su antiguo Mentor en la parte superior. Mientras lo haca, Abbas qued horrorizado al ver la pira. No puedo creer que quieras seguir con esto!

exclam con voz de indignacin. Detrs de l, la Hermandad de Asesinos reunida se meca como el maz en la brisa. Debo hacer lo que debo hacer respondi Altar. No! Pero Altar ya haba cogido una de las antorchas que estaban encendidas junto a la pira y la tir en la base del montn de lea. Tengo que asegurarme de que no volver. Pero no son nuestras costumbres! Est prohibido quemar el cuerpo de un hombre! Una voz que provena de detrs de la multitud grit de repente, furiosa: Profanador! Altar se volvi hacia la nerviosa multitud que se encontraba a sus pies. Escuchadme! Este cadver podra ser otro de los cuerpos fantasmas de Al Mualim. Tengo que asegurarme! Miente! grit Abbas. Cuando las llamas prendieron en la pira, se acerc a Altar, alzando la voz para que todos le oyeran con claridad. Toda tu vida has ridiculizado nuestro Credo! Fuerzas las normas segn te conviene, mientras menosprecias y humillas a los de tu alrededor! Frenad a Altar! grit un Asesino del grupo. No has odo lo que ha dicho? dijo un compaero

a su lado. Al Mualim estaba hechizado! La primera reaccin del Asesino fue darle un puetazo. A continuacin hubo una pelea general que se intensific tan rpido como se elevaron las llamas. Desde el saliente junto a Altar, Abbas le empuj violentamente para que cayera en medio de la mel. Mientras Abbas regresaba, furioso, al castillo, Altar se esforzaba por tenerse en pie entre los choques de sus compaeros Asesinos, que ahora tenan las espadas desenvainadas. Hermanos! grit, tratando de restablecer el orden. Parad! Detened vuestras armas! Pero la lucha continu y Altar, que se haba puesto de pie justo a tiempo de ver cmo Abbas volva a la fortaleza, se vio obligado a pelear contra sus propios hombres, desarmndoles cuando poda y exhortndoles a que desistieran. No supo durante cunto tiempo estuvo luchando, pero la refriega de pronto se vio interrumpida por un destello de una luz abrasadora, que hizo retroceder a los combatientes, que se taparon los ojos. La luz provena del castillo. Los peores miedos de Altar se vieron confirmados. All, en el parapeto de una torre alta, se hallaba Abbas con la Manzana en la mano. Qu te dije, Altar? le dijo Abbas gritando. Abbas! Detente!

Qu creas que iba a pasar cuando ataras a nuestro querido Mentor? T eras el que menos afecto le tena! Le culpabas por todas tus desgracias, hasta por el suicidio de tu padre! Mi padre era un hroe! chill Abbas, desafiante. Altar lo ignor y se volvi a toda prisa hacia los Asesinos agrupados de manera inquisidora a su alrededor. Escuchad! les dijo. Este no es el momento de ponerse a pelear por lo que ya se ha hecho. Debemos decidir qu vamos a hacer con esa arma! Seal hacia donde Abbas estaba alzando la Manzana. Sea de lo que sea capaz este artefacto, Altar grit, no mereces empuarlo! Ningn hombre! replic Altar. Pero Abbas ya estaba con la vista clavada en el resplandor de la Manzana. La luz, mientras miraba, se intensificaba. Pareca hipnotizado. Es bonita, verdad? dijo, tan solo lo bastante alto como para que le oyeran. Entonces se produjo un cambio en l. Se le transform la expresin de una sonrisa de alegre triunfo a una mueca de horror. Comenz a sacudirse con violencia mientras el poder de la Manzana entraba en su interior y le dominaba. Los Asesinos que todava le eran fieles corrieron en su ayuda, cuando el instrumento sobrenatural que sostena en su mano solt una onda palpitante y visible,

que, salvajemente, les hizo ponerse de rodillas y agarrarse la cabeza por la angustia. Altar corri hacia Abbas y escal la torre a una velocidad inhumana, llevado por la desesperacin. Tena que llegar a tiempo! Al acercarse a su antiguo amigo, Abbas empez a gritar como si le estuviesen arrancando la propia alma. Altar dio un ltimo salto hacia delante para incapacitar a Abbas y tumbarlo. Abbas cay al suelo con un grito desesperado cuando se le escap de las manos la Manzana, que emiti una ltima y violenta onda expansiva desde la torre al caer. Entonces se hizo el silencio. Los Asesinos desplegados a sus pies poco a poco fueron calmndose y levantndose. Se miraron los unos a los otros, asombrados. Lo que haba pasado continuaba resonando en sus cuerpos y en sus mentes. Alzaron la vista hacia los baluartes. No se vea ni a Altar ni a Abbas. Qu ha sido eso? Estn muertos? Y entonces Altar apareci solo en el parapeto de la torre. El viento mova su tnica blanca a su alrededor. Levant la mano. En ella, a salvo, estaba la Manzana. Crepitaba y palpitaba como si estuviera viva, pero estaba bajo su control. Perdname suplic Abbas entre jadeos desde el suelo de piedra detrs de l. Apenas poda balbucear las

palabras. No lo saba. Altar apart la mirada del hombre, para depositarla sobre la Manzana que descansaba en su mano. Enviaba sensaciones curiosas, como descargas, por todo su brazo extendido. Tienes algo que ensearnos? pregunt Altar, dirigindose a la Manzana como si fuera algo sensible. O nos llevars a todos a la ruina? Entonces el viento pareci levantar una tormenta de polvo, o volva el remolino de nubes que haba anunciado esa visin? Vena acompaado de la luz cegadora que le haba precedido, que aument hasta borrar todo lo dems. Despus se atenu un poco, hasta que solo qued el brillo suave de la llave en la mano de Ezio. Agotado, se agach hasta el suelo y apoy la espalda en la pared de piedra de la cmara. Fuera, anocheca. Ansiaba descansar, pero no se lo poda permitir. Al cabo de un rato, volvi a levantarse y, con cuidado, guard en su bolsa la llave y el ejemplar de Empdocles para luego dirigirse a las calles de arriba.

35
Al amanecer del siguiente da, Ezio se dirigi al Gran Bazar. Haba llegado el momento de que viera por s mismo de lo que iban a hablar los jenzaros, y estaba impaciente por seguirle la pista a su capitn, Tarik Barleti. Pero, una vez all, fue imposible evitar totalmente a los insistentes comerciantes, que eran todos maestros en el arte de la venta agresiva. Ezio tuvo que hacerse pasar por turista, pues tema levantar sospechas entre los oficiales otomanos y los Templarios bizantinos. Mirad esta alfombra! Un comerciante le abord, tirndole de la manga, como Ezio haba descubierto que pasaba con frecuencia all; se le acercaban e invadan su espacio. Vuestros pies os amarn ms que vuestra esposa! No estoy casado. Ah continu el mercader, sin problemas, estis mejor sin. Vamos! Tocadla! Ezio advirti la presencia de un grupo de jenzaros no muy lejos de all. Has tenido hoy una buena venta? le pregunt al comerciante. El hombre extendi las manos y seal a la derecha, hacia los jenzaros.

No he vendido nada! Los jenzaros me han confiscado la mayora de mis artculos, tan solo porque eran importados. Conoces a Tarik Barleti, su capitn? Eh, est por aqu, en alguna parte, sin duda. Es un hombre arrogante, pero... El mercader estaba a punto de continuar, pero se interrumpi, paralizado, antes de volver a su discurso de ventas, con los ojos clavados no en Ezio, sino ms all. Me insultis, seor! No puedo aceptar menos de doscientos ake por esto! Esta es mi ltima oferta. Ezio se dio un poco la vuelta para seguir la mirada del hombre. Se estaban acercando tres jenzaros y estaban a menos de quince metros. Cuando lo encuentre, le preguntar por tus alfombras le prometi Ezio al comerciante en voz baja, mientras se volva para marcharse. Sois un buen negociador, desconocido! le dijo el comerciante. Qu os parecen ciento ochenta? Ciento ochenta ake y quedamos como amigos! Pero Ezio ya no estaba escuchando. Estaba siguiendo al grupo, a una distancia segura, con la esperanza de que le llevaran hasta Tarik Barleti. No paseaban, sino que ms bien pareca que tenan una cita. Pero tena que estar atento, no solo para no perder de vista a su presa, sino para evitar que le descubrieran, y las calles abarrotadas del zoco le

ayudaban y a la vez se lo ponan difcil. El mercader haba dicho que el capitn estara en algn lugar del Bazar, pero el Bazar era muy grande, un confuso laberinto de puestos y tiendas, una pequea ciudad en s mismo. Pero al final mereci la pena tener paciencia y los hombres a los que estaba siguiendo llegaron a un cruce de caminos que se ensanchaba hasta convertirse en una pequea plaza con un caf en cada esquina. Delante de uno estaba el fornido capitn con la barba entrecana. La barba era un distintivo de su rango como su resplandeciente uniforme. Estaba claro que no era un esclavo. Ezio se acerc sigilosamente todo lo que pudo para or lo que decan. Estis preparados? pregunt a sus hombres, que asintieron con la cabeza. Esta es una reunin importante. No me estn siguiendo. Volvieron a asentir, se dividieron y desaparecieron en el Bazar en direcciones diferentes. Ezio saba que buscaran cualquier rastro de Asesinos entre la multitud, y por un instante en el que se le par el corazn, uno de los soldados pareci verle, pero entonces aquel momento pas y el hombre se fue. Esper todo lo que fue capaz y sali detrs del capitn. Barleti no avanz mucho antes de encontrarse con otro jenzaro, un teniente que a simple vista habra parecido un hombre que miraba el escaparate de una tienda de

armaduras. Ezio ya se haba percatado de que los jenzaros eran las nicas personas a las que los comerciantes no molestaban. Traes noticias? pregunt Barleti al acercarse al soldado. Manuel acepta reunirse contigo, Tarik. Est esperando junto a la Puerta del Arsenal. Ezio aguz el odo ante aquel nombre. Es una rata impaciente, no? dijo Tarik de forma cansina. Vamos. Se pusieron en marcha y salieron del Bazar hacia las calles de la ciudad. Haba un largo camino hasta el Arsenal, que estaba situado en la cara norte del Cuerno de Oro, all al oeste, pero por lo visto no iban a tomar ningn tipo de transporte, as que Ezio les sigui a pie. Un par de kilmetros ms all, cuando cogieran el ferry para cruzar el Cuerno, deba tener cuidado. Pero su tarea la facilitaba el hecho de que los dos hombres estaban enfrascados en una conversacin, que pudo or Ezio en gran parte. No costaba pasar desapercibido en aquellas calles abarrotadas de gente de todos los sitios de Europa y Asia. Cmo estaba Manuel? Nervioso? Se mostraba cauto? pregunt Tarik. Como de costumbre. Impaciente y descorts. Hmm. Supongo que lo tiene bien merecido. Ha habido algn parte del sultn?

Las ltimas noticias llegaron hace una semana. La carta de Bayezid era breve y estaba llena de tristes novedades. Tarik neg con la cabeza. No me imagino estar as, enfrentado con mi propio hijo.

36
Ezio sigui a los dos jenzaros hasta un edificio cerca de las Puertas del Arsenal. Esperando a Tarik y a su teniente haba un hombre corpulento, entrado en carnes y vestido lujosamente, de unos cincuenta y tantos; luca una barba poblada y entrecana y un bigote torneado. Su turbante con plumas tena joyas incrustadas y en cada uno de sus rechonchos dedos llevaba un anillo con piedras preciosas. Su compaero era ms delgado, enjuto, y a juzgar por su vestimenta, provena de Turkmenistn. Ezio, que haba elegido un lugar apropiado para ser invisible, se esconda discretamente entre las pesadas ramas de un tamarindo que creca por all cerca, y prestaba atencin mientras ellos se intercambiaban los saludos preliminares. Se enter de que el dandi entrado en carnes era, tal y como haba sospechado, Manuel Palelogo. Segn lo que haba odo a Yusuf sobre las ambiciones de Manuel, sera interesante escuchar aquella conversacin. El compaero de Palelogo era tambin su escolta, como result evidente tras las presentaciones, y se llamaba Shahkulu. Ezio haba odo hablar de l. Shahkulu era un rebelde contrario a los gobernantes otomanos de su pas, y se rumoreaba que fomentaba la revolucin entre la gente.

Pero tambin se le conoca por su extrema crueldad y por el bandolerismo. S, aquella reunin iba a ser, sin duda, interesante. Una vez pasadas las sutilezas siempre elaboradas en aquel pas, segn haba advertido Ezio, Manuel le hizo una seal a Shahkulu, que entr en el edificio detrs de ellos una especie de puesto de vigilancia, aunque era evidente que ahora estaba abandonado, del que sac un pequeo pero pesado arcn de madera, que dej a los pies de Tarik. El teniente jenzaro lo abri y empez a contar las monedas de oro que lo llenaban. Puedes comprobar la cantidad, Tarik dijo Manuel con una voz tan empalagosa como su cuerpo. Pero el dinero se queda conmigo hasta que vea el cargamento y determine su calidad. Tarik gru. Entendido. Eres un hombre astuto, Manuel. Confiar sin cinismo es vano recit Palelogo de forma empalagosa. El jenzaro haba contado rpido. Poco despus, cerr el arcn. La cantidad es correcta, Tarik dijo. Est todo ah. Bueno le dijo Manuel a Tarik. Y ahora qu? Tendrs acceso al Arsenal. Cuando ests satisfecho, el cargamento se entregar en un lugar de tu eleccin.

Estn tus hombres dispuestos a viajar? No hay problema. Poi kal. El principito bizantino se relaj un poco. Muy bien. Har que te entreguen un mapa dentro de una semana. Entonces se separaron y Ezio esper hasta que no hubo moros en la costa antes de bajar del rbol y dirigirse al cuartel general de los Asesinos lo ms rpido posible.

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Estaba anocheciendo cuando Ezio regres al Arsenal y encontr a Yusuf esperndolo ya all. Uno de mis hombres dice que vio cmo trajeron aqu antes un envo de armas. As que nos pic la curiosidad. Ezio reflexion sobre aquello. Era como haba sospechado. Armas. Hizo una pausa. Me gustara verlas con mis propios ojos. Examin los muros exteriores del Arsenal. Estaban bien vigilados. La puerta principal pareca impenetrable. Como no matis a todo el que veis dijo Yusuf, de acuerdo con los pensamientos de su Mentor, no estoy seguro de que podis entrar. La plaza, a sus espaldas, todava estaba llena de vida. La gente corra a casa despus del trabajo, y los cafs y restaurantes abran sus puertas. De repente, les llam la atencin un altercado que haba estallado cerca de la puerta principal en los muros del Arsenal, entre un comerciante y tres jenzaros, que le estaban acosando. Te hemos avisado dos veces deca uno de los jenzaros, un sargento. Los mercaderes no pueden estar cerca de los muros del Arsenal! Se volvi hacia sus

hombres. Llevaos todo esto! Los soldados rasos comenzaron a recoger los cajones de fruta del comerciante y se los llevaron. Hipcritas! se quej el hombre. Si vuestros hombres no compraran mis productos, no me pondra a venderlos aqu! El sargento le ignor y los soldados continuaron haciendo su trabajo, pero el comerciante no haba terminado. Se acerc al sargento y le dijo: Eres peor que los bizantinos, traidor! A modo de respuesta, el sargento jenzaro le peg un fuerte puetazo. Cay al suelo entre quejas mientras se agarraba la nariz que le sangraba. Cierra el pico, parsito! bram el sargento. Se dio la vuelta para supervisar la confiscacin de fruta que no haba acabado, mientras una mujer del gento sala corriendo para ayudar al comerciante herido. Yusuf y Ezio observaron cmo le ayudaba a ponerse de pie y contena la sangre del rostro con un pauelo. Incluso en poca de paz dijo Yusuf tristemente , los pobres siempre estn sometidos a acoso. Ezio se qued reflexionando sobre circunstancias similares en Roma no haca tanto tiempo. Tal vez si les ayudamos a desahogarse para que suelten esa ira, servira a nuestra causa. Yusuf se le qued mirando.

Te refieres a reclutar a esta gente? Incitar a que se rebelen? No tiene que ser ms que una manifestacin. Pero, si tenemos suficientes de nuestro lado... Los dos hombres observaron cmo los jenzaros, libres de obstculos, procedan a llevarse lo que quedaba de la mercanca del hombre, dejando su puesto completamente vaco. Desaparecieron por una portezuela de la entrada principal. Fingir solidaridad para favorecer tus propios asuntos dijo Yusuf con cierto desdn. Menudo caballero! No est bien, lo s. Pero funcionar, creme. Lo que haga falta. Yusuf se encogi de hombros . Y no encuentro otra manera de conseguir entrar. Ven, aqu hay una multitud y parece que ese comerciante es bastante popular. Vayamos a hacer campaa entre esa gente. Durante la siguiente media hora o ms, Ezio y Yusuf estuvieron hablando a la muchedumbre, lanzando indirectas y convencindolos, engatusndolos, inspirando a los trabajadores sencillos que les rodeaban, que resultaron ser muy dciles ante la idea de poner fin a su opresin. Por lo visto, lo nico que necesitaban era a alguien que prendiera la mecha. En cuanto se hubo reunido el nmero suficiente de personas, Ezio se dirigi a ellos. El frutero se puso a su

lado, ahora desafiante. Yusuf se haba encargado de que la mayora de los hombres y mujeres se hubieran armado de un modo u otro. El frutero sostena una gran podadera curva. Luchad con nosotros, hermanos clam Ezio, y vengad esta injusticia. Los jenzaros no estn por encima de la ley! Demostrmosles que no vamos a tolerar su tirana. S! rugieron varias voces. Me pone enfermo ver el tipo de abusos que ejercen continu Ezio. No os ocurre lo mismo? S!! Lucharis con nosotros? S!!! Pues vamos! En aquel momento, un destacamento de jenzaros armados sala del Arsenal y la puerta se cerr con firmeza detrs de ellos. Se colocaron delante, con las espadas desenvainadas, de cara a la turba, cuyo humor estaba al rojo vivo. Impertrrita ante la demostracin de fuerza de los soldados ms bien, indignada, la muchedumbre, cuyo volumen aumentaba segn pasaban los minutos, avanz en tropel hacia la puerta. Cada vez que un jenzaro era lo bastante imprudente como para acercarse a la gente de la primera fila, le venca el peso de la cantidad de personas y o bien acababa arrojado a un lado o pisoteado por los pies

que avanzaban. Poco despus, la multitud se arremolinaba en la puerta, con Ezio y Yusuf dando las rdenes necesarias para que su unidad de ataque improvisada la echara abajo. A por los jenzaros! gritaron cientos de voces. No estis por encima de la ley! gritaron cien ms. Abrid la puerta, cobardes, antes de que la echemos abajo! La puerta no seguir cerrada mucho ms le dijo Ezio a Yusuf. La gente te est haciendo un favor, Mentor. Devulveselo para que no les hagan dao. Mientras Yusuf hablaba, dos destacamentos de jenzaros de refuerzo salieron de unas puertas laterales en los muros del norte y del sur, y se cernieron sobre la multitud a izquierda y derecha. Esto requiere un cuerpo a cuerpo dijo Ezio mientras, acompaado por Yusuf, activaba el gancho y la hoja oculta antes de lanzarse a la refriega. Animados por las habilidades profesionales de ambos Asesinos, los hombres y mujeres a cada flanco de la muchedumbre se volvieron con valor hacia el contraataque de los jenzaros. Estos ltimos quedaron atnitos al encontrarse tan firme resistencia por parte de un sector tan inesperado, y vacilaron de forma funesta hasta ser rechazados. Entretanto, los que estaban en la puerta fueron

recompensados al ver que los firmes tablones de la puerta primero crujieron y luego cedieron, se torcieron y se rompieron. Con un chasquido, la viga transversal que mantena la entrada cerrada desde dentro se parti como una astilla, y las puertas cayeron hacia atrs, quedando colgadas de las enormes bisagras de hierro. La multitud rugi con una sola voz, como una gran bestia triunfadora, y entraron en el Arsenal, donde unas voces individuales se oyeron por encima del resto: Abrid paso! Estamos dentro! Justicia o muerte! En el interior, los jenzaros defensores no podan impedir la avalancha, pero con su gran disciplina consiguieron controlarla cuando comenz una violenta pelea en el cuadriltero principal del Arsenal. A pesar de todo, Ezio se col como un espectro en los confines interiores del edificio que pareca una fortaleza.

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Lejos de la puerta hecha aicos, en las profundidades del sector occidental del Arsenal, Ezio por fin lleg al lugar que estaba buscando. All estaba todo muy tranquilo, puesto que la mayora de los hombres de la guarnicin del Arsenal estaba combatiendo en el cuadrngulo, y cuando no poda pasar desapercibido ante los pocos guardias con los que se encontraba, los eliminaba enseguida. Tendra que afilar su hoja gancho en cuanto terminara este trabajo. Baj por un largo pasillo, tan estrecho que nadie poda entrar en la cmara por aquel extremo, con la esperanza de sorprender a los que se hallaban en el interior. Ezio se acerc despacio, sigiloso, hasta que lleg a una escalera de hierro clavada a la pared, cerca de la entrada a la cmara, que llevaba a una galera con vistas a la sala. Se at la funda de la espada a la pierna para que no repiqueteara y subi rpidamente, con el mismo ruido que hace una flor al abrirse. Desde su posicin estratgica, clav la vista con denuedo en la escena que tena lugar abajo. Manuel y Shahkulu estaban en medio de la sala, rodeados de un revoltijo de cajones grandes, algunos de ellos abiertos. Una pequea unidad de vigilancia jenzara estaba atenta en el interior, justo al otro lado de la puerta. Si Ezio hubiera intentado entrar, habra cado vctima de

una emboscada. Respir suavemente, aliviado. Su instinto y experiencia le haban salvado esta vez. Manuel detuvo su inspeccin de los contenidos de los cajones. El ngulo de visin de Ezio no le permita ver lo que era, pero poda suponerlo. Veinte aos en esta ciudad, viviendo como un cero a la izquierda estaba diciendo Manuel, y ahora, por fin, todo se est poniendo en su sitio. Shahkulu contest, con cierto tono amenazador en su voz: Cuando se restaure el linaje de Palelogo, Manuel, no olvides quin fue el que te ayud a recuperarlo. Manuel le mir intensamente, con aquellos ojillos brillando con frialdad en medio de los pliegues de carne. Por supuesto que no lo har, amigo mo! No se me ocurrira traicionar a un hombre de tu influencia. Pero debes tener paciencia. Nova Roma no se construy en un da! Shahkulu gru, evasivo, y Manuel se volvi hacia el capitn de su escolta. He quedado satisfecho. Llevadme a mi barco. Seguidme. Hay un pasadizo a la puerta oeste por el que podemos evitar la lucha dijo el capitn. Espero que pronto lo tengis bajo control. Estamos en ello, prncipe. Si se daa un solo artculo aqu dentro, el dinero me

lo quedar yo. Decdselo a Tarik. Ezio observ cmo se marchaban. Cuando consigui quedarse solo, baj a la cmara, inspeccion rpidamente los cajones y levant la tapa de uno que no se haba abierto. Rifles. Cien o ms. Merda! susurr Ezio. Sus pensamientos fueron interrumpidos por un fuerte sonido metlico. Seguramente era el estrpito de la puerta oeste al cerrarse tras la marcha de Manuel. Justo despus, oy el sonido de unos pasos sobre la piedra, acercndose. Los jenzaros volvan para cerrar de nuevo las cajas que haban abierto. Ezio se peg a la pared y cuando los soldados entraron, los mat. A los cinco. Si hubieran podido entrar a la vez, en vez de uno en uno, habra sido distinto. Pero el estrecho pasillo haba resultado un aliado. Volvi por donde haba venido. En el cuadrngulo la batalla se haba terminado, dejando las habituales secuelas repugnantes de un combate. Ezio pas despacio por el mar de cuerpos, la mayora inmviles, algunos retorcindose mientras agonizaban. Tan solo se oan los lamentos de las mujeres arrodilladas junto a los cados, al tiempo que soplaba el viento despiadado que se colaba por la enorme puerta. Con la cabeza agachada, Ezio sali de aquel lugar. El precio pagado por la informacin que haba obtenido pareca realmente muy alto.

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Ya era hora de regresar a la librera de Sofa. Se apresur para llegar de inmediato. La tienda estaba todava abierta y las luces del interior brillaban con intensidad. Al ver entrar a Ezio, Sofa se quit las gafas y se levant de su mesa de trabajo al fondo de la sala, donde estaba extendido, entre varios libros abiertos, el mapa que haba descubierto en Yerebatan. Salute dijo como recibimiento, cerr la puerta y baj las persianas. Es hora de cerrar. Dos clientes en toda la tarde. No es increble? Ms vale cerrar por hoy. Entonces vio la expresin del rostro de Ezio y le llev hasta una silla, donde l se dej caer. Le fue a buscar un vaso de vino. Grazie dijo, agradecido, contento de que no empezara a hacerle preguntas. Tengo localizados dos libros ms. Uno est cerca de Topkapi Sarayi y el otro, en el Distrito de Bayezid. Probemos primero en el de Bayezid. El de Topkapi ser un callejn sin salida. Fue all donde los Templarios descubrieron la llave que tienen. Ah, s! Debieron de encontrarla por casualidad o por medios distintos a los nuestros. Tenan el libro de Nicols.

Entonces debemos dar gracias a la Madre de Dios por que lo hayas recuperado antes de que siguieran utilizndolo. Volvi al mapa, se sent delante de l y continu escribiendo. Ezio se inclin hacia delante, sac el ejemplar de Empdocles y lo dej sobre la mesa, al lado de Sofa. La segunda llave que haba encontrado ya estaba con la primera, a buen recaudo, en el cuartel general de los Asesinos, en Glata. Qu me dices de esto? pregunt. Lo cogi con cuidado y le dio la vuelta en sus manos, con veneracin. Tena unas manos delicadas, pero no huesudas, y unos dedos largos y delgados. Se haba quedado boquiabierta. Oh, Ezio! incredibile! Vale algo? Una copia de Sobre la Naturaleza en este estado? Con su cubierta original en copto? Es fantstico! Lo abri con cuidado. El mapa codificado de su interior ya no brillaba. De hecho, Ezio pudo comprobar que ya no era visible. Asombroso. Esta debe de ser una transcripcin del siglo tres del original deca Sofa, con entusiasmo. Supongo que no existir otro ejemplar como este. Pero los ojos de Ezio examinaban, sin descanso, la sala. Algo haba cambiado y an no poda concretar lo que

era. Al final su mirada se pos en una ventana cerrada con tablas. No tena cristal. Sofa dijo, preocupado, qu ha pasado aqu? Su voz adopt un tono irritado, aunque claramente atenuado por el entusiasmo. Oh, eso pasa dos o tres veces al ao. La gente intenta entrar porque creen que encontrarn dinero. Hizo una pausa. No tengo mucho aqu, pero esta vez tuvieron suerte y se llevaron un retrato de cierto valor. No hace ms de tres horas, cuando sal de la tienda un rato. Se puso triste. Da la casualidad de que era un retrato mo muy bueno. Lo echar de menos, y no solo por lo que vala. Voy a buscar un sitio seguro donde guardar esto aadi mientras daba unos golpecitos sobre el ejemplar de Empdocles. Ezio sospech que poda haber algo ms detrs del robo del cuadro. Deambul por la habitacin buscando cualquier tipo de pista. Entonces tom una decisin. Ya haba descansado suficiente y le deba a aquella mujer un favor. Pero haba ms. Quera hacer lo que pudiera por ella. Sigue trabajando dijo. Yo encontrar tu retrato. Ezio, el ladrn podra estar ahora en cualquier parte. Si el ladrn vino a buscar dinero, no lo encontr y se llev a cambio ese retrato, debe de seguir en este distrito, cerca, ansioso por deshacerse del cuadro. Sofa se qued pensando.

Hay un par de calles cerca de aqu donde varios marchantes tienen su negocio. Ezio ya estaba a medio camino de la puerta. Espera! le llam. Tengo que hacer algunos recados en esa direccin. Te mostrar el camino. l esper a que ella guardara con cuidado Sobre la Naturaleza, bajo llave, en un arcn acorazado junto a una pared. Despus, la sigui mientras Sofa dejaba la tienda y cerraba la puerta con firmeza al salir. Por aqu dijo. Pero nos separaremos en la primera bocacalle. Te indicar desde all la direccin correcta. Siguieron caminando en silencio. Unos cuantos metros calle abajo, llegaron a un cruce y ella se detuvo. Por ah dijo, sealando. Luego le mir. Haba algo en sus ojos claros que Ezio esperaba que no fueran imaginaciones. Si por casualidad lo encuentras en un par de horas, por favor, ven a encontrarte conmigo en el Acueducto de Valente dijo. Hay una feria del libro a la que tengo que asistir, pero me encantara verte all. Har lo que pueda. Volvi a mirarle y despus apart la vista enseguida. S que lo hars dijo ella. Gracias, Ezio.

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El barrio de los marchantes no fue difcil de encontrar. Eran un par de calles estrechas, en paralelo, con unas tiendecillas que resplandecan bajo la luz de los faroles que brillaba sobre los tesoros que almacenaban. Ezio pas despacio por delante y mir a la gente que curioseaba, ms que a las obras de arte en s. No tard mucho en fijarse en un personaje con aspecto sospechoso, vestido con ropa chillona, que sala de una de las galeras, absorto, contando las monedas de una bolsa de cuero. Ezio se acerc a l. El hombre se puso enseguida a la defensiva. Qu quieres? pregunt, nervioso. Acabas de hacer una venta, no? El hombre se acerc. Como si eso fuera asunto tuyo... El retrato de una seora? El hombre trat de golpear a Ezio y se prepar para agacharse y salir corriendo, pero Ezio era demasiado rpido para l. Le puso la zancadilla, y cay al suelo despatarrado y las monedas se esparcieron por los adoquines. Recgelas y dmelas dijo Ezio. No he hecho nada gru el hombre, obedeciendo no obstante. No puedes demostrarlo!

No me hace falta respondi Ezio. Seguir golpendote hasta que hables. El tono del hombre se convirti en un quejido. Me encontr ese cuadro. Bueno, quiero decir que alguien me lo dio. Ezio le aporre. Pinsalo antes de mentirme en la cara. Que Dios me ayude! gimi el hombre. Tiene mejores cosas que hacer en vez de escuchar tus plegarias. El ladrn termin su tarea y, dcilmente, le entreg la bolsa entera a Ezio, que le puso derecho y le peg a una pared que haba all cerca. No me importa cmo obtuviste el cuadro dijo Ezio. Tan solo dime dnde est. Se lo vend a un marchante de por aqu. Por doscientos psimos ake. Al hombre se le quebr la voz cuando le indic la tienda. Con qu me alimentar ahora? La prxima vez encuentra una manera mejor de ser un canaglia. Ezio dej marchar al hombre, que se fue correteando por la calle, maldiciendo. Ezio le contempl un instante y despus entr en la galera. Mir con detenimiento los cuadros y las esculturas que estaban en venta. No le cost localizar lo que estaba

buscando porque el propietario de la galera acababa de colgarlo. No era una obra grande, pero s hermosa. La cabeza y los hombros, tres cuartos del perfil de Sofa, un retrato que la mostraba unos cuantos aos ms joven, con el cabello lleno de tirabuzones, un collar de azabache y diamantes, y una cinta negra atada en el hombro izquierdo de su vestido de satn, color bronce. Ezio supuso que debi de haberse hecho para la familia Sartor, durante la breve estancia de Meister Durero en Venecia. El dueo de la galera, al ver que lo admiraba, se acerc. Est a la venta, por supuesto, si os gusta. Retrocedi un poco para compartir el tesoro con su futuro cliente. Un retrato luminoso. Parece muy viva. Irradia belleza! Cunto pides? El propietario de la galera vacil. Es difcil ponerle precio a lo que no lo tiene, verdad? Hizo una pausa. Pero veo que sois un entendido. Digamos... quinientos? Has pagado doscientos. El hombre alz las manos, horrorizado. Efendim! Cmo podra yo aprovecharme de un hombre como vos! De todas maneras, cmo lo sabis? Acabo de tener un par de palabras con el vendedor. Hace menos de cinco minutos.

El dueo de la galera se dio cuenta enseguida de que Ezio era un hombre con el que no se poda jugar. Ah! Claro. Pero yo tengo mis gastos, sabis? Lo acabas de colgar. Te he visto. El dueo de la galera pareca consternado. Muy bien..., cuatrocientos, entonces? Ezio le fulmin con la mirada. Trescientos? Doscientos cincuenta? Ezio coloc con cuidado la bolsa en las manos del hombre. Doscientos. Ah los tienes. Cuntalos si quieres. Tendr que envolvroslo. No esperars una propina por eso? Refunfuando en voz baja, el hombre descolg el cuadro y lo envolvi con cuidado en una tela de algodn que cogi de un rollo junto al mostrador. Luego se lo entreg a Ezio. Un placer hacer negocios con vos dijo, secamente. La prxima vez, no tengas tantas ganas de coger bienes robados dijo Ezio. Podras haber tenido un cliente que quisiera saber la procedencia de un cuadro tan bueno como este. Has tenido suerte y yo lo he pasado por alto. Y por qu, si puede saberse? Soy amigo de la modelo.

Estupefacto, el propietario de la galera le acompa hasta la puerta, con tanta prisa como le permita la cortesa. Ha sido tambin un placer hacer negocios contigo dijo Ezio, con sequedad, al marcharse.

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Ezio no pudo encontrarse con Sofa aquella noche y le envi una nota para citarla al da siguiente, en la mezquita de Bayezid, donde le devolvera el cuadro. Cuando lleg, ya la encontr all, esperndole. Bajo la luz tamizada del sol, la vio tan hermosa que el retrato apenas le haca justicia. Es un buen retrato, no crees? dijo ella, mientras l lo desenvolva y se lo daba. Prefiero el original. Ella le dio un contundente codazo. Buffone dijo cuando empezaron a caminar. Es un regalo que me hizo mi padre para mi dcimo octavo cumpleaos cuando estbamos en Venecia. Hizo una pausa al recordarlo. Tuve que posar para Messer Alberto Durero una semana entera. Te imaginas? Yo sentada, inmvil, durante siete das? Sin hacer nada? No. Una tortura! Pararon junto a un banco que haba por all cerca y se sentaron. Ezio contuvo la risa al pensar en ella posando, intentando no mover ni un msculo, durante todo aquel tiempo. Pero el resultado sin duda haba merecido la pena, aunque l prefiriera el original.

La risa se apag en sus labios cuando Sofa sac un papelito. Se puso serio de inmediato y ella tambin. Te devuelvo el favor... dijo. He encontrado la ubicacin de otro libro. La verdad es que no est lejos de aqu. Le pas el papelito doblado. Grazie dijo. La mujer era un genio. Se despidi de ella con un gesto de la cabeza y se dispuso a marcharse, pero ella le detuvo para hacerle una pregunta. Ezio, de qu va todo esto? No eres un erudito, eso est claro. Le ech un vistazo a la espada. No pretendo ofenderte, claro! Hizo una pausa. Trabajas para la Iglesia? Ezio se rio al hacerle gracia. Para la Iglesia no. Pero soy una especie de... profesor. Y entonces? Te lo explicar algn da, Sofa. Cuando pueda. Ella asinti, decepcionada, pero, como comprob, no estaba desolada. Tena suficiente juicio como para esperar.

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La clave descifrada llev a Ezio a un edificio antiguo apenas a tres manzanas de distancia, en el centro del Distrito de Bayezid. Por lo visto haba sido un almacn, ahora en desuso, y pareca muy bien cerrado, pero la puerta cedi al intentar abrirla. Con cautela, mir a ambos lados de la calle para comprobar que no hubiera rastro de los guardias otomanos o los jenzaros, y entr. Siguiendo las instrucciones del papel que sostena en la mano, subi por una escalera hasta el primer piso y sigui por un pasillo, al final del cual encontr una pequea habitacin, un despacho, cubierto de polvo; pero las estanteras an estaban llenas de libros de contabilidad, y sobre el escritorio haba una pluma y un abrecartas. Examin la habitacin detenidamente, pero entre sus paredes no pareca haber rastro ninguno de lo que buscaba, hasta que por fin su buena vista advirti que las baldosas que rodeaban la chimenea eran distintas. Lo explor delicadamente con los dedos y descubri que una se mova al tocarla. Us el abrecartas de la mesa para sacarla, sin dejar de prestar atencin por ver si oa cualquier movimiento abajo, aunque estaba seguro de que nadie le haba visto entrar en el edificio. La baldosa se despeg tras intentarlo unos instantes y al otro lado

apareci un panel de madera. Lo quit y, bajo la tenue luz, vio un libro detrs, que retir con cuidado. Era un libro pequeo y muy antiguo. Le ech un vistazo al ttulo en el lomo: era una versin de Fbulas de Esopo, escrita en verso por Scrates cuando estaba sentenciado a muerte. Sopl para quitarle el polvo y, con expectacin, lo abri por una de las primeras pginas en blanco. All, tal como haba esperado, apareci un mapa de Constantinopla. Lo examin detenidamente, concentrado, con paciencia. Y mientras la pgina brillaba con una luz sobrenatural, vio que estaba sealada la Torre de Glata. Se guard el libro con cuidado en la cartera del cinturn y se march del edificio en direccin norte, atravesando la ciudad para coger el ferry que cruzaba el Cuerno de Oro hasta llegar a un muelle al pie de la torre. Tuvo que usar todas sus dotes de camuflaje para pasar por delante de los guardias sin que le vieran, pero en cuanto estuvo dentro, el libro le guio por una escalera curva, de piedra, hasta un rellano entre dos plantas. No pareca contener nada ms que sus paredes desnudas. Ezio comprob dos veces el libro para asegurarse de que estaba en el lugar correcto. Palp las paredes para ver si encontraba alguna grieta que le indicara una abertura oculta, y esper en tensin el menor sonido de pisadas en la escalera, pero nadie se acerc. Por fin encontr un hueco entre la mampostera que no estaba relleno con argamasa,

lo resigui con los dedos y descubri una entrada muy estrecha y escondida. Quiso investigar ms a fondo, y empuj con cuidado las piedras que la rodeaban, hasta que encontr una a un metro del suelo que ceda un poco, lo que permita abrir la puerta. En el interior del muro de la torre, dio con una pequea habitacin que apenas era lo bastante grande para entrar. Dentro de una columna estrecha se hallaba otra llave circular de piedra: la tercera. Meti la mano como pudo para sacarla y comenz a brillar. Su luz se intensific de inmediato. La habitacin, en cambio, pareca aumentar de volumen y Ezio not cmo se transportaba a otra poca, a otro lugar. Cuando la luz disminuy hasta alcanzar un brillo normal, el resplandor del sol, Ezio volvi a ver Masyaf. Pero el tiempo haba avanzado. En su corazn, Ezio saba que haban pasado muchos aos. No tena ni idea de si estaba o no soando. Pareca un sueo, pero no formaba parte de l; pero al mismo tiempo, de alguna manera, estaba implicado. Adems de tener la sensacin de estar soando, la experiencia tambin era, de un modo que Ezio no poda definir, como un recuerdo. Incorpreo, en armona con la escena que se le presentaba, aunque sin formar parte de ella, observ y esper... Y all, una vez ms, apareci el joven vestido de blanco, aunque ya no era joven; deban de haber pasado

dcadas enteras. Y su expresin era de preocupacin...

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Tras una larga ausencia viajando por el este, Altar haba regresado a la sede de la Orden de los Asesinos. Era el Ao de Nuestro Seor 1228. Altar, ahora con sesenta y tres aos, pero todava un hombre delgado y vigoroso, estaba sentado en un banco de piedra en el exterior de una vivienda de Masyaf, pensando. La adversidad le resultaba familiar y pareca que, una vez ms, sobrevendra el desastre. Pero a pesar de todo, l haba mantenido a salvo el gran y terrible artefacto. Cunto tiempo ms resistira su fuerza? Cunto tiempo ms se negara su espalda a torcerse bajo los golpes que el Destino dejaba caer sobre ella? Sus reflexiones fueron interrumpidas y la interrupcin no fue inoportuna por la aparicin de su esposa, Mara Thorpe, la inglesa que haca mucho tiempo haba sido su enemiga, una mujer que haba deseado ser miembro de la Compaa de los Templarios. El tiempo y el azar haban cambiado todo aquello. Ahora, tras un largo exilio, haban regresado a Masyaf para enfrentarse juntos al Destino. Se sent con l en el banco al notar que estaba decado. l le cont las noticias que traa. Los Templarios han reconquistado su archivo de

Chipre. Abbas Sofian no envi refuerzos para ayudar a los defensores. Ha sido una masacre. Mara se qued boquiabierta por la sorpresa y la consternacin. Cmo ha permitido esto Dios? Mara, escchame. Cuando nos marchamos de Masyaf hace diez aos, nuestra Orden era fuerte. Pero desde entonces todo nuestro progreso, todo lo que construimos, se ha deshecho, se ha desmontado. Su rostro era una mscara de ira silenciosa. Abbas tiene que responder ante esto. Responder ante quin? replic Altar, enfadado . Ahora los Asesinos tan solo obedecen sus rdenes. La mujer coloc una mano en su hombro. Resiste tu deseo de venganza, Altar. Si dices la verdad, se darn cuenta del error que han cometido. Abbas mat a nuestro hijo pequeo, Mara! Merece la muerte! S, pero si no puedes volver a ganarte a la Hermandad de manera honorable, sus cimientos se derrumbarn. Altar no respondi en aquel momento, sino que se sent en silencio meditando sobre alguna profunda lucha interna. Pero al final alz la vista, con el rostro despejado. Tienes razn, Mara dijo, tranquilo. Hace treinta aos, dej que la pasin se impusiera a mi juicio.

Era obstinado y ambicioso, y provoqu una ruptura dentro de la Hermandad que nunca se ha curado del todo. Se levant y Mara se puso de pie con l. Despacio, inmersos en la conversacin, caminaron por la polvorienta aldea. Habla razonablemente, Altar, y los hombres razonables escucharn le anim. Algunos, tal vez. Pero no Abbas. Altar neg con la cabeza. Debera haberle expulsado hace treinta aos, cuando intent robar la Manzana. Pero, cario, te ganaste el respeto de los dems Asesinos porque fuiste compasivo y dejaste que se quedara. l le sonri tmidamente. Cmo sabes todo eso? Ni siquiera estabas all. Ella le devolvi la sonrisa. Me cas con un maestro en narrar historias contest, sin darle importancia. Mientras caminaban, apareci la enorme estructura del castillo. Haba un aire de abandono que se cerna sobre l; de desolacin, incluso. Mira este lugar gru Altar. Masyaf es una sombra de lo que era antes. Ten en cuenta que hemos estado mucho tiempo fuera le record Mara con tacto. Pero no estuvimos escondidos dijo, irritado. La amenaza de los mongoles, la Tormenta del Este, las

hordas encabezadas por Khan Genghis, requirieron nuestra atencin, y fuimos a enfrentarnos a ellos. Qu hombre aqu puede decir lo mismo? Continuaron caminando. Un poco despus, Mara rompi su silencio y dijo: Dnde est nuestro hijo mayor? Sabe Darim que su hermano est muerto? Le envi a Darim un mensaje hace cuatro das. Con suerte, ya debe de haberle llegado. Entonces le veremos pronto. Si Dios quiere. Altar hizo una pausa. Sabes? Cuando pienso en Abbas, casi me da lstima. Lleva ese gran rencor hacia nosotros como una capa. Su herida es profunda, cario. Tal vez..., tal vez eso le ayude a or la verdad. Pero Altar neg con la cabeza. No le importar, a l no. Un corazn herido ve toda la sabidura como la punta de un cuchillo. Volvi a hacer una pausa y mir a su alrededor, al puado de aldeanos que pasaban a su lado, con la mirada baja o apartada. Al caminar por este pueblo, noto un gran miedo en las personas, no amor. Abbas ha desbaratado este lugar y le ha arrebatado toda la alegra. Altar dej de caminar y mir con serio semblante a su esposa. Busc su rostro, arrugado ya pero an hermoso.

Sus ojos conservaban su claridad, aunque crey ver reflejado en ellos todo por lo que haban pasado juntos. Puede que caminemos hacia nuestra perdicin, Mara. Ella le cogi la mano. Puede. Pero caminamos juntos.

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Mara y Altar haban llegado a los lmites del castillo y comenzaron a encontrar Asesinos los miembros de la Hermandad que conocan. Pero el recibimiento no fue muy amistoso. Cuando uno de ellos pas a su lado como si no los reconociera, Altar le detuvo. Hermano. Habla con nosotros un momento. El Asesino se dio la vuelta a regaadientes, pero con una expresin adusta. Por qu razn tendra que hablar contigo? Para que me retuerzas la mente con ese artefacto diablico tuyo? Y se fue corriendo, negndose a seguir hablando. Pero pisndole los talones iba otro Asesino. Sin embargo, este tambin quiso evitar cualquier contacto con su antiguo Mentor y su esposa. Ests bien, hermano? pregunt Altar, abordndole, con cierto tono desafiante. Quin pregunta? replic, bruscamente. No me reconoces? Soy Altar. Le mir con ecuanimidad. Ese nombre me suena a hueco y t... t no eres ms que un cero a la izquierda, nada ms. Aprendera ms hablando con el viento.

Se dirigieron a los jardines del castillo sin que nada lo impidiera. Una vez all, supieron por qu les haban dejado penetrar hasta tan lejos, pues de repente se vieron rodeados por unos Asesinos vestidos de negro, leales a su Mentor usurpador, Abbas, y dispuestos a atacar en cualquier momento. Entonces, en un baluarte encima de ellos apareci el mismo Abbas, con el aire despectivo de quien tiene el poder. Dejadles hablar orden con una voz imperiosa. Y les dijo a Altar y Mara: Por qu habis venido? Por qu habis regresado a este lugar, si no sois bienvenidos? Para corromperlo an ms? Buscamos la verdad sobre la muerte de nuestro hijo respondi Altar con una voz clara y tranquila. Por qu mataron a Sef? Queris la verdad o una excusa para la venganza? replic Abbas. Si la verdad nos da una excusa, actuaremos en consecuencia le contest Mara. Aquella rplica hizo que Abbas se callara, pero al cabo de unos instantes de reflexin, dijo en tono ms bajo: Entrega la Manzana, Altar, y te explicar por qu mataron a tu hijo. Altar asinti como si hubiera entendido algo secreto y se dio la vuelta, dispuesto a dirigirse a la Hermandad de Asesinos reunida. Alz la voz de modo imperativo:

Ah, la verdad ha salido ya a la luz! Abbas quiere la Manzana para l. No para abriros la mente sino para controlarla! Abbas se dio prisa en responder: Has tenido ese artefacto durante treinta aos, Altar. Te has deleitado en su poder y has acaparado todos sus secretos. Te ha corrompido! Altar contempl el mar de caras, la mayora hostiles, aunque algunos mostraban signos de duda. Su mente trabaj rpido y prepar un plan que poda funcionar. Muy bien, Abbas dijo. Cgela. Y sac la Manzana de la bolsa que llevaba en el costado y la levant. Qu...? dijo Mara, sorprendida. Los ojos de Abbas brillaron al ver la Manzana, pero vacil antes de hacer unas seas a su escolta para que fuera a cogerla de la huesuda mano de Altar. El escolta se acerc. Cuando estuvo al lado de Altar, un demonio le posey y con una expresin divertida en el rostro, se inclin hacia su antiguo Mentor para susurrarle al odo: Fui yo quien mat a tu hijo Sef. Justo antes de asesinarlo, le dije que fuiste t quien orden su muerte. No vio el relmpago en los ojos de Altar. Continu hablando, satisfecho consigo mismo y apenas reprimiendo la risa. Sef muri creyendo que fuiste t el que lo

traicion. Altar entonces le mir con fuego en los ojos. La Manzana explot en su mano con la luz de una estrella reluciente. Ahhhh! grit de dolor el escolta. Todo su cuerpo se retorca sin control. Se llev las manos a la cabeza, buscando las sienes. Era como si tratara de arrancarse la cabeza del cuerpo en un intento de parar la angustia. Altar! grit Mara. Pero Altar no la escuchaba. Tena los ojos negros de furia. Guiado por una fuerza oculta, el escolta, aunque intentaba contener sus propios impulsos, sac un cuchillo largo del cinturn y, con las manos temblando y tratando de combatir la fuerza que las diriga, lo alz, dispuesto a clavarlo en su propia garganta. Mara cogi el brazo de su marido, le zarande y volvi a chillar. Altar! No! Finalmente, sus palabras tuvieron efecto. Un instante despus, visiblemente afectado, Altar sali del trance que le haba dominado. Sus ojos volvieron a la normalidad y la Manzana se apag, quedando oscura y sin brillo, inerte en su mano. Pero el escolta, liberado de la fuerza que le haba posedo, se sacudi como un perro, mir a su alrededor

como un loco, enfadado y aterrado, vocifer una terrible maldicin, se lanz sobre Mara y le clav el cuchillo en la espalda. Luego se retir y dej el cuchillo hundido all donde lo haba colocado. Un dbil grito surgi en los labios de Mara. La compaa de Asesinos al completo se qued inmvil, impertrrita. El mismo Abbas permaneca en silencio, boquiabierto. Fue Altar quien se movi. Al escolta le pareci que su anterior Mentor accionaba la hoja oculta con una lentitud sobrecogedora. La cuchilla sali y el sonido fue tan fuerte como el de una roca al romperse por el calor del sol. El escolta vio la hoja acercarse a l, hacia su cara, la vio aproximarse centmetro a centmetro, segundo a segundo, o eso le pareci. Pero entonces la velocidad aument y fue atroz cuando not que le cortaba la cara entre los ojos. Hubo una explosin en su cabeza y luego, nada. Altar se qued quieto una fraccin de segundo mientras el cuerpo caa al suelo y la sangre manaba de su cabeza entre los ojos destrozados. Entonces cogi a su mujer cuando empez a desplomarse y la deposit con cuidado sobre la tierra, que saba que la acogera pronto. Una bola de hielo creci en su corazn. Se inclin sobre ella, con la cara tan pegada a la suya que parecan amantes a punto de besarse. El silencio les envolvi como una armadura. Ella intentaba hablar y l se esforzaba por orla.

Altar. Mi amor. Fuerza. Mara... Su voz no fue ms que un susurro angustiado. Luego, los sonidos, el polvo y los olores se alzaron con violencia a su alrededor de un modo sobrecogedor, chocando contra la armadura protectora, y por encima de todo ello se oy la voz de Abbas chillando: Est posedo! Matadle! Altar se puso en pie, se irgui cuan alto era, y retrocedi lentamente. Coged la Manzana! grit Abbas. Ahora!

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Altar huy antes de que pudieran reaccionar. Sali del castillo, por su enorme portal, baj la escarpa y entr en el bosque poco denso que delimitaba el rea entre la fortaleza y la aldea por el lado norte. Y all, en un claro, como por obra de un milagro, se encontr con otro hombre como l, pero una generacin ms joven. Padre! exclam el recin llegado. He venido en cuanto le vuestro mensaje. Qu ha pasado? Llego demasiado tarde? En el castillo que tenan a sus espaldas, los cuernos daban la alarma. Darim! Hijo mo! Regresa! Darim mir detrs de su padre, por encima de su hombro. All, ms all del bosque, vio grupos de Asesinos reunindose, preparndose para perseguirlos y atraparlos. Se han vuelto todos locos? Darim, todava tengo la Manzana. Tenemos que marcharnos. Abbas no debe ponerle las manos encima. Como respuesta, Darim descolg su fardo y sac una funda con cuchillos arrojadizos antes de colocarla en el suelo. Hay ms cuchillos ah dentro. Cgelos si los necesitas.

Los Asesinos leales a Abbas ya lo haban visto; algunos se dirigan hacia ellos, mientras que otros se abran en abanico para flanquearlos. Intentan tendernos una emboscada dijo Altar en tono grave. Qudate con unos cuantos cuchillos. Debemos estar preparados. Cruzaron el bosque, adentrndose ms en l. Era un camino peligroso. A menudo, tenan que refugiarse cuando vean grupos de Asesinos delante o que intentaban alcanzarlos por el lado u oblicuamente desde atrs. No te alejes! dijo Darim. Vamos juntos. Intentaremos coger un desvo. Hay caballos en el pueblo. En cuanto los tengamos, podremos tratar de llegar a la costa. Hasta entonces, Darim haba estado demasiado preocupado por el peligro inmediato para pensar en nada ms, pero ahora dijo: Dnde est mi madre? Altar neg con la cabeza, tristemente. Ha fallecido, Darim. Lo siento. Darim inspir. Qu? Cmo? Djalo para luego. Ya hablaremos ms tarde. Ahora tenemos que luchar. Pero son nuestros Hermanos. Nuestros

compaeros Asesinos. Estoy seguro de que podemos hablar con ellos para convencerles. Olvdate de los razonamientos, Darim. Los han envenenado con mentiras. Se hizo el silencio entre ambos. Luego Darim dijo: Fue Abbas quien mat a mi hermano? Mat a tu hermano. Mat a nuestro gran camarada, Malik al-Sayf. Y a muchsimos ms respondi Altar, sombro. Darim agach la cabeza. Est loco. No tiene remordimientos. Ni conciencia. Es un loco con un ejrcito. Morir dijo Darim, con frialdad. Algn da lo pagar. Llegaron a las afueras del pueblo y tuvieron la suerte de alcanzar los establos sin problemas, puesto que la aldea estaba repleta de guerreros Asesinos. Ensillaron los caballos a toda prisa y montaron. Mientras se marchaban cabalgando, oyeron la voz de Abbas, bramando como una bestia dolorida, encima de la torrecilla de la plaza del pueblo. La Manzana ser ma, Altar! Y conseguir tu cabeza por toda la deshonra que has trado a mi familia! No podrs correr siempre! No huirs de nosotros, ni de tus mentiras! Su voz se perdi en la distancia mientras se alejaban galopando.

Tras ocho kilmetros de camino, frenaron. No les haban seguido, al menos por ahora. Haban ganado tiempo. Pero Darim, que iba detrs, advirti que su padre iba alicado en la silla, agotado y angustiado. Espole a su caballo para que se acercara y mir el rostro de Altar con preocupacin. Altar iba encorvado y estaba al borde de las lgrimas. Mara. Mi amor oy Darim que murmuraba. Venga, Padre dijo. Debemos seguir cabalgando. Haciendo un esfuerzo supremo, Altar espole al caballo para que saliera al galope, y los dos hombres se alejaron a toda velocidad hasta que no fueron ms que dos motas que desaparecieron en el imponente paisaje.

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Tras depositar la nueva llave con las otras, a buen recaudo en el cuartel general de los Asesinos en Constantinopla, y despus de entregar el ejemplar de Esopo escrito por Scrates y dejar maravillada a Sofa, Ezio decidi que haba llegado el momento de informar al prncipe Suleiman acerca de lo que haba descubierto en el Arsenal. Tena alguna idea de dnde encontrarle y se dirigi a un parque de moda, cerca de la mezquita de Bayezid, donde hall a Suleiman y a su to Ahmet sentados a la sombra de un pltano al que la luz del sol aumentaba el verde brillante de sus anchas hojas. Unos guardias jenzaros estaban a su alrededor, a una discreta distancia, mientras jugaban al ajedrez. Ezio se coloc donde poda observar sin ser visto. Quera hablar con el prncipe a solas. Pero estaba interesado en el tablero de ajedrez, puesto que las estrategias de aquel juego le haban enseado muchas tcnicas aplicables en cualquier terreno, y sigui el desarrollo de la partida con inters. Los dos jugadores parecan bastante igualados. Al cabo de un rato, Suleiman, tras reflexionar sobre un movimiento de su to, que pona a su rey en peligro, respondi con un enroque.

Ese movimiento no es reglamentario dijo el prncipe Ahmet, sorprendido. Es una variacin europea, arrocco. Es interesante, pero no precisamente justo, cuando juegas con distintas normas a las de tu oponente. Puede que pienses diferente cuando seas sultn respondi Suleiman de plano. Ahmet reaccion como si le hubieran dado una bofetada, pero no dijo nada. Suleiman cogi su rey. Lo retiro? pregunt. Como respuesta, Ahmet se puso de pie. Suleiman dijo, s que ha sido difcil para ti el hecho de vernos a tu padre y a m pelear por el trono de Bayezid. El joven se encogi de hombros. El abuelo te ha elegido a ti y su palabra es la ley, kanun. No hay discusin. El prncipe Ahmet mir a su sobrino con una admiracin reticente. Antes tu padre y yo estbamos muy unidos, pero su crueldad y ambicin han... He odo rumores, to le interrumpi Suleiman, con vehemencia. Avergonzado, Ahmet apart la mirada hacia el parque por un momento, antes de volver a centrarla en el tablero de ajedrez.

Bueno dijo finalmente, tengo una reunin con el consejo de visires en breve. Continuamos en otro momento? Cuando quieras dijo Suleiman, cordial. Se levant y le hizo una reverencia a su to, que se la devolvi, antes de marcharse con su escolta. Ezio esper un momento y observ cmo Suleiman se volva a sentar para contemplar el tablero de ajedrez. Entonces avanz. Suleiman le vio acercarse y les hizo unas seas a sus guardias para que permitieran acercarse al visitante. Ezio dijo. Ezio fue directo al grano. Tarik ha estado vendiendo armas a un avaro de por aqu, Manuel Palelogo. El rostro de Suleiman se ensombreci y apret el puo. Palelogo. Una triste noticia para mis odos. Se volvi a poner de pie. El ltimo emperador bizantino fue Constantino Palelogo. Si su heredero est armando una milicia de algn tipo, habr conflicto y se intensificar. Todo eso en un momento en que mi padre y mi abuelo estn en desacuerdo. Se call, perdido en sus pensamientos. Ezio imagin que deba de estar dndole vueltas a una de las decisiones ms difciles que haba tenido que tomar en toda su vida.

Tarik sabe a dnde van esos rifles dijo. Si le encuentro primero, las armas me llevarn directas a los bizantinos. Suleiman le mir. Tarik estar con los jenzaros en su cuartel. As que si quieres acercarte, tendrs que convertirte en jenzaro. Ezio sonri. No hay problema contest. Gzel dijo Suleiman. Perfecto. Se qued pensando un momento, y qued claro que la decisin que iba a tomar le disgustaba; pero en cuanto la tom, fue firme . Consigue la informacin que necesites y luego mtalo. Ezio levant una ceja. Aquella era una cara de Suleiman que no haba visto antes. Ests seguro, Suleiman? Me habas dicho que Tarik y tu padre eran amigos ntimos. Suleiman trag saliva y despus respondi, desafiante: Es cierto. Pero tal manifiesta traicin contra mi abuelo merece la muerte. Ezio se lo qued mirando un momento y despus dijo: Entendido. No haba ms que hablar. Ezio se march. Cuando mir atrs, Suleiman volva a estudiar el tablero de ajedrez.

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Con un poco de ayuda de los Asesinos de Yusuf, Ezio fue capaz de aislar y acorralar a un jenzaro desprevenido y fuera de servicio en el Bazar, para quitarle su uniforme. Pero pag su precio. El jenzaro ofreci gran resistencia e hiri gravemente a dos Asesinos antes de que le redujeran; pero no antes de que l mismo sufriera una herida mortal. Ezio tuvo que limpiar, con la ayuda de Azize, las manchas de sangre de las prendas blancas antes de ponrselas. As podra pasar por un guardia jenzaro sin que le interrogaran, siempre que mantuviera tapada su barba con un pauelo blanco y dejara visible tan solo el bigote. Cuando se dirigi al cuartel, le hizo gracia y al mismo tiempo le desconcert la reaccin que suscit entre la poblacin local, tanto en hombres como en mujeres, en otomanos y bizantinos por igual, aunque las reacciones eran una mezcla parecida a la de todas las nacionalidades con las que se top. Algunos al parecer le admiraban y otros hasta se congraciaban con l. Otros mostraban sutilmente desdn, y aun as predominaba el miedo y la incertidumbre. Estaba claro que los jenzaros en el mejor de los casos eran tolerados y en el peor, detestados. No haba ni rastro de autntico afecto ni admiracin. Pero por lo que pudo deducir, pareca haber un especial desdn hacia

los jenzaros que pertenecan al cuartel de Tarik. Ezio guard aquella experiencia en la memoria, con la certeza de que le resultara til en un futuro, pero de momento se centr en su objetivo. Al ver que el uniforme le permita pasar sin obstculos ni oposicin hacia el cuartel se sinti aliviado, y ms an cuando poco despus se enter de que ya haban descubierto que los Asesinos haban matado a un jenzaro. Al acercarse a su destino, pas por una plaza donde un heraldo seljuk estaba anunciando la muerte de un hombre a una multitud de curiosos interesados. Malas noticias, ciudadanos de Kostantiniyye proclamaba el heraldo. Un sirviente de nuestro sultn ha muerto a manos de un criminal, que le ha quitado la ropa. Mir a su alrededor y levant la voz un poco. Estad atentos ante cualquier actividad sospechosa. Ezio cruz la plaza de forma tan discreta como le fue posible, pero inevitablemente se fijaron en l. Rez por poder entrar en el cuartel sin problemas. Si saban lo del asesinato y que haban matado a aquel hombre para quitarle el uniforme, no tardaran ni un segundo en extremar las medidas de seguridad. Pobre del asesino que le ha quitado la vida a un querido jenzaro! continu clamando el heraldo. Hay que encontrar al enemigo de la civilizacin y llevarlo ante la justicia! Si veis algo, avisad! Recorri la multitud con

una mirada desafiante, imponente, y agit su pergamino para enfatizar el efecto, antes de seguir: Cuidado, ciudadanos! Un asesino acecha nuestras calles, un hombre sin conciencia que tiene como objetivo los sirvientes de nuestro sultn. Los jenzaros han dedicado su vida a la proteccin del imperio. Devolvedles el favor que nos han hecho, y encontrad a este asesino antes de que ataque otra vez! La poterna de la guarnicin jenzara estaba abierta, aunque flanqueada por una guardia doble. Se pusieron firmes cuando Ezio lleg y se dio cuenta de que haba tenido la suerte de abordar a un suboficial superior o un oficial subalterno, puesto que la ropa que llevaba sin duda impona respeto, aunque al ojo profano le resultara prcticamente imposible distinguir entre oficiales jenzaros uniformados y civiles. Entr en los barracones sin problemas, y en cuanto lo hizo, empez a captar fragmentos de una conversacin relativa al asesinato. Khardeshlerim, hace menos de una hora han encontrado a uno de los nuestros asesinado y sin ropa. Y dicen que el cadver lo tiraron cuesta abajo como si fuera basura dijo un soldado a un par de compaeros suyos, que murmuraron, enfadados, ante la noticia. Mantened los ojos alerta en las calles cuando caminis por ellas continu diciendo el primero. Alguien planea atacar, usando nuestro uniforme como tapadera. Debemos estar en

guardia constantemente, hasta que cojan al culpable. Y le destripen aadi otro. Ezio decidi ser tan prudente como fuera posible mientras estuviera en los barracones. Con la cabeza gacha, se movi por el cuartel para familiarizarse con l y, mientras lo haca, escuch a escondidas varias conversaciones. Lo que oy fue muy revelador, de gran valor. Selim entiende nuestra difcil situacin. Los bizantinos, los mamelucos, los safvidas... Solo l ha tenido la valenta de enfrentarse a las amenazas que esos pueblos representan para nosotros dijo un soldado. Es cierto. Selim es un guerrero como lo fueron Osman y Mehmet antes que l contest otro. Entonces, por qu nuestro sultn ha elegido a un minino en vez de a un len? El prncipe Ahmet comparte el temperamento tranquilo del sultn. Esa es la razn. Me temo que son demasiado parecidos. Un tercer soldado se uni a la conversacin. El sultn Bayezid es un buen hombre y un gobernante que se ha portado bien con nosotros... Pero ha perdido el ardor que le hizo grande. No estoy de acuerdo opin un cuarto. Sigue siendo un luchador. Mirad el ejrcito que ha levantado contra Selim!

Eso tan solo confirma su decadencia! Tomar las armas contra su propio hijo! Es vergonzoso. No tergiversis la verdad para amoldarla a vuestra pasin, efendim le reprendi el cuarto hombre. Fue Selim, al fin y al cabo, el que atac primero al sultn. Evet, evet. Pero Selim lo hizo por la gloria del imperio, no por s mismo. Hablando de la guerra, hay noticias del norte? intervino un quinto soldado. He odo que las fuerzas de Selim han retrocedido a Varna dijo un sexto. Me han dicho que ha habido grandes prdidas. Increble, no? Rezo por que se acabe rpido. S, pero en qu direccin? No sabra decirlo. Mi corazn est de parte de nuestro sultn, pero mi cabeza tiene la esperanza de que prevalezca Selim. Y qu decs del hijo de Selim, el prncipe Suleiman? aadi un sptimo jenzaro. Lo habis conocido? No personalmente contest un octavo, pero le he visto. S que es un chico excepcional. Ya casi ha dejado de ser un nio, es un joven competente. Con una mente magnfica. Ha salido a su padre? El sptimo jenzaro se encogi de hombros.

Tal vez. Aunque sospecho que en general es otro tipo de hombre. Aparecieron dos jenzaros ms, que se unieron a la conversacin, mientras Ezio se mantena al margen. Uno de ellos sin duda un poco bromista. Qu hace el prncipe Ahmet en esta ciudad? pregunt, con irona. Sabe que no es bien recibido. Es como una polilla merodeando junto a la luz. Espera que su padre muera para quedarse con el trono. Habis odo que le ofreci un soborno a Tarik a cambio de nuestra lealtad? dijo el gracioso. Maldito sea! Qu hizo Tarik? El otro guardia se rio. Se gast la mitad del dinero en comida para caballos y le envi el resto a Selim!

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Haba varias tiendas engalanadas montadas en el interior del amplio recinto, protegido por los altos muros que lo rodeaban. Ezio dej a los soldados jenzaros y sigui caminando para acercarse ms al centro, donde crea que encontrara las dependencias de Tarik. En efecto, al aproximarse, oy el tono familiar de la voz de Tarik, que hablaba con un mensajero. Les acompaaba un tercer jenzaro, sin duda un edecn. Tarik bey dijo el mensajero. Una carta para vos. Tarik cogi la carta sin comentarios, rompi el sello y la ley. Rio con satisfaccin incluso antes de llegar al final. Perfecto dijo y pleg el papel para guardarlo en su tnica. Los rifles han llegado a Capadocia, a la guarnicin de Miguel Palelogo. Y nuestros hombres, siguen con l? pregunt el edecn. Evet. Contactarn con nosotros cuando los bizantinos levanten el campamento. Luego nos encontraremos con ellos cuando lleguen a Bursa. El edecn sonri. Entonces todo se va poniendo en su lugar, efendim.

S, Chagatai contest Tarik. Por una vez. Se despidi de los hombres y comenz a caminar entre las tiendas. Ezio le sigui a una distancia prudente. Pero no pudo pasar totalmente desapercibido, y cuando los guardias se pusieron firmes o los soldados de rango similar al suyo le saludaron, se alegr del poco turco que haba aprendido desde su llegada a Constantinopla. Pero no fue todo coser y cantar. Una o dos veces le perdi de vista y antes de volver a localizarle, advirti que le dirigan miradas suspicaces. En una ocasin hasta le detuvieron. Dos guardias le bloquearon el paso. De qu regimiento sois, efendim? le pregunt el primero con educacin, pero con cierto tono en la voz que le hizo desconfiar a Ezio. Antes de que Ezio pudiera responder, el segundo le interrumpi. No creo que te conozca. No veo tu insignia imperial. Eres de la caballera? Cundo entraste? pregunt el primero, con una voz que haba dejado de ser amistosa. Dnde est tu capitn? El turco de Ezio no estaba a aquel nivel. Y se dio cuenta de que, de todas formas, era evidente que haba suscitado sospechas. Rpidamente sac la hoja gancho, se la clav a uno y le lanz contra el otro. Despus ech a correr a toda velocidad entre las tiendas, saltando entre las

cuerdas tensoras, pero sin quitarle el ojo de encima a Tarik, que ahora estaba ms lejos. Alguien grit a sus espaldas: Impostor! Embustero! Morirs! Detenedle! Es el bandido que mat a Nazar! Cogedle! Pero los barracones eran muy amplios y Ezio se aprovech de que, vestidos de uniforme y con bigotes casi idnticos, un jenzaro era muy parecido a otro. Dejando confusin a su paso, no tard en recuperar la pista de Tarik y lo localiz en un rincn tranquilo del cuartel, donde se hallaban las salas de mapas de los oficiales superiores. Ezio observ cmo Tarik entraba en una de las salas de mapas, ech un vistazo para asegurarse de que el hombre estaba solo y que haba despistado a sus perseguidores, y le sigui. Cerr la puerta y ech el pestillo. Ezio ya haba reunido toda la informacin que crea necesaria. Saba que Tarik planeaba un encuentro con Manuel en Bursa, y saba que el envo de armas haba llegado a Capadocia, a la guarnicin de Manuel. As que cuando Tarik desenvain enseguida su espada y se lanz hacia l, no tuvo que interrogarle antes. Se hizo a un lado hacia su izquierda, cuando Tarik dio una estocada, luego accion la hoja oculta de su mano izquierda, la clav con fuerza en la parte derecha de la espalda del capitn, y le

atraves el rin con la hoja antes de retirarla. Tarik se estrell contra una mesa, esparci los mapas que la cubran y los manch de sangre al caer sobre ellos. Contuvo la respiracin y, echando mano de sus ltimas reservas de fuerza, se apoy sobre el codo derecho para incorporarse y dio media vuelta para mirar a su atacante. Tu vileza ha terminado, soldado dijo Ezio con aspereza. Pero Tarik pareca resignado, como si aquello le divirtiera. De repente, a Ezio le abordaron las dudas. Ah, qu amarga irona! exclam Tarik. Es este el resultado de la investigacin de Suleiman? Has conspirado con los enemigos del sultn dijo Ezio, cuya confianza disminua. Qu esperabas de una traicin como esa? Tarik sonri con pesar. La culpa es ma. Hizo una pausa, respirando con dolor, mientras la sangre manaba de forma constante de su costado herido. No fue por traicin, sino por orgullo desmedido. Mir a Ezio, que se haba acercado para or su voz, convertida en apenas un susurro. Estaba preparando una emboscada. Me dispona a atacar a los Templarios bizantinos en el preciso instante en que se sintieran ms seguros. Qu pruebas tienes de eso? Mira. Ten.

Dolorido, Tarik sac un mapa de su cinturn con la mano derecha. Toma dijo. Ezio lo cogi. Esto te conducir a los bizantinos de Capadocia continu Tarik. Destryeles si puedes. Ezio tambin haba bajado la voz hasta convertirla en un susurro. Has hecho bien, Tarik. Perdname. Nadie tiene la culpa respondi Tarik. Le costaba hablar. Pero se oblig a ello, pues saba que sus siguientes palabras seran las ltimas. Protege mi patria. Allah ashkina! En nombre de Dios, recupera el honor que perdimos en esta lucha. Ezio se coloc el brazo de Tarik por encima del hombro y le puso sobre la mesa, se quit a toda prisa el pauelo del cuello y le at tan fuerte como pudo la herida que le haba hecho. Pero era demasiado tarde. Volvi a or fuera el alboroto que haba provocado, que se acercaba. No haba tiempo para lamentar su error. Se arranc el uniforme a toda prisa, y se qued con la simple tnica gris y las mallas que llevaba debajo. La sala de mapas estaba cerca del muro del cuartel. Con la ayuda de su gancho, saba que podra escalarlo. Haba llegado el momento de marcharse.

49
Ezio lleg al cuartel general de los Asesinos, se cambi, y volvi a Topkapi Sarayi con el alma por los suelos. Era evidente que les haban ordenado a los guardias que lo dejaran pasar, y le acompaaron hasta una antecmara privada, donde, al cabo de unos minutos, Suleiman fue a su encuentro. El joven prncipe pareca sorprendido de verle, y nervioso. Ezio anticip la pregunta en sus ojos. Tarik no era un traidor, Suleiman. Tambin iba detrs de los bizantinos. Qu? El disgusto de Suleiman era evidente. Entonces, le...? Ezio asinti con gravedad. Suleiman se sent. Pareca enfermo. Que Dios me perdone dijo en voz baja. No debera haberle juzgado tan rpido. Prncipe, fue leal a tu abuelo hasta el final y gracias a sus esfuerzos tenemos los medios para salvar vuestra ciudad. Ezio le explic brevemente lo que haba descubierto, le cont de lo que se haba enterado al escuchar a los jenzaros y le ense el mapa que Tarik le haba dado. Ah, Tarik suspir Suleiman. No tena que haber

sido tan reservado, Ezio. Qu manera tan horrible de hacer algo bueno! Se han llevado las armas a Capadocia. Debemos actuar de inmediato. Puedes llevarme hasta all? Fueron interrumpidos por la llegada del prncipe Ahmet. Por suerte, este llam a Suleiman con impaciencia antes de aparecer, as que Ezio tuvo tiempo de retirarse a un rincn de la sala donde llamara menos la atencin. Ahmet entr en la estancia. No perdi el tiempo y fue al grano. Suleiman, me han tendido una trampa y me han hecho quedar como un traidor! Te acuerdas de Tarik, el jenzaro? El hombre con el que te peleaste? Ahmet mostr signos de estar realmente enfadado. Lo han matado. No era ningn secreto que l y yo no estbamos de acuerdo. Ahora los jenzaros me acusarn del crimen. Qu noticia ms terrible, to! Pues s. Cuando se entere mi padre de esto, me desterrar de la ciudad! Suleiman no pudo reprimir una mirada nerviosa por encima del hombro de su to, hacia Ezio. Ahmet se dio cuenta y se dio la vuelta. Inmediatamente se mostr ms reservado. Ah. Perdname, sobrino. No saba que tenas un

invitado. Suleiman vacil y luego dijo: Es... Marcello. Uno de mis consejeros europeos en Kefe. Ezio hizo una reverencia. Buona sera. Ahmet hizo un gesto impaciente. Marcello, mi sobrino y yo tenemos un asunto privado que tratar dijo con dureza. Desde luego. Por favor, disculpadme. Ezio volvi a hacer una reverencia, incluso ms pronunciada, y regres a la puerta tras intercambiar una mirada rpida con Suleiman que, esperaba, le sacara de aquella situacin. Por suerte, el joven prncipe supo por dnde iba y dijo con una voz oficial y entrecortada: Ya conoces las rdenes. Como he dicho, habr un barco esperndote cuando ests preparado para marcharte. Grazie, mio principe respondi Ezio. Abandon la sala entonces, pero se entretuvo un poco fuera, deseando or cmo terminaba la conversacin. Lo odo no le convenci de que estuviera fuera de peligro en absoluto. Localizaremos al autor de este crimen, to estaba diciendo Suleiman. Ten paciencia. Ezio medit sobre aquellas palabras. Poda ser tan grave? Apenas conoca a Suleiman. Y qu le haba

advertido Yusuf? Que no se metiera en la poltica otomana. Sali cabizbajo del palacio. Necesitaba ir a un lugar donde pudiera relajarse lo necesitaba muchsimo y poner sus ideas en orden.

50
Por el camino entramos encubierto mi gua y yo, buscando el claro mundo; y, sin querer descanso, a descubierto subimos, l primero y yo segundo; y entonces pude ver las cosas bellas que el cielo da, por un hueco rotundo: y otra vez contemplamos las estrellas. Ezio haba comenzado a releer El Infierno de Dante como Sofa le haba sugerido haca unos das. Ya lo haba ledo cuando era estudiante, pero nunca lo haba asimilado, puesto que su mente estaba preocupada por otros asuntos en aquella poca, pero ahora le pareca toda una revelacin. Al terminarlo, dej el libro con un suspiro de placer. Contempl a Sofa, que llevaba las gafas apoyadas en la nariz y estaba sentada, con la cabeza gacha, mirando del mapa original a sus libros de referencia y luego a una libreta en la que estaba escribiendo. Se la qued observando mientras trabajaba, pero no la interrumpi, puesto que pareca sumamente dedicada a la tarea que tena entre manos. En su lugar, decidi volver a coger el libro y pens en comenzar El Purgatorio. Justo entonces, Sofa levant la vista de su trabajo y le

sonri. Te gusta el poema? l le devolvi la sonrisa, dej el libro en la mesa, junto a la silla, y se puso de pie. Quines son esos hombres a los que conden al infierno? Oponentes polticos, hombres que le haban juzgado mal. La pluma de Dante Alighieri es hiriente, no? S respondi Ezio, pensativo. Es una manera sutil de buscar venganza. No quera volver a la realidad, pero la urgencia del viaje que pronto deba emprender le presionaba. Aun as, no haba nada que pudiera hacer hasta que recibiera noticias de Suleiman. Siempre y cuando pudiera confiar en el prncipe. Pero sus pensamientos se haban calmado. En qu le beneficiaba a Suleiman traicionarle? Volvi a sentarse, cogi otra vez La Divina Comedia, y abri el libro por donde lo haba dejado. Ella le interrumpi. Ezio comenz diciendo, vacilante. Planeo un viaje a Adrianpolis dentro de unas semanas para visitar una nueva imprenta que hay all. Ezio not el tono tmido de su voz y se pregunt si Sofa haba captado la suavidad en su manera de hablar cada vez que hablaba con ella. Se haba percatado del gran... afecto que le tena? Para compensarlo, no quiso darle

importancia cuando contest: Ser divertido. Ella continuaba cohibida. Est a cinco o seis das a caballo de aqu y necesitar un acompaante. Prego? Ella se sinti inmediatamente incmoda. Lo siento. Eres un hombre de negocios. Ahora le tocaba a l ponerse nervioso. Sofa, me encantara acompaarte, pero se me acaba el tiempo. Eso nos pasa a todos. l no supo qu responder a eso, lo entendi de varias maneras, y se qued callado. Estaba pensando en los veinte aos que les separaban. Sofa baj la vista al mapa durante un momento y luego volvi a alzarla. Bueno, podra intentar terminar ahora este ltimo cdigo, pero necesito ir a hacer un recado antes de la puesta de sol. Puedes esperar un da? Qu necesitas? Apart la vista y volvi a mirarle. Es una tontera, pero... un ramillete de flores frescas. Tulipanes blancos, en concreto. Ezio se levant. Te traer las flores. Nessun problema.

Ests seguro? Ser un agradable cambio de rutina. Ella le sonri clidamente. Bene! Mira, renete conmigo en el parque que hay justo al este de Hagia Sofia. Intercambiaremos flores por... informacin!

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El Mercado de las Flores era un derroche de color y aromas agradables, y no haba jenzaros a la vista. Ezio lo cruz con inquietud, puesto que en toda aquella abundancia no haba sido capaz de encontrar las flores que buscaba. Pareces un hombre con dinero para gastar le dijo un vendedor de flores al acercarse Ezio a su puesto. Qu necesitas, amigo? Estoy buscando tulipanes. Blancos, si es que tienes. El vendedor de flores se qued dudando. Ah. Tulipanes. Perdname, pero se acaban de terminar. No quieres otra cosa? Ezio neg con la cabeza. Por desgracia, no depende de m. El vendedor de flores reflexion un momento sobre el problema y luego se inclin hacia delante para decirle confidencialmente: Vale, no se lo digas a nadie, es mi secreto. Muchos de los tulipanes blancos que vendo, los cojo cerca del hipdromo. No es mentira. Ve a comprobarlo t mismo. Ezio sonri, cogi su cartera y le dio una generosa propina al vendedor. Grazie. A toda prisa recorri las calles, calentadas por el sol,

hacia el hipdromo y, en efecto, en la hierba a un lado del circuito, encontr tulipanes blancos que crecan en abundancia. Contento, se agach y accion la hoja oculta para cortar tantos como imaginaba que Sofa quera.

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El Parque Imperial al este de Hagia Sofia estaba diseado como unos jardines formales, intercalados con csped verde salpicado con bancos de mrmol blanco y prgolas ideales para encuentros privados. En una de ellas encontr pronto a Sofa. Haba organizado un pequeo picnic y Ezio advirti de un vistazo que no se trataba de comida y bebida de la zona. De alguna manera se las haba arreglado para preparar un almuerzo que inclua algunas especialidades de sus respectivas ciudades natales, como por ejemplo moleche y rixoto de g de Venecia, y panzanella y salame toscano de Florencia. Tambin haba llevado higos de Tuscolo y olivas de Piceno, y haba un plato de macarrones y rodaballo. El vino que haba escogido era un Frescobaldi. Haba una cesta de mimbre junto a un mantel blanco y pulcro que haba dispuesto. Qu es esto? pregunt, maravillado. Un regalo. Sintate. Ezio se inclin para entregarle las flores como si estuviera regalndoselas. Son preciosas, gracias dijo, aceptando el enorme ramo de tulipanes que haba cortado para ella. Para que no creas que no s apreciar los problemas

que has tenido. Quera darte las gracias por dejarme desempear un pequeo papel en tu aventura. No lo llamara pequeo, precisamente, pero un papel pequeo es suficiente en esta aventura, creme. Se rio en voz baja. Eres un misterio, Ezio Auditore. Pareca preocupado. Lo siento, no pretenda serlo. Ella volvi a rerse. Est bien! Hizo una pausa y luego aadi: Es atractivo. Ezio no supo qu responder a aquello, as que se concentr en la comida. Tiene una pinta deliciosa. Vaya, gracias! Ezio sonri. No quera estropear aquel momento, pero una sombra haba cado sobre sus pensamientos. No deba estar celebrando nada, ni esperar nada, antes de tiempo. La mir con ms seriedad y ella enseguida supo lo que estaba pensando. Ha habido suerte con el ltimo cdigo? pregunt con tanta informalidad como pudo. Ah, el cdigo contest ella, todava con cierta picarda, y Ezio se sinti aliviado. S, lo he resuelto hace unas horas. Pero debers tener paciencia. Lo conseguirs

muy pronto. Y entonces le mir de un modo que acab con todas las defensas que le quedaban a Ezio.

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El ltimo libro estaba situado en un lugar al que era ms difcil acceder. Nicols Polo haba conseguido esconderlo en lo alto de la fachada frontal de la mismsima mezquita de Hagia Sofia, sobre el gran arco curvo que se hallaba antes de la cpula principal de la antigua baslica. Ezio eligi completar su misin de madrugada, antes del amanecer, ya que entonces habra el menor nmero de personas deambulando. Lleg al edificio sin obstculos y con cuidado se dirigi al exonrtex que daba al precipicio de piedra que ahora tena que escalar. Haba pocas grietas para asirse con el gancho, pero, tras varios intentos sin xito, consigui subir hasta el lugar que Sofa le haba sealado. All encontr un panel de madera desgastado y con telaraas, que sobresala. Logr asegurarse en una caera que haba cerca y, tras probarla, le pareci bastante slida para aguantar su peso; as que volvi a utilizar la hoja gancho para abrir el panel haciendo palanca. La tabla de madera cay al suelo de abajo, con lo que a odos de Ezio fue un repiqueteo ensordecedor y retumbante, y el Asesino se qued all colgando, bajo la luz gris del falso amanecer, rezando en silencio por que a nadie le hubiera alertado el ruido. Pero despus de esperar tres minutos enteros y no haber

reaccin, meti la mano en la cavidad que ocultaba la tabla y de all sac el libro que buscaba. En cuanto volvi al suelo, sali corriendo hasta encontrar un lugar tranquilo en el mismo parque en el que haba comido con Sofa tan solo un da antes, y all examin su hallazgo. El libro era un ejemplar de Misin en Constantinopla, escrito por Liutprando de Cremona. Se permiti imaginar por un momento, antes de abrirlo, cunto le complacera a Sofa ver tal rareza. Las pginas en blanco resplandecieron con tanto brillo como los finos rayos de la salida del sol que se vea al este por el Bsforo. Apareci un mapa de la ciudad, que, mientras observaba con esperanza, termin enfocndose. En l apareci otra luz, ms brillante que el resto, que marcaba claramente el Foro del Buey. Siguiendo el rastro que le indicaba el libro, Ezio se dirigi al Foro, al oeste de la ciudad, pasada la Segunda y Tercera Colina, a medio camino entre el Acueducto de Valente al norte y el Puerto de Teodosio al sur. Era un buen paseo, pero, cuando lleg, todava era demasiado pronto para que hubiera nadie por all. Ezio recorri con la mirada la enorme plaza desierta, en busca de alguna pista, pero el punto sealado en el libro resplandeca intensamente, y record el sistema de cisternas subterrneas que haba bajo la ciudad. Se centr en su bsqueda y localiz, despus de un rato, una boca de alcantarilla por la que descendan unos

escalones de piedra hacia las entraas de la tierra. Ezio cerr el libro y lo guard en su bolsa, donde estara a salvo. Sustituy la hoja gancho por la pistola, comprob la hoja oculta, y con cautela baj los peldaos. Pronto se encontr en una caverna abovedada sobre un dique de piedra junto al que corra un ro. En las paredes haba antorchas encendidas en apliques y, mientras pasaba sigilosamente por el estrecho y hmedo pasillo, oy, por encima del sonido que haca el agua, unas voces retumbantes que se alzaban sobre el estruendo del ro. Las sigui y se top con dos Templarios bizantinos. Qu has encontrado? pregunt uno. Otra llave? Una especie de puerta respondi su compaero . Est tapiada con piedra. Ezio dobl una esquina y vio a unos cuantos soldados a poca distancia, junto a un viejo embarcadero que sobresala del ro. Uno de ellos estaba descargando un barril de una de las dos balsas. Suena prometedor dijo el primero de los Templarios que estaban ms cerca. La primera llave se encontr tras una puerta similar. Ah, s? Y cmo la abrieron? No lo hicieron ellos, sino el terremoto. Tras una seal de los hombres ms cercanos a Ezio, los dems soldados aparecieron con un barril, que

depositaron contra la puerta. Ezio vio entonces que la abertura estaba sellada con unos bloques ajustados, de algn tipo de roca negra, cortada por un maestro mampostero. El terremoto! Sirvi de mucha ayuda dijo el segundo Templario. Y lo nico que tenemos son unos pocos barriles de plvora. Este debera bastar para volarlo replic el primero. Ezio entorn los ojos. En silencio, sac la pistola y retir el percusor. Y si no, iremos a por ms continu el primer Templario. Ezio levant el brazo y apunt, pero el can de la pistola reflej la luz de una antorcha con un destello, y aquella luz fuera de lo comn atrajo la atencin de uno de los soldados. Qu? dijo bruscamente. Vio la pistola y salt enfrente del barril en el momento en que Ezio dispar. La bala le alcanz y cay muerto al instante. Ezio maldijo para sus adentros. Pero los soldados ya se le echaban encima. Es el Asesino! Salgamos de aqu! Ezio intent recargar, pero los soldados ya estaban de camino hacia las balsas. Los sigui, desesperado por

detenerlos antes de que dieran la alarma, pero cuando lleg al embarcadero, ya se marchaban. Para cuando Ezio salt a la segunda balsa y se puso a desatar las amarras, los soldados ya se alejaban flotando en medio de la corriente. Haba soltado amarras y los estaba siguiendo cuando le abord una idea: le tenan miedo o le estaban engaando? Bueno, ahora era demasiado tarde. Tendra que jugar hasta el final. Como su balsa era ms ligera, la corriente comenz a acercarle. Los soldados parecan aterrorizados, pero aquello no les impidi preparar bombas y cargar los mosquetes. Tenemos plvora a bordo, deberamos usarla! grit uno. Le haremos volar por los aires con granadas sugiri otro, al tiempo que lanzaba una bomba que explot en cuanto toc el agua apenas a un paso de la proa de Ezio. Dejadme sitio chill otro soldado, intentando estabilizarse para apuntar con su mosquete. Disprale! Qu crees que estoy intentando hacer? Mata a ese cabrn! Bajaban a toda velocidad por el ro. Ezio haba conseguido para entonces coger la barra del timn de su balsa y la tena bajo control, mientras se agachaba para esquivar las balas del mosquete que iban hacia l, aunque el

cabeceo de la balsa de los soldados les haca imposible apuntar bien. Entonces uno de los barriles a bordo se solt de las cuerdas y rod por la cubierta, llevndose a dos soldados hacia el torrente; uno de ellos, el que llevaba el timn. La balsa dio fuertes sacudidas y tir a otro hombre al agua negra, y luego choc contra un lado del dique. Los supervivientes se dirigieron con dificultad a la orilla. Ezio alz la vista hacia la elevada bveda, que estaba a unos seis metros por encima del ro. En la penumbra, vio que una cuerda tensa recorra el techo. Sin duda all enganchaban a menudo las barcazas y las balsas para guiarse por el ro. Tan solo haca falta una persona a bordo con un palo para desenganchar y volver a enganchar cada uno de los ojetes a los que estaba fijada la cuerda, a intervalos regulares. Ezio vio que la cuerda tambin se inclinaba poco a poco. Justo lo suficiente para lo que haba planeado. Se prepar, condujo la balsa hacia el dique y, cuando choc con la que estaba persiguiendo, salt al camino de piedra que haba a orillas del ro. Para entonces, los soldados supervivientes ya estaban un poco ms all, corriendo para salvar sus vidas, o para ir en busca de refuerzos. Ezio no tena tiempo que perder. Se movi rpido, cambi la pistola por la hoja gancho, subi a duras penas por el lateral de la pared de la caverna y se lanz hacia la cuerda que haba sobre el ro. Tom suficiente impulso para alcanzarla con su gancho y no tard

en salir despedido ro abajo por encima del agua, mucho ms rpido de lo que podan correr los soldados, aunque tena que desengancharse y engancharse con una sincronizacin perfecta en cada ojete del techo para evitar caer al rugiente torrente a sus pies. Al alcanzar a los soldados invirti su primera maniobra y se desenganch en el momento crucial, antes de lanzar su cuerpo de lado para caer sobre el dique, delante de los Templarios, que se detuvieron en seco, frente a l. Est loco dijo el primer Templario. Esto no es un hombre, sino un demonio grit otro. Veamos si los demonios sangran bram un compaero ms valiente, que se dirigi hacia Ezio, girando la espada en su mano. Ezio hizo un gancho y vuelta sobre su espalda y lo lanz al ro, aprovechando que haba perdido el equilibrio. Quedaban tres soldados. No tenan ganas de pelea, pero Ezio saba que no poda permitirse ser compasivo. El enfrentamiento que hubo a continuacin fue breve y sangriento, y dej a Ezio con un corte profundo en el brazo izquierdo y tres cadveres a sus pies. Cogi aire y volvi a la puerta sellada. Haban bajado un buen tramo del ro y tard unos diez minutos en alcanzar el embarcadero donde las balsas haban estado amarradas

originalmente. Pero al menos saba que no deba temer una persecucin inminente; y el barril de plvora estaba an donde los soldados templarios lo haban colocado. Ezio sustituy la hoja gancho por la pistola una vez ms, la carg, eligi una posicin ro arriba, desde donde poda protegerse tras un contrafuerte que sobresala, apunt bien y dispar. Se oy el chasquido de la pistola y el silbido de la bala cuando dispar al barril, incluso el ruido sordo al alcanzar su objetivo, pero luego, durante lo que pareci una eternidad, se hizo el silencio. No pas nada. Pero entonces... La explosin en aquellos confines fue como un trueno y Ezio se qued sordo. Pens, mientras unas piedras minsculas caan a su alrededor, que podra haber volado el techo, que podra haber daado de un modo irreparable lo que hubiera detrs de la puerta. Pero cuando el polvo se hubo asentado, vio que a pesar de la fuerza de la explosin, la entrada sellada estaba solo parcialmente abierta. Lo suficiente, no obstante, para que pudiera meterse y ver el pedestal familiar sobre el que, para su gran alivio, se hallaba, intacta, la llave circular de obsidiana, compaera de las otras que haba recogido. Pero no tena tiempo de relajarse. Incluso cuando fue a cogerla, not que emanaba de ella el mismo resplandor que haba visto en las otras.

Conforme aumentaba su intensidad, intent, en esta ocasin, oponer resistencia a su poder. Se sinti debilitado, inestable por las extraas visiones que siguieron a la luz cegadora que esperaba. Pero fue intil, y se vio entregado una vez ms a un poder mucho ms grande que el suyo.

54
A Ezio le pareca que haban pasado veinte largos aos. Conoca el paisaje y all, alzndose como una garra gigante, se hallaba el castillo de Masyaf, que ya le resultaba familiar. No lejos de la entrada, haba un grupo de tres Asesinos, sentados junto a una hoguera llameante... Los rostros de los Asesinos eran propios de seres cuyos mejores sueos se hubieran ensombrecido. Al hablar, lo hicieron en voz baja, cansados. Dicen que grita mientras duerme y llama a su padre, Ahmad Sofian dijo uno de ellos. Otro se burl con amargura. As que Cemal se pone a llamar a su papi, no? Qu hombre tan miserable es Abbas! Estaban de cara al fuego y al principio no advirtieron la presencia del anciano con capucha, vestido con una tnica blanca, que se acercaba en la oscuridad. No somos quin para juzgar, Teragani dijo el segundo hombre, con frialdad. Yo creo que s, Tazim le interrumpi Cemal. Si nuestro Mentor se ha vuelto loco, yo quiero saberlo. El anciano ahora estaba ms cerca y se dieron cuenta de ello.

Calla, Cemal dijo Tazim y se dio la vuelta para saludar al recin llegado. Masail kher. La voz del anciano era seca como una hoja muerta. Agua dijo. Teragani se puso de pie y le pas una pequea calabaza que haba metido en una jarra de agua que tena al lado. Sentaos. Bebed dijo Cemal. Muchas gracias dijo el anciano. Los dems observaron, en silencio, cmo beba. Qu os trae aqu, anciano? pregunt Tazim, despus de que su invitado hubiera bebido hasta saciarse. El desconocido reflexion un momento antes de hablar y luego dijo: Compadeceos de Abbas, pero no os burlis de l. Ha vivido como un hurfano la mayor parte de su vida y avergonzado por el legado de su familia. Tazim se qued impresionado ante aquella declaracin, pero Teragani sonri sin decir nada. Mir la mano del anciano y vio que le faltaba el dedo anular de la mano izquierda. As que, a menos que fuera una extraordinaria coincidencia, el hombre era un Asesino. Teragani mir con disimulo el rostro arrugado y demacrado. Haba algo que le resultaba familiar... Abbas est desesperado por el poder porque carece de poder continu el anciano. Pero es nuestro Mentor! grit Tazim. Y a

diferencia de Al Mualim o Altar ibn-LaAhad, nunca nos ha traicionado! Tonteras dijo Teragani. Altar no era un traidor. Mir al anciano con entusiasmo. Altar fue expulsado injustamente. No sabes de lo que hablas! bram Tazim y se fue hacia la oscuridad a grandes zancadas. El anciano observ a Teragani y a Cemal desde debajo de su capucha, pero no dijo nada. Teragani volvi a mirarle a la cara. La mayor parte quedaba ensombrecida por la capucha, pero no poda ocultar los ojos. Y Teragani se haba dado cuenta de que el puo derecho de la tnica no lograba ocultar el arns de la hoja oculta. El Asesino habl con vacilacin. Sois... sois vos? Hizo una pausa. He odo rumores, pero no los cre. El anciano dej entrever una sonrisa. Me pregunto si debera hablar yo mismo con Abbas. Ha pasado mucho tiempo. Cemal y Teragani se miraron. Cemal respir hondo. Tom la calabaza que sostena el anciano para rellenrsela y se la devolvi con veneracin. Habl, incmodo. Sera imposible. Ahora Abbas utiliza Fedayeen deshonestos para mantenernos alejados del sanctasanctrum del castillo. Menos de la mitad de los luchadores son

verdaderos Asesinos aadi Teragani, que hizo una pausa y despus dijo: Altar. El anciano sonri y asinti casi imperceptiblemente. Pero veo que los autnticos Asesinos siguen siendo as, autnticos dijo. Habis estado lejos mucho tiempo, Mentor. Adnde habis ido? He viajado. Estudiado mucho. Descansado. Me he recuperado de mis prdidas, he aprendido a vivir sin ellos. En resumen, hice lo que cualquiera en mi lugar habra hecho. Hizo una pausa y su tono se alter un poco al continuar: Tambin visit a nuestros hermanos en Alamut. Alamut? Qu tal estn? Altar neg con la cabeza. Todo ha terminado para ellos. Los mongoles bajo las rdenes de Khan Hulagu los invadieron y tomaron la fortaleza. Destruyeron la biblioteca. Los mongoles se extienden hacia el oeste como una plaga de langostas. Nuestra nica esperanza es reafirmar nuestra presencia aqu y en el oeste. Debemos ser fuertes aqu. Pero tal vez nuestras bases, a partir de ahora, deberan estar entre la gente, no en una fortaleza como Masyaf. De verdad sois vos? pregunt Cemal. Calla! le interrumpi Teragani. No queremos que le maten.

Cemal de repente se puso tenso. Tazim! dijo de pronto, preocupado. Teragani sonri abiertamente. Tazim es perro ladrador poco mordedor. Le gusta discutir por discutir ms que nada en el mundo. Y est tan desanimado como nosotros, lo que no ha mejorado su estado de nimo. Adems, se march antes de que este jueguecito llegara al desenlace! Se volvi hacia Altar, sin ningn rastro de su abatimiento anterior. Sin duda tenemos trabajo que hacer. Bueno dijo el anciano, por dnde empiezo? Cemal volvi a mirar a Teragani. Ambos se levantaron y se pusieron la capucha para cubrir sus cabezas. Con nosotros, Altar dijo. Altar sonri y se levant tambin. Lo hizo como un anciano, pero en cuanto estuvo de pie, se irgui con firmeza.

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Caminaron juntos hacia el castillo. Decs que esos hombres son crueles dijo Altar . Alguno ha alzado su hoja contra un inocente? Ay, s! respondi Cemal. La brutalidad parece ser su nica fuente de placer. Entonces deben morir, puesto que han comprometido a la Orden dijo Altar. Pero debemos perdonar la vida a los que an viven de acuerdo con el Credo. Podis confiar en nosotros afirm Cemal. Estoy seguro de eso. Ahora, dejadme pidi Altar . Me gustara reconocer el terreno yo solo, y no es que no me resulte familiar este sitio. Estaremos por aqu. Altar asinti y se volvi de cara a las puertas del castillo, mientras sus dos compaeros retrocedan. Se acerc a la entrada, mantenindose en las sombras, y pas los centinelas sin dificultad, pero con pesar, porque ningn verdadero guardin Asesino le habra dejado colarse con tanta facilidad. Se peg a los muros del patio exterior, bordendolos hasta que pudo cruzar a un puesto de vigilancia iluminado por antorchas, no lejos de las puertas del interior, donde vio a dos capitanes entablando una

conversacin. Altar se detuvo a escucharlos. Despus de que intercambiaran unas cuantas palabras, supo que eran hombres fieles a Abbas. Abbas! Por qu fui clemente con ese hombre?, pens Altar. Cunto sufrimiento se habra ahorrado en caso contrario! Pero, tal vez, despus de todo, la misericordia haba sido lo que se mereca Abbas, fuera cual fuera el precio. Has odo lo que se dice por el pueblo? pregunt el primer oficial. Sobre Abbas y sus pesadillas? No, no. El primero baj la voz. Sobre Altar. De Altar? Qu? La gente dice que el viejo Asesino le salv la vida a un mercader en el valle. Dicen que luch con una hoja oculta. El segundo oficial neg con la cabeza, quitndole importancia. Son rumores. No me creo ni una palabra. Sea cierto o no, no le digas nada a Abbas. Est paranoico. Si Altar est por aqu, deberamos actuar primero; buscarlo y matarlo como el vil bellaco que es. Tan solo difundir quejas, como hizo anteriormente, y responsabilizar a cualquier hombre de sus actos para

debilitar la autoridad que ha hecho grande a Abbas. Mano de hierro. Eso es lo que todo el mundo entiende. Tienes razn. No hay orden sin control. Altar se haba tomado su tiempo para evaluar la situacin. Saba que Cemal y Teragani estaban en alguna parte, ocultos entre las sombras, detrs de l. Aquellos dos oficiales por lo visto eran todo lo que se interpona entre l y el patio interior, y su conversacin haba demostrado que eran fieles a las doctrinas de Abbas. Unas doctrinas que tenan que ver ms con la forma de pensar de los Templarios que con la de los verdaderos Asesinos. Tosi, muy bajo, y se movi hacia el foco de luz. Los dos oficiales se volvieron hacia l. Quin coo eres t? Lrgate, viejo, si sabes lo que te conviene. El primero en hablar rio con crueldad. Por qu no le matamos aqu mismo? Los cerdos se alegrarn de tener comida extra. Altar no habl, sino que extendi su mano izquierda, con la palma hacia ellos, para que pudieran ver que le faltaba el dedo anular. Retrocedieron un paso y al mismo tiempo desenvainaron sus cimitarras. El usurpador ha vuelto! espet el segundo capitn.

Quin lo habra pensado! Despus de tanto tiempo. Qu te trae de vuelta? Como el perro que vuelve a su vmito... Hablis demasiado dijo Altar. Economizando los movimientos como un anciano, pero no con la lentitud tpica de su edad, accion la hoja oculta al avanzar y embisti una y dos veces con una precisin mortal. Continu hacia la entrada al patio interior, todava alerta, y su cautela mereci la pena. Vio a un tercer capitn junto a ella, y se apart justo a tiempo de su vista antes de que el hombre advirtiera su presencia. Mientras observaba, oy un dbil chillido detrs de l y apareci un joven Asesino corriendo hacia el oficial. Le susurr algo y los ojos del capitn se abrieron como platos, llenos de sorpresa y enfado. Sin duda, ya haban descubierto los cuerpos de los Asesinos corruptos que acababa de despachar. Ahora era evidente que su presencia haba dejado de ser un secreto. Enseguida, Altar sustituy la hoja oculta por la pistola a resorte que haba desarrollado a partir de unos diseos, durante sus estudios en el este. Enviadle un mensaje, rpido! le ordenaba el capitn a su joven esbirro. Alz la voz. Asesinos de la Hermandad de Abbas! A m! Altar se qued en silencio, sopesando sus opciones, cuando cerca de l oy una voz que deca:

Mentor! Se dio la vuelta para ver a Cemal y Teragani. Les acompaaban media docena de compaeros Asesinos. No pudimos evitar que descubrieran a esos capitanes que mataste. Eran dos de los ms crueles del grupo y nunca se hubieran alzado para ponerse a las rdenes de nadie que no fuera Abbas le explic enseguida Cemal , pero hemos trado refuerzos. Y esto no es nada ms que el comienzo. Bienvenidos. Altar sonri y Cemal le devolvi la sonrisa. Detrs de l, el pequeo destacamento de autnticos Asesinos subi sus capuchas casi al unsono. Ser mejor que le hagamos callar dijo Teragani, sealando con la cabeza al tercer capitn bravucn. Dejdmelo a m dijo Altar. Necesito ejercicio. Avanz para enfrentarse al oficial Asesino. Para entonces un grupo de soldados renegados haba acudido en su ayuda. Ah est! grit el capitn. Matadlo! Matad a todos los traidores! Piensa antes de actuar dijo Altar. Toda accin tiene sus consecuencias. Pattico avaro! Retrate o muere! Podras haber salvado tu vida, amigo dijo Altar,

cuando sus seguidores salieron de las sombras. No soy tu amigo, anciano replic el capitn, que se abalanz sobre Altar, atacndole con una estocada, aparentemente sin que el viejo Mentor estuviera totalmente preparado. Pero s estaba listo. El enfrentamiento fue breve y sangriento. Al final el capitn y la mayora de sus hombres yacan muertos bajo la cancela. Seguidme hasta la torre del homenaje grit Altar y no derramis ms sangre, si podis evitarlo. Recordad el verdadero Cdigo. En el portal del patio interior, haba otro capitn, vestido de negro; el emblema de los Asesinos brillaba en su cinturn bajo la luz de las antorchas. Era un hombre mayor, de unos cincuenta abriles. Altar ibn-LaAhad dijo con una voz firme que no conoca el miedo. Dos dcadas han pasado desde la ltima vez que te vi dentro de estos muros. Dos dcadas que, por lo que veo, han sido ms amables con tu rostro de lo que han sido con nuestra Orden decrpita. Hizo una pausa. Abbas nos sola contar historias... Sobre Altar el arrogante. Altar el impostor. Altar el traidor. Pero yo nunca me las cre. Y ahora veo ante m a Altar el Maestro. Y me siento honrado. Dio un paso adelante y extendi el brazo en seal de amistad. Altar lo cogi con firmeza y le agarr con la mano la mueca como hacan los romanos para saludarse.

Un grupo de guardias Asesinos, sin duda sus hombres, se alinearon detrs de l. Vuestra sabidura podra sernos til, gran Maestro. Ahora ms que nunca. Se retir para dirigirse a sus tropas. Nuestro Mentor ha vuelto! Los soldados enfundaron sus armas desenvainadas y se subieron las capuchas. Unieron sus fuerzas al grupo ya existente de Asesinos fieles a Altar y se dirigieron hacia la oscura torre del homenaje de Masyaf.

56
Pero apenas se hallaban en los confines del patio interior cuando el mismsimo Abbas apareci detrs de un destacamento de Asesinos deshonestos. Abbas, an reconocible, pero tambin un anciano, de mejillas y ojos hundidos. Un hombre angustiado, asustado y enloquecido. Matadlo! bram Abbas. Matadlo ya! Sus hombres vacilaron. A qu estis esperando? grit Abbas, con la voz quebrada por el esfuerzo. Pero estaban paralizados por la indecisin, mientras miraban a sus compaeros, enfrente de ellos, y se miraban entre s. Idiotas! Os ha hechizado! Segua sin suceder nada. Abbas los mir, escupi, y desapareci en el interior de la torre del homenaje. Se enfrentaban Asesinos contra Asesinos, y hubo un estancamiento. En aquel tenso silencio, Altar levant su mano izquierda, mutilada durante la iniciacin en la Hermandad. Aqu no hay brujera se limit a decir. Ni hechicera. Haced lo que os diga vuestra conciencia. Pero la muerte lleva demasiado tiempo acechando por aqu. Y tenemos demasiados enemigos reales como para

enfrentarnos unos contra otros. Uno de los reacios defensores de Abbas se quit la capucha y avanz hasta arrodillarse delante de Altar. Mentor dijo. Enseguida otro se uni a l. Bienvenido a casa aadi. Luego un tercero. Luchar por vos. Por la Orden. Los dems rpidamente siguieron el ejemplo de los primeros tres hombres, saludaron a Altar como a un hermano al que no vean haca mucho tiempo, aceptando a sus antiguos oponentes como compaeros. Tan solo un puado segua soltando insultos y se retir despus de Abbas hacia la torre del homenaje. Altar, a la cabeza de su tropa, les llev en la misma direccin. Se detuvieron en el gran vestbulo, con la vista clavada donde estaba Abbas, en lo alto de la escalera central. Estaba flanqueado por sus leales y deshonestos Asesinos, y lanceros y arqueros alrededor de la galera. Altar los contempl con calma. Bajo su mirada, los Asesinos deshonestos vacilaron. Pero no rompieron filas. Diles a tus hombres que se retiren, Abbas orden. Nunca! Estoy defendiendo Masyaf! No haras t lo mismo? Abbas, has corrompido todo lo que representamos y

has perdido todo lo que conseguimos. Todo sacrificado en el altar de tu propio rencor. Y t solt Abbas, t has desperdiciado tu vida mirando esa maldita Manzana, soando solo con tu propia gloria. Altar dio un paso adelante. Mientras lo haca, dos de los lanceros de Abbas tambin avanzaron, blandiendo sus armas. Abbas, es cierto que he aprendido muchas cosas de la Manzana. Sobre la vida y la muerte, acerca del pasado y del futuro. Hizo una pausa. Lo lamento, viejo compaero, pero veo que no me queda otra opcin que demostrarte una de las cosas que he aprendido. Nada ms podr detenerte. Y no cambiars nunca ni vers la luz que todava se te ofrece. Matad a los traidores! grit Abbas como respuesta. Matadlos a todos y tirad sus cuerpos al estercolero! Los hombres de Abbas se encresparon, pero pospusieron el ataque. Altar saba que ahora no haba vuelta atrs. Levant el brazo de la pistola, la sac de su eje y, mientras saltaba hacia su mano, apunt y dispar al hombre que, haca siete dcadas, por poco tiempo, haba sido su mejor amigo. Abbas se tambale por el impacto de la bala que le haba dado, con una expresin de incredulidad y sorpresa en su rostro arrugado. Solt un grito ahogado, se

balance y trat de buscar apoyo, desesperado, pero nadie fue en su ayuda. Y entonces cay, rodando por la larga escalera de piedra hasta llegar a los pies de Altar. Se haba roto las piernas en la cada y sobresalan de su cuerpo en ngulos extraos. Pero no estaba muerto. An no. Con mucho dolor, logr incorporarse lo suficiente para mantener la cabeza erguida y mir a Altar directamente a los ojos. Nunca te perdonar, Altar consigui decir con voz ronca, por las mentiras que dijiste de mi familia, de mi padre. Por la humillacin que he sufrido. Altar baj la vista para mirarlo, pero no vio ms que pesar en sus ojos. No eran mentiras, Abbas. Tena diez aos cuando tu padre vino a mi habitacin a verme. Estaba llorando y me suplic que le perdonara por traicionar a mi familia. Altar hizo una pausa. Luego se raj el cuello. Abbas sigui mirando a los ojos de su enemigo, pero no habl. El dolor de su rostro era el de un hombre enfrentndose a una verdad que no poda soportar. Vi cmo se consuma poco a poco continu Altar. Nunca olvidar aquella imagen. Abbas gimi, agonizante. No! Pero no era un cobarde, Abbas. Recuper su honor. Abbas saba que no le quedaba mucho ms tiempo de

vida. La luz en sus ojos ya se estaba apagando cuando dijo: Espero que haya otra vida despus de esta. As al menos podr verle y saber la verdad de sus ltimos das... Tosi, el movimiento le sacudi todo el cuerpo y cuando recobr el aliento mientras se esforzaba por hablar, el estertor ya estaba all. Pero cuando recuper su voz, fue firme e impenitente. Y cuando llegue tu hora, oh, Altar, entonces, entonces te encontrar. Y no quedarn ms dudas. Abbas se desplom y su cuerpo cay al suelo de piedra. Altar se qued encima de l, en el silencio que los rodeaba, con la cabeza inclinada. No hubo ningn movimiento, salvo el de las sombras, agitadas por la titilante luz de las antorchas.

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Cuando Ezio volvi en s, tema que hubiera amanecido, pero tan solo vio los tonos de rojo plido en el cielo, al este, y el sol ni siquiera haba rozado las bajas colinas marrones de Asia que se vean a lo lejos, ms all de la ciudad. Cansado, agotado por la experiencia, se dirigi al cuartel general de los Asesinos, para dejar la llave a buen recaudo con Azize. Luego, con las piernas doloridas, fue casi por instinto a la tienda de Sofa. Todava era pronto, pero no dej de llamar a la puerta del apartamento que haba arriba hasta que ella se despert. Esperaba que se alegrara de verle o al menos, cuando viera la nueva adquisicin para su biblioteca, pero francamente estaba demasiado cansado para preocuparse de si le entusiasmara o no. Tan solo quera tumbarse y dormir. Ms tarde haba quedado con Yusuf en el Mercado de Especias, y tena que estar despejado. Tambin estaba impaciente por tener noticias de su barco, el que le llevara a Mersin, desde donde viajara al norte, hacia Capadocia. Y aquel viaje requerira toda la energa que podra reunir. El Mercado de Especias ya estaba abarrotado cuando

Ezio lleg, aunque se haba contentado con dos meras horas de descanso. Se abri camino a empujones entre la gente que se arremolinaba alrededor de los puestos hasta que, a unos metros delante de l, vio un ladrn que estaba cogiendo una bolsa grande y consistente de especias. Empuj con malicia al anciano comerciante que intent detenerlo y se dio a la fuga. Por suerte, el ladrn corri en direccin a Ezio, esquivando a la muchedumbre con extraordinaria agilidad. Cuando alcanz a Ezio, el Asesino le puso la zancadilla con la hoja gancho. El ladrn dej caer la bolsa al tropezarse y mir a Ezio, pero una mirada de su atacante bast para que olvidara cualquier represalia; as que se puso de pie y desapareci entre la muchedumbre tan rpido como una rata escapa a su agujero. Gracias, efendim dijo el agradecido comerciante cuando Ezio le devolvi su bolsa. Azafrn. Me habis ahorrado una gran prdida. Tal vez aceptarais...? Pero Ezio vio a Yusuf entre el gento y, tras negar con la cabeza y sonrer brevemente al comerciante, se acerc a su teniente. Qu noticias traes? pregunt al alcanzarle. Nos han comunicado, con discrecin, que tu barco est preparado para zarpar contest Yusuf. No saba que tenas planeado dejarnos. No es un secreto todo lo que hago? dijo Ezio,

rindose un poco, pero contento de or que Suleiman haba mantenido su palabra. Los espas del joven prncipe son casi tan buenos como los nuestros respondi Yusuf. Espero que diga algo porque saba que estabas... ocupado. Ezio pens en las dos horas que haba pasado con Sofa y se alegraba de haber podido hacerlo, porque ahora no saba cundo volvera a verla; o si volvera a verla. Y aun as no se haba atrevido a confesarle sus sentimientos, que cada vez ms crecan en su interior y que ya no poda negar. Podra ser que por fin hubiera terminado la larga espera del amor? En ese caso, habra valido la pena. Pero ahora tena cosas ms urgentes en la cabeza. Esperbamos tener reparada ya tu hoja oculta rota continu Yusuf, pero el nico armero lo bastante diestro para realizar el trabajo est en Salnica y no volver hasta el mes que viene. Quedaos la cuchilla y cuando est reparada, aadidla a vuestra propia armera dijo Ezio a cambio de la hoja gancho. Es un trato justo. Me alegro de que aprecies sus cualidades. Acabo de verte con ese ladrn y veo que tienes ms que dominado su uso. No podra haberlo conseguido sin ella. Los dos hombres se dedicaron una amplia sonrisa y luego Ezio se puso serio.

Aunque espero que mi viaje no est en boca de todos. Yusuf se rio un poco. No te preocupes, hermano. El capitn de tu capitn es amigo mo y ya te conoce. Quin es? Piri Reis. Todo un honor. Yusuf hizo una pausa, preocupado. Pero ninguno de los dos se ir ahora. Qu quieres decir? Los jenzaros han levantado la cadena de la desembocadura del Cuerno de Oro, y han ordenado un bloqueo total hasta que te atrapen. Yusuf hizo una pausa . Hasta que bajen la cadena, nada entra ni sale del puerto. Ezio se sinti bastante orgulloso. Me ests diciendo que han levantado la cadena por m? A Yusuf le hizo gracia. Lo celebraremos ms tarde. Ven, tengo algo para ti. Se llev a Ezio a un rincn discreto, sac una bomba y se la entreg con cuidado. Trtala con respeto. Tiene una explosin cincuenta veces ms potente que nuestras bombas habituales. Gracias. Y ser mejor que renas a tu gente. Esto llamar la atencin. Aqu tienes dos bombas de humo. Tambin las encontrars tiles.

Bene. S lo que tengo que hacer. Estoy seguro. El suspense es palpable brome Yusuf. Ir a la torre de la orilla sur. Est ms cerca. Me reunir contigo en el muelle y te sealar cul es tu barco. Sinav icin iyi sanslar! Ezio sonri abiertamente. Buena suerte a ti tambin, amigo mo. Yusuf estaba a punto de marcharse, cuando Ezio le par. Yusuf, espera. Un favore. S? Hay una mujer que lleva una librera en el antiguo establecimiento comercial de Polo... Sofa. chale un vistazo. Es una dama extraordinaria. Yusuf le mir con entusiasmo y luego se puso serio. Tienes mi palabra. Gracias. Y ahora tenemos trabajo que hacer. Cuanto antes, mejor! Ezio coloc la bomba con cuidado en la bolsa que llevaba en el costado y enganch las bombas de humo en su cinturn. Despus, cambi la hoja oculta que llevaba en la mano izquierda por la pistola y enseguida se apresur al norte, hacia la torre enfrente de Glata, en la parte sur del Cuerno. La enorme cadena estaba suspendida entre las dos

orillas. All se reuni con Yusuf. Mis arqueros estn colocados. Cubrirn tu huida dijo. Bueno, mira ah, en el puerto exterior. Ves el dhow rojo con la vela blanca recogida y el gallardete plateado? Es el barco de Piri. Ya preparado, con la tripulacin a bordo. Te est esperando. La torre estaba rodeada de baluartes. Y en el extremo este y oeste haba pequeas atalayas. Encima de cada una de ellas, las tensas cuerdas de transporte bajaban hasta los embarcaderos. En el exterior de una de ellas, Ezio advirti un emplazamiento de artillera. Haba preparado un enorme can lanzallamas para el fuego griego, calentado, preparado para la accin, atendido por tres hombres. Alrededor de la misma torre haba unos cuantos guardias otomanos. Ezio tendra que ponerlos a todos fuera de servicio antes de colocar la bomba, y le dio las gracias a Yusuf en silencio por las granadas de humo. No haba sitio donde cubrirse, as que audaz y rpidamente avanz para un ataque frontal. En cuanto le vieron los guardias, se form un revuelo y se concentraron para abalanzarse sobre l. Se mantuvo firme, dej que se acercaran, se tap con el pauelo la nariz y la boca, y se baj la capucha hasta los ojos. En cuanto estuvieron a su alcance, tir de la anilla de las granadas y las lanz a izquierda y derecha de los

guardias. Detonaron al instante y sali un denso humo gris, que rode a los guardias en un momento. En medio de la confusin, Ezio, con los ojos entrecerrados por los gases cidos, desenvain su cimitarra y mat a los soldados indefensos mientras caminaban tambalendose, desorientados por la niebla inesperada que de pronto les envolva. Tena que actuar deprisa, puesto que la suave brisa que soplaba desde el Bsforo no tardara en dispersar el humo; pero lo consigui y dej la bomba en el saliente de la base de la torre, justo debajo del primer enorme eslabn de la cadena, que se elevaba por encima de su cabeza hasta la sala del cabestrante en el interior. Luego, retrocedi unos cuantos pasos hacia la orilla, all sac la pistola para disparar a la bomba, que se encendi, y Ezio corri a ponerse a cubierto detrs de un gran bolardo del muelle. La explosin fue tremenda. La mugre y las piedras volaron por todas partes, la colosal cadena se desenganch de la torre al romperse y pas por encima de la cabeza de Ezio con una sacudida, hacia el agua, donde rompi algunos mstiles de barcos al pasar volando. Mientras Ezio observaba, la misma torre se movi en la base. Volvi a moverse y pareci que se estabilizaba, pero entonces explot y se derrumb en una masa de ladrillos rotos y polvo. Instantes despus, una seccin de jenzaros entr corriendo en la plaza, directos a Ezio, que para entonces se

haba quedado sin ningn lugar donde ponerse a cubierto. Pas esquivndolos y utiliz su hoja gancho para trepar por la atalaya del este. Dej sin conocimiento al guardia que haba arriba y se enganch a la cuerda que llevaba hasta el embarcadero donde estaba colocado el can lanzallamas. Mientras se preparaba para lanzarse en tirolina, vio a los jenzaros poniendo flechas en sus arcos. Antes de que les diera tiempo a apuntar y disparar, ellos mismos acabaron derribados por una lluvia de flechas que provena de arcos Asesinos. Ms Asesinos llegaron corriendo a aquella zona que rodeaba la torre en ruinas, brincando sobre los escombros para entablar combate con los jenzaros que haban sobrevivido al primer ataque. Entre ellos estaba Yusuf, que alz la vista y le grit a Ezio: Recuerda, el dhow rojo! Y los barcos que hay entre t y l van armados, por lo que intentarn detenerte si pueden. Me encargar de ellos respondi Ezio, en tono grave. Nosotros despejaremos el muelle! Ezio dej que la cuerda recogiera su peso sobre el gancho y se alej de la atalaya zumbando hasta donde estaba colocado el lanzallamas, donde salt hasta alcanzarlo. Se arroj hacia el soldado que estaba ms cerca, el que estaba preparndose para girar el arma hacia los Asesinos junto a

la torre. Al primero lo ech al agua, donde el hombre qued aplastado entre los cascos de dos barcazas amarradas que se movieron. A los otros los despach enseguida con la hoja gancho. Examin el lanzallamas y rpidamente se familiariz con el mecanismo. Tena una base giratoria, accionada por una manivela en el lado izquierdo. El can estaba hecho de latn y la boca tena la forma de una cabeza de len, desde donde sobresala un poco el tubo de bronce. En el borde haba un pedernal, que se encenda con un mecanismo detonador por el que sala vapor de petrleo presurizado que lanzaba el tanque trmico en la base del arma. Oy una voz dirigida a l desde la mel cerca de la torre derrumbada. Era Yusuf. Eso es! Alcanza a esos barcos con el fuego griego estaba gritando. Me gusta cmo piensas, Ezio! Al otro lado del Cuerno, en la orilla norte, la guardia otomana estaba subiendo dos caones, apuntando a los Asesinos que luchaban junto a Ezio. Poco despus, mientras Ezio arrancaba el lanzallamas con la manivela y apuntaba a los barcos ms cercanos, vio las bocanadas de humo de las bocas de los caones, y luego oy la explosin de sus detonaciones. La primera bala cay en el agua, cerca de donde se encontraba, pero la segunda alcanz el embarcadero y lo hizo tambalearse peligrosamente. Pero no se desplom.

Ezio recobr el equilibrio y presion el gatillo. Tras un fuerte estruendo, sali enseguida una larga lengua de fuego, que enfoc hacia el astillero y las cubiertas de los tres barcos que se interponan entre l y el dhow de Piri. El fuego ardi al instante. Ezio sigui apretando el gatillo hasta que se acab todo el petrleo del tanque, luego abandon el arma, salt a una de las barcazas bajo el embarcadero, la recorri de punta a punta y volvi a saltar para agarrarse a la borda exterior del primer barco en llamas. Tom impulso con la hoja gancho para subir a la cubierta y all logr deshacerse de dos marineros desesperados que se acercaron a l con unas cabillas. Subi por el trinquete desde la cubierta en llamas, justo a tiempo de bajar en tirolina hasta el segundo barco en lnea antes de que el mstil a sus espaldas se rompiera por el fuego y cayera en un caos de llamas a la cubierta del barco que acababa de dejar. La segunda nave tambin arda violentamente y estaba empezando a hundirse por el extremo posterior. Corri hacia la proa, apartando a un puado de marineros aterrorizados, y por el bauprs para saltar desde all al tercer barco, menos daado que los dos primeros, donde la tripulacin se preparaba para girar el can hacia el dhow rojo, que estaba a tan solo veinte metros de distancia. Ezio vio con gran preocupacin que Piri gritaba rdenes para zarpar. Sus marineros estaban desplegando las velas

desesperadamente para aprovechar el viento y salir del campo de tiro. Ezio alz la voz y pidi ayuda a la Hermandad. Cuando mir a su alrededor vio que varios de sus compaeros Asesinos ya haban seguido su arriesgado recorrido y estaban detrs de l, listos para saltar. Entre ellos atacaron a los pelotones y a continuacin se desarroll una refriega violenta y sangrienta, que acab con varios Asesinos y marineros del barco de bloqueo. En el dhow rojo, Piri haba alzado un brazo para detener las operaciones y estaba gritndole a Ezio para que se diera prisa, aunque su voz se perda en el tumulto del can. Por fin Ezio estaba en la borda del barco de bloqueo. Us su ballesta para disparar una cuerda hacia el dhow, que la tripulacin de Piri amarr, y despus cruzar en tirolina el agua picada. Detrs de l, los Asesinos supervivientes se despidieron antes de marcharse en los botes del barco condenado para llegar a la orilla. Ezio les devolvi el saludo al tiempo que coga aire y resollaba un poco. Flexion las articulaciones, que tena un tanto rgidas. Despus, le rode un grupo de hombres de Piri, que comprobaron si estaba herido y lo llevaron a la timonera, donde se hallaba Piri ante el trinquete, ahora completamente desplegado. Has tardado un poco dijo Piri Reis, con una amplia sonrisa, mezclada con preocupacin.

S, perdona el retraso. Los hombres de la proa ya estaban izando el ancla y, unos instantes ms tarde, el dhow recoga el viento y zarpaba, con cautela pero libre de obstculos, pasando por la fila de barcos en llamas. El viento que les llevaba hacia delante tambin se haba encargado de que se propagara el fuego que Ezio haba empezado, y haban estado anclados demasiado cerca para estar a salvo. Por suerte, el viento soplaba en otra direccin apunt Piri, pero espero que lo notaras desde el principio. Naturalmente dijo Ezio. Bueno dijo Piri mientras el dhow rojo sala con cuidado del Cuerno hacia el Bsforo, en direccin al sur, tengo la impresin de que ser un viaje interesante.

SEGUNDA PARTE
La imagen que form de lo que oa era la misma que el odo prende cuando el rgano expande su armona y, a veces, las palabras no comprende. El Purgatorio de Dante

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En Mersin, Ezio se separ del almirante turco. El sol brillaba en el mar. Que Al te proteja, amigo mo dijo el navegante. Gracias, Piri Reis. Esperar a que vuelvas. Pero no podr quedarme aqu para siempre. Lo s. No te llevas alguno de mis hombres contigo? No, es mejor que viaje solo. Pues al menos djame que te d un caballo. Viajars ms rpido y ms seguro. Te lo agradecera. Eres un hombre valiente, Ezio Auditore, y un digno discpulo del gran Mentor, Altar. Me honras demasiado. Ezio mir tierra adentro, con la expresin seria. Si no he regresado en dos ciclos de la luna... Piri Reis asinti, serio. Ve con el dios que te gue dijo mientras le estrechaba la mano para despedirse. Al viaje de dos semanas por mar le siguieron dos semanas ms de caminata hacia el norte, primero por el

Monte Tauro; luego, tras interrumpir su viaje en Nidge, entre la cadena montaosa de Tauro y Melendiz, se dirigi de nuevo al norte por unas colinas bajas hasta Derinkuyu, donde Ezio saba que se concentraba el ejrcito rebelde de Manuel Palelogo. Volvi a detenerse, esta vez en la lgubre aldea de Nadarim, desde la que se vea la ciudad que era su meta. La suciedad del lugar contrastaba con el hermoso paisaje campestre en el que estaba situado. Apenas haba gente puesto que an no haba amanecido, y los pocos que se encontr le miraron con recelo mientras cabalgaba hacia la plaza central, que a un lado tena una iglesia. No haba rastro de actividad militar y Ezio, tras guardar en una cuadra a su caballo, decidi subir al campanario de la iglesia para tener una vista mejor de Derinkuyu. Mir con ojos de guila el cielo iluminado, examinando los edificios bajos que componan la ciudad no tan lejana, en cuyo perfil destacaban un par de chapiteles. Pero sin duda all no haba ninguna guarnicin. Pero l ya saba que tena que haber algn motivo para eso. Volvi a bajar. La plaza estaba desierta y Ezio enseguida se puso en guardia. Pretenda seguir cabalgando, pero entonces se pregunt si sera seguro recuperar su caballo. Sus sospechas aumentaron cuando descubri una

figura merodeando entre las sombras de la iglesia abandonada. Decidi acercarse. Al hacerlo, la figura se dio la vuelta hacia l, blandiendo un pual. Era una joven. Fuerte, morena, alta y delgada. Casi salvaje. No te acerques tanto, adi herif! gru. Ezio levant las manos. A quin llamas cerdo? pregunt con calma y vio que sus ojos reflejaban duda. Quin eres t? Uno de los canallas de Manuel? Tranquila. Me enva Tarik. La chica vacil y despus baj el arma. Quin eres? Ezio Auditore. Se relaj un poco ms. Nos avis el joven prncipe dijo. Soy Dilara, la agente principal de Tarik aqu. Por qu te han enviado solo a ti? Por qu a nadie ms? No han recibido mis informes en Kostantiniyye? Conmigo basta. Ezio mir a su alrededor. Dnde est tu gente? Dilara escupi. Los bizantinos los capturaron hace una semana. Yo iba vestida como una esclava y consegu escapar. Pero los dems... Call y neg con la cabeza. Despus le lanz una mirada. Eres un luchador competente?

Eso me gustara pensar. Cuando te aclares, ven a buscarme. A esa ciudad de ah. Estar esperando en la puerta oeste de la ciudad subterrnea. Le ense los dientes y se march tan rpido como un lagarto.

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Ezio se equip con una pistola en la mueca izquierda, su hoja oculta en la derecha, y una abrazadera de bombas de humo sujeta al cinturn. Dej la hoja gancho en su fardo. Dos horas ms tarde, encontr a Dilara esperando en el sitio sealado. La puerta que haba mencionado era grande, de hierro, y estaba cerrada. Le salud de manera cortante y comenz sin ms prembulos: Hace unos das, los bizantinos se llevaron a mis hombres a este sistema de cuevas. Por lo que s, esta entrada es la menos protegida de todas. De vez en cuando los soldados tiran los desperdicios por aqu, pero casi siempre est desierto. Entonces, nos colamos, liberamos a tus hombres y los sacamos por aqu? Exacto... Ezio intent abrir la puerta. No se movi. Se volvi hacia Dilara con una sonrisita de desilusin, sintindose avergonzado. Iba a decirte que antes tenas que abrirla por dentro concluy Dilara con sequedad. Por supuesto. Acompame.

Le llev hasta otra puerta ms grande, hecha con una enorme piedra circular que se poda abrir y cerrar rodando. Se abri mientras ellos observaban y salieron unos soldados que formaron filas antes de marcharse de patrulla. Esa es la entrada principal, al pie de la colina. Pero est muy bien vigilada. Espera aqu le dijo Ezio. Adnde vas? Tengo que reconocer el terreno. Necesitars una gua. Por qu? Es una madriguera. Ves esas torres de ah? S. Son las astas de la ventilacin y los conductos del agua. Hay once pisos de ciudad que bajan noventa metros. Me las arreglar. Eres un hombre arrogante. No, soy prudente. Voy preparado. S que este lugar lo construyeron los frigios hace quinientos aos, y lo conozco lo suficiente para orientarme. Entonces tambin deberas saber lo que hay ah abajo: un sistema de ros subterrneos en el fondo, y diez niveles por encima, iglesias, escuelas, tiendas, almacenes, establos y espacio para cincuenta mil personas. Lo bastante grande como para esconder una guarnicin, la verdad.

Dilara se lo qued mirando. Necesitars una gua repiti. Necesito a alguien aqu. Entonces, ve con Dios dijo. Pero date prisa. En cuanto hayan salido todas las patrullas, volvern a cerrar la puerta. Con un poco de suerte, podrs entrar con los carros de provisiones que hay ah. Esperar en la puerta oeste. Ezio asinti y se march en silencio. l se mezcl con los bizantinos locales, que no parecan muy contentos con la presencia militar. Logr pasar por la puerta sin dificultad, caminando junto a una carreta tirada por bueyes. El interior estaba iluminado con antorchas, cuya luz tea de un color amarillento las paredes de suave roca volcnica, ensuciada con el holln de los aos, aunque el aire era fresco. Las calles si se poda llamar as a los anchos pasillos mugrientos eran un hervidero de soldados y ciudadanos, que se empujaban unos a otros mientras se ocupaban de sus asuntos. Ezio se abri camino entre ellos, penetrando cada vez ms en el interior de la ciudad subterrnea. Por fin, en el segundo piso bajo tierra, lleg a una sala espaciosa con una bveda de can, decorada con frescos descoloridos. Avanz por una de las galeras y baj la vista a las figuras de la habitacin principal a sesenta metros

debajo de l. La acstica all era buena y pudo or con facilidad qu se decan los dos hombres. Los haba reconocido de inmediato: la figura corpulenta de Manuel Palelogo y la delgada de Shahkulu. Cerca de ellos, un grupo de guardias estaba atento. Ezio advirti que haba un ancho tnel que llevaba al oeste, posiblemente era el camino hasta la puerta que le haba enseado Dilara antes. Cunto tiempo pasar hasta que mis soldados estn preparados para utilizar estas armas? preguntaba Manuel. Unas semanas como mucho respondi el adusto turcomano. Manuel pareca pensativo. La principal fuerza jenzara ya debe de saber que la he traicionado. Pero tienen recursos para castigarme? Lo dudo. La guerra del sultn con Selim requiere casi toda su atencin. Manuel empez a rerse, pero aquella risa pronto se convirti en tos y arcadas. Ah! Solt un grito ahogado. Qu demonios es ese olor? Se han bloqueado los ventiladores? Lo siento, Manuel. Tal vez el viento haya cambiado. Algunos de los prisioneros otomanos que nos llevamos hace una semana han resultado ser... muy frgiles. Tuvimos que ponerlos en algn sitio despus de su desafortunado... incidente. A Manuel casi le diverta aquello, pero al mismo

tiempo estaba preocupado. Shahkulu, intenta moderar tu ira. S que el sultn humill a tu pueblo, pero no hace falta despreciar a los hombres que estn por debajo de nosotros. Humill a mi pueblo! grit Shahkulu. Intent aplastarnos como si furamos cucarachas! Por eso me puse del lado de Ismael de Persia y adopt el nombre de Shahkulu, sirviente de Shah. Bajo ese nombre, me impondr a todo lo que los seljuks intenten lanzar contra los turcomanos, y aquellos que seguimos a Safavid y la ley de Shia. Claro, claro..., pero, no obstante, deshazte de las pruebas dijo Manuel al marcharse, tapndose la nariz con un pauelo perfumado. Shahkulu le vio marchar con resentimiento; luego chasc los dedos a la escolta que quedaba. Vosotros tres, recoged los cadveres y tiradlos fuera, al estercolero del oeste. El sargento de la guardia pareca nervioso. Shahkulu, no tengo la llave de la puerta oeste tartamude. Shahkulu explot de rabia. Pues encuntrala, idiota! grit y se fue echando chispas. Solos, los guardias se miraron entre ellos. Se os ocurre quin puede tener la llave?

pregunt el sargento con irritacin. No le gustaba que le llamaran idiota delante de sus hombres, y no le gustaban tampoco sus sonrisitas. Creo que la tiene Nikolos dijo uno de ellos. Hoy est de permiso. Entonces tiene que estar en el mercado, en la Tercera Planta terci otro soldado. Dndose un atracn, seguro refunfu el primer hombre. Hrist mou! Me gustara atravesar a Shahkulu con una lanza! Eh, eh! exclam el sargento con severidad. No lo digas en voz alta, edxi? Ezio apenas oy las ltimas palabras. Ya estaba de camino al mercado, un piso ms abajo.

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Aparte del hecho de que la entrada estaba muy bajo tierra, el mercado era como cualquier otro. Haba puestos que vendan carne, verduras y especias, cuyos aromas estaban por todas partes y se poda decir que incluso eran ms densos aqu que al aire libre. Tambin vendan ropa y zapatos, todo lo que la gente necesitaba. Haba algunas tabernas y vinotecas. Junto a una de ellas, en un espacio abierto, haba comenzado una pelea de borrachos; sin duda, provocada por una prostituta de piel clara. Una mujer mayor y delgada, sentada elegantemente en una silla, en una de las mesas de la vinoteca, disfrutaba del espectculo. Se haba formado un crculo alrededor de los dos hombres que se pegaban puetazos y los transentes los incitaban con falsos gritos de nimo. Ezio se acerc a mirar. Dale! Golpale! Mata a ese cabrn! No eres capaz de nada ms? Sangre! Sangre! Destrzalo! Entre los que miraban la mayora tan borrachos como los alborotadores, haba un soldado gordo, con la

cara enrojecida, una barba desaliada y la barbilla hundida, que sujetaba un odre y ruga con los dems. Ezio se haba dado cuenta de que llevaba la cartera desabrochada en el cinturn y all vio que sobresala una gran llave de hierro. Mir a su alrededor y vio a los tres soldados de la sala pintada, que se aproximaban desde el otro extremo del mercado. No tena tiempo que perder. Se acerc sigilosamente al soldado gordo por atrs y le quit la llave de la cartera justo cuando sus compaeros le llamaron por su nombre. Nikolos tendra mucho que explicar, pens Ezio, mientras volva a la Segunda Planta, y al tnel del que emanaba aquel hedor; el tnel que supona que llevaba a la puerta oeste.

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Te tomaste tu tiempo dijo Dilara en un duro suspiro, mientras Ezio abra la puerta oeste desde dentro y la dejaba entrar. Bienvenida mascull Ezio. Dilara entonces hizo justo lo que Ezio esperaba: se llev las manos a la cara. Aman Allahim! Qu es eso? Ezio retrocedi para sealar una pila de cadveres, amontonados en un ancho hueco del interior. No hicieron a todos prisioneros. Dilara corri hacia el montn y se par en seco, con la mirada fija. Pobres hombres! Que Dios los asista! Baj los hombros cuando se le cay el alma a los pies. Pareca un poco ms humana bajo la fiera fachada que mantena. Lo ha hecho ese turcomano renegado, Shahkulu, lo s continu. Ezio asinti. Le matar! La chica sali corriendo. Espera! la llam, pero era demasiado tarde. Ya se haba ido. Ezio la sigui y la encontr a cierta distancia en un

lugar apartado que daba a una pequea plaza pblica. Se acerc con cuidado. Ella estaba de espaldas a l y tena la vista clavada en algo que estaba sucediendo en la plaza, que Ezio an no vea. No eres muy dada a la cooperacin le dijo. La chica no se dio la vuelta. Estoy aqu para rescatar a los hombres que me quedan dijo con frialdad. No para hacer amigos. No tenemos que ser amigos para cooperar dijo Ezio, acercndose ms. Pero ayudara saber dnde estn tus hombres, as podra contribuir a que les encontraras. Fue interrumpido por un grito angustioso y corri a colocarse junto a la espa turca. Su rostro se haba endurecido. Ah mismo dijo, sealando. Ezio sigui la direccin de su dedo y vio, en la plaza, una serie de prisioneros otomanos sentados en el suelo, con las manos atadas. Mientras les miraban, los guardias bizantinos tumbaron a uno de ellos. Al lado haba una horca improvisada y de ella colgaba otro otomano de las muecas, con los brazos doblados hacia atrs. Junto a l se hallaba Shahkulu, reconocible al instante a pesar de la mscara de ejecutor que llevaba. El hombre grit cuando Shahkulu golpe una y otra vez su cuerpo. Es Janos le dijo Dilara a Ezio, volvindose hacia l por fin. Tenemos que ayudarle!

Ezio se fij en lo que estaba pasando. Tengo una pistola, pero no puedo utilizarla dijo . La armadura que lleva es demasiado gruesa para las balas. Hizo una pausa. Tendr que acercarme ms. No queda mucho tiempo. Esto no es un interrogatorio. Shahkulu torturar a Janos hasta matarlo. Y luego seguir con otro... Y otro... Haca una mueca de dolor con cada golpe, con cada grito. Podan or la risa y los insultos de los hombres de Shahkulu. Creo que ya s cmo podemos hacerlo dijo Ezio y desenganch una granada de humo de su cinturn. Cuando tire esto, ve por la derecha y mira si puedes empezar a cortar las ataduras de tus hombres bajo la proteccin del humo de esta bomba. Ella asinti. Y Shahkulu? Djamelo a m. Asegrate de que terminas con esa rata. Ezio tir de la anilla de la granada, esper un momento a que empezara a salir el humo y la lanz hacia la horca con una esmerada puntera. Los bizantinos pensaban que se haban encargado de todos los adversarios y no esperaban ningn ataque. Les pill totalmente por sorpresa. En medio de la confusin, Ezio y Dilara bajaron por la

cuesta hacia la plaza y se separaron, uno a la derecha y el otro a la izquierda. Ezio mat de un disparo al primer guardia que se le acerc y con la muequera de su antebrazo izquierdo le rompi la mandbula a otro. Luego, accion la hoja oculta y se acerc rpidamente a Shahkulu, que haba desenvainado una pesada cimitarra y no ceda terreno, girando a izquierda y derecha, sin estar seguro de dnde vendra el ataque. En cuanto desvi su atencin, Ezio salt sobre l y le clav la hoja en la parte superior del pecho, entre la parte inferior de la mscara y la armadura de su cuerpo. La sangre oscura sali a borbotones, y rode el puo de Ezio mientras mantena la hoja donde estaba. Shahkulu cay al tiempo que Ezio le acompaaba y terminaba de rodillas sobre el hombre, cuyos esfuerzos perdan violencia. Cerr los ojos. Los hombres que convierten el asesinato en un fetiche no merecen compasin dijo Ezio con los labios pegados a la oreja de Shahkulu. Pero los ojos del hombre estaban abiertos de par en par como los de un manaco y agarr bien el cuello de Ezio con un guante de malla. Shahkulu comenz a rerse como un loco. Mientras lo haca, la sangre sala bombeando de la herida ms deprisa, y Ezio le clav an ms la hoja y la retorci brutalmente. Con un ltimo espasmo, Shahkulu se quit a Ezio de encima y este cay sobre el polvo, despatarrado. Entonces su espalda se arque mientras

agonizaba, de su garganta sali un estertor y cay hacia atrs, inerte. Ezio se puso de pie y limpi su hoja en la capa de Shahkulu. Dilara ya haba soltado a algunos de sus hombres y Ezio la vio justo cuando se lanzaba a la espalda del ltimo bizantino superviviente que estaba huyendo. Le derrib y le cort el gaznate con un movimiento limpio. Apartndose del muerto, salt, aterriz como un gato y se volvi hacia sus tropas rescatadas. Ezio le dio al cadver de Shakulu una patada para asegurarse de que esta vez estaba muerto, mientras Dilara ayudaba a sus hombres a ponerse de pie. Bendita seas, Dilara dijo Janos, mientras le cortaba las ataduras. Puedes andar? Creo que s. Ezio se acerc. Era tuyo el destacamento que trajo las armas a Manuel? Ella asinti. Debemos destruirlo. Ella volvi a asentir. Pero la mayora no funcionan en realidad. Aunque la plvora es real, eso no pudimos falsificarlo. Bene dijo Ezio. Mir a los otomanos que haba a su alrededor. Manteneos a cubierto hasta que oigis las

explosiones y luego corred! Explosiones? pregunt Dilara. Si estalla, el infierno se desatar. Aterrorizars a toda la ciudad. Cuento con eso respondi Ezio. Las explosiones destruirn todas las armas que haya y, en cuanto al pnico, solo puede ayudarnos. Dilara se qued reflexionando. Muy bien. Llevar a mis hombres a un lugar seguro. Pero y t? Cuando acaben las explosiones, ir a por Manuel Palelogo.

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En la ciudad subterrnea haba grandes bvedas, enormes cavernas artificiales donde estaba almacenado el alijo de armas y la plvora para el ejrcito de Manuel. Haban colocado un sistema de poleas para transportar de un lugar a otro, mediante unas cuerdas tensas, los barriles de plvora y, mientras Ezio observaba desde su posicin estratgica en una galera de la Quinta Planta, vio grupos de civiles bizantinos dedicados a dicha actividad, bajo la vigilancia de las tropas renegadas de Manuel. Era la oportunidad perfecta y dio gracias a Dios por que descuidaran tanto la seguridad. Era evidente que estaban seguros de que no haba amenaza de ataque y Ezio se haba movido demasiado rpido como para que le alcanzaran tras el descubrimiento del cadver de Shahkulu y los cuerpos de sus compaeros torturadores. Haba sustituido la hoja oculta por el gancho y recargado la pistola. Se mezcl con un grupo de trabajadores y observ mientras bajaban un barril por una de las cuerdas, entre dos polipastos. A su alrededor, haba cientos de barriles apilados unos encima de otros, y las paredes estaban cubiertas de cajones de madera que contenan mosquetes. Que no se mueva! gritaba un capataz. Esto es

plvora, no mijo! Entendido! respondi un hombre que manejaba un torno. Ezio inspeccion los alrededores e hizo planes. Si consegua una explosin, provocara una reaccin en cadena en los tres almacenes que haba... Poda funcionar. Mientras recorra las salas, hacindose pasar por un trabajador, escuch con detenimiento sus conversaciones para ver en qu estado de nimo estaban. Y al hacerlo, descubri que no todos los bizantinos eran villanos. Como de costumbre, eran los que tenan un ego demasiado grande, los que ansiaban el poder, los culpables de la desgracia del resto. Podra ser peor, sabes? le deca una mujer a uno de sus compaeros. Peor? Peor que esto? Es mejor el turbante de un turco que la tiara de un Papa. Al menos los otomanos tienen cierto respeto por la Iglesia Ortodoxa. Shhh! Te van a or! la avis otra mujer. Est loca! El hombre se volvi hacia la primera mujer. Oye lo que dices! Vale, estoy loca. Si prefers trabajos forzados y vivir bajo tierra como topos, muy bien! El hombre se qued reflexionando.

Bueno, es cierto que no quiero ir a la guerra. Solo quiero alimentar a mi familia. Otro hombre, un capataz vestido con un uniforme templario, haba odo su conversacin y les interrumpi con cierta comprensin. Nadie quiere la guerra, amigo, pero qu podemos hacer? Mranos! Mira cmo vivimos! Esos turcos nos han quitado la tierra. Crees que deberamos rendirnos sin luchar? No, no dijo el primer hombre que haba hablado . Solo digo que..., no s. Estoy harto de todo esto. Tambin estamos cansados de luchar! Lo mismo digo, pens Ezio mientras se escabulla entre hileras de barriles de seis metros. En cuanto estuvo solo, espit un barril en el suelo con la punta de su cimitarra y, despus de recoger un poco de plvora en una bolsa de cuero, dej un rastro por el pasillo entre las filas de barriles hasta la entrada de una segunda sala. All hizo lo mismo, y lo repiti en la tercera sala, hasta que el rastro lleg a la puerta arqueada que llevaba a la salida. Entonces esper, paciente, hasta que todos los trabajadores normales se hubieran marchado para que no sufrieran ningn dao aquella noche. Tan solo quedaban los guardias. Ezio asegur su retirada, se coloc a pocos metros de la entrada, sac la pistola y dispar al barril ms prximo.

Despus, se dio la vuelta y ech a correr. Las series de explosiones titnicas que hubo a continuacin sacudieron los cimientos de la ciudad subterrnea como un terremoto. El techo se desmoron y cay detrs de l mientras hua. Por todas partes haba humo, polvo, escombros y caos.

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Ezio lleg a la gran cmara de la Segunda Planta casi al mismo tiempo que Manuel, que entr a trompicones, rodeado de muchos guardias de primera. Ezio se escondi detrs de un contrafuerte, observ y esper. Iba a acabar con todo aquello esa noche si poda. Haba visto que Manuel llevaba en la mano la llave de Masyaf que le faltaba, la que los Templarios haban desenterrado debajo del palacio de Topkapi. Si la llevaba consigo, el que pretenda ser el siguiente emperador de Bizancio deba de estar preparando su huida. Qu coo est pasando? bram Manuel, medio enfadado, medio aterrorizado. Sabotaje, Manuel respondi un capitn templario a sus espaldas. Tenis que poneros a salvo. Una multitud nerviosa y vociferante haba llenado un extremo de la cmara. Ezio observ a Manuel mientras se guardaba la llave en una cartera que colgaba de su cuerpo corpulento, y apart de un codazo al oficial templario. Qutate de en medio le orden bruscamente. Se subi a un podio y se dirigi a la multitud, a la que se uni Ezio para acercarse cada vez ms a su presa mientras Manuel hablaba. Ciudadanos! dijo Manuel en voz alta.

Soldados! Serenaos. No cedis ante el miedo! Nosotros somos los autnticos pastores de Constantinopla. Somos los seores de esta tierra. Somos bizantinos! Hizo una pausa para darle mayor efecto, pero si esperaba un aplauso, no lo recibi. As que continu. Kouryo! Tened valor! Manteneos firmes! No dejis que nadie rompa vuestros... Se call cuando se dio cuenta de que Ezio se acercaba. Un sexto sentido debi de desencadenar una alarma en su interior, pues maldijo para sus adentros y salt con agilidad del podio para salir corriendo hacia una salida al fondo de la sala, mientras gritaba a su escolta: Detened a ese hombre! El alto con una capucha en pico! Matadlo! Ezio se abri camino entre la confundida muchedumbre y empez a perseguir a Manuel, esquivando y derrotando a guardias templarios en su avance. Estos estaban tan confundidos como la gente de la ciudad y miraban en todas las direcciones, salvo la que l haba escogido, gritando desafos, dando rdenes y corriendo con determinacin sin pensar. El mismo Manuel se haba escabullido demasiado rpido y a ninguno de sus hombres le haba dado tiempo a seguirle. Tan solo la buena vista de Ezio no le haba perdido el rastro. Para ser una persona tan corpulenta, Manuel se mova muy bien. Ezio baj por un largo pasillo, apenas iluminado, parndose solo para echar un vistazo en los cruces y

asegurarse de que su presa no haba girado. Alcanz a ver, ms adelante, una tnica de seda brillante que haba reflejado la luz de una antorcha cuando Manuel subi apresuradamente unas estrechas escaleras de piedra que haba en la roca y ascendan a la Primera Planta. El hombre que pretenda ser rey estaba buscando la salida ms rpida al haberse quedado sin municiones y estar su ejrcito totalmente desorganizado. Ezio sali corriendo detrs de l. Por fin, lo acorral en una casa vaca, hecha en la roca viva de la Primera Planta. Manuel se dio la vuelta para mirarle con una curiosa sonrisa que esbozaban sus labios lascivos. Has venido a por la llave de Masyaf? pregunt . Es eso? Has venido a robarnos dos aos de esfuerzo y a recuperar lo que los Asesinos desperdiciaron? Ezio no contest, sino que se lo qued mirando con recelo. No saba qu trucos podra tener aquel hombre en la manga. Luchas en una batalla perdida, Asesino! continu Manuel, aunque la desesperacin comenzaba a filtrarse en su voz. Somos cada vez ms y nuestra influencia se expande. Estamos ocultos a plena vista! Ezio avanz un paso. Detente a pensarlo un momento dijo Manuel, alzando una mano ensortijada. Piensa en las vidas que has

desbaratado hoy. Nos has utilizado para favorecer tu propia bsqueda intil! Pero nosotros luchamos por dignidad, Asesino! Luchamos por restablecer la paz en esa tierra atribulada. Los Templarios siempre se apresuran a hablar de paz replic Ezio, pero tardan mucho en mencionar el poder. Manuel hizo un gesto para quitarle importancia. Eso es porque el poder trae la paz. Idiota! No puede ser al revs. Esta gente se ahogara sin una mano firme que los levantara y los mantuviera a raya! Ezio sonri. Y pensar que t eres el monstruo que he venido a matar... Manuel le mir a los ojos y Ezio tuvo la inquietante impresin de que el hombre estaba resignado a su destino. Haba una curiosa dignidad en aquella figura gorda y acicalada, con sus joyas destellantes y su bigote bien cuidado. Ezio accion la hoja, se la clav profundamente a Manuel en el pecho y acab ayudando al hombre a bajar al suelo mientras se pona de rodillas. Pero Manuel no cay. Se apoy en el respaldo de un banco de piedra y mir a Ezio con calma. Al hablar, su voz son cansada. Debera haber sido el sucesor de Constantino. Tena tantos planes... Sabes cunto llevaba esperando? Tus sueos morirn contigo, Manuel. Tu imperio ha

desaparecido. Aunque no caba duda de que le dola, Manuel consigui hablar como si le hubiera hecho gracia. Ah, pero no soy el nico con esta visin, Asesino. El sueo de nuestra Orden es universal. Otomano, bizantino... tan solo son etiquetas, disfraces y fachadas. Debajo de esa parafernalia, todos los Templarios son parte de la misma familia. Ezio estaba perdiendo la paciencia, era consciente de que el tiempo pasaba. An no haba salido de all. Basta de chchara. He venido a por la llave de Masyaf. Se agach y le cogi la cartera que an llevaba colgada al hombro. De repente, Manuel pareca mucho mayor de cincuenta aos. Pues cgela dijo con dolorosa diversin. Cgela y busca tu fortuna. Mira a ver si consigues acercarte cien leguas al archivo de Masyaf antes de que nosotros acabemos contigo. Entonces todo su cuerpo se puso tenso, y estir los brazos como si acabara de despertarse, antes de lanzarse a la oscuridad sin dimensin ni sonido. Ezio se qued mirando el cuerpo durante un rato, pensando en sus cosas, y luego busc rpidamente en la cartera de Manuel. No cogi nada ms que la llave, que guard en la bolsa que llevaba en el costado, y tir la cartera al lado de Manuel.

Luego se dio la vuelta para marcharse.

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Las tropas bizantinas y templarias, leales a sus oficiales, haban sellado las plantas superiores de la ciudad subterrnea, al no estar seguros de lo que sucedera a continuacin. No tardaran mucho en descubrir el cadver de Manuel. Y Ezio decidi que la mejor y tal vez la nica manera de escapar sera por el ro subterrneo que ocupaba la Dcimo Primera Planta del complejo. Los niveles inferiores de Derinkuyu eran como un infierno en la tierra. El humo y los gases llenaban las calles y se haban incendiado las plantas que haba encima y debajo de los almacenes donde Ezio haba destruido el arsenal y el depsito de municiones de Manuel. Los techos y paredes que se haban derrumbado bloqueaban muchos caminos y Ezio tuvo que dar algunos rodeos. Varias veces, al pasar por montones de escombros, vio que sobresalan las extremidades de los que haban quedado aplastados por la mampostera que haba cado. Trat, sin xito, de no pensar en las consecuencias de lo que haba hecho. Tanto los soldados como los ciudadanos deambulaban como aturdidos, con pauelos tapndoles la cara y los ojos llorosos. Ezio, al que a veces le costaba respirar, continu hacia abajo, obstinadamente, usando una serie de rampas, pasillos y escaleras, hechos en la roca, hasta que lleg a la

planta ms baja. All estaba ms despejado, y ya en la Novena Planta l ya haba empezado a notar el hmedo olor del agua de aquel espacio reducido. Gracias al tumulto y la confusin que haban provocado las explosiones, Ezio pudo atravesar la ciudad sin problemas, y ahora estaba solo junto al embarcadero de un lago subterrneo artificial. Ms all de lo que imaginaba que era el sur, puesto que all abajo era difcil orientarse, vio una luz tenue donde el ro que alimentaba el lago se alejaba hacia el aire libre. Tena que recorrer un buen trecho colina abajo desde Derinkuyu. Ezio no tena tiempo de reflexionar sobre aquello, porque, en un embarcadero a unos veinte metros de distancia, vio una balsa con media docena de marineros bizantinos. Pero fue el pasajero el que le llam la atencin. Un elegante hombre con barba, en la cubierta de popa. El prncipe Ahmet Osman. Ahmet tambin haba visto a Ezio y orden a los remeros que se dirigieran a l. Cuando se acerc lo suficiente para que le oyera, le habl en tono burln. Pobre Manuel. El ltimo de los Palelogo. Ezio estaba demasiado sorprendido para hablar en aquel momento, pero luego dijo: Veo que las noticias vuelan. Los Asesinos no son los nicos que tienen espas.

Ahmet se encogi de hombros. Pero no deb poner a Manuel a cargo de nuestra expedicin en Masyaf. Era un hombre arrogante. Imposible de mantener a raya. Me has decepcionado, Ahmet. Por qu has elegido a los Templarios? Bueno, Ezio, o debo seguir fingiendo y continuar llamndote Marcello? Es tan simple como esto: estoy harto de todas las peleas sangrientas e intiles que han enfrentado a padres contra hijos, y a hermanos contra hermanos. Para conseguir la paz verdadera, la humanidad debe pensar y moverse como un solo cuerpo con una mente maestra. Hizo una pausa. Los secretos del Gran Templo nos otorgarn precisamente eso. Y Altar nos guiar hasta l. Te engaas a ti mismo! Los secretos de Altar no son para ti! Y nunca encontrars el Gran Templo! Ya lo veremos. Ezio advirti que Ahmet miraba ms all y, al darse la vuelta, vio a unos soldados bizantinos acercndose al embarcadero en el que l se hallaba. De todas maneras, no me interesa discutir sobre moralidad y tica contigo, Asesino. He venido a por las llaves de Masyaf. Ezio sonri burln, sac la llave que acababa de quitarle a Manuel y la levant. Quieres decir que hay ms de estas?

Eso he odo contest Ahmet cortsmente. Pero tal vez deberas preguntarle a alguien que estuviera mejor informado que t. Sofa Sartor. He dicho bien el nombre? Ezio se preocup de inmediato, aunque intent que no se le notara. Ella no sabe nada! Djala en paz! Ahmet sonri. Ya veremos. Le hizo una seal a sus hombres, que se dispusieron a alejar la balsa. Te matar si la tocas. S que lo intentars, querido Ezio. Pero dudo que lo consigas. Alz la voz, dirigindose a los hombres en tierra. Matadle y coged la llave. Despus tradmela inmediatamente. No te quedas a ver el espectculo? pregunt Ezio, con frialdad. Le tengo mucho ms respeto a mi propia seguridad replic Ahmet. Conozco tu reputacin y he visto hoy aqu un ejemplo de tu trabajo. Imagino que, acorralado como ests, eres el doble de peligroso. Adems, detesto la violencia. La balsa se fue y dej a Ezio enfrentndose a los soldados bizantinos que se alineaban delante de l. El Asesino consider sus opciones.

Pero no tena opciones. Estaba al final del embarcadero, sin poder retirarse, no haba posibilidad de que pudiera escapar nadando. Deban de ser unos veinte o treinta. Algunos llevaban mosquetes que no se haban destruido en el almacn. El capitn del destacamento se acerc. Danos la llave, kyrie dijo con sarcasmo. No creo que te quede otra opcin. Los mosqueteros que le flanqueaban levantaron sus armas. Ezio les mir. Esta vez saba que le haban vencido. Tena la pistola, que era capaz de disparar dos tiros como mucho, la hoja oculta y la cimitarra. Pero, aunque se moviera ms rpido que nunca, las balas de sus mosquetes le atravesaran. Tal vez dispararan igualmente; sera la manera ms simple de conseguir la llave. Quiz le dara tiempo a arrojarla al lago antes de morir. Ezio tan solo poda rezar para que Yusuf no dejara que las otras cuatro llaves cayeran en manos de los Templarios y que Sofa se ahorrara una tortura innecesaria, puesto que, por su propia seguridad, l no le haba dicho dnde las haba guardado. Pero estaba claro que no haba tenido el cuidado suficiente. Bueno, el camino de todos tiene que acabar en algn sitio.

El capitn levant la mano y los dedos de los mosqueteros se curvaron alrededor de los gatillos.

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Cuando los mosqueteros dispararon, Ezio se tir al suelo del embarcadero. Unas flechas desde atrs y por encima cayeron sobre los soldados bizantinos como la lluvia. En cuestin de segundos, todos los soldados del prncipe Ahmet yacan muertos o heridos junto a la orilla del lago. Una bala haba quemado la capucha de Ezio, pero por lo dems estaba ileso, y dio gracias a Dios por que la edad no hubiera ralentizado su capacidad de reaccin. Al ponerse de pie, vio a Dilara al otro lado del embarcadero. Sus hombres bajaban desde unas posiciones estratgicas en la parte superior de las escaleras que llevaban hasta all. Los que haban llegado se movan entre los bizantinos, para comprobar los que estaban muertos y atender a los heridos. No se te puede dejar solo ni un momento dijo Dilara. Eso parece dijo Ezio. Gracias. Has conseguido lo que venas a buscar? S. Entonces ser mejor que nos vayamos de aqu. Has desatado el infierno, sabes? Eso parece. Ella neg con la cabeza.

Tardarn aos en recuperarse de esto. Si es que se recuperan del todo. Pero an les quedan ganas de hacerte volar por los aires si te encuentran. Vamos! Se dirigi a las escaleras. Espera! No debera salir con un bote de aqu? Ests loco? Te estarn esperando donde el ro sale al aire libre. Es un desfiladero estrecho. Seras hombre muerto al instante y no quiero que lo que he hecho aqu se malogre. Ezio la sigui, obediente. Volvieron a subir varias plantas y cogieron una calle que se alejaba hacia el sur. El humo en aquella zona se haba disipado en cierto modo, y los que seguan all estaban demasiado preocupados apagando el fuego como para prestarles atencin. Dilara se puso a caminar a paso rpido y en breve llegaron a una entrada similar a la que Ezio haba abierto en la parte oeste de la ciudad. La chica sac una llave y abri la puerta de madera, revestida de hierro. Estoy impresionado dijo Ezio. Deberas. Diles en Kostantiniyye que pueden descansar en paz, que los de aqu estamos haciendo un buen trabajo. Ezio entrecerr los ojos por la luz del sol que se filtraba por la puerta, que despus de la penumbra en la ciudad subterrnea, pareca cegadora. Vio un camino que se

alejaba hacia el sur, con la lgubre aldea de Nadarim acurrucada en el camino. Tu caballo est ensillado en los establos y acaba de comer y beber agua. Tienes comida y bebida en las alforjas. Puedes pasar a recogerlo sin correr peligro. La aldea se ha liberado y ya han empezado a encalar sus edificios. Al sabe que necesitan nimo ahora que se han librado de sus opresores dijo Dilara, con los orificios nasales henchidos por el triunfo. Pero mrchate. Ahmet no tardar en recibir la noticia de lo que ha sucedido. Por supuesto, no se atrever a regresar, pero puedes estar seguro de que enviar a alguien para perseguirte. Le queda alguien? Dilara sonri, un poco reticente, pero sonri. Venga, vete. Deberas llegar a Nigde a finales de esta semana. Estars de vuelta en Mersin en la luna llena, si nadie te corta el camino. Antes de lo programado. Felicidades. Y t qu hars? Nuestro trabajo aqu no ha terminado. De todas maneras, no nos moveremos sin una orden directa de Kostantiniyye. Dale recuerdos a Tarik. Ezio se la qued mirando un instante en un desalentador silencio y luego dijo: En la Sublime Puerta, la sede del parlamento

otomano, les dir lo mucho que te deben. Hazlo. Y ahora debo volver con mis hombres para reorganizarnos. Tus fuegos artificiales han destrozado nuestro cuartel general, entre otras cosas. Ezio quiso decir algo ms, pero ella ya se haba ido.

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El viaje de vuelta a la costa fue rpido y, gracias a Dios, sin incidentes. Llegas pronto dijo Piri Reis, cuando Ezio apareci a los pies de la pasarela del dhow rojo. Y menos mal. Debemos regresar a Kostantiniyye tan pronto como sea posible. Tienes la quinta llave? Ezio sonri y dio unas palmaditas en la bolsa que llevaba en el costado. Muy bien celebr Piri, devolvindole la sonrisa . Y Manuel? Manuel ya no ser un problema para nosotros. Mejor que mejor. A este paso, te convertirn en un svalye. Todava queda mucho para ganar la batalla. Debemos apresurarnos. Tenemos que avituallar el barco y esperar una marea favorable. Pero podemos ocuparnos de una cosa mientras hacemos la otra. Piri se dio la vuelta y le dio rdenes contundentes al capitn del barco, que se haba unido a ellos. Tenemos que reunir tambin a la tripulacin. No esperbamos que terminaras tus asuntos en Derinkuyu tan rpido.

Tuve la suerte de contar con una ayuda extraordinaria. He odo hablar de la jefa de los espas que la Sublime Puerta puso ah. Su reputacin siempre la precede dijo Piri. Entonces tengo motivos para dar las gracias al gobierno otomano. Bajo Bayezid, la Sublime Puerta se ha convertido en un modelo de administracin prctica. Es una suerte que las peleas de la Familia Real no impidan que siga funcionando. Hablando de ellos, creo que debemos tener mucho cuidado con Ahmet dijo Ezio en voz baja. He descubierto que tiene unos amigos muy indeseables. Los Asesinos no deberan meterse en asuntos otomanos. Esos amigos de Ahmet hacen que esos asuntos tambin sean nuestros. Piri levant una ceja, pero no dijo nada ms sobre el tema. Tienes preparado el camarote dijo. Sin duda querrs descansar hasta que estemos preparados para zarpar. En cuanto se qued solo, Ezio se despoj de su equipo, y limpi y afil sus armas. Cuando tuvo todo preparado, asegur la puerta del camarote, sac la quinta llave, la coloc en la mesa plegable y se sent delante de

ella. Tena curiosidad por ver si se comportara de la misma manera que las dems. Tena que saber qu ms le dira de Altar, sobre todo porque no haba modo de saber si haba representado algn tipo de revelacin mstica a los Templarios que la haban descubierto primero. Qu informacin les habra transmitido? O tena alguna manera de saber, por as decirlo, cundo hablar y cundo permanecer callada? Tambin estaba preocupado por Sofa y estaba impaciente por volver a Constantinopla para protegerla y garantizar la seguridad de las otras cuatro llaves. Pero por ahora tena que esforzarse y tener paciencia, puesto que estaba a merced del mar y el viento. Esta llave era similar a las otras, tena el mismo dimetro y proporciones que sus compaeras, y estaba decorada con extraos smbolos indescifrables y llena de surcos precisos pero misteriosos. Se prepar y extendi la mano para tocarla. No le decepcion. Enseguida, la suave luz del camarote pareci volverse ms oscura y, por contraste, el resplandor que empez a emanar del disco de obsidiana aument cada vez ms...

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En cuanto se vio arrastrado a Masyaf en armona con el lugar, pero sin llegar a formar parte de l, Ezio supo que haban pasado diez aos ms desde la ltima vez que haba estado all. Observ y, al hacerlo, se perdi en los acontecimientos que se desarrollaron a continuacin... Los hombres estaban en el soleado patio interior de Masyaf, bajo la sombra de un enorme canelo muy antiguo, que no dejaba de crecer. Altar, con una piel como el papel, el cuerpo demacrado, y tan envuelto en sus ropas que solo eran visibles su rostro y sus largas y plidas manos, se hallaba acompaado de dos venecianos bajos y fornidos, de unos treinta y pocos aos. El mayor de ellos llevaba un emblema en la manga: un escudo azul en el que haba una jarra coronada por una sola insignia, con una hilera de tres estrellas de cinco puntas de color amarillo, todo ello rematado por un timn plateado. Un poco ms all, un gran nmero de guerreros Asesinos se preparaban para la batalla. El Mentor toc la manga del hombre de forma familiar y amistosa. Se mova con cuidado y precisin, como un anciano, pero no sin la debilidad que caba esperar en alguien con noventa y un inviernos, sobre todo alguien a quien la vida haba exigido tanto.

Nicols dijo Altar, hace mucho que la familia Polo est en nuestros corazones, t, y tu hermano aqu presente, aunque s que el tiempo que hemos pasado juntos ha sido breve. Pero tengo fe en que este Cdice, que ahora os entrego, responder a todas las preguntas que os queden por hacer. Altar le hizo seas a un edecn, que avanz y deposit en manos de Nicols Polo un volumen encuadernado en cuero. Altar dijo el italiano, este regalo no tiene precio. Grazie. Altar asinti en seal de reconocimiento cuando el edecn le entreg una bolsa pequea. Bueno dijo, volvindose al hermano Polo mayor , adnde iris ahora? Maffeo y yo regresaremos a Constantinopla durante un tiempo. Intentamos establecer un gremio all antes de volver a Venecia. Altar sonri. Tu hijo, Marco, estar impaciente por or las fabulosas historias de su padre. Solo tiene tres aos, es demasiado pequeo para que se las cuente. Pero pronto llegar el da en que, efectivamente, las oir. Fueron interrumpidos por la llegada de Darim, que entr corriendo por la puerta interior hacia ellos.

Padre! Se ha abierto paso una vanguardia de los mongoles de Hulagu! El pueblo est en peligro! Tan pronto? Altar se puso tenso. Cuando volvi a hablar con Nicols, utiliz un tono apremiante. Nicols, vuestro cargamento y provisiones os estn esperando junto a la entrada del pueblo. Os escoltaremos hasta all. Despus debis marcharos a toda velocidad. Gracias, Mentor. Altar se volvi hacia dos Asesinos que se haban separado del grupo ms grande, dispuestos para la futura batalla que ya se les echaba encima. Preparad las catapultas orden y estad atentos a mi seal. Ellos inclinaron la cabeza para dar su aprobacin y salieron corriendo para hacer lo que se les haba mandado. No os alejis le dijo Altar a los hermanos Polo. Debemos ir al pueblo de inmediato, Padre dijo Darim. Creo que es mejor que te quedes con Nicols y Maffeo. Yo despejar el camino. Ten cuidado, Darim. Y cuidado con los fundbulos. Altar mir cmo sus hombres colocaban las enormes catapultas montadas con honda. Darim sonri. Si me dan a m, le darn a una docena de mongoles al mismo tiempo. No deberas tomarte a broma a un enemigo como

Khan Hulagu. Estamos listos para enfrentarnos a l. Altar se volvi hacia sus invitados. Vamos dijo. Montaron en los caballos que les haban preparado y salieron de la fortaleza a un ritmo tranquilo, por una va alejada de la batalla principal, que ya haba llegado a las pendientes de las estribaciones cercanas. Podris retenerlos? pregunt Nicols, incapaz de disimular el nerviosismo de su voz. Durante el tiempo que sea necesario le asegur Altar, calmado. Envidio vuestro viaje continu. Bizancio es una ciudad esplndida. Nicols sonri ligeramente, puesto que era ms que consciente del peligro en el que se encontraban, aunque Altar pareca no reconocerlo. Pero ya haba estado antes en situaciones ms duras y saba lo que Altar intentaba hacer: quitarle importancia. As que le sigui el juego. Veo que prefieres el nombre antiguo. Has estado alguna vez all? Hace mucho. Cuando los venecianos desviasteis a los cruzados francos para que la conquistaran en vez de Jerusaln. Constantinopla era nuestro gran rival en el comercio por aquel entonces. Fue un golpe maestro. Abri Europa al este en ms de un sentido.

Los mongoles nunca llegarn tan lejos dijo Nicols, pero reflejaba nerviosismo en su voz. Altar no sigui por ah y en su lugar dijo: Ese pequeo conflicto en 1204 me impidi llevar el Credo a Europa. Bueno, con suerte, y paciencia, nosotros terminaremos lo que t empezaste. Si tenis la oportunidad, la vista desde la parte superior de Hagia Sofia es la mejor de la ciudad. Cmo se puede llegar hasta el punto ms alto? Altar sonri. Con entrenamiento y paciencia. Hizo una pausa . Cuando os marchis de aqu no intentaris ir por tierra, no? Iris en barco a Bizancio, verdad? S. Cabalgaremos hasta Latakia y all cogeremos el barco. Los caminos de Anatolia estn empaados de recuerdos de las cruzadas. Ah dijo Altar, las ms intensas pasiones pueden ser las ms mortales. Vistanos si puedes, Altar. Tendremos espacio de sobra para ti y tu squito. No dijo Altar. Gracias, pero ese no es pas para ancianos, Nicols. Me quedar aqu ahora, como siempre deb haber hecho. Bueno, si cambias de opinin, nuestra puerta est siempre abierta.

Altar estaba contemplando la batalla. Haban colocado los fundbulos y les haban sacado partido. Las piedras que lanzaban sobre las filas mongolas estaban causando estragos. Un jinete se separ del cuerpo principal de la caballera Asesina y se dirigi a ellos al galope. Era Darim. Descansaremos un poco en la aldea le dijo Altar al acercarse. Parece que lo tenis bajo control. Pero cunto tiempo, Padre? Tengo fe en ti. Al fin y al cabo, ya no eres un nio. Tengo sesenta y dos aos. Me haces sentir muy viejo brome Altar. Pero Darim vio la palidez de sus mejillas y se dio cuenta de lo cansado que en realidad estaba su padre. Por supuesto que descansaremos y despediremos a nuestros amigos como es debido. Cabalgaron hasta los establos del pueblo y los hermanos Polo se apresuraron a traspasar sus pertenencias a los caballos de carga que les haban suministrado, junto con las dos monturas frescas para su viaje hacia el oeste, hacia la costa. Altar, que por fin poda descansar, tuvo un momento de debilidad y se apoy en Darim. Padre, ests herido? pregunt Darim con voz de preocupacin y le acompa a un banco bajo un rbol. Dame un segundo dijo Altar entre jadeos, reacio a ceder ante el dolor que senta.

Se dej caer en el banco e inspir al tiempo que miraba al castillo. Un hombre de avanzada edad, pens, no era nada ms que algo msero, como una capa hecha jirones sobre un palo, pero l al menos se haba preocupado por la felicidad de su alma. El fin de una era susurr. Mir a su hijo y sonri. Cogi la bolsa que el edecn le haba entregado antes y sac su contenido. Cinco discos de obsidiana, esculpidos de forma intrincada. Los apil con cuidado. Cuando era muy joven dijo, fui lo bastante tonto para creer que nuestro Credo pondra fin a estos conflictos. Hizo una pausa. Ojal hubiera posedo la humildad para decirme a m mismo: ya he hecho bastante con mi vida. Ya he cumplido mi parte. Con esfuerzo, se puso de pie. Pero no hay gloria mayor que luchar para encontrar la verdad. Recorri con la vista el pueblo y despus mir ms all de la batalla. Nicols se acerc. Estamos preparados dijo. Un ltimo favor, Nicols dijo Altar, dndole los discos. Llvalos contigo y protgelos bien. Escndelos, si hace falta. Nicols le mir intrigado. Qu son estos... artefactos?

De hecho, s, son un tipo de artefacto. Son llaves y cada una de ellas lleva imbuido un mensaje. Nicols examin una con detenimiento. Estaba desconcertado. Un mensaje? Para quin? Altar cogi la llave. Ojal lo supiera... Levant la llave. Esta comenz a brillar. l cerr los ojos, absorto.

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Ezio volvi a ser consciente de dnde estaba. La luz del camarote recuper su acogedora penumbra. Oli la madera de cedro de sus paredes y accesorios, vio las motas de polvo en la luz del sol que se filtraba por el ojo de buey, y oy los sonidos de los pies que corran por la cubierta, los gritos de los marineros y los chirridos de las velas al izarse. Estaban en movimiento. Mar adentro, vieron la vela de pirata berber, y ello hizo que Ezio y Piri pensaran en su viejo amigo, al-Scarab, pero el barco pirata se apart y no los atac. Durante la mayora de la travesa de cincuenta das estuvieron solos en las aguas oscuras como el vino, abarrotadas de caballas, y Ezio pas el tiempo intentando descifrar en vano los smbolos de la llave, deseando que Sofa estuviera all para ayudarle, preocupado por su seguridad y cada vez ms impaciente por llegar a su destino. Pero por fin amaneci, cuando las cpulas, las torres que tocaban las nubes, las paredes, los campanarios y los minaretes de Constantinopla aparecieron en el horizonte. Llegaremos a medioda dijo Piri Reis. Cuanto antes, mejor.

El puerto estaba ms abarrotado que nunca, aunque el da era hmedo y sofocante, y hora de la siesta. En particular alrededor del heraldo se apretaba una muchedumbre sobre un podio, junto al muelle principal. Le recibi un pelotn de jenzaros con tnicas blancas, largas y sueltas. Mientras descargaban el dhow rojo, Ezio se acerc para ver qu deca el hombre. Ciudadanos del imperio y viajeros de tierras extranjeras, prestad atencin! Por orden de los jenzaros, se aplicarn nuevas restricciones a todo aquel que entre o salga de la ciudad. Por la presente comunico que se entregar una recompensa de diez mil ake, sin pedir explicaciones, a cualquiera que traiga informacin que lleve al arresto inmediato del Asesino Ezio Auditore. Ezio volvi la vista hacia Piri Reis y ambos intercambiaron una mirada. Piri se acerc con discrecin. Sal como puedas de aqu aconsej. Llevas la llave contigo? S. Entonces, coge tus armas y mrchate. Yo me encargar del resto de tu equipo. Ezio le hizo un gesto con la cabeza en seal de agradecimiento y se escabull entre la multitud hacia la ciudad. Fue por un atajo a la tienda de Sofa, comprobando de

vez en cuando que no le estaban siguiendo ni le haban reconocido. Cuando estuvo cerca, comenz a sentirse aliviado y bien antes de tiempo. Pero cuando dobl la esquina de su calle, se par en seco. La puerta de la tienda estaba abierta de par en par, haba un grupo de personas congregadas y varios Asesinos de Yusuf, incluidos Dogan y Kasim, de guardia. Ezio fue hacia ellos enseguida, con la garganta seca. Qu ha pasado? le pregunt a Kasim. Vamos dentro respondi Kasim lacnicamente. Ezio vio que tena lgrimas en los ojos. Entr en la tienda. Dentro estaba todo ms o menos igual que cuando se haba marchado, pero al llegar al patio interior, se le par el corazn al ver lo que haba delante de l. Tumbado sobre un banco, boca abajo, yaca Yusuf. La empuadura de una daga sobresala entre sus omoplatos. Haba una nota clavada en su espalda, enganchada en el pual dijo Dogan, que le haba seguido. Est dirigida a ti. Ten. Le dio a Ezio un trozo de pergamino manchado de sangre. La has ledo? Dogan asinti. Cundo sucedi esto? Hoy. No puede haber sido hace mucho porque no

hay moscas todava. Ezio, preso del llanto y la rabia, retir la daga de la espalda de Yusuf. No sala sangre de la herida. Te has ganado tu descanso, hermano dijo en voz baja. Requiescat in Pace. Luego despleg el trozo de pergamino. Era un mensaje de Ahmet, breve, pero su contenido hizo que Ezio se enfureciera todava ms. Otros Asesinos haban entrado en el patio y Ezio los mir uno a uno. Dnde est Sofa? pregunt, con los dientes apretados. No sabemos adnde se la han llevado. Falta alguien ms? No encontramos a Azize. Hermanos! Hermanas! Por lo visto, Ahmet desea que toda la ciudad se alce contra nosotros, mientras el asesino de Yusuf observa y espera en el Arsenal, rindose. Luchad conmigo y demostrmosle qu significa contrariar a un Asesino!

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Se dirigieron en masa al Arsenal y all, sin ganas de entretenerse, se encargaron de un modo breve y brutal de la guardia jenzara leal a Ahmet. El prncipe no esperaba un ataque sorpresa tan repentino o haba subestimado tanto la furia como la fuerza de los Asesinos, cuyo poder haba ido creciendo bajo el mando de Yusuf. Eso o bien Ahmet crea que todava dominaba la partida porque, cuando Ezio le acorral, no mostr ningn signo de alarma. Ezio, llevado por la ira, contuvo sus ganas de matar al prncipe otomano justo en el ltimo momento y lo tir al suelo para despus cogerle por el cuello, pero entonces, con furia, llev la hoja oculta contra los azulejos, a unos centmetros de la cabeza de Ahmet. Pero si mataba a Ahmet, no podra rescatar a Sofa. Eso haba quedado claro en la nota. Aunque por un instante la sangre haba nublado el juicio de Ezio. Su rostro estaba pegado al del prncipe. Ezio ola el aroma de violetas en su aliento. Ahmet le devolvi aquella mirada de odio, con calma. Dnde est? pregunt Ezio con rudeza. Ahmet se rio en voz baja. Cunta clera! exclam. Dnde-es-t?

Querido Ezio, si crees que ests en posicin de establecer las condiciones, ser mejor que me mates ahora y acabemos con esto. Ezio no le solt de momento ni retrajo la hoja oculta, pero unos segundos ms tarde su sensatez se impuso, se levant y flexion la mueca para que la hoja retrocediera en el arns. Ahmet se incorpor y se frot el cuello, pero se qued donde estaba, con aquella voz risuea. Era casi como si el prncipe estuviera jugando un placentero juego, pens Ezio, con una mezcla de frustracin y desprecio. Siento haber llegado a esto dijo Ahmet. Dos hombres que deberan ser amigos pelendose... por qu? Las llaves de un viejo y polvoriento archivo. Se puso de pie, se sacudi y continu: Ambos luchamos por el mismo fin, Messer Auditore. Tan solo difieren nuestros mtodos. No lo ves? Hizo una pausa. Ezio supona lo que vena a continuacin. Haba odo con demasiada frecuencia la base de sus ambiciones dictatoriales. Paz. Estabilidad. Un mundo donde los hombres vivan sin miedo. La gente desea la verdad, s, pero cuando la consigue, se niega a verla. Cmo luchar contra ese tipo de ignorancia? La voz del prncipe cada vez era ms vehemente. Ezio se pregunt si en realidad se crea lo que estaba clamando. La libertad puede ser complicada, prncipe replic, pero no tiene precio.

Y pens: La tirana siempre est mejor organizada que la libertad. Claro respondi Ahmet, secamente. Y cuando las cosas se desbaratan y las luces de la civilizacin se atenan, Ezio Auditore se alza ante la oscuridad y dice con orgullo: Permanezco fiel a mi Credo. Ahmet se dio la vuelta, controlndose. Abrir el archivo de Altar, entrar en su biblioteca y encontrar el Gran Templo. Y, con el poder que hay all oculto, destruir las supersticiones que mantienen a los hombres divididos. No en esta vida, Ahmet respondi Ezio, sin alterarse. Ahmet resopl, impaciente, y se dispuso a marcharse. Ezio no intent detenerle. En la puerta, el prncipe se volvi hacia l una vez ms. Trae las llaves a la Torre de Glata dijo. Hazlo y se le perdonar la vida a Sofa Sartor. Hizo una pausa . Y no te retrases, Ezio. El ejrcito de mi hermano no tardar mucho en llegar. Cuando llegue, todo cambiar. Y necesito estar preparado. Tras decir aquellas palabras, Ahmet se march. Ezio observ cmo se iba y les hizo una seal a sus hombres para que no se lo impidieran. Sus pensamientos fueron interrumpidos por un sutil carraspeo a sus espaldas. Se dio la vuelta y vio al prncipe Suleiman ante l.

Cunto tiempo llevas ah? pregunt. Lo suficiente. Detrs de ese tapiz. He odo vuestra conversacin. Pero llevo siguiendo a mi querido to desde que regres de su viaje al extranjero. De hecho, le he estado vigilando desde que trat de matarme. Un intento que frustraste convenientemente con tu lad. Hizo una pausa. No obstante, nunca hubiera esperado or... todo esto. Y qu opinas? Suleiman reflexion un momento antes de contestar y luego dijo con un suspiro: Es un hombre sincero, pero esa fantasa templaria es peligrosa. Ignora la realidad. Hizo una pausa. Mira, Ezio, yo no he vivido mucho, pero s lo suficiente para saber que el mundo es un tapiz de muchos colores y diseos. Un lder justo lo celebrara, no querra destruirlo. Teme el desorden que derive de las diferencias. Por eso creamos las leyes, un kanun que se aplica a todos en igual medida. Fueron interrumpidos por la llegada de una patrulla de guardias jenzaros que haban dejado pasar a los Asesinos que estaban fuera, puesto que esta cohorte era fiel a Suleiman. Pero cuando su teniente vio a Ezio, desenvain la cimitarra. Retroceded, mi prens! dijo el oficial, haciendo que arrestaran a Ezio.

Detente, soldado dijo Suleiman. Este hombre no es nuestro enemigo. El teniente vacil un momento, luego orden a sus hombres que salieran y mascull una disculpa. Suleiman y Ezio se sonrieron. Hemos recorrido un largo camino desde el primer viaje dijo Suleiman. Me estaba preguntando cmo sera tener un hijo como t. No ests muerto todava, amigo. Tal vez llegues a tener un hijo digno de ti. Suleiman se dispuso a marcharse, cuando le vino una idea a la cabeza. Ezio, s que te presionarn, pero no mates a mi to, si puedes. Lo hara tu padre? Suleiman no vacil. No lo haba pensado, pero no.

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Ezio se dirigi al cuartel general de los Asesinos en Estambul a la mxima velocidad posible. Una vez all, cogi las cuatro llaves que ya haba recuperado y aadi la que le haba quitado a Manuel en Derinkuyu. Las guard con cuidado en un bolso que se colg al hombro. Se at la hoja gancho a la mueca derecha, la pistola, en la izquierda; y por si una huida rpida de la Torre resultara necesaria, coloc el paracadas de Leonardo en una mochila. Pero antes de ir a la Torre, tena una rpida obligacin que llevar a cabo. Se apresur a ir al cementerio de Glata, donde haban llevado a enterrar el cuerpo de Yusuf. Dogan haba asumido el puesto de capitn de los Asesinos en Estambul y se adelant para recibir a Ezio. Mentor. Mentor dijo Irini, que se acerc para saludarle. Ezio se dirigi a ellos brevemente, junto al fretro. S que ahora debera ser un momento para recordar y llorar, pero nuestros enemigos no nos permiten ese lujo. Se volvi hacia Dogan. S que Yusuf te tena en gran consideracin y no encuentro razones para cuestionar su opinin. Tu corazn lo sabe y guiar a estos hombres y mujeres, para mantener la dignidad de nuestra Hermandad, con la pasin que lo hizo Yusuf?

Sera un honor respondi Dogan. Como ser un honor continuar trabajando para nuestra causa y apoyar el Credo dijo Evraniki, que estaba a su lado. Bene dijo Ezio. Me alegro. Retrocedi y mir los edificios que rodeaban el cementerio, hacia la Torre de Glata. Nuestro enemigo est cerca prosigui. Cuando hayan terminado las exequias, colocaos alrededor de la Torre y esperad mis rdenes. Se march corriendo. Cuanto antes estuviera Sofa a salvo, mejor. Se acerc a Ahmet, acompaado de un solo guardia, en un baluarte cerca del pie de la torre. Dnde est? pregunt. Ahmet sonri con aquella irritante sonrisa suya, y contest: Te admiro, Ezio, pero tu sed de sangre me impide considerarte un amigo. Mi sed de sangre? Es un insulto extrao viniendo de un hombre que orden atacar a su propio sobrino. Ahmet perdi parte de su templanza. Se supona que tenan que secuestrarlo, no matarlo. Entiendo. Los bizantinos le secuestraran para que su to pudiera rescatarle y as le consideraran un hroe. Era ese el plan?

Ahmet se encogi de hombros. Ms o menos. Entonces asinti. Enseguida aparecieron de la nada media docena de soldados templarios y rodearon a Ezio. Bueno, Messer Auditore, las llaves, por favor. Extendi la mano. Pero Ezio tambin hizo una seal y detrs del semicrculo de Templarios apareci un gran nmero de Asesinos con cimitarras en sus manos. La chica primero dijo Ezio con voz fra. Ahmet se rio a carcajadas. Es toda tuya. Hizo un gesto hacia el cielo. Ezio sigui la direccin de su brazo y vio, sobre la Torre, a una mujer junto a un guardia, que sin duda estaba colocado para tirarla. La mujer llevaba un vestido verde, pero la cabeza la tena tapada con un saco de arpillera. Estaba atada de pies y manos. Sofa! Ezio lanz un grito ahogado involuntariamente. Dile a tus hombres que se retiren! dijo Ahmet con brusquedad. Indignado, Ezio hizo unas seas a los Asesinos para que hicieran lo que haba pedido. Luego le lanz a Ahmet la bolsa que contena las llaves. Este la cogi con agilidad y comprob el contenido. Despus, sonri. Como he dicho, es toda tuya!

Al decir aquello, desapareci del baluarte y sus hombres le siguieron. Se subi a un carruaje que le esperaba y sali a toda velocidad de la ciudad, en direccin a la Puerta Norte. Ezio no tena tiempo de mirar cmo se marchaba. Dio un salto con carrerilla y comenz a ascender por la Torre. Acelerado por la ansiedad y la ira, en cuestin de minutos lleg a la almena ms alta, junto a la mujer. El guardia retrocedi hacia la escalera que llevaba abajo. Ezio dio un salto, apart a la mujer del borde de la Torre y le quit la bolsa de la cabeza. Era Azize! Estaba amordazada para impedir que le avisara. Ezio le quit el pauelo de la boca. Tesekkr, Mentor. Chok tesekkr ederim ! dijo ella entre jadeos. El guardia rio socarronamente y ech a correr escaleras abajo. Le esperaba un desalentador recibimiento al llegar al pie. Ezio estaba desatando a Azize cuando fue interrumpido por el grito de una mujer. Al darse la vuelta, vio que en otra almena, no muy lejos, se haba levantado una horca provisional. En el cadalso, con el cuello ya rodeado con una cuerda, se hallaba Sofa, colocada sobre un taburete. Mientras l la miraba, un soldado bizantino tensaba la soga con manos speras.

Ezio calcul la distancia entre la parte superior de la Torre de Glata y la almena que deba alcanzar. Dej que Azize terminara de desatarse sola, se descolg la mochila y prepar enseguida el paracadas. En cuestin de segundos estaba volando por el aire, guiando el paracadas con su peso hacia el cadalso donde los bizantinos le haban dado una patada al taburete bajo los pies de Sofa para tensar la cuerda. Todava en el aire, accion la hoja gancho y la us para cortar la cuerda tensa a unos centmetros de la cabeza de Sofa. Aterriz instantes despus y la recogi en sus brazos. Los guardias bizantinos se marcharon corriendo y maldiciendo. Los Asesinos corran por las calles entre la Torre de Glata y aquella almena, pero Ezio vio que los bizantinos se dirigan a ellos para impedir que se acercaran. Tendra que actuar solo. Pero antes se volvi hacia Sofa, le quit la soga del cuello con frenes, mientras notaba la respiracin agitada de su pecho pegado al suyo. Ests herida? le pregunt con ansiedad. Ella tosi, asfixiada, para recuperar el aliento. No, no estoy herida. Pero s muy confundida. No quera involucrarte en todo esto. Lo siento. No eres responsable de los actos de otros hombres respondi con voz ronca. Ezio le dio un momento para recuperarse y la mir.

Cmo poda ser tan racional en un momento como ese...! Todo esto... pasar pronto. Pero antes tengo que recuperar lo que me han arrebatado. Es de vital importancia! No entiendo lo que est sucediendo, Ezio. Quines son esos hombres? La interrumpi un caonazo. Unos momentos ms tarde, la almena se sacudi por el impacto de una bala de diez kilos. Sofa cay al suelo cuando salieron volando por los aires fragmentos de mampostera. Ezio la puso de pie y examin la zona que tenan detrs. Su vista dio con un carruaje vaco, vigilado por dos tropas regulares de otomanos, que haban cubierto de inmediato el caoneo que haba comenzado. Volvi a calcular la distancia. Aguantara el paracadas el peso de los dos? Tendra que arriesgarse. Vamos! dijo y la estrech fuerte en sus brazos al saltar de la almena. Por un terrible instante pareci que el paracadas se iba a enganchar en las almenas, pero pas por encima y ellos cayeron, muy rpido, aunque lo bastante despacio para aterrizar sanos y salvos cerca del carruaje. Ezio pleg el paracadas y lo guard en su fardo, sin molestarse en desengancharlo, y ambos echaron a correr hacia el carruaje. Ezio lanz a Sofa al asiento del conductor, peg a uno de los caballos en la ijada y salt detrs de ella. Cogi las

riendas y sali de all como alma que lleva el diablo, al tiempo que los guardias otomanos gritaban en vano para que se detuviera mientras le perseguan a pie. Ezio no par y se dirigi al norte del Distrito de Glata para salir de la ciudad.

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No se haban alejado demasiado de la ciudad cuando, tal como haba esperado, Ezio vio ms adelante el carruaje de Ahmet a toda velocidad por el mismo camino que ellos. Vas detrs de ese? pregunt Sofa, sin aliento. Ezio se puso en cuclillas sobre las riendas. Es l. Les estamos alcanzando! Agrrate! Ahmet tambin les haba visto y se asom por la ventanilla para gritar: Bueno, bueno! Habis venido a despedirme, no? Los dos hombres sentados en el asiento trasero exterior de su carruaje se haban dado la vuelta e intentaban conservar el equilibrio mientras apuntaban con ballestas a Ezio y Sofa. Derribadlos! orden Ahmet. Ya! Pero Ezio espole a sus caballos y no tard en alcanzar al carruaje de Ahmet. Como respuesta, el cochero del prncipe vir bruscamente para chocar con su perseguidor. Ninguno de los vehculos volc, pero Ezio y Sofa fueron arrojados con brutalidad a un lado. Sofa consigui agarrarse al lateral del asiento, pero Ezio sali por los aires y solo tuvo tiempo de cogerse a una cuerda del equipaje que estaba sujeta a la parte superior del carro. Not que chocaba con la calzada, luego fue arrastrado

detrs de su propio carruaje, aunque Sofa haba cogido las riendas y se esforzaba por impedir que los caballos galoparan frenticamente. Esto se est convirtiendo en una costumbre, pens Ezio en tono grave e intent subir por la cuerda. Pero el carruaje gir, l sali disparado violentamente y apenas pudo esquivar un rbol retorcido al borde del camino. Sin embargo, no se solt, pero s se dio cuenta de que no poda subir ms por la cuerda a aquella velocidad. Apret los dientes, se agarr con una mano y con la otra sac el paracadas del fardo. La fuerza del aire lo abri y el gancho al que iba sujeta su mochila aguant. Ezio not que se elevaba, por detrs del carruaje, y de nuevo estaba detrs del de Ahmet, que aceleraba y se alejaba de ellos. Pero ahora Ezio poda manejar mejor la cuerda, aunque tena que luchar contra el viento. Por fin, cuando estuvo lo bastante cerca, accion la hoja gancho y cort el paracadas, cayendo con estrpito en el asiento junto a Sofa. Parece que Jess te sonre dijo. Tu has controlado a los caballos, muy poca gente sera capaz de hacerlo respondi Ezio, recobrando el aliento. Tal vez te sonra a ti tambin. Advirti que tena sangre en el vestido. Ests herida? Un araazo que me he hecho al darme con el lateral del asiento.

Conserva esa fuerza! Hago lo que puedo! Quieres que coja las riendas? No me atrevo a soltarlas! Volvan a estar a la altura de Ahmet. Vuestra determinacin sera encantadora si no fuera tambin exasperante! les grit. Era evidente que, pese a los peligros de la persecucin, no haba perdido la educacin. Se dirigan a un pueblo donde, segn vieron, estaba destinada una seccin de tropas otomanas, vigilando el camino a la ciudad. Tenan instalada una barrera a lo largo de la va pblica, pero estaba levantada. Detenedles! bram Ahmet cuando su carruaje pas junto a los soldados desconcertados. Intentan asesinar a vuestro prncipe! Los soldados se apresuraron a bajar la barrera cuando Sofa carg hacia ellos y choc con la barrera, lo que hizo que los soldados se dispersaran como gallinas. Perdn! grit ella y luego derrib una fila de puestos del mercado que estaba en la calle principal. Oh! exclam. Perdonadme! Sofa, debes tener cuidado le dijo Ezio. No quiero or ni un comentario socarrn sobre las mujeres que conducen dijo bruscamente, enseando los dientes mientras su carruaje golpeaba uno de los dos postes

que sujetaban un estandarte que cruzaba la calle y caa sobre las cabezas de los furiosos aldeanos que vociferaban a su paso. Qu ests haciendo? dijo Ezio, con la cara plida. Qu crees que estoy haciendo? Mantenernos en el camino! Entretanto, el cochero de Ahmet haba ganado terreno y sala del pueblo a toda velocidad, mientras Ahmet continuaba dando rdenes a sus hombres. Ezio mir hacia atrs y vio que una patrulla de caballera se haba puesto a perseguirlos. Los ballesteros en la parte trasera del carruaje de Ahmet se preparaban para disparar de nuevo y esta vez consiguieron lanzar un par de flechas. Una de ellas roz el hombro de Sofa. Ai! grit. Ezio! Aguanta! Pas los dedos por la leve herida, acariciando su suave piel. A pesar de todo lo que estaba sucediendo, not un cosquilleo en las yemas. Un cosquilleo que solo haba sentido una vez, durante un experimento que le haba mostrado Leonardo, cuando su amigo estaba jugueteando con algo que l llamaba electricidad. Es un rasguo, no es nada grave. Ya son demasiados! Podran haberme matado! En qu me has metido?!

No te lo puedo contar ahora! Tpico! Excusas! Ezio se dio la vuelta en el asiento y les ech un vistazo a los soldados de caballera que iban detrs. Deshazte de ellos! le implor Sofa. l sac la pistola, la examin, y apunt con cuidado al jinete de delante al tiempo que se agarraba ante las sacudidas del carruaje. Ahora o nunca! Respir hondo y dispar. El hombre levant los brazos cuando el caballo vir bruscamente, fuera de control, cruzndose en el camino de los que le seguan. Se produjo un gran atasco cuando varios caballos chocaron entre s, tropezando, cayendo y derribando a sus jinetes, mientras los que venan detrs no podan cambiar de direccin y se sumaban a la confusin. En medio de un caos total de hombres gritando, caballos relinchando y nubes de polvo, la persecucin se par de repente. Me alegro de que por fin hayas hecho algo til! dijo Sofa, mientras se alejaban del tumulto. Pero cuando Ezio mir hacia delante vio que el camino ahora les llevaba por un desfiladero muy estrecho entre dos grandes riscos, que se alzaban a ambos lados. El carruaje de Ahmet acababa de pasar por all, pero su vehculo era ms ancho. Es demasiado estrecho! musit Ezio.

Agrrate! dijo Sofa, sacudiendo las riendas. Salieron hacia el desfiladero a toda velocidad. La roca pelada pas a pocos centmetros del hombro de Ezio. Despus, salieron por el otro lado. Bien! exclam Ezio entre jadeos. Sofa le dedic una sonrisa triunfal. Se haban acercado lo suficiente para or a Ahmet maldiciendo a sus ballesteros, que haban conseguido recargar y volvan a disparar, pero sus flechas se desviaron. Nios incompetentes! chillaba. Qu os pasa? Dnde aprendisteis a luchar? Al salir del desfiladero, el camino giraba hacia el oeste y no tardaron en ver a su derecha las aguas resplandecientes del mar Negro, al norte. Mejorad o tiraos al ocano! gritaba Ahmet. Oh, no dijo Ezio al mirar hacia delante. Qu? pregunt Sofa y entonces vio lo que l haba visto y dijo tambin: Oh, no. Otro pueblo. Y, ms all, otro puesto de vigilancia otomano. Otra barrera en el camino. Debo decir que controlas muy bien esos caballos dijo Ezio, recargando la pistola con dificultad mientras el carruaje daba sacudidas y saltaba. La mayora de la gente ya los hubiera perdido y se habran desbocado. No est nada mal para una veneciana. Deberas verme llevar una gndola dijo Sofa.

Bueno, ha llegado el momento de volver a demostrar de lo que son capaces dijo Ezio. Observa. All tambin era da de mercado, pero la muchedumbre se separ como el mar Rojo hizo con Moiss cuando los dos carruajes se dirigieron hacia ella. Perdn! grit Sofa cuando un puesto de pescado se derrumb a su paso. Luego le toc el turno a uno de cermica. Los fragmentos volaron por todas partes y las palabrotas e imprecaciones enturbiaron el ambiente. Lo siguiente que sucedi fue que un pollo cay graznando sobre el regazo de Ezio. Acabamos de comprarlo? pregunt. Es un autoservicio. Qu? No importa. El pollo se esforz por soltarse de las manos de Ezio, picotendole por si acaso, y volvi medio volando a la seguridad del suelo. Cuidado! Arriba! grit Ezio. Los guardias haban dejado pasar a Ahmet, pero esta vez les bloquearon el paso a ellos, apuntando con picas a los caballos de Sofa. Unas desagradables miradas de triunfo anticipado iluminaban sus mezquinos rostros morenos. Es ridculo dijo Sofa.

El qu? Bueno, mira, tienen el control en mitad del camino, pero a los lados no hay nada ms que tierra. Nos toman por tontos? A lo mejor son ellos los tontos dijo Ezio, divertido. Entonces tuvo que agarrarse bien al asiento porque Sofa tir fuerte de la rienda izquierda, hizo virar a los caballos y rode al galope la barrera que qued a su derecha. Sigui hacia la derecha y volvi al camino treinta metros ms all de los soldados, algunos de los cuales les arrojaron las picas, impotentes. Ves a la caballera? pregunt Sofa. Esta vez no. Bien. Sacudi las riendas y nuevamente se dispusieron a salvar la distancia que les separaba de Ahmet. Pero haba otro pueblo, pequeo, ms adelante. Otra vez no! exclam Sofa. Lo veo dijo Ezio. Intenta acercarte ahora! Sofa azuz a los caballos pero, al llegar a la aldea, el cochero de Ahmet, con astucia, aminor la marcha. Los soldados del asiento trasero haban sustituido sus ballestas por unas alabardas de palo corto y mal aspecto, cuyas puntas reflejaban el sol. A pesar de sus esfuerzos para ir tambin ms despacio, Sofa no pudo evitar colocarse a su

misma altura. El cochero de Ahmet consigui virar y volvi a darles. Esta vez, logr que su carruaje perdiera el equilibrio y empezara a inclinarse. Pero el choque tuvo el mismo efecto en el vehculo del prncipe. En el momento de la colisin, Ezio salt del asiento por el aire para caer sobre el techo del carro de Ahmet. Sac la hoja gancho y la agit con violencia delante de los dos soldados a su izquierda, cortndoles a ambos y derribndolos antes de que pudieran poner en accin sus alabardas. El cochero haba azuzado a los caballos de nuevo en un esfuerzo por poner derecho el carruaje, mientras que Sofa ya haba volcado y se haba estrellado detrs de ellos en una nube de polvo. Estaban junto a un precipicio abrupto y las ruedas de Ahmet se dirigieron hacia all hasta que cay el carruaje. Ezio salt, se puso de pie tambalendose y mir a su alrededor, pero el polvo asfixiante ensombreca toda la escena. Se oan gritos confusos provenientes de alguna parte, probablemente de los habitantes locales, pues cuando el polvo comenz a disiparse, Ezio vio el cuerpo del cochero tendido boca abajo entre unas rocas. No haba rastro de Ahmet. Ni de Sofa. Ezio grit su nombre en vano.

72
Cuando el polvo se asent totalmente, Ezio pudo orientarse. Los aldeanos, sobresaltados, estaban un poco apartados y se miraban entre s con aire vacilante. La mirada torva de Ezio bast para mantenerlos a raya, pero saba que tena que actuar rpido. Las tropas otomanas que haban dejado atrs no tardaran en reagruparse y seguirles. Contempl la escena. Ahmet estaba boca arriba a unos pasos del accidente. Se quejaba, sin duda porque sufra mucho. La bolsa que contena las llaves estaba all cerca. Entonces, para gran alivio de Ezio, Sofa apareci tras unos arbustos. Estaba magullada y conmocionada, pero, por lo dems, ilesa. Intercambiaron una mirada tranquilizadora cuando Ahmet, con esfuerzo, rod sobre el estmago y se puso de pie. Ezio recogi la bolsa y la abri. Las llaves estaban intactas. Mir al prncipe derrotado. Bueno, y ahora qu, Ezio? Cmo termina esto? pregunt Ahmet, cogiendo aire mientras hablaba. Sofa se acerc por detrs de Ezio y le puso una mano en el hombro. Yo me pregunto lo mismo le respondi. Ahmet empez a rer y no pudo parar, aunque estaba claro que le dola al hacerlo. Logr ponerse de rodillas.

Bueno, si por casualidad encuentras la respuesta... De la nada, aparecieron una docena de soldados bizantinos. Iban armados y se colocaron en posicin protectora alrededor del prncipe. ... avsanos! Ezio hizo una mueca, desenvain la espada y le hizo unas seas a Sofa para que retrocediera. Eres un iluso, Ezio. De verdad creas que iba a viajar sin refuerzos? Ahmet estaba a punto de echarse a rer otra vez, pero fue interrumpido por una lluvia de flechas, de origen desconocido, que abati a los bizantinos en un momento. Una flecha alcanz a Ahmet en el muslo y retrocedi, emitiendo un alarido de dolor. Ezio tambin estaba sorprendido. Saba que no haba Asesinos por los alrededores y no haba modo de que otra Dilara pudiera llegar para rescatarle. Se dio la vuelta y vio, a poca distancia, a una docena de jinetes jenzaros, poniendo nuevas flechas en sus arcos. A la cabeza iba un hombre de aspecto majestuoso de unos cuarenta y cinco aos, vestido de negro y rojo, con una capa de pieles y un abundante bigote bien cuidado. Alz la mano. Deteneos! orden. Los jenzaros bajaron los arcos. El lder y dos capitanes desmontaron y se dirigieron a

Ahmet, que segua retorcindose en el suelo. No le hicieron mucho caso a Ezio, que observaba con cautela, sin estar seguro de su prximo movimiento. Intercambi otra mirada con Sofa, que volvi a acercarse a l. Con un esfuerzo sobrehumano, Ahmet se puso de pie y cogi una rama rota para apoyarse. Se irgui, y al mismo tiempo reconoci al recin llegado. Al advertir el parecido familiar entre los dos hombres, Ezio comenz a atar cabos. Al mismo tiempo, Ahmet empez a hablar, dirigindose a los jenzaros con una voz que se esforz en mantener firme y autoritaria. Soldados! Selim no es vuestro amo! Servs al sultn! Solamente acatis sus rdenes! Dnde est? Dnde est nuestro sultn? Ahmet haba retrocedido hasta una valla en el borde del acantilado que daba al mar, y all, incapaz de seguir, se derrumb. El otro hombre le haba seguido y ahora estaba de pie ante l. Tu sultn est ante ti, hermano dijo el hombre. Puso las manos sobre los hombros de Ahmet y se acerc para hablarle ms bajo. Nuestro padre ha tomado una decisin antes de abdicar. Era lo mejor. Qu vas a hacer, Selim? farfull Ahmet, al notar la expresin en los ojos de su hermano. Creo que ser mejor eliminar toda posibilidad de desacuerdo, no?

Las manos de Selim saltaron al cuello de Ahmet y le presionaron contra la valla. Selim, detente! Por favor! grit Ahmet y luego empez a ahogarse. El sultn Selim Osman era indiferente a los gritos de su hermano. De hecho, parecan animarlo a que siguiera. Ezio se percat de que estaba apretando con ms fuerza de lo que era realmente necesario. Ahmet busc, desesperado, la cara de su hermano, en un intil intento de apartarlo, y al hacerlo, la valla que se haba combado de forma alarmante bajo su peso, al final se rompi y cedi. Selim le solt justo en el momento en que Ahmet, con un hueco alarido de pnico, caa hacia atrs por el acantilado hasta las negras rocas que haba sesenta metros ms abajo. Selim se asom por el borde un momento con el rostro impasible. Entonces, se dio la vuelta y se acerc a Ezio a paso tranquilo. T debes de ser el Asesino, Ezio Auditore. Ezio asinti. Yo soy Selim, el padre de Suleiman. Habla muy bien de ti. Es un chico extraordinario, Ekselnslari, con una mente magnfica. Pero la cordialidad de Selim se haba terminado. Su afabilidad haba desaparecido, sus ojos se entrecerraron y se le oscureci el rostro. Ezio tuvo la fuerte impresin de

que aquella falta de misericordia haba llevado a aquel hombre a la posicin de poder que ostentaba. Seamos claros dijo Selim con la cara pegada a la de Ezio. Si no fuera por la aprobacin de mi hijo, te matara aqu mismo. No necesitamos la influencia de los extranjeros. Mrchate de este pas y no vuelvas. Incapaz de contenerse, Ezio sinti un acceso de ira ante tal insulto. Apret los puos, algo que no not Selim, pero enseguida Sofa le salv la vida al refrenarle con una mano en su brazo. Ezio susurr, djalo. Esta no es tu lucha. Selim le mir a los ojos una vez ms de forma desafiante. Despus, se dio la vuelta y camin hasta donde le esperaban sus capitanes y sus soldados de caballera. Unos instantes ms tarde, montaron en sus caballos y se marcharon en direccin a Constantinopla. Ezio y Sofa se quedaron con los muertos y el grupo de aldeanos boquiabiertos. No, no es mi lucha estuvo de acuerdo Ezio, pero dnde termina una y empieza la siguiente?

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Un mes ms tarde, con el nuevo ao, Ezio se hallaba de nuevo a los pies de la gran fortaleza de Masyaf. Haban sucedido muchas cosas desde la ltima vez que haba estado all y, tras las conquistas otomanas en la regin, el castillo ahora estaba desierto. Un guila solitaria volaba en lo alto, pero no haba seal de actividad humana. El castillo se hallaba solo y silencioso, protegiendo sus secretos. Comenz a subir el largo y empinado sendero que segua la escarpa hacia las puertas exteriores. Despus de caminar durante un rato, se detuvo para darse la vuelta, preocupado por su compaera, que se haba quedado un poco atrs, sin aliento. La esper a la sombra de un antiguo y marcado tamarindo. Menuda cuesta! dijo Sofa entre jadeos, mientras le alcanzaba. Ezio sonri. Pues imagnate si fueras un soldado cargado con una armadura y provisiones. Esto ya cansa bastante. Pero es ms divertido que estar sentada en una librera. Solo espero que Azize la est llevando bien. No temas. Ten. Le pas su cantimplora de agua y ella bebi,

agradecida. Lleva mucho tiempo abandonado? pregunt. Los Templarios vinieron e intentaron entrar en sus lugares secretos, pero no lo lograron. Ni tampoco consiguieron, al final, obtener las llaves que les daran acceso. Y ahora... Se callaron un momento mientras Sofa contemplaba el esplendor de los alrededores. Todo esto es precioso dijo finalmente. Y aqu es donde empez tu Hermandad? Ezio suspir. La Orden comenz hace miles de aos, pero aqu renaci. Y su levatrice fue el hombre que mencionaste, Altar? Ezio asinti. Altar ibn-LaAhad. l construy esto y nos liber. Hizo una pausa. Pero vio que era una locura mantener un castillo como este. Se haba convertido en un smbolo de arrogancia y un faro para todos nuestros enemigos. Al final, comprendi que el mejor modo de servir a la justicia era vivir la vida. No por encima de la gente a la que protegamos, sino con ellos. Sofa asinti y luego dijo en voz baja: Y el mandato de esas capuchas amenazantes, tambin fue idea de Altar?

Ezio se rio un poco. Antes has mencionado un Credo continu Sofa . Qu es? Ezio hizo una pausa. Altar realiz un gran... estudio, en los ltimos aos de su larga vida, sobre ciertos... cdigos que nos concedi. Me s de memoria un pasaje de sus escritos. Quieres que te lo recite? Por favor. Altar escribi: Conforme avanza el tiempo, cualquier frase pronunciada durante el tiempo suficiente y lo bastante alto se consolida. Siempre que, por supuesto, puedas sobrevivir a la disconformidad y al silencio de tus oponentes. Pero si tienes xito y ya no te quedan ms contendientes, entonces qu tienes? La verdad! Es la verdad en un sentido objetivo? No. Pero cmo se consigue un punto de vista objetivo? La respuesta no la tiene nadie. Es literal y fsicamente imposible. Demasiadas variables. Demasiados campos y frmulas que considerar. El mtodo socrtico lo comprenda. Prevea un acercamiento asinttico a la verdad. La lnea nunca se encuentra con la curva en ningn punto finito. Pero la definicin de asntota implica una lucha infinita. Nos acercamos cada vez ms a una revelacin, pero nunca la alcanzamos. Nunca... Y por eso me he dado cuenta de que mientras existan los Templarios, tratarn de moldear la

realidad a su antojo. Ellos admiten que no existe una verdad absoluta y que, si existe, nosotros no tenemos los recursos necesarios para reconocerla. Y as, en lugar de eso, buscan crear su propia explicacin. Es el principio rector de lo que ellos llaman su Nuevo Orden Mundial: reestructurar la existencia a su imagen. No se trata de artefactos. No se trata de hombres. Eso no son ms que herramientas. Se trata de conceptos. Qu listos! Porque quin va a luchar contra un concepto? Es el arma perfecta. Carece de forma fsica, aunque puede alterar el mundo que nos rodea de numerosas y violentas maneras. No puedes matar un Credo. Incluso si eliminas todos sus adeptos, y destruyes todos sus escritos, como mucho conseguirs un aplazamiento. Algn da, lo redescubriremos. Lo reinventaremos. Creo que incluso nosotros, los Asesinos, simplemente hemos redescubierto una Orden anterior al Antiguo Hombre de la Montaa... Todo el conocimiento es una quimera. Todo vuelve en el tiempo. Es infinito. Imparable. Plantea la pregunta: qu esperanza hay? Mi respuesta es esta: debemos alcanzar un lugar donde esa pregunta ya no sea relevante. La lucha en s misma es asinttica. Siempre se acerca a una solucin, pero nunca llega a ella. Lo mejor que podemos esperar es allanar un poco el camino. Traer paz y estabilidad, aunque sea temporal. Y entiende, lector, que siempre ser temporal. Puesto que mientras continuemos reproducindonos, daremos lugar a escpticos y rivales.

Hombres que en ocasiones se rebelan contra el statu quo solo porque no tienen nada mejor que hacer. En la naturaleza del hombre est el hecho de no estar de acuerdo. La guerra es una de las muchas maneras de hacerlo. Creo que an hay muchos que no comprenden nuestro Credo. Pero ese es el proceso. El desconcierto. La frustracin. La educacin. La iluminacin. Y luego, por fin, el entendimiento. Estar en paz. Ezio se qued callado y luego dijo: Tiene sentido? Grazie. S. Ella se le qued mirando mientras se levantaba, perdido en sus pensamientos, con los ojos en la fortaleza. Te arrepientes de tu decisin? Vivir como Asesino durante tanto tiempo? l suspir. No recuerdo haber tomado ninguna decisin. Esta vida me eligi a m. Entiendo contest ella y baj los ojos al suelo. Durante tres dcadas he servido en memoria de mi padre y mis hermanos y he luchado por los que haban sufrido el dolor de la injusticia. No me arrepiento de aquellos aos, pero ahora... Respir hondo, como si una fuerza superior a l se hubiera liberado de sus garras, y apart la mirada del castillo para mirar el guila que continuaba volando alto. Ahora ha llegado el momento de vivir mi vida y dejarlos. De dejar todo esto.

Ella le cogi de la mano. Entonces sultalo, Ezio. Sultalo. No caers muy lejos.

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Era media tarde cuando llegaron a la puerta del patio interior. Estaba abierta y unas plantas trepadoras suban alrededor de los pilares. Encima tenan el mecanismo de los cabestrantes adornado con enredaderas. Cruzaron el patio interior y all, tambin, las puertas estaban abiertas y haba indicios de que alguien haba salido apresuradamente. Un carro abandonado, medio lleno de provisiones, se encontraba cerca de un enorme platanero muerto debajo del cual haba un banco de piedra roto. Ezio se dirigi a la torre del homenaje y baj por una escalera hasta las entraas del castillo, portando una antorcha que les dio luz mientras atravesaban una serie de pasillos sombros hasta que, por fin, se detuvieron ante una gigantesca puerta hecha con un tipo de piedra lisa y verde. Tena cinco ranuras en la superficie, dispuestas en semicrculo a la altura del hombro. Ezio se descolg el fardo y de all sac las cinco llaves. Sopes la primera en la mano. El final del camino dijo, tanto a s mismo como a Sofa. An no dijo Sofa. Antes tenemos que averiguar cmo abrir la puerta.

Ezio examin las llaves y las ranuras en las que deban encajar. Los smbolos que las rodeaban le dieron la primera pista. De alguna manera los smbolos tienen que encajar con las llaves dijo, pensativo. S que Altar habra tomado todas las precauciones posibles para proteger este archivo. Tiene que haber una secuencia. Si no consigo acertar, temo que la puerta permanezca cerrada para siempre. Qu esperas encontrar al otro lado? Sofa habl como sin aliento, casi turbada. La propia voz de Ezio se haba convertido en un susurro, aunque no haba nadie ms que ella que pudiera orle. Conocimiento, sobre todo. Altar era un hombre profundo y un prolfico escritor. Construy este lugar como un depsito de toda su sabidura. La mir. S que vio muchas cosas en su vida, y aprendi muchos secretos, tanto perturbadores como profundos. Adquiri tal conocimiento que habra llevado a la desesperacin a hombres de menos vala. Y es prudente entrar ah? Estoy preocupado, es cierto. Pero sonri, como ya deberas saber, no soy un hombre de poca vala. Ezio..., el bromista de siempre. Sofa le devolvi la sonrisa, aliviada por que la tensin

se hubiera roto. Dej la antorcha en un aplique, donde les daba a ambos suficiente iluminacin para poder leer. Advirti que los smbolos de la puerta haban empezado a brillar con una luz indefinible, apenas perceptible pero clara, y que las llaves tambin resplandecan, por lo visto, como respuesta. Fjate en los smbolos de estas llaves. Intenta describirlos en voz alta mientras yo miro los de la puerta. Sofa se puso las gafas y cogi la primera llave que le haba dado. Mientras hablaba, l estudiaba las marcas de la puerta con detenimiento. Entonces Ezio solt un grito ahogado al comprenderlo. Claro. Altar pas mucho tiempo en el este y all aprendi mucho. Hizo una pausa. Los caldeos! Te refieres a que tiene algo que ver con las estrellas? S, las constelaciones. Altar viaj a Mesopotamia, donde vivan los caldeos. S, pero vivieron all hace dos mil aos. Tenemos libros, de Herodoto, de Diodoro Sculo, que nos cuentan que fueron grandes astrnomos, pero no hay detalles de su trabajo. Altar s lo conoci y lo pas aqu, codificado. Debemos aplicar nuestro escaso conocimiento de las estrellas.

Es imposible! Todos sabemos que consiguieron calcular que haba una diferencia de cuatro minutos con el ao solar, y que eso es muy preciso, pero cmo lo hicieron eso ya es otra cuestin. Tuvieron en cuenta las constelaciones y los movimientos de los cuerpos celestes del cielo. Mediante ellos creyeron que podan predecir el futuro. Construyeron grandes observatorios... Eso son habladuras! Eso es lo nico que tenemos y mira, mira aqu. No reconoces esto? Sofa mir el smbolo grabado en una de las llaves. Lo ha dejado poco claro adrede, pero no es esa seal Ezio la constelacin de Leo? Ella ech un vistazo a lo que le mostraba. Creo que s! exclam y levant la vista, entusiasmada. Y mira. Ezio se volvi hacia la puerta y observ las marcas cerca de la muesca que acababa de examinar. Aqu, si no me equivoco, hay un diagrama de la constelacin de Cncer. Pero esa es la constelacin al lado de Leo, no? Y no es tambin el signo que precede a Leo en el Zodiaco? Que fue inventado por... Los caldeos! Veamos si la teora se sostiene dijo Ezio al mirar

la siguiente muesca. Aqu est Acuario. Qu apropiado! brome Sofa, pero mir las llaves con seriedad. Por fin levant una. Acuario est acompaado de Piscis y Capricornio dijo, pero el que va despus de Acuario es Piscis. Y creo que aqu est! Veamos si aqu el orden va de forma similar. Trabajaron afanosamente y a los diez minutos descubrieron que su suposicin pareca funcionar. Cada llave llevaba el smbolo de una constelacin que corresponda a un signo del Zodiaco, y cada signo en la llave corresponda a una muesca asociada con la constelacin que la preceda inmediatamente en el ciclo zodiacal. Menudo hombre tu Altar! exclam Sofa. An no hemos terminado respondi Ezio. Con cuidado, puso la primera llave en lo que esperaba que fuera la muesca que le corresponda y... encaj. Y lo mismo sucedi con las otras cuatro. Y entonces, casi como un anticlmax, despacio, suave y silenciosamente, la puerta verde se desliz por el suelo de piedra. Ezio se qued en la entrada. Un largo pasillo se abra ante l y, cuando mir, dos antorchas se encendieron a la vez, espontneamente. Cogi una de su aplique y avanz. Entonces, vacil y se volvi hacia Sofa.

Ser mejor que salgas de ah vivo dijo ella. Ezio le dedic una sonrisa pcara y le apret fuerte la mano. Esa es mi intencin dijo. Continu avanzando. Al hacerlo, la puerta de la cripta volvi a cerrarse, tan rpido que a Sofa apenas le dio tiempo a reaccionar.

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Ezio camin despacio por el pasillo, que, conforme avanzaba, cada vez se inclinaba ms hacia abajo y se ensanchaba. Apenas haba necesitado la antorcha, puesto que las paredes estaban llenas de ellas, y se encendan por algn misterioso proceso al pasar. Pero no le caus inquietud ni temor. Era curioso, pero se senta como si fuera a casa. Como si algo estuviera completndose. El pasillo desembocaba en una vasta cmara redonda de cuarenta y cinco metros de dimetro y cuarenta y cinco de altura hasta la cpula, como la nave circular de una baslica maravillosa. En aquella estancia haba cajas que alguna vez habran contenido artefactos, pero ahora estaban vacas. Las mltiples galeras que la recorran estaban cubiertas de estanteras, todas las paredes estaban llenas de ellas. Ezio advirti asombrado que todas estaban vacas. Pero no tuvo tiempo para reflexionar sobre aquello, puesto que un enorme escritorio de roble en un alto podio, colocado en el otro extremo de la habitacin, frente a la entrada, atrajo de forma irresistible su mirada. Una luz brillante iluminaba directamente desde arriba la figura alta que estaba sentada all. Entonces Ezio sinti algo parecido al

sobrecogimiento, porque en el fondo de su corazn saba lo que era. Se aproxim con veneracin y cuando estuvo lo suficientemente cerca como para tocar la figura encapuchada de la silla, se arrodill. La figura estaba muerta, llevaba muerta mucho tiempo. Pero la capa y la tnica blanca haban permanecido intactas al paso de los siglos, e incluso en su quietud el hombre muerto irradiaba... algo. Algn tipo de poder, pero no un poder terrenal. Ezio, despus de hacerle una reverencia, se levant de nuevo. No se atrevi a bajarle la capucha para ver su rostro, pero mir los huesos largos de sus manos esquelticas, extendidos sobre la superficie del escritorio, como si le atrajeran. Haba una pluma y unas hojas en blanco de pergamino antiguo en la mesa y un tintero seco. Bajo la mano derecha de la figura haba una piedra circular, parecida a las llaves de la puerta, pero labrada con ms delicadeza y del alabastro ms fino que haba visto jams, pens Ezio. No hay libros dijo Ezio en el silencio. No hay artefactos... Tan solo t, fratello mio. Apoy una mano con cuidado sobre el hombro del hombre muerto. No estaban emparentados por sangre, pero los lazos de la Hermandad los unan ms que los de una familia. Requiescat in Pace, oh, Altar. Pens que haba captado un movimiento por el rabillo

del ojo y baj la mirada. Pero no haba nada, salvo que la piedra del escritorio no estaba bajo la mano que Ezio imagin que la tapaba. Un truco de la luz. Nada ms. Ezio supo por instinto lo que tena que hacer. Us un pedernal para encender la vela en el escritorio y estudi la piedra con ms detenimiento. Acerc la mano para cogerla. En cuanto la tuvo en la mano, la piedra comenz a brillar. La alz hasta su rostro cuando unas nubes familiares se arremolinaron, envolvindole...

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Dices que Bagdad ha sido saqueada? S, Padre. Los mongoles de Khan Hulagu han pasado por la ciudad como una conflagracin. No ha sobrevivido nadie. l coloc una rueda de carro e hizo que la poblacin pasara en fila. Mat a todos aquellos cuya cabeza sobresaliera del centro de la rueda. Dej tan solo a los jvenes y maleables? S. Hulagu no es tonto. Ha destruido la ciudad. Ha quemado todas las bibliotecas. Ha destrozado la universidad. Ha matado a todos sus intelectuales y al resto. La ciudad nunca haba vivido tal holocausto. Y espero que no vuelva a suceder jams. Lo mismo digo, Padre. Te elogio, Darim. Est bien que hayas tomado la decisin de viajar a Alejandra. Te has ocupado de mis libros? S, Padre. Los que no les mandaste a los hermanos Polo, ya los he enviado a Latakia en carros para que los embarquen. Altar se sent encorvado junto a la puerta abierta de su gran archivo y biblioteca abovedada. Era muy distinta

ahora que estaba vaca. Agarr una pequea caja de madera. Darim tena el juicio suficiente para no preguntar a su padre de qu se trataba. Bien. Muy bien dijo Altar. Pero hay una cosa, algo fundamental, que no entiendo dijo Darim. Por qu construiste un archivo y una biblioteca tan grande durante tantas dcadas si no tenas la intencin de guardar all tus libros? Altar le interrumpi con un gesto de la mano. Darim, sabes muy bien que he ansiado sobrevivir a mi tiempo. Pronto emprender un viaje que no requiere ningn equipaje. Pero eres t quien ha respondido a tu propia pregunta. Lo que hizo Hulagu en Bagdad lo har tambin aqu. Los echamos una vez, pero volvern y, cuando lo hagan, Masyaf debe estar vaco. Darim se dio cuenta de que su padre abrazaba la cajita ms fuerte contra su pecho mientras hablaba, como si la estuviera protegiendo. Mir a Altar, tan frgil que pareca hecho de pergamino, pero por dentro tan resistente como el papel de vitela. Entiendo dijo. Entonces ha dejado de ser una biblioteca para convertirse en una cripta. Su padre asinti muy serio. Debe permanecer oculta, Darim. Lejos de las manos codiciosas. Al menos hasta que haya transmitido el secreto que contiene.

Qu secreto? Altar sonri y se levant. No importa. Vamos, hijo mo. Ve con tu familia y vive bien. Darim le abraz. Todo lo bueno en m empez contigo dijo. Se separaron. Luego, Altar cruz la puerta. Una vez dentro, se prepar para tirar de una gran palanca en el interior, junto al dintel. Finalmente esta se movi y, tras completar el arco, se coloc en su sitio. Poco a poco, una pesada puerta de piedra verde surgi del suelo para cerrar la abertura. Padre e hijo se quedaron mirando sin palabras cuando apareci la puerta. Darim intent controlarse con todas sus fuerzas, pero al final no pudo contener las lgrimas cuando la puerta encerr a su padre vivo en una tumba. Finalmente se vio frente a lo que a todos los efectos era una superficie lisa. Tan solo el color la diferenciaba de las paredes, eso y sus curiosas muescas. Darim se golpe el pecho, lleno de dolor, se dio la vuelta y se march. Quines eran los que vinieron antes?, pens Altar mientras avanzaba sin prisa por el largo pasillo que le llevaba a la gran cmara subterrnea, abovedada. Al pasar, las antorchas de las paredes iluminaban su camino,

alimentadas por un gas combustible que les llegaba por unas tuberas ocultas en las paredes, y prenda gracias a unos pedernales, cuando su peso accionaba una presilla bajo el suelo. Ardan unos minutos a sus espaldas y luego volvan a apagarse. Qu les haba llevado all? Por qu se haban marchado? Y aquellos artefactos? Esos que nosotros hemos llamado Fragmentos del Edn. Mensajes en botellas. Instrumentos abandonados para ayudarnos, para guiarnos. O luchamos por controlar sus desperdicios, otorgando un fin y un significado divino a simples juguetes de los que ellos se deshicieron?. Continu arrastrando los pies por el pasillo, agarrando la caja, con las piernas y los brazos doloridos por el cansancio. Por fin lleg a la gran sala sombra y la cruz sin ms ceremonias. Lleg a su escritorio con el alivio que siente un hombre que se ahoga, cuando encuentra un palo al que aferrarse en el mar. Se sent, coloc la caja con cuidado a su lado, a su alcance, incapaz de apartar las manos de ella. Cogi papel, la pluma y la tinta. Moj la pluma, pero no escribi. Pens en cambio en lo que haba escrito, algo de su diario. La Manzana es ms que un catlogo de lo que nos precede. Dentro de su interior que se retuerce y

chisporrotea he visto retazos de lo que sera. Tal cosa no debera ser posible. Tal vez no lo sea. Quiz sea simplemente una sugerencia. Contemplo las consecuencias de esas visiones: son imgenes de cosas que van a pasar o solo lo que podra suceder? Podemos influir en el resultado? Nos atrevemos a intentarlo? Y al hacerlo, aseguramos solo lo que hemos visto? Como siempre, me debato entre actuar o no, sin estar seguro de si marcar la diferencia. Se supone que yo debo cambiar algo? Aun as, sigo escribiendo en este diario. No es eso un intento de cambiar, o garantizar, lo que he visto? Qu ingenuo es creer que habr una sola respuesta a cada pregunta. A cada misterio. Que existe una nica luz divina que trae paz y amor. Pienso que es una luz que nos ciega y nos obliga a seguir tropezando en la ignorancia. Anso el da en que los hombres se apartarn de los monstruos invisibles y volvern a abrazar una visin del mundo ms racional. Pero esas nuevas religiones son muy convenientes y prometen un terrible castigo para los que las rechazan. Me preocupa que el miedo nos mantenga pegados a lo que es la mayor mentira jams contada... El anciano se sent un rato en silencio, sin saber si senta esperanza o desesperacin. Tal vez ninguna de las

dos. Tal vez las haba superado con la edad, las haba sobrevivido. El silencio de la gran sala y su penumbra le protegan como los brazos de una madre. Pero segua sin poder dejar al margen su pasado. Apart los materiales de escritura, acerc la caja hacia s y coloc ambas manos sobre ella, protegindola, de qu? Entonces le pareci que Al Mualim estaba frente a l. Su viejo Mentor. El viejo traidor. Al que al final desenmascar y destruy. Pero cuando el hombre habl, lo hizo de forma amenazadora y autoritaria. En la sabidura est el dolor. Y el que aumenta sus conocimientos aumenta su pena. El fantasma se inclin hacia delante para susurrar con urgencia al odo de Altar . Destryela! Destryela como dijiste que haras! No, no puedo! Entonces oy otra voz y le dio un vuelco el corazn. Se dio la vuelta y Al Mualim desapareci. Pero era ella? No poda verla! Pisaste una lnea muy fina, Altar dijo Mara Thorpe. Su voz era joven y firme, como cuando la haba conocido, haca siete dcadas. Me ha dominado la curiosidad, Mara. Aunque este artefacto es terrible, contiene maravillas. Me gustara entenderlo lo mejor que pueda.

Qu te ha dicho? Qu ves? Extraos mensajes y visiones. De quienes vinieron antes, de su ascenso, de su cada... Y qu hay de nosotros? Dnde estamos? Somos eslabones de una cadena, Mara. Pero qu pasa con nosotros, Altar? Con nuestra familia? Qu dice la Manzana? Altar contest: Quines fueron los que vinieron antes? Qu les trajo aqu? Hace cunto tiempo? Pero se lo deca ms a s mismo que a Mara, que volvi a interrumpir sus pensamientos. Deshazte de esa cosa! Ese es mi deber, Mara le dijo Altar a su mujer, con una voz llena de tristeza. Entonces ella grit de forma terrible y luego su garganta emiti un estertor y muri. Fuerza, Altar susurr. Mara! Dnde... dnde ests? Y grit a la gran sala: Dnde est?! Pero la nica respuesta fue el eco. Entonces apareci una tercera voz, afligida, pero que intent calmarlo. Padre, se ha ido. No te acuerdas? Se ha ido dijo Darim. Dnde est mi esposa?

Han pasado veinticinco aos, viejo iluso! Est muerta! le grit su hijo, enfadado. Djame. Djame con mi trabajo! Padre, qu sitio es este? dijo, ms bajo ahora. Para qu sirve? Es una biblioteca. Y un archivo. Para mantener a salvo todo lo que he aprendido. Todo lo que me han enseado. Qu te han enseado, Padre? Hubo una pausa. Qu pas en Alamut antes de que vinieran los mongoles? Qu descubriste? Y entonces se hizo el silencio, que cubri a Altar como un cielo clido y en l dijo: Su propsito lo conozco ahora. Sus secretos son mos. Sus motivos son claros. Pero este mensaje no es para m, sino para otro. Mir la caja sobre el escritorio que tena ante s. No debera volver a tocar esa cosa espantosa. Pronto me marchar de este mundo. Ha llegado mi hora. Todos los momentos del da estn empaados por los pensamientos y los miedos nacidos de esta conciencia. Todas las revelaciones que me prometieron se han terminado. No hay otro mundo ms all. Ni vuelta a este. Simplemente se ha terminado. Para siempre. Y abri la caja. Sobre una base de terciopelo marrn estaba la Manzana. Un Fragmento del Edn.

Me han dicho que esta Manzana primero estuvo oculta en Chipre y despus se perdi en el mar, la arrojaron al ocano... Nadie debe encontrar esta Manzana hasta que llegue el momento. La mir un instante, luego se levant y fue a un hueco oscuro que haba detrs de l. Accion una palanca que abra una puerta pesada que a su vez cubra una hornacina escondida, en la que haba un pedestal. Altar sac la Manzana de la caja, ms pequea que un baln, y la coloc enseguida en el pedestal. Antes de verse tentado se movi rpidamente, y volvi a tirar de la palanca. La puerta del hueco se cerr con firmeza para siempre. Altar saba que la palanca ya no volvera a funcionar durante dos siglos y medio. Tal vez haba llegado el momento de que el mundo progresara. Aunque para l la tentacin haba cesado. Se volvi a sentar en el escritorio y sac de un cajn un disco de alabastro blanco. Encendi una vela que haba a su lado y cogi el disco con ambas manos para levantarlo ante sus ojos. Los cerr para concentrarse, y empez a imbuir al alabastro sus pensamientos, su testamento. La piedra brill e ilumin su cara durante largo rato. Entonces el brillo se apag y qued a oscuras. Ezio le dio la vuelta al disco en sus manos, bajo la luz de la vela. No tena ni idea de cmo haba podido enterarse de todo lo que saba ahora, pero senta una profunda

comunin, un parentesco, incluso, con la cscara que estaba a su lado. Mir a Altar, incrdulo. Otro artefacto? pregunt. Otra Manzana?

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Saba lo que hacer y lo hizo como si siguiera en un sueo. Con cuidado, dej de nuevo el disco sobre el escritorio y se volvi hacia el oscuro hueco que tena detrs. Saba dnde buscar la palanca, que cedi al instante cuando tir de ella suavemente. Al abrirse la puerta, solt un grito ahogado. Cre que tan solo haba una. La que Maquiavelo y yo enterramos para siempre en la cripta bajo la iglesia de San Nicola in Carcere. Y ahora... son dos!. Examin la Manzana un momento. Era oscura y estaba fra, sin vida. Pero not que su mano, como si fuera independiente de su voluntad, quera tocarla. Con un gran esfuerzo, se contuvo. No! Te quedars aqu! Retrocedi un paso. Pero entonces la Manzana se encendi y su luz le ceg. l retrocedi tambalendose y se dio la vuelta para ver el mundo el mundo! en el centro de la cmara ahora deslumbrante, dando vueltas en el espacio, a seis metros del suelo, una vulgar bola gigante de color azul, marrn, blanco y verde. No! grit, tapndose los ojos con las manos. Ya he hecho suficiente! He vivido mi vida lo mejor que he

podido, sin saber su objetivo, pero atrado como una polilla a una luna distante. Basta ya! Escucha. Eres el canal de transmisin de un mensaje que t no tienes que entender. Ezio no tena ni idea de dnde vena la voz o a quin perteneca. Se quit las manos de los ojos y se tap con ellas los odos, volvindose hacia la pared, moviendo el cuerpo adelante y atrs como si le estuvieran pegando. Le dieron la vuelta para que mirara la habitacin. Flotando en el aire, llenando el llamativo resplandor, haba billones de nmeros e iconos, clculos y frmulas, palabras y letras, algunos mezclados, otros unidos para conseguir un significado espordico, que se volvan a separar para dar lugar al caos. Y en medio la voz de un anciano; vieja porque de vez en cuando temblaba. Pero con autoridad. Era la voz ms poderosa que Ezio haba odo en su vida. Me oyes, cero a la izquierda? Me oyes? Y entonces, algo parecido a un hombre camin hacia l desde una gran distancia, caminando por el remolino de todos los smbolos que el hombre haba usado en algn momento para darle sentido a todo; caminando por el aire, por el agua, pero no por tierra. Ezio saba que la figura no lograra tocarle. Estaban en dos extremos de un abismo insalvable. Ah, ests ah. Los nmeros alrededor de la figura se movieron,

parpadearon y empezaron a huir unos de otros sin poder escapar, en una especie de pesadilla entrpica. Pero la figura era ms ntida. Era un hombre. Ms alto y robusto que la mayora de los hombres. A Ezio le recordaba a una de esas estatuas de los dioses griegos que Miguel ngel le haba enseado cuando el Papa Julio confisc la coleccin de los Borgia. Aunque era un dios viejo. Zeus o Poseidn. Con una barba poblada. Los ojos le brillaban con una sabidura sobrenatural. A su alrededor, los dgitos y las ecuaciones colgantes dejaron de batallar entre ellos y por fin comenzaron a marcharse, cada vez ms rpido, hasta que ya no qued ninguno, y el mundo tampoco estaba; lo nico que quedaba era aquel... hombre. De qu otro modo iba a llamarlo Ezio? Tinia. Me llamo Tinia. Creo que has conocido a mis hermanas. Ezio mir a la criatura, pero esta miraba a la ltima frmula que quedaba mientras se escabulla por el ter. Cuando a continuacin habl, su voz pareci extraamente humana, un poco insegura. Un lugar raro, este nexo de Tiempo. No estoy acostumbrado a los... clculos. Ese siempre ha sido el campo de Menrva. Mir a Ezio inquisitivamente. Pero haba algo ms: una profunda tristeza y una especie de orgullo paterno. Veo que an te quedan muchas preguntas. Quines

somos? Qu fue de nosotros? Qu deseamos de ti? Tinia sonri. Tendrs tus respuestas. Tan solo escucha y te las dir. La sala se vaci de luz y una vez ms un fantasmal globo azul giratorio apareci directamente detrs de Tinia, y poco a poco fue aumentando de tamao hasta que ocup casi la cmara entera. Antes y despus del final, buscamos salvar el mundo. Unos pequeos puntos comenzaron a aparecer en el enorme globo giratorio, uno detrs de otro. Esas son seales de donde construimos criptas en las que trabajar, cada una dedicada a una forma distinta de salvacin. Ezio vio uno de los puntos, entre todos los que haba, que brillaba intensamente. Estaba cerca de la costa este de un vasto continente que nunca hubiera imaginado que de verdad existiera, salvo porque su amigo Amerigo Vespucio haba descubierto una costa all haca una dcada, y l haba visto el mapa de Waldseemller que representaba el mundo descubierto. Pero lo que aquel mapa describa era tan solo el sur. Poda haber ms? Un enorme trozo de tierra? Pareca imposible. Se pusieron bajo tierra para evitar la guerra que se desarrollaba arriba, y tambin como precaucin por si no logrbamos nuestro objetivo a pesar de los

esfuerzos. Ezio vio que los rayos de luz empezaban a extenderse como lneas por el globo que rotaba lentamente, desde todos los otros puntos marcados en l hasta el del extrao nuevo continente, y continuaron hasta que el mundo entero estuvo cruzado por una filigrana de lneas de luz. El conocimiento de cada una de las criptas se transmiti a un nico lugar... El punto de vista de Ezio cambi mientras observaba la gran imagen del mundo; pareca caer en picado hacia l y bajar por el espacio, hasta que le pareci que iba a chocar contra el suelo; luego volvi a bajar y bajar por un palo, como si estuviera en un pozo, hasta que apareci en un inmenso edificio subterrneo, como un templo o el saln de un palacio. Era nuestro deber..., el mo, el de mis hermanas, Menrva y Uni, clasificar y probar todo lo que recogamos. Elegimos esas soluciones porque otorgaban la mxima esperanza y nos dedicamos a demostrar sus ventajas. Y de hecho, Ezio estaba en una gran sala, en la misteriosa cripta de una tierra misteriosa o eso pareca , y all, cerca de Tinia, estaban Menrva y Uni, con las que Ezio se haba encontrado antes... Probamos seis seguidos y cada uno fue ms alentador que el anterior. Pero ninguno funcion.

Y entonces, el mundo se acab. La ltima declaracin fue hecha de un modo tan simple y con tal tono realista que Ezio se sorprendi. Vio a Menrva, entristecida, y a Uni, enfadada. Continu mirando mientras Tinia activaba un complejo mecanismo que provoc que las grandes puertas de aquel lugar se cerraran. Y entonces... Entonces, una gran ola de indescriptible poder alcanz la parte superior de la enorme bveda del cielo y lo ilumin como diez mil luces del norte. Ezio pareca estar en medio de cientos de miles de personas, en una elegante ciudad, que contemplaban la muestra sobrenatural sobre sus cabezas. Pero la suave brisa que soplaba entre ellas cambi de cfiro a tormenta, y luego a huracn en menos de un minuto. Las personas se miraban unas a otras sin dar crdito y, luego, aterrorizadas, y se marcharon corriendo para ponerse a salvo. El cielo, todava ardiendo con llamas verdes, comenz a chisporrotear, lleno de relmpagos. Los truenos retumbaban, aunque no haba nubes, y los rayos caan de los cielos hacia los rboles, los edificios y la gente. Los escombros volaban por el aire, destrozando todo a su camino. A continuacin, un temblor colosal hizo que el suelo se sacudiera. Los que quedaban al aire libre perdieron el equilibrio y fueron aplastados por piedras y rocas,

arrastrados por el viento como pelotas de papel, antes de que pudieran levantarse. La tierra volvi a sacudirse, con ms violencia esta vez, y los gritos de los afectados quedaron ahogados por el estallido de la tormenta y el aullido ensordecedor del vendaval. Los supervivientes corrieron a buscar refugio, algunos se esforzaban por mantener el equilibrio agarrndose a los laterales de los edificios que quedaban en pie, mientras intentaban seguir avanzando. Sin embargo, en medio de la devastacin general, los grandes templos se mantenan firmes, intactos ante la catstrofe a su alrededor, rindiendo tributo al ingenio tcnico de aquellos que los haban construido. Pero otro gran temblor sacudi el suelo, y luego otro. Una ancha carretera se parti por la mitad en toda su longitud y la gente huy del abismo que cada vez se abra ms. Para entonces, el cielo estaba ardiendo, arcos de relmpagos iban de un horizonte a otro, y la parte superior del firmamento pareca a punto de estallar. Despus, Ezio crey ver la Tierra desde lejos otra vez, envuelta por una erupcin solar descomunal, atrapada en una red de bolas de fuego gigantescas, y entonces, de manera inconcebible, el mundo se movi de su eje y comenz a rodar... La ciudad elegante, la coleccin refinada y sofisticada de edificios altos y parques muy cuidados, qued dividida con heridas abiertas, cuando la

tierra se separ y se hundi, llevndose edificios que antes estaban intactos y dejndolos hechos trizas. Las pocas personas que quedaban en las calles gritaban, un ltimo grito desesperado de agona cuando el cambio en los polos terrestres dej la superficie de la Tierra vulnerable a una radiacin mortal provocada por las erupciones solares. Las ltimas estructuras salieron volando como un castillo de naipes derribado por el viento. Y entonces, tan de repente como haba empezado, todo se calm. Las luces del norte cesaron como la llama de una vela se apaga cuando un hombre la sopla y, casi inmediatamente, el viento amain. Pero la devastacin era total. No se haba salvado casi nada. El fuego y el humo, la oscuridad y la decadencia lo dominaban todo. A travs del miasma, a Ezio le lleg la voz de Tinia. O la de alguien como l. Ya no estaba seguro de nada. Escucha. Tienes que ir all. Al lugar que creamos... Que creamos y perdimos. Toma mis palabras. Psalas de tu cabeza a tus manos. As abrirs el Camino. Pero te advierto que todava habr muchos cambios y no s cmo terminarn las cosas, ni en mi tiempo ni en el tuyo. La tormenta de polvo estaba amainando y la lava lquida se enfriaba. El tiempo se aceler mientras unos brotes diminutos salan del suelo y volvan a arraigar. La entrada a una cripta subterrnea se abri, la gente de la Primera Civilizacin sali y comenzaron a reconstruir.

Pero eran menos y no aumentaron. A lo largo de muchos siglos disminuyeron, hasta que solo quedaron unos cientos, despus unas docenas y, ms tarde, ninguno... Lo que reconstruyeron fue reclamado por los bosques conquistadores. Sus nuevos edificios desaparecieron, devorados por el tiempo. Un paisaje de colinas bajas y densa vegetacin envolvi aquellas grandes expansiones no cubiertas de llanuras. Y entonces, apareci gente, pero distinta a los Primeros Llegados. Ahora eran humanos. Los que los Primeros Llegados haban creado como esclavos ahora los liberaran, se convertiran en sus herederos. Algunos, de hecho, haban sido amantes de los Primeros Llegados y de ellos haba surgido un pequeo linaje de personas con poderes sobrenaturales. Pero los verdaderos herederos eran los humanos. Los primeros en aquella tierra desconocida eran hombres y mujeres con la piel muy morena y el pelo largo, liso y negro. Un pueblo orgulloso, que cazaba un extrao ganado de pelo marrn oscuro, montaba ponis a pelo, y usaba arcos y flechas. Esta gente viva en tribus disgregadas y luchaban entre s, pero derramando poca sangre. Entonces llegaron nuevas personas. Gente ms plida, cuya ropa era distinta y les cubra ms el cuerpo. Esa gente vena en barcos desde Europa, atravesando el Mare Occidentalis. Esa gente mataba a otros y les echaban de sus tierras para establecer all sus granjas, sus aldeas, y al final,

pueblos y ciudades que compitieran con los de la civilizacin perdida que haba desaparecido en la tierra hacia muchos milenios. Nunca lo olvides. No es eleccin tuya abandonar la lucha por la justicia. Incluso cuando parezca que no pueda ganarse, que se ha perdido toda esperanza, la lucha, la lucha asegura la supervivencia de la justicia, la supervivencia del mundo. Vives manteniendo el equilibrio al borde de un precipicio, no puedes evitarlo. Tu trabajo es asegurarte de que el equilibrio no se incline nunca demasiado hacia el lado equivocado. Y puedes hacer otra cosa para asegurarte de que nunca suceda: puedes amar. Ezio se aferr al escritorio. A su lado, Altar segua sentado en su silla. No se haba movido nada sobre la mesa, ni siquiera un trozo de pergamino, y el cabo de la vela arda con una luz constante. No saba cmo haba llegado del hueco al escritorio, pero retrocedi unos pasos. La Manzana segua en el pedestal, fra e inerte. Apenas poda distinguir su contorno en la penumbra. Advirti que su caja, cubierta de polvo, estaba sobre el escritorio. Se calm y volvi a cruzar la gran cmara para dirigirse al pasillo que le devolvera a la luz del sol, a Sofa. Pero en la entrada de la gran biblioteca, se volvi una vez ms. Le pareci estar muy lejos ya, y mir una ltima

vez a Altar, sentado para toda la eternidad en el fantasma de su biblioteca. Adis, Mentor dijo.

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Al alcanzar la puerta exterior, Ezio encontr la palanca junto al dintel y tir de ella. Obediente, la puerta verde se desliz hasta meterse en el suelo. Y all estaba Sofa, leyendo un libro, esperndole. Sonri al verle aparecer, se levant, se acerc a l y le cogi de la mano. Has vuelto dijo, incapaz de ocultar el tono de alivio en su voz. Te lo promet. Has encontrado lo que buscabas? He encontrado... suficiente. Ella vacil. Crea... Qu? Crea que ya no volvera a verte. A veces nuestros peores presentimientos son en los que menos debemos confiar. Ella le mir. Debo de estar loca. Creo que me gusta incluso ms cuando te pones pedante. Hizo una pausa. Qu hacemos ahora? Ezio sonri. Nos vamos a casa contest.

TERCERA PARTE
Oh eterna luz que en ti sola te inflamas, sola te entiendes, y por ti entendida y entendedora, te complaces y amas. En la circulacin que concebida luca en ti cual lumbre reflejada, por mis ojos un tanto circuida, dentro de s. El Paraso de Dante

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Ezio estuvo callado la mayora del viaje de vuelta a Constantinopla. Sofa, que recordaba la seria advertencia de Selim, se cuestionaba si era prudente regresar all, pero se limit a decir: An queda trabajo que hacer. Se pregunt cmo se encontraba l, pareca tan encerrado en s mismo..., casi enfermo. Pero cuando aparecieron las cpulas doradas y los blancos minaretes en la costa norte, le mejor el nimo y ella vio cmo volva aquel brillo a sus ojos gris oscuro. Regresaron a su tienda. Estaba casi irreconocible. Azize la haba modernizado y todos los libros estaban bien colocados en las estanteras, en un orden impecable. Azize casi se deshizo en disculpas cuando le devolvi las llaves a Sofa, pero la propietaria se haba dado cuenta de que la librera estaba llena de clientes. Dogan desea veros, Mentor dijo Azize cuando salud a Ezio. Y estad tranquilo. El prncipe Suleiman sabe que habis regresado y tenis su proteccin. Pero su padre insiste en que no deberais quedaros mucho tiempo. Ezio y Sofa intercambiaron una mirada. Llevaban ya mucho tiempo juntos, seis meses por lo menos, desde que ella se haba empeado en acompaarle en su viaje a

Masyaf, una peticin a la que l accedi, para su sorpresa, sin objecin alguna. De hecho, le pareci muy bien. Con Dogan, Ezio se haba asegurado de que los Asesinos turcos tuvieran una base firme en la ciudad con el acuerdo tcito de Suleiman y bajo su proteccin extraoficial. El trabajo haba empezado expulsando de la ciudad y del imperio a los bizantinos y otomanos renegados, que ahora no tenan lder, tras la muerte de Ahmet y Manuel, y los jenzaros, bajo la mano de hierro de Selim, saban que no haba ms desacuerdos en sus filas. No haca falta, puesto que su prncipe preferido se haba convertido en su rey. En cuanto a los Templarios, haban perdido sus zonas de influencia en Italia y ahora en el este, as que haban desaparecido. Pero Ezio saba que eran un volcn dormido, no extinto. Su preocupacin se centr en el Lejano Oriente y se pregunt qu significara la informacin transmitida por Tinia y el globo fantasmal para los continentes que an no se haban descubierto si existan al otro lado del mar Occidental. Dogan, aunque careca del mpetu de Yusuf, lo compensaba con sus dotes de organizacin y su completa devocin al Credo. Podra llegar a ser Mentor algn da, pens Ezio. Pero sus propios sentimientos parecan ir a la deriva. Ya no saba en qu creer, si es que crea en algo, y

eso, entre otras cosas, fue lo que le preocup durante el largo viaje a casa. A casa! A qu llamaba casa? Roma? Florencia? A su trabajo? Pero no tena un hogar de verdad y saba en el fondo que su experiencia en la cmara oculta de Altar en Masyaf haba marcado el final de una pgina en su vida. Haba hecho lo que haba podido, y haba logrado paz y estabilidad de momento en Italia y en el este. No poda permitirse pasar un poco de tiempo ocupndose de su vida? Saba que se le estaban agotando los das, pero an le quedaban unos cuantos para cosechar lo sembrado. Si se atreva a arriesgarse. Ezio pas su quincuagsimo tercer cumpleaos, en el solsticio de verano de 1512, con Sofa. Cada vez le quedaban menos das de los que le haba permitido quedarse Selim. Su estado de humor pareca sombro. Estaban inquietos, como si un gran peso colgara sobre ellos. En su honor, ella haba preparado un banquete totalmente florentino: salsicce di cinghiale y fettunta, l ue go carciofini sottolio , seguido de spaghetti allo scoglio y bistecca alla fiorentina ; y despus un buen pecorino seco. El pastel que hizo fue un castagnaccio, y aadi algunos brutti ma buoni por si acaso. Pero decidi que el vino deba ser del Vneto. Estaba todo delicioso y pusieron mucho de su parte

ambos, pero ella se dio cuenta de que la comida, incluso la comida de casa, que le haba costado una fortuna, era lo ltimo que Ezio tena en la cabeza. Qu hars? le pregunt. l suspir. Volver a Roma. Mi trabajo aqu ya ha terminado. Hizo una pausa. Y t? Quedarme aqu, supongo. Seguir adelante como siempre he hecho. Aunque Azize es mejor librera que yo. A lo mejor deberas probar algo nuevo. No s si me atrevera yo sola. Esto es lo que conozco. Aunque... Se le quebr la voz. Aunque qu? Ella le mir. Estos ltimos meses, casi hace un ao ya, he aprendido que hay una vida aparte de los libros. Toda la vida est fuera de los libros. Has hablado como un autntico erudito! La vida entra en los libros. No al revs. Sofa le observ con atencin. Se pregunt cunto ms dudara. Y si alguna vez lo haba pensado. Si se atrevera. Si es que no quera, aunque trat de quitarse esa idea de la cabeza, y si ella se atrevera a animarle. Aquel viaje a Adrianpolis sin l haba sido la primera vez que se dio cuenta de lo que le estaba pasando, y estaba segura de que a l le haba sucedido lo mismo. Eran amantes, por

supuesto que eran amantes. Pero lo que ansiaba todava no haba ocurrido. Se quedaron sentados a la mesa un buen rato en silencio. Un silencio muy cargado. Azize, a diferencia de ti, no se ha recuperado de la terrible experiencia a manos de Ahmet dijo Ezio, finalmente, y sirvi, despacio, dos copas de Soave. Me ha pedido que te pregunte si puede trabajar aqu. Y qu inters tienes t en esto? Este lugar sera un excelente centro de inteligencia para los Asesinos seljuk. Se corrigi enseguida. Una funcin secundaria, desde luego, y le otorgara a Azize un papel ms tranquilo en la Orden. Bueno, si t... Y qu ser de m? Ezio trag saliva. Me preguntaba si... Se apoy sobre una rodilla y el corazn de ella se volvi loco.

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Decidieron que sera mejor casarse en Venecia. El to de Sofa era el vicario general de Santa Maria Gloriosa dei Frari en el barrio de San Polo y se haba ofrecido a oficiar la boda. En cuanto se enter de que el difunto padre de Ezio haba sido el eminente banquero Giovanni Auditore, haba dado su bendicin al matrimonio de todo corazn. La conexin de Ezio con Pietro Bembo tambin ayud, y aunque el antiguo amante de Lucrecia Borgia no pudo asistir, pues estaba en Urbino, entre los invitados s se encontraba el dux Leonardo Loredan y un pintor con mucho futuro, Tiziano Vecellio, que, enamorado de la belleza de Sofa, y celoso del cuadro que le haba pintado Durero, se ofreci, por un precio de amigo, a hacer un doble retrato de ellos como regalo de boda. La Hermandad de los Asesinos le haba pagado a Sofa una generosa suma por su librera. Bajo la tienda, en la cisterna que Ezio haba descubierto, tapi y sell las cinco llaves de Masyaf. Azize, aunque estaba triste por su marcha, tambin estaba encantada con su nueva profesin. Se quedaron varios meses en Venecia, lo que le permiti a Sofa familiarizarse con la patria que apenas conoca, y convertir en amigos a los parientes que le quedaban. Pero hacia Ao Nuevo, Ezio comenz a

inquietarse. Haba recibido cartas impacientes de Claudia desde Roma. El Papa Julio II, protector de los Asesinos desde haca tiempo, se acercaba a su sexagsimo noveno cumpleaos y estaba enfermo. La sucesin todava no estaba clara y la Hermandad necesitaba que Ezio se encargara de la situacin durante el periodo intermedio que habra tras la muerte de Julio. Pero Ezio, aunque estaba preocupado, aplaz los preparativos de su marcha. Ya no quiero formar parte de estas cosas le dijo a Sofa en respuesta a su pregunta. Necesito tiempo para pensar por m mismo, por fin. Y pensar en ti mismo, tal vez. Tal vez eso tambin. Pero sigues teniendo una obligacin. Lo s. Tena otras cosas en mente. El lder de la rama del norte de Europa de la Hermandad, Desiderio Erasmo, le haba escrito a Claudia desde la Universidad de Cambridge, donde el estudioso errante estaba ahora viviendo y dando clases. Le haba escrito que all haba Doctor en Biblia de Wittenberg recin nombrado, un joven llamado Lutero, cuyas ideas religiosas deberan revisarse, puesto que parecan conducir a algo muy revolucionario, algo que podra amenazar de nuevo la frgil estabilidad de Europa. Le cont a Sofa su preocupacin.

Qu est haciendo Erasmo? Observa y espera. Reclutars hombres nuevos en la Orden si hay un cambio que la aleja de la Iglesia Romana en el norte? Ezio extendi las manos. Me aconsejar Desiderio. Neg con la cabeza. En todas partes siempre hay desacuerdo y divisin. No es esa una caracterstica de la vida? l sonri. Tal vez. Y puede que ya no sea mi lucha. Eso no suena muy propio de ti. Hizo una pausa. Un da me tienes que contar qu ocurri de verdad en aquella cripta bajo Masyaf. Algn da. Por qu no me lo cuentas ahora? La mir. Te dir esto. Me he dado cuenta de que el progreso de la humanidad hacia los objetivos de la paz y la unidad siempre ser un viaje, nunca un destino. Es como el viaje por la vida de cualquier hombre o mujer. El final es siempre la interrupcin de ese viaje. No hay conclusin. Siempre hay un asunto inacabado. Ezio sujetaba un libro en sus manos mientras hablaba, El Cancionero de Petrarca . Es as continu, la muerte nunca espera a que termines un libro. Entonces lee lo que puedas mientras puedas.

Con una renovada determinacin, Ezio hizo los preparativos para su viaje de vuelta a Roma. Para entonces, Sofa estaba embarazada.

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Por qu has tardado tanto? dijo Claudia bruscamente, luego tir de l para darle un beso fuerte en cada mejilla. Fratello mio. Te has engordado. Toda esa comida veneciana no te sienta muy bien. Estaban en el cuartel general de los Asesinos en la isla Tiberina. Era finales de febrero. La llegada de Ezio a Roma haba coincidido con el funeral del Papa Julio. Tengo buenas noticias, creo continu Claudia. Va a ser elegido Giovanni di Lorenzo de Medici. Pero tan solo es decano. Y desde cundo ha impedido eso convertirse en Papa? Bueno, ser una buena noticia si lo consigue. Tiene el apoyo de casi todo el Colegio de Cardenales. Ya han elegido un nombre, Len. Se acordar de m? Apenas puede olvidar aquel da en el duomo, en Florencia, cuando salvaste la vida de su padre. Y la suya, por cierto. Ah dijo Ezio, al recordar. Los Pazzi. Parece que fue hace mucho tiempo. Fue hace mucho tiempo. Pero el pequeo Giovanni ha crecido. Ahora tiene treinta y ocho aos, puedes

creerlo? Y es un tipo fuerte. Siempre que recuerde a sus amigos... Es fuerte. Eso es lo que cuenta. Y nos quiere a su lado. En ese caso, le apoyaremos. Le necesitamos tanto como l a nosotros. Eso es cierto. Ezio hizo una pausa para mirar la antigua sala. Cuntos recuerdos. Pero ahora era casi como si no tuvieran nada que ver con l. Tengo algo que discutir contigo, hermana. S? La cuestin de... mi sucesor. Como Mentor? Lo vas a dejar? No pareca sorprendida. Ya te he contado la historia de Masyaf. He hecho todo lo que he podido. El matrimonio te ha ablandado. A ti no te abland y te casaste dos veces. Apruebo a tu esposa, por cierto. Aunque sea veneciana. Grazie. Cundo ser el feliz acontecimiento? En mayo. Ella suspir. Es cierto. Este trabajo agota. La Santsima Madre sabe que solo te he sustituido dos breves aos, pero me doy

cuenta de lo que has estado cargando sobre tus hombros durante tanto tiempo. Has pensado en quin va a asumir la responsabilidad? S. Maquiavelo? Ezio neg con la cabeza. No lo aceptara nunca. Es demasiado pensador para ser un lder. Pero el trabajo, y lo digo con toda modestia, necesita una mente ms fuerte. Hay uno de los nuestros a quien nunca se le ha pedido que nos ayude salvo en misiones diplomticas. Le he tanteado y creo que est preparado. Y crees que los dems, el mismo Nicols, Bartolomeo, Rosa, Paola e Il Volpe le elegirn? Creo que s. A quin tienes en mente? A Ludovico Ariosto. A l? Fue embajador de Ferrara en el Vaticano dos veces. Y Julio por poco lo mata. No fue culpa suya. Julio tena un conflicto con el duque Alfonso por aquel entonces. Claudia pareca estupefacta. Ezio, has perdido la cabeza? No recuerdas con quin est casado Alfonso? Con Lucrezia, s.

Lucrezia Borgia. Ahora lleva una vida tranquila. Dselo a Alfonso! Adems, Ariosto es un hombre enfermo... y, por San Sebastin, es poeta los fines de semana! He odo que est trabajando en unas paparruchas sobre Sieur Rolando. Dante era poeta. Ser poeta no te castra automticamente, Claudia. Y Ludovico tiene tan solo treinta y ocho aos, tiene todos los contactos adecuados, y sobre todo, es fiel al Credo. Claudia se mostraba arisca. Se lo podras haber pedido tambin a Castiglione mascull. Es actor los fines de semana. Ya he tomado la decisin le dijo Ezio con firmeza. Pero dejaremos que el Consejo de los Asesinos sea quien lo ratifique. Ella se qued callada un buen rato, luego sonri y dijo: Es cierto que te hace falta un descanso, Ezio. Tal vez lo necesitemos todos. Pero cules son tus planes? No estoy seguro. Creo que me gustara ensearle Florencia a Sofa. Claudia pareca triste. All no queda mucho de los Auditore que puedas mostrarle. Annetta muri, lo sabas? Annetta? Cundo?

Hace dos aos. Crea que te haba escrito para contrtelo. No. Ambos se quedaron callados, pensando en su vieja ama de llaves, que haba permanecido fiel y les ayud a salvarse despus de que su familia y su casa fueran destruidas por los agentes templarios haca ms de treinta aos. De todas maneras, la llevar all. Y qu hars en Florencia? Te quedars a vivir? Hermana, no lo s. Pero he pensado..., si encuentro el lugar adecuado... Qu? Puede que cultive vino. No tienes ni idea! Puedo aprender. T? En un viedo? Cortando racimos de uvas! Al menos s cmo usar una hoja. Le mir con desdn. Brunello di Auditore, supongo! Y qu ms? Entre las vendimias, me refiero. Creo que... intentar escribir algo. Claudia estuvo a punto de explotar.

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Ms adelante, a Claudia le encantaran sus visitas a la finca en las colinas sobre Florencia, que Ezio y Sofa encontraron medio derruida, pero que compraron y restauraron con lo recaudado de la venta de la librera a los Asesinos y el propio capital de Ezio. En dos aos, convirtieron aquel lugar en un viedo modesto, pero bastante rentable. Ezio se adelgaz y se bronce, y se pasaba el da con ropa de trabajo. Sofa le reprenda porque deca que por trabajar en las vides las manos se le estaban poniendo demasiado callosas para hacer el amor, y no le gustaba. Pero aquello no les haba impedido tener a Flavia en mayo de 1513, ni a Marcello un ao despus, en octubre. A Claudia le encantaban sus nuevos sobrinos, an ms de lo que haba imaginado. Aunque dado que se llevaban veinte aos, se asegur de no convertirse en una especie de suegra de Sofa. No se entrometa nunca y se esforzaba en no visitar la finca Auditore, cerca de Fiesole, ms que la mitad de las veces de lo que le habra gustado. Adems, tena que pensar en el nuevo marido que tena en Roma. Pero Claudia no poda quererlos ms de lo que los quera Ezio. Gracias a ellos y a Sofa, por fin haba encontrado la razn que haba buscado durante toda una

vida.

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Maquiavelo lo haba pasado mal polticamente hablando e incluso haba estado en prisin, pero cuando hubo pasado la marea y pudo volver a coger las riendas de su vida en Florencia, visitaba con frecuencia Villa Auditore. Ezio le echaba de menos cuando no estaba all, aunque a veces no se tomaba muy bien los comentarios mordaces que haca su viejo amigo sobre sus intentos, a menudo aplazados, de escribir sus memorias. El raccolto de 1518 no haba sido muy bueno y Ezio cogi algn tipo de infeccin en el pecho a la que ignor, pero arrastr todo el invierno. Una tarde, cerca de primavera, Ezio estaba sentado solo junto al fuego del comedor, con un vaso de vino tinto de su propia cosecha. Tena pluma y papel e intentaba empezar, por ensima vez, el captulo XVI, pero los recuerdos le parecieron mucho menos interesantes que la accin y, al cabo de un rato, como siempre, apart, impaciente, el manuscrito. Cogi la copa, pero se apoder de l una tos muy molesta, y la volc. Cay con un terrible repiqueteo, y salpic de vino toda la superficie de la mesa de madera de olivo, pero no se rompi. l la cogi justo a tiempo cuando rodaba hacia el borde de la mesa. Sofa entr, atrada por el ruido.

Ests bien, amore? No es nada. Siento el desorden. Psame un trapo. Olvdate del trapo. Necesitas descansar. Ezio busc a tientas la silla mientras Sofa estaba a su lado para ayudarle. Sintate le orden con tacto. Mientras l tomaba asiento, ella cogi el cuello de la botella sin etiqueta con un pequeo pao, y la levant para comprobar cunto vino quedaba. Es la mejor cura para un resfriado dijo Ezio, avergonzado. Ha llegado ya Nicols? Est justo detrs de m contest y aadi secamente: Ser mejor que te traiga otra botella. Veo que esta est casi vaca. Un escritor necesita combustible. Maquiavelo haba entrado en la habitacin sin la menor ceremonia, como el viejo amigo e invitado frecuente que era. Y le quit el trapo a Sofa. Dame, djame a m. Limpi la copa y despus la mesa. Ezio le observaba, con cierta expresin avinagrada en su rostro. Te he invitado para beber, no para que limpies lo que he ensuciado. Maquiavelo termin su trabajo antes de responder, con una sonrisa. Puedo hacer ambas cosas. Una habitacin ordenada

y una buena copa de vino es todo lo que un hombre necesita para estar contento. Ezio se rio con sorna. Tonteras! Suenas como un personaje de una de tus obras. Nunca has visto una de sus obras terci Sofa, negando con la cabeza. Ezio sinti vergenza. Bueno, puedo imaginrmelas. Ah, s? Y por qu no pones esa imaginacin a funcionar? Por qu no te pones a trabajar en serio en esto? Maquiavelo seal el manuscrito abandonado. Ya hemos hablado del asunto, Nicols. No escribo. Soy un padre, un marido y un vinicultor. Me siento bastante satisfecho. Muy bien. Sofa haba ido a buscar otra botella de vino tinto y la dej junto a ellos con dos copas limpias, unas servilletas y una cesta de pandiramerino. Os dejo solos para que discutis sobre literatura dijo. En cuanto ayude a Andrea a meter a los nios en la cama, me pondr a escribir un poco. Y eso? pregunt Maquiavelo. No te preocupes dijo ella. Esperar a ver qu te ha parecido el vino. Est algo preocupado por varias botellas.

Ella terminar antes de que t hayas empezado dijo Maquiavelo. No importa respondi Ezio. Prueba esto. Es de la cosecha del ao pasado. Un desastre. Si pides mi opinin, la tendrs. Bebi el vino que Ezio le haba servido, se lo pas por la boca para saborearlo y trag. Es delicioso sonri. Sangiovese de nuevo. O has cambiado? La cara de Sofa se transform en una gran sonrisa, mientras acariciaba el hombro de Ezio. Ves? dijo. Una mezcla respondi Ezio, satisfecho. Pero principalmente mi viejo Sangiovese. En realidad no pensaba que sera tan malo. Mis uvas son las mejores. Por supuesto que lo son. Maquiavelo dio otro gran trago. Ezio sonri, aunque Sofa haba advertido que se llevaba la mano al pecho subrepticiamente, para masajearlo. Vamos dijo Ezio. Todava hay luz en el cielo. Te ensear... Salieron y caminaron por el paseo que llevaba a los viedos. Trebbiano para el blanco dijo Ezio, sealando con la mano una fila de vides. Tienes que tomar un poco en la cena. Tendremos tonno al cartoccio. La especialidad de

Serena. Me encanta cmo cocina el atn contest Maquiavelo y mir a su alrededor. Lo has hecho bien, Ezio. Leonardo estara orgulloso de ver lo que has cultivado aqu. Solo porque estoy utilizando las herramientas que me dio dijo Ezio, rindose. Estara celoso. He vendido el doble de vino que l en sus viedos de Porta Vercinella. Aun as, nunca debera haber enviado al granuja de Salai desde Amboise para que se ocupara de aquel sitio. Despus, hizo una pausa. A qu te refieres con que habra estado orgulloso? Maquiavelo se puso serio. He recibido una carta. En realidad, es para los dos, pero el correo tarda una eternidad en llegar a Fiesole. Mira, Ezio, no se encuentra demasiado bien. Le gustara vernos. Ezio se irgui. Cundo nos marchamos? dijo. Llegaron a Clos Luc, la casa solariega, cerca del castillo en Amboise, que el rey Francisco le haba dado a Leonardo como parte del paquete de su patrocinio, a finales de abril. El Loira flua tranquilo y las orillas de sus aguas marrones estaban llenas de rboles con hojas nuevas. Cruzaron las puertas de la casa por un paseo bordeado de cipreses hasta que se encontraron con un criado.

Dejaron sus caballos al cuidado de un mozo de cuadra y siguieron al criado hacia la casa. En una habitacin espaciosa y aireada, cuyas ventanas abiertas daban a los jardines traseros, se encontraba Leonardo tumbado en una chaise longue, vestido con un traje de brocado, amarillo, y medio tapado con una piel de oso. Su barba y su pelo largo y blanco estaban descuidados y se haba quedado calvo por arriba, pero los ojos seguan brillndole y se medio incorpor para saludarlos. Mis queridos amigos, estoy muy contento de que hayis venido! tienne! Trenos vino y pasteles. Se supone que no tenis que comer pasteles. Que sea solamente vino. Oye, quin te paga el sueldo? No importa, no respondas a eso. El mismo hombre que me paga a m, lo s! Tan solo haz lo que te digo! El criado hizo una reverencia y se march enseguida para volver con una bandeja que dej ceremoniosamente sobre una brillante mesa que haba por all cerca, antes de volver a marcharse. Pero mientras lo haca, volvi a hacer otra reverencia y le dijo a los invitados de Leonardo: Perdonad el desorden. Es habitual por aqu. Maquiavelo y Ezio compartieron una sonrisa. La mesa brillante y la reluciente bandeja eran una excepcin en aquel agitado mar de caos. Las costumbres de Leonardo no haban cambiado.

Cmo van las cosas, viejo amigo? pregunt Ezio, tomando asiento cerca del artista. No puedo quejarme, pero estoy interesado en seguir adelante contest Leonardo, intentando que su voz sonara ms fuerte de lo que era. A qu te refieres? dijo Ezio, preocupado por que su amigo estuviera utilizando algn tipo de eufemismo. No hablo de morir dijo Leonardo, irritado. Estoy hablando de Inglaterra. Su nuevo rey est muy interesado en desarrollar su marina. Me gustara ir all y venderle mi submarino. Los venecianos nunca me pagaron, sabes? No lo llegaron a fabricar. Eso no importa! No tienes suficiente en lo que ocupar tu mente aqu? pregunt Maquiavelo. Leonardo le mir, indignado. Si con ocupar mi mente te refieres a crear un len mecnico... dijo con brusquedad. Ese fue el ltimo encargo de mi seor feudal. Un len mecnico que camina y ruge, y como efecto final, se le abre el pecho y aparece un ramo de azucenas! Resopl. Es bastante bueno, supongo, pedirme tal baratija a m! A m!! El inventor de mquinas voladoras y tanques! Y paracadas aadi Ezio en voz baja. Te result til?

Mucho. Bien. Leonardo seal con la mano la bandeja. Servos vosotros mismos. Pero a m no. Su voz decay un poco. tienne tiene razn. Lo nico que puedo tolerar estos das es leche caliente. Se quedaron en silencio. Despus Maquiavelo dijo: Sigues pintando? Leonardo se puso triste. Me gustara... Pero por algn motivo he perdido fuerza. Por lo visto no puedo terminar nada. Pero le he dejado a Salai la Gioconda en mi testamento. Le ayudar cuando sea anciano. Creo que a Francisco le encantara comprarlo. Eso s, yo no dara ni un cntimo. No es mi mejor trabajo, ni mucho menos. Prefiero lo que hice con el joven Salai representando a Juan Bautista... Se call y se qued mirando en la distancia, a nada en concreto. Ese querido chico. Una pena tener que dejarlo marchar. Le echo mucho de menos. Pero aqu era desdichado. Est mejor cuidando mis viedos. Ahora yo tambin tengo viedos dijo Ezio dulcemente. Lo s! Me alegro por ti. Es mucho ms sensato para un hombre de tu edad que ir por ah corriendo, cortando cabezas de Templarios. Leonardo hizo una pausa. Me temo que siempre estarn con nosotros, hagamos lo que hagamos. Tal vez sea mejor inclinarse hacia

lo inevitable. No digas eso! grit Ezio. A veces no nos queda otra opcin respondi Leonardo con tristeza. Se hizo de nuevo el silencio y luego Maquiavelo dijo: Por qu hablas de testamento, Leonardo? Leonardo le mir. Oh, Nicols, qu sentido tiene fingir? Me estoy muriendo. Por eso os he pedido que vinierais. Nosotros tres hemos pasado mucho y quera despedirme de vosotros. Pensaba que tenas planes para ir a ver al rey Enrique de Inglaterra. Es un cachorrito optimista y me gustara visitarle respondi Leonardo, pero no lo har. No puedo. Esta habitacin ser el ltimo lugar que vea. Y los rboles de ah fuera. Llenos de pjaros, sabis? Sobre todo ahora que vuelve a ser primavera. Yaci en silencio durante tanto rato, sin moverse, que sus dos amigos se miraron, alarmados. Pero entonces Leonardo se movi. Me he quedado dormido? pregunt. No debera. No tengo tiempo para dormir. Ya me llegar la hora, pronto. Entonces volvi a callarse. Se haba quedado otra vez dormido. Volveremos maana dijo Ezio con dulzura. Maquiavelo y l se levantaron para dirigirse hacia la puerta.

Volved maana! La voz de Leonardo les hizo detenerse. Hablaremos un poco ms. Se volvieron hacia l mientras el anciano se incorporaba sobre un codo. La piel de oso cay de sus rodillas y Maquiavelo se agach para ponerla en su sitio. Gracias, Nicols. Leonardo los mir. Os contar un secreto. Toda mi vida, mientras pensaba que estaba aprendiendo a vivir, tan solo estaba aprendiendo cmo morir. Estuvieron con l una semana ms, hasta que exhal el ltimo suspiro en la madrugada del dos de mayo. Pero ya no los conoca. Ya se haba ido. Ya corre el rumor de que el rey Francisco le aguantaba la cabeza con sus manos cuando muri dijo Maquiavelo con tristeza mientras regresaban a casa. Ezio escupi. Algunas personas, incluso los reyes, haran cualquier cosa a cambio de propaganda dijo.

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Las estaciones dieron cuatro vueltas ms. La pequea Flavia haba cumplido diez aos y Marcello se acercaba a los nueve. Ezio no poda creer que hubiera cumplido los sesenta y cuatro. El tiempo pareca transcurrir cada vez ms rpido y sin tregua cuanto menos te quedaba, pensaba Ezio. Pero atenda sus viedos y disfrutaba, y como Maquiavelo y Sofa le insistan continuamente, segua escribiendo sus memorias. Ya haba llegado al captulo XXIV! Tambin entrenaba, a pesar de la persistente tos que no le haba abandonado del todo. Pero haca tiempo que le haba pasado sus armas de Asesino a Ariosto. No tena noticias de Roma ni de Constantinopla, ni siquiera de Erasmo en Rotterdam, que le dieran una excusa para estar agobiado, aunque haba tenido lugar la separacin de la Iglesia que se haba pronosticado, con el joven Lutero al frente de la reforma en el norte. Guerras nuevas amenazaban el mundo otra vez. Ezio tan solo poda observar y esperar. Cuesta deshacerse de las viejas costumbres, pens. Y se haba convertido en un campesino capaz de captar el olor de una tormenta. Era por la tarde y miraba desde su veranda los viedos al sur, donde vea tres figuras en un carruaje, perfiladas en la lnea del horizonte. No las reconoci y estaban

demasiado lejos para ver qu tipo de gente eran, aunque comprob por sus extraos sombreros que eran extranjeros. Pero no se detuvieron. Supuso que esperaban llegar a Florencia antes de anochecer. Volvi a la villa y se dirigi a su cuarto. A su estudio. Tena los postigos cerrados para concentrarse. Una lmpara de aceite arda en el escritorio, lleno de papeles. El da era un esfuerzo literario. Se sent a regaadientes, se puso las gafas y ley lo que haba escrito, haciendo una ligera mueca. La batalla contra los hombres lobo! Cmo no haba logrado hacerlo interesante? Le interrumpi alguien que llam a su puerta. S? dijo, sin disgustarse por la interrupcin. La puerta se entreabri y all estaba Sofa, aunque no entr. Voy a llevar a Marcello a la ciudad dijo alegremente. A qu? Para ver la ltima obra de Maquiavelo? pregunt Ezio, que alz la vista de su lectura, pero no le prest mucha atencin a su mujer. No creo que La Mandrgora sea apropiada para un nio de ocho aos. Ezio, la obra de Maquiavelo termin hace tres semanas. Adems, no voy a Florencia, sino a Fiesole. Me la he perdido? Se pondr furioso. Estoy segura de que no le importar. Sabe que te has puesto a trabajar en serio. Volveremos pronto. chale

un vistazo a Flavia, vale? Est jugando en el jardn. Claro. Adems, estoy harto de esto. Creo que me pondr a podar un poco. Debo decir que es una lstima que desperdicies esta gloriosa tarde encerrado aqu. Le mir un tanto preocupada. Un poco de aire fresco te vendra muy bien. No soy un invlido! Por supuesto que no, amore. Solo pensaba que... Seal las pginas arrugadas, esparcidas por su escritorio. Ezio moj la pluma deliberadamente y cogi una hoja en blanco. A presto! Que vaya bien. Sofa cerr la puerta suavemente. Ezio escribi unas cuantas palabras y luego se detuvo, mirando con el entrecejo fruncido la pgina. Dej la pluma, se quit las gafas e hizo una bola con el papel. Luego sali de la habitacin. Necesitaba aire fresco. Fue a su cobertizo y cogi unas tijeras de podar y un cesto. Luego se dirigi por los jardines hacia la fila ms cercana de vides. Busc despreocupadamente a Flavia, pero no la vea por ninguna parte. No se preocup demasiado. Era una chica sensata. Estaba a medio camino del viedo cuando oy un repentino ruido que provena de unos arbustos cercanos: Flavia se rea a carcajadas. Le haba tendido una

emboscada! Flavia, tesoro, qudate donde pueda verte! Se oyeron ms risas y los arbustos se agitaron. Entonces Flavia se asom. Ezio sonri y neg con la cabeza. Justo entonces le llam la atencin alguien en la carretera. Levant la mirada y, a lo lejos, vio una figura vestida con un atuendo de extraos colores. Pero tena el sol a sus espaldas y brillaba demasiado para que pudiera distinguirla del todo. Alz la mano para protegerse los ojos, pero, al mirar de nuevo, la figura haba desaparecido. Se sec la frente y volvi a las vides. Un poco ms tarde estaba metido en los viedos, podando uvas Trebbiano. La verdad es que no les haca falta, pero le entretena mientras su mente trabajaba en el problema de relatar la historia de su lucha, haca mucho tiempo, contra el grupo de fanticos que se hacan llamar los Hijos de Remo. Las vides le rozaban los codos mientras trabajaba. Se detuvo a examinar un racimo de uvas, cogi una y la estudi, dndole la vuelta. La apret, la aplast y vio que era jugosa. Sonri, se comi la uva destrozada y se limpi los dedos en su basta tnica de lino. Volvi a secarse la frente, satisfecho. Una brisa se levant y las hojas de las vides susurraron. Respir hondo, oliendo el aire clido, y cerr los ojos un momento. Entonces not que se le erizaba el vello de la nuca.

Abri los ojos y se dirigi al lmite de las vides, mirando en direccin a la villa. All, en el camino, vio a Flavia hablando con la persona que iba vestida de forma rara. La figura llevaba una capucha en punta. Corri hacia ellos, con las tijeras de podar agarradas como un pual. El viento sopl ms fuerte y se llev sus gritos de advertencia. Comenz a bajar el ritmo, resollando por el esfuerzo. Le dola el pecho. Pero no tena tiempo de preocuparse por eso. La figura se agachaba hacia su hija. Djala en paz! grit, tropezndose. La figura le oy, gir la cabeza, pero continu agachndose. En ese mismo momento, Flavia le arranc de las manos algo que sin duda le haba ofrecido. Ezio estaba muy cerca de ellos. La figura se irgui, con la cabeza an baja. Ezio le lanz las tijeras como si fueran un cuchillo arrojadizo, pero se quedaron cortas y cayeron al suelo sin causar ningn dao. Ezio se acerc a ellos. Flavia! Vete adentro! le orden, apartando el miedo de su voz. Flavia se lo qued mirando, sorprendida. Pero, pap, es simptica. Ezio se interpuso entre su hija y la extraa, y cogi a aquella persona por las solapas del abrigo. La desconocida levant la cabeza y Ezio vio el rostro de una joven china. La solt y retrocedi.

La nia le mostr una pequea moneda ovalada, con un agujero cuadrado en el centro. All haba escrito, si es que aquello eran letras, algo muy extrao. Pictogramas. Un qin chino. La mujer se qued inmvil, callada. Ezio, todava tenso, la mir con detenimiento. Respiraba con dificultad, sin aliento, pero su mente segua siendo aguda. Entonces vio que en el cuello llevaba un emblema familiar. El smbolo de la Hermandad de los Asesinos.

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Ms tarde, cuando Sofa haba regresado, los tres se sentaron a hablar en la villa, mientras los nios observaban, curiosos, desde la parte superior de las escaleras. Ezio fue todo lo hospitalario posible con una invitada inesperada, pero se mantuvo en sus trece. No s qu ms decir, Shao Jun. Lo siento mucho. La joven china no respondi. No estaba enfadada, tan solo muy tranquila. Lo siento muchsimo, pero no puedo ayudarte. No quiero formar parte de esto. Shao Jun levant la vista para mirarle a los ojos. Quiero entender. Entender el qu? Cmo dirigir. Cmo reconstruir mi Orden. l suspir, algo molesto. No. Para m todo eso termin. Finito. Hizo una pausa. Ahora creo que deberas marcharte. Ezio, piensa! le reprendi Sofa. Shao Jun ha venido desde muy lejos. Se volvi hacia su invitada. Pronuncio bien tu nombre? Jun asinti. Te quedars a cenar? Ezio fulmin a su esposa con la mirada y se dio la

vuelta para mirar hacia la chimenea. Grah-zie dijo Jun, en un italiano vacilante. Sofa sonri. Bien. Y ya tenemos una habitacin preparada. Ests invitada a quedarte unas cuantas noches, o las que gustes. Ezio gru, pero no dijo nada. Sofa se march en direccin a la cocina, mientras Ezio se daba la vuelta despacio y observaba a su invitada. Shao Jun se qued sentada en silencio. Estaba totalmente serena. Examin la habitacin. Volver antes de que anochezca le dijo con mal genio. Se march, furioso, prescindiendo de la mnima educacin. Ella se limit a verle marchar, con una sutil sonrisa en los labios. En cuanto estuvo fuera, Ezio se refugi en sus viedos.

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Ezio estaba en la habitacin de los nios, observando sus figuras durmientes a la luz de la vela. Se acerc a la ventana y la cerr. Se sent en el borde de la cama de Flavia y la mir a ella y a Marcello con el alma por los suelos. Parecan tan tranquilos, tan angelicales... De repente hubo ms luz en la habitacin al entrar Sofa con otra vela. La mir y la sonri. Ella le devolvi la sonrisa y se sent a los pies de la cama de Marcello. Ezio no dijo nada de momento. Ests bien? le pregunt con cierta timidez. Volvi a mirar a sus hijos, perdido en sus pensamientos. Por lo visto, no puedo dejar atrs mi pasado mascull y despus se volvi para mirar a su esposa. He empezado esta vida demasiado tarde, Sofa. Saba que no tendra tiempo de hacer todo... Pero ahora me preocupa no tener tiempo de hacer nada. Su mujer tena los ojos tristes, pero llenos de comprensin. Oyeron un ligero crujido arriba y miraron al techo. Qu est haciendo en el tejado? murmur Ezio. Djala dijo Sofa.

Encima de ellos, Shao Jun estaba sobre las tejas rojas, cerca de las chimeneas. Haba adoptado una postura que estaba entre un ataque asesino y la que adoptara alguien que se est relajando y disfrutando. Recorri con la vista la campia iluminada por la luz de la luna mientras el viento nocturno susurraba a su alrededor. Al da siguiente Ezio sali de la villa temprano, bajo un cielo gris. Ech un vistazo al tejado pero, aunque la ventana del cuarto de la invitada estaba abierta, no haba ni rastro de Shao Jun. La llam, pero no obtuvo respuesta. Fue a darle rdenes a su capataz, puesto que se acercaba el tiempo de la vendange, y rez por una buena vendimia aquel ao. Las uvas eran muy prometedoras y el clima en verano haba sido favorable. La veraison tambin haba sido buena, pero quera volver a comprobar los niveles de cido y azcar en las uvas antes de recogerlas. Despus, mandara al capataz a Fiesole y a Florencia, si haca falta, para contratar temporeros. Iban a estar ocupados y Ezio esperaba con ganas aquella poca todo el ao. Haba mucha actividad fsica y no le daba tiempo a pensar en nada ms. La llegada de Shao Jun haba afectado la seguridad que haba conseguido con tanto esfuerzo y de la que disfrutaba hasta entonces. Eso le molestaba. Esperaba que se marchara antes de que amaneciera.

En cuanto termin su reunin con el capataz, sinti unas ganas irresistibles de volver a la villa para ver si sus oraciones haban sido atendidas. Por algn motivo, lo dudaba, pero no haba nadie cuando entr en la casa. Con denuedo, siguiendo una especie de instinto que sala de su estmago, se dirigi a su estudio. Se detuvo en seco en la puerta. Estaba abierta. Entr en la habitacin y se encontr a la china detrs de su escritorio que segua lleno de notas y pginas de los das anteriores, leyendo parte del manuscrito terminado. Ezio se puso furioso. Qu crees que ests haciendo? Largo de aqu! Ella dej el fajo de papeles que estaba leyendo y le mir con calma. El viento abri la puerta. Fuori! Pas a su lado al salir de la habitacin. Ezio fue rpidamente a su escritorio y busc entre los papeles para coger uno que le haba llamado la atencin. Lo ley y, poco impresionado, volvi a dejarlo en el montn. Se apart del escritorio para mirar fijamente por la ventana. Vio a Jun en el patio, de espaldas a l, por lo visto, esperando. Tena los hombros cados. Tras unos minutos ms de vacilacin, dej el estudio y sali para encontrarse con ella. Estaba sentada en un muro bajo de piedra. Se acerc a

ella, tosiendo un poco bajo el cortante viento de octubre. Ella se dio la vuelta. Duibuqi, lo siento. No deb haberlo hecho. No. Hizo una pausa. Creo que deberas marcharte. Ella se qued sentada en silencio un momento y luego, sin previo aviso, cit: Me llamo Ezio Auditore. Cuando era joven, tena libertad, pero no la vea; tena tiempo, pero no lo saba; y tena amor, pero no lo senta. Pasaran treinta aos antes de que entendiera el significado de las tres cosas. Hizo una pausa. Es precioso dijo. Ezio estaba asombrado. Se qued con la vista clavada ms all de Jun, reflexionando. A lo lejos, oy el chasquido de las riendas de un caballo. Quiero entenderlo como t continu Jun, quiero saber cmo ayudar a la gente. Ezio la mir con mejores ojos. Fui un Asesino durante mucho tiempo, Jun. Y s que en cualquier momento alguien podra venir a por m. O a por mi familia. Hizo una pausa. Lo ves? Por eso tengo que tener cuidado. Ella asinti y l vio que casi le compadeca. Ezio contempl sus viedos. Debera empezar a contratar gente para que me ayudara en la vendange, pero...

Se call. Jun inclin la cabeza y escuch. Ven adentro. Vamos a comer algo. Se levant del muro y le sigui.

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El mercado de la gran plaza al suroeste de la catedral estaba tan concurrido como siempre. Los mercaderes, hombres de negocios, sirvientes y campesinos se empujaban unos a otros de forma ms o menos amistosa mientras pasaban entre los puestos. Jun se qued en uno de los laterales de la columnata que lo rodeaba, observando el bullicio, mientras Ezio, que estaba por all cerca, regateaba bajo la fra luz del sol con un comerciante por el precio de un cesto para recolectar uvas. Jun estaba embelesada, asimilando lo que vea y oa en Florencia. Se quedaba mirando fijamente a la gente cuando la gente se quedaba mirndola a ella. No le importaba. Ezio termin sus compras, se acerc a ella y le dio unos golpecitos en el hombro. Tendr suerte si aguanta tres temporadas dijo. Ella le mir mientras le enseaba el cesto, sin saber en qu se deba fijar para determinar su calidad. Ezio se dio cuenta y sonri. Vamos dijo, quiero ensearte algo. Pasaron entre la multitud en direccin a la Piazza della Signoria, y se sentaron en un banco cerca de la logia, mientras observaban cmo la gente iba y vena, vestida con colores intensos, salvo los que llevaban terciopelos caros y

sedas negras. Quines son? pregunt Jun. Son los banqueros contest Ezio. Es una especie de uniforme, para que puedan reconocerse entre ellos; pero tiene otra ventaja, as podemos verles venir! Jun sonri con aire vacilante. Es agradable, no? continu Ezio. Est llena de vida! S. Pero no siempre. La mitad de mi familia fue asesinada en esta plaza. Ejecutados. Justo aqu. Hace cuarenta y cinco aos. Yo tena diecinueve. Cerr los ojos un momento al acordarse y continu: Pero ahora, al verla as, tan piena di vita, no puedo evitar estar contento y satisfecho por que el dolor haya desaparecido. La mir con seriedad. La vida de un Asesino es dolor, Jun. Lo sufres y lo infliges. Ves cmo sucede, con la esperanza de poder ayudar a que desaparezca con el tiempo. Es terriblemente irnico, lo s. Pero est ah. Se quedaron sentados en silencio durante un rato. Jun pareca atenta. Entonces Ezio vio que se pona tensa. Por algo que haba visto entre la multitud. Un destello de un color en especial? Un uniforme tal vez? Uno de los guardias de la Signoria? Pero pas aquel instante y no le dio importancia. Muy bien dijo y se levant. Es hora de llevar a

este anciano de vuelta a la villa. Se marcharon, cruzaron la plaza y tomaron una calle muy familiar para Ezio, que iba hacia el este, justo al norte del Palazzo. Jun segua mirando de vez en cuando hacia atrs. La calle a la que haban llegado estaba mucho ms vaca de gente, y por fin, mientras avanzaban por ella, quedaron solos. De repente, Ezio oy un ruido del que Jun no se percat. Volvi enseguida la cabeza. Salt hacia atrs, levant el cesto para proteger a Jun, y en una fraccin de segundo se incrust en l un pual. Apenas un instante despus, alguien le dio a Ezio una fuerte patada en el vientre. l se tambale hacia atrs y cay junto a una pared de piedra. Entretanto, Jun haba reaccionado a la velocidad del rayo. Se haba colocado ya entre Ezio y su atacante, otra china, vestida de forma similar a Jun, pero con una tnica de combate y pantalones. Las dos mujeres dieron vueltas a su alrededor, como si ejecutaran una danza, despacio, y despus se atacaron como impresionantes serpientes, golpeando de forma cortante con el borde de las manos o dando unas patadas tan rpidas que Ezio apenas poda seguir sus movimientos. Pero vio que Jun se estaba llevando la peor parte. Salt hacia delante y golpe a su agresora en la cabeza con el cesto, lo que la derrib. Yaca boca abajo, inmvil. Jun se acerc.

Jun! Est fingiendo! En ese mismo instante, la mujer misteriosa volvi a ponerse en pie y arremeti contra Jun con un cuchillo levantado. Ambas cayeron al suelo, luchando con la ferocidad y la despiadada agilidad de los gatos. Sus extremidades y cuerpos se movan tan rpido que se hacan borrosos. De pronto, se oy un grito. La agresora se solt, con su propio cuchillo clavado en el pecho, justo encima del esternn. Se tambale de lado un momento, cay de rodillas y se golpe la cabeza con un contrafuerte de pedernal, donde qued inmvil. Esta vez no estaba fingiendo. Ezio mir a su alrededor. No haba nadie a la vista. Cogi a Jun de la mano. Vamos! dijo con los dientes apretados. Mientras regresaban a casa en el carruaje de Ezio, Jun empez a explicarse. Ezio se dio cuenta de que podra haberlo hecho antes si le hubiera dado la opcin. La escuch con tristeza mientras narraba su historia. Fue deseo de mi Mentor que te visitara. Nos marchamos juntos de China, en secreto. Pero nos siguieron. Nos alcanzaron en Venecia. All se llevaron prisionero a mi maestro. Me dijo que huyera, que completara nuestra misin. No volv a verle. Quines son?

Son siervos de Zhu Huocong, el emperador Jiajing. Un joven, casi un nio, que no ha nacido para gobernar, pero el destino le dio el trono y ahora nos controla con una mano despiadada y sangrienta. Hizo una pausa. Nac siendo una concubina, pero mi Mentor me liber cuando era joven. Volvimos ms tarde para salvar a ms chicas, pero... Hizo una pausa. El emperador crea que si beba su sangre todos los meses, conseguira la vida eterna. Se interrumpi, trag saliva con un gran esfuerzo de autocontrol y continu: Jiajing es un hombre cruel. Mata a todo aquel que se opone a l y prefiere ling chi a decapitar. Ling chi? Jun hizo varios movimientos de corte en la palma de su mano. Es un proceso lento. Mil cortes y luego la muerte. Ezio se qued de piedra y azuz a sus caballos.

88
Sofa estaba en el estudio de Ezio, encendiendo el fuego, cuando oy que el carruaje se detena enfrente de la casa. Alarmada, enseguida se puso de pie. Al cabo de un instante, Ezio entr de sopetn, seguido de Shao Jun. Corri hacia la ventana y cerr los postigos, echando el pestillo. Entonces se volvi hacia su esposa. Haz unas cuantas maletas. Estn enganchando caballos nuevos al coche. Algunos de nuestros hombres irn contigo. Qu...?! Debers quedarte con Maquiavelo esta noche. Qu ha pasado? Un malentendido. Sofa apart la vista de su marido para centrarla en Jun, que baj los ojos, avergonzada por haber trado sus problemas hasta su puerta. Dame un momento dijo. Poco despus, ella y los nios se subieron al carruaje. Ezio se qued en la puerta. Se miraron. Ambos queran decir algo, pero no les salieron las palabras. Ezio retrocedi y le hizo una seal al cochero con la cabeza. Le dio a las riendas y los caballos avanzaron hacia la penumbra

en aumento. Cuando ganaron velocidad, Sofa se asom por la ventana y le lanz un beso. l levant el brazo para despedirse y, sin esperar a ver cmo desaparecan, volvi a la villa y cerr la puerta.

89
Ezio y Jun se sentaron el uno enfrente del otro en unos bancos de madera, que pusieron delante del rugiente fuego. Esperando. La primera vez que luch contra los Borgia, fue la venganza lo que me llev a ello, y el primer impulso fue apuntar a la cabeza le estaba diciendo Ezio. Con el tiempo, sin embargo, aprend que los que inspiran miedo tienen seguidores ms devotos que aquellos que predican amor. No habra conseguido nada al matar a Rodrigo y Cesare si no hubiera sustituido su reino de terror por uno que incluyera alguna medida de fraternidad. Se detuvo a pensar. As que pas muchos aos enseando a hombres y mujeres a pensar y actuar por s mismos. Primero en Roma y luego entre los de nuestra Hermandad en Constantinopla. Tengo ganas de leer tus hazaas. Tienes que acabar el libro. Lo importante es que el amor une nuestra Orden; el amor por la gente, por las culturas, por el mundo. Se volvi a quedar callado un instante. Luchar por preservarlo es lo que inspira esperanza. Recuperars a tu gente, Shao Jun. Jun se qued mirando fijamente las llamas, pensando,

mientras las magnficas posibilidades de su futuro se ampliaban en su imaginacin. Tardar mucho, mucho tiempo dijo en voz baja, por fin. Pero si lo haces bien, lo conseguirs. Jun respir hondo y se puso derecha, con una expresin de determinacin en su rostro. Mir a Ezio y asinti. l se inclin y le dio unos golpecitos en el hombro. Ve a descansar dijo. Ella se levant, le hizo una pequea reverencia, y luego abandon la habitacin. Ezio se volvi hacia el fuego y su resplandor le enrojeci el rostro. Entrada la noche, inquieto por los sigilosos sonidos del exterior, Ezio se dirigi a la cocina. Desde lo alto en el cielo, la luna brillaba por las ventanas con barrotes. Ezio sac varios cuchillos y comprob su equilibrio. Al no estar satisfecho, los volvi a colocar en su sitio y busc otro tipo de arma. Un cucharn de hierro? No. Una tabla de cortar? No. Un atizador, tal vez? S! Se fue hacia el hornillo y sac uno de un metro de largo y pesado acero. Lo prob y dio un par de pasos para practicar. Se puso tenso al or un ruido que provena de arriba. Unos segundos ms tarde, un cuerpo cay por la ventana.

Ezio vio que Jun caa agachada y echaba a correr hacia la noche. Fue hacia la puerta y la abri de golpe. All haba un chino, preparado para atacar, que enseguida se abalanz sobre l con un dao. Ezio retrocedi y dio un portazo sobre el brazo del hombre, rompindole el radio y el cbito. Se le cay la espada de la mano y el chino dio un alarido de dolor. Ezio volvi a abrir la puerta y le dio al hombre fuerte en la cabeza con el atizador, partindole el crneo. Salt por encima del cadver y sali corriendo. No tard en encontrar a Jun, entablando un combate con tres atacantes. No lo llevaba muy bien, pero l haba llegado a tiempo de cambiar aquella situacin, y los siervos del emperador Jiajing se retiraron en direccin a los viedos. All, tomaron posiciones. Jun, que luchaba solo con puos y pies, se quit de encima a uno de los oponentes casi de inmediato. Ezio derrib al segundo con su atizador, golpendole de lleno con una punta en la cara. El tercer chino consigui quitarle el atizador de las manos, pero con una espiga de madera que cogi de las vides consigui recuperar su ventaja y le golpe al hombre hasta tirarlo al suelo, para despus seguir golpendole fuerte en la nuca, aplastndole las vrtebras cervicales. Se haba acabado. Ezio se derrumb en la cuesta poco empinada, entre las vides, agotado pero ileso. Mir a Jun e intent rerse, pero su risa se convirti en una tos con pitidos.

Sueno como un gato moribundo dijo. Vamos, te ayudar. Le ayud a ponerse de pie y juntos volvieron a la villa.

90
Se despertaron mucho antes de que amaneciera. La maana era fresca. La luz del sol deslavazada se filtraba por la neblina. Shao Jun estaba en la carretera con su fardo a la espalda. Con la mirada en la distancia, preparada para marcharse. Pareca perdida en sus pensamientos y tan solo se dio la vuelta cuando Ezio se acerc desde la villa. Todava le costaba bastante respirar. l se acerc a ella. Es largo el camino a casa, no? Pero hay mucho que ver en el trayecto. Dashi, xiexie nin: gracias, Mentor. Hizo una pequea reverencia. Ezio llevaba algo. Una cajita antigua. Se la entreg. Ten. Te ser til algn da. Jun la cogi y le dio la vuelta en sus manos. Comenz a abrirla, pero Ezio la detuvo. No dijo. Es tan solo por si pierdes tu camino. La guard. Ezio entrecerr los ojos para mirar la carretera. Vio los estandartes de unos soldados que se aproximaban. Deberas marcharte dijo. Jun sigui su mirada, asinti, y se fue hacia los

viedos que crecan al otro lado de la carretera. Ezio observ mientras ella se alejaba rpidamente por la cima de una colina cercana. Los soldados llegaron poco despus y Ezio les salud. Cuando volvi a mirar en direccin a Jun, haba desaparecido. Unas semanas ms tarde, la vendimia haba terminado y el noveno cumpleaos de Marcello haba quedado atrs. l estaba en su estudio y volva a intentar escribir. Haba hecho grandes progresos esta vez. Mir la ltima pgina en blanco que tena delante, moj la pluma y escribi unas cuantas palabras, concentrado. Las repas y sonri. Entonces dej caer la pluma cuando un dolor punzante en el pecho le cogi desprevenido. Llamaron a la puerta. S? dijo, serenndose, y dej la pluma en su sitio junto al tintero. Sofa entr en la habitacin. Me llevo a los nios a Fiesole. Volveremos antes de que anochezca. Bien. Maana es da de mercado. Nos acompaars? S. Seguro? Estar bien.

Sofa cerr la puerta. Ezio se sent y se qued pensando un momento; luego, satisfecho, comenz a recoger los papeles de su escritorio, los apil bien y los at con una cinta alrededor.

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El da siguiente amaneci despejado y fresco. Se haban quedado a comer en Florencia y ahora Sofa estaba empeada en hacer un par de compras ms antes de volver a casa. Ezio caminaba por la calle unos pasos por detrs de su esposa y sus hijos, y de repente se estremeci, preso de un ataque de tos. Se apoy en una pared y Sofa apareci a su lado enseguida. Deberas haberte quedado en casa. l le dedic una sonrisa. Estoy en casa. Sintate aqu. Le indic un banco que haba all cerca. Espranos. Vamos justo ah. Tan solo tardaremos uno o dos minutos. Asinti y contempl cmo ella se iba con los nios un poco ms lejos, en esa misma calle. Se puso cmodo y dej que el dolor disminuyera. Observ a la gente ir y venir, ocupados en sus quehaceres diarios. Estaba contento, disfrutaba mirndolos. Oli los aromas del mercado que le envolvieron. Escuch los sonidos que hacan los comerciantes. Me encanta dijo para sus adentros. El hogar. Por fin he encontrado mi hogar. Su ensueo se vio interrumpido por la desagradable

voz de un joven italiano que se dej caer en el banco, a su lado. El joven hablaba, por lo visto, solo. No mir a Ezio. Al diavolo! Odio esta maldita ciudad. Ojal estuviera en Roma! He odo que las mujeres son..., mmm..., como Sangiovese en su punto, sabes? No como aqu. Firenze! Escupi en el suelo. Ezio le mir. No creo que Florencia sea tu problema coment, consternado por lo que haba dicho el joven. Perdona? Ezio estuvo a punto de contestar, pero volvi a dominarle el dolor. Hizo una mueca y empez a respirar entrecortadamente. Clmate, anciano. Agarr la mueca de Ezio mientras este recuperaba el aliento. Ezio baj la mirada a la mano que le sujetaba y pens que le agarraba con una fuerza fuera de lo normal y que haba algo extrao y casi familiar en la expresin de aquel hombre. Pero seguramente se lo estaba imaginando. Sacudi la cabeza para aclarar las ideas. El joven mir a Ezio con detenimiento y sonri. Ezio le devolvi la mirada. Descansa un poco, eh? dijo el joven. Se puso de pie y se march. Ezio asinti al cabo de un momento, mientras observaba cmo se marchaba. Luego se

recost y busc a Sofa entre la multitud que disminua. La vio en un puesto, comprando verdura. Y all, a su lado, estaban Flavia y Marcello, molestndose el uno al otro, jugando juntos. Cerr los ojos y respir hondo varias veces. Su respiracin se calm. El joven tena razn. Tena que descansar... Sofa estaba guardando en el cesto la verdura que haba comprado, cuando se le hel el corazn. Alz la vista y la dirigi hacia donde Ezio estaba sentado. Haba algo en la manera en la que estaba colocado. Confundida, sin querer admitir lo que tema en el fondo, se llev una mano a la boca y corri hacia l, dejando a los nios jugando donde estaban. Al acercarse, camin ms despacio. Finalmente se sent a su lado, le cogi de la mano y se inclin hacia delante para pegar la frente a su pelo. Una o dos personas miraron en su direccin, y luego una o dos ms con preocupacin pero, por lo dems, la vida en la calle continu.

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Mucho ms tarde aquel da, de vuelta en casa, y tras despedirse de Maquiavelo, Sofa entr en el estudio. Los nios estaban en la cama. No crea que hubieran asimilado an lo que haba pasado. En el estudio se haba apagado el fuego. Encendi una vela y se acerc al escritorio para coger el fajo de papeles perfectamente amontonado, atado con una cinta, que haba encima. Empez a leer: Cuando era joven, tena libertad, pero no la vea; tena tiempo, pero no lo saba; y tena amor, pero no lo senta. Muchas dcadas pasaron antes de que entendiera el significado de los tres. Y ahora, en el crepsculo de mi vida, este entendimiento ha pasado a ser satisfaccin. El amor, la libertad y el tiempo, que antes estaban tanto a mi disposicin, son el combustible que me hace seguir adelante. El amor, sobre todo, queridsima ma, por ti, nuestros hijos, nuestros hermanos y hermanas... y por el vasto y maravilloso mundo que nos ha dado la vida y nos mantiene en vilo. Con infinito amor, mi Sofa, siempre tuyo.

Ezio Auditore

Lista de personajes
Abbas: enemigo de Altar ibn-LaAhad Al Mualim: Mentor de la Hermandad en el siglo XII Al-Scarab: capitn pirata, azote del mar Blanco Altar ibn-LaAhad: Mentor de los Asesinos Bartolomeo dAlviano: amigo de Ezio Bekir: agente de Lrmaca Capitn Tarik Barleti: capitn de la escolta de jenzaros del sultn Claudia Auditore: hermana de Ezio Darim: hijo de Mara y Altar Dilara: la principal agente de Tarik Dogan: teniente Asesino de Yusuf Domnico Garofoli: gobernador de Chipre Duccio Dovizi Ezio Auditore da Firenze: el Mentor Haras: traidor de la Hermandad en el siglo XII Leonardo da Vinci: artista, cientfico, escultor, etc., 1452-1519 MaMun: agente de aduanas Manuel Palelogo: prncipe bizantino, heredero del ltimo emperador bizantino, que pretenda convertirse en emperador Mara Thorpe: esposa inglesa de Altar

Nicols Maquiavelo: Asesino, filsofo y escritor, 1469-1527 Piri Reis: almirante y encargado de la flota mercante turca Prncipe Ahmet Osman: to del prncipe Suleiman, el hijo favorito del sultn Prncipe Selim Osman: padre del prncipe Suleiman y hermano de Ahmet Prncipe Suleiman Osman: nieto del sultn Bayezid y gobernador de Kefe Shahkulu: escolta de Manuel y turcomano renegado Sofa Sartor: propietaria de una librera Sultn Bayezid Yusuf Tazim: lder de los Asesinos de Estambul

Glosario de trminos italianos, griegos, chinos y turcos


A presto: hasta pronto Adi herif: cerdo Al diavolo: al diablo Affedersiniz: perdona Affedersiniz, efendim: disculpad, seor Ake: antigua moneda turca Allah ashkina: voluntad de Dios Allaha ismarladik: que Dios te bendiga! Aman Allahim: oh, querido! Amore: amor Apistefto: increble Arrocco: enroque Aynen oyle: exacto Ballata: balada Bastardo: cabrn Bene: bien Beyfendi: Su Excelencia Bir sey degil: de nada Bistecca alla fiorentina: bistec florentino Brutti ma buoni: feo pero bueno Buffone: idiota

Buon giorno: buenos das Buona donna: buena seora Buona sera: buenas noches Canaglia: sinvergenza Carciofini sottolio : alcachofas pequeas hechas en aceite de oliva Castagnaccio: castao Cazzo: polla/mierda Che sucede?: qu pasa? ok zldm: muy bien Dao: sable Dashi, xiexie nin: gracias, Mentor Duibuqi: lo siento Duomo: catedral incredibile: es increble Edxi: vale Efendim: seor, maestro Evet: s Fettunta: pan de ajo Finito: se acab Fratello mio: hermano mo Fuori: fuera/largo

Gennaio: enero Gerzek: tonto Ghazi: guerrero sagrado Giugno: junio Grazie: gracias Gle gle: muy bien Gzel: excelente Hajj: peregrinacin Haydi rastgele: buena suerte Hrist mou: madre ma Il diavolo: el Diablo Inanilmaz: increble Janbiyah: pual rabe, con una hoja curva y ancha Kanun: ley Karesi: plaza Kargasha: caos Kesinlikle: desde luego Kouryo: valor Kyrie: seor La Crociata Segreta: la Cruzada Secreta

Levatrice: comadrona Ling chi: muerte de los mil cortes Lokanta: caf/restaurante Maccaroin in brodo: sopa de macarrones Masail kher: buenas noches Merda: mierda Merhaba: bienvenido Messer: seor Mia cara: cario Mio bel menestrello: mi apuesto trovador Mio principe: mi prncipe Moleche: cangrejo de caparazn blando Molto curioso: muy curioso Nessun problema: no hay problema Pandiramerino: pan de romero Panzanella: ensalada de pan y tomate Pecorino: un tipo de queso Pek gzel: muy bonito Pekala: muy bien Perdonate, buon signore: perdonadme, buen seor Perfetto: perfecto Piena di vita: llena de vida Poi kal: muy bien

Prens: prncipe Prego: por favor Qin: moneda Raccolto: cosecha Ragazzo: chico/nio Requiescat in Pace: descansa en paz Rixoto de g: arroz de gobio Sagliginiza: hasta pronto Salame toscano: salami de la Toscana Salsicce di cinghiale: salchicha de jabal Salute a voi, Assassini: saludos, Asesinos Salve: hola Sayin da Vinci bey: seor da Vinci, seor Se solo: ojal Serefe: salud Sharbat: sorbete Shehzad/Shehzadem: prncipe S, da molto tempo: s, hace mucho tiempo Sinav icin iyi sanslar: buena suerte, amigo mo Souk: mercado/bazar Svalye: caballero Spaghetti allo scoglio: pasta con marisco

Tesekkr ederim: gracias Tesekkr, Mentor. Chok tesekkr ederim : gracias, Mentor. Muchsimas gracias. Ti distiha: qu miseria Tonno al cartoccio: atn fresco rebozado Un favore: un favor Va bene: vale Vendange: vendimia Veraison: maduracin de la uva

Agradecimientos
Me gustara dar las gracias especialmente a: Yves Guillemot Jean Guesdon Corey May Darby McDevitt Y tambin a: Alain Corre Laurent Detoc Sbastien Puel Geoffroy Sardin Xavier Guilbert Tommy Franois Cecile Russeil Christele Jalady El departamento legal de Ubisoft Chris Marcus Etienne Allonier Mara Loreto Alex Clarke Alice Shepherd

Anton Gill Guillaume Carmona Clmence Deleuze

*** Ttulo original: Assassins Creed. Revelations Edicin original: Penguin Group Ltd., London, 2011 Oliver Bowden, 2011 Ubisoft Entertainment, 2011 B11O03S13S De la traduccin: Noem Risco, 2013 La Esfera de los Libros, S. L., 2013 ISBN: 9788499705866

Table of Contents
PRIMERA PARTE 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23

24 25 26 27 28 29 30 31 32 33 34 35 36 37 38 39 40 41 42 43 44 45 46 47 48 49

50 51 52 53 54 55 56 57 SEGUNDA PARTE 58 59 60 61 62 63 64 65 66 67 68 69 70 71 72 73 74

75 76 77 78 TERCERA PARTE 79 80 81 82 83 84 85 86 87 88 89 90 91 92 Lista de personajes Glosario de trminos italianos, griegos, chinos y turcos Agradecimientos