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carbono es un elemento qumico de nmero atmico 6 y smbolo C. Es slido a temperatura ambiente.

Dependiendo de las condiciones de formacin, puede encontrarse en la naturaleza en distintas formas alotrpicas, carbono amorfo y cristalino en forma de grafito o diamante respectivamente. Es el pilar bsico de la qumica orgnica; se conocen cerca de 16 millones de compuestos de carbono, aumentando este nmero en unos 500.000 compuestos por ao, y forma parte de todos los seres vivos conocidos. Forma el 0,2 % de la corteza terrestre.

ndice

1 Caractersticas 2 Estados alotrpicos 3 Aplicaciones 4 Historia 5 Abundancia y obtencin 6 Compuestos inorgnicos 7 Istopos 8 Precauciones 9 Vase tambin 10 Referencias 11 Enlaces externos

Caractersticas
El carbono es un elemento notable por varias razones. Sus formas alotrpicas incluyen, sorprendentemente, una de las sustancias ms blandas (el grafito) y la ms dura (el diamante) y, desde el punto de vista econmico, uno de los materiales ms baratos (carbn) y uno de los ms caros (diamante). Ms an, presenta una gran afinidad para enlazarse qumicamente con otros tomos pequeos, incluyendo otros tomos de carbono con los que puede formar largas cadenas, y su pequeo radio atmico le permite formar enlaces mltiples. As, con el oxgeno forma el dixido de carbono, vital para el crecimiento de las plantas (ver ciclo del carbono); con el hidrgeno forma numerosos compuestos denominados genricamente hidrocarburos, esenciales para la industria y el transporte en la forma de combustibles fsiles; y combinado con oxgeno e hidrgeno forma gran variedad de compuestos como, por ejemplo, los cidos grasos, esenciales para la vida, y los steres que dan sabor a las frutas; adems es vector, a travs del ciclo carbono-nitrgeno, de parte de la energa producida por el Sol.1

Estados alotrpicos
Artculo principal: Altropos del carbono.

Cristales de fulerenos Se conocen cinco formas alotrpicas del carbono, adems del amorfo: grafito, diamante, fullerenos, nanotubos y carbinos.2 Una de las formas en que se encuentra el carbono es el grafito, que es el material del cual est hecha la parte interior de los lpices de madera. El grafito tiene exactamente los mismos tomos del diamante, pero por estar dispuestos en diferente forma, su textura, fuerza y color son diferentes. Los diamantes naturales se forman en lugares donde el carbono ha sido sometido a grandes presiones y altas temperaturas. Los diamantes se pueden crear artificialmente, sometiendo el grafito a temperaturas y presiones muy altas. Su precio es menor al de los diamantes naturales, pero si se han elaborado adecuadamente tienen la misma fuerza, color y transparencia. El 22 de marzo de 2004 se anunci el descubrimiento de una sexta forma alotrpica: las nanoespumas.3 La forma amorfa es esencialmente grafito, pero no llega a adoptar una estructura cristalina macroscpica. Esta es la forma presente en la mayora de los carbones y en el holln.

Disposicin geomtrica de los orbitales hbridos sp.

Disposicin geomtrica de los orbitales hbridos sp2. A presin normal, el carbono adopta la forma del grafito, en la que cada tomo est unido a otros tres en un plano compuesto de celdas hexagonales; este estado se puede describir como 3 electrones de valencia en orbitales hbridos planos sp2 y el cuarto en el orbital p. Las dos formas de grafito conocidas alfa (hexagonal) y beta (rombodrica) tienen propiedades fsicas idnticas. Los grafitos naturales contienen ms del 30% de la forma beta, mientras que el grafito sinttico contiene nicamente la forma alfa. La forma alfa puede transformarse en beta mediante procedimientos mecnicos, y esta recristalizar en forma alfa al calentarse por encima de 1000 C. Debido a la deslocalizacin de los electrones del orbital pi, el grafito es conductor de la electricidad, propiedad que permite su uso en procesos de electroerosin. El material es blando y las diferentes capas, a menudo separadas por tomos intercalados, se encuentran unidas por enlaces de Van de Waals, siendo relativamente fcil que unas deslicen respecto de otras, lo que le da utilidad como lubricante.

Disposicin geomtrica de los orbitales hbridos sp3. A muy altas presiones, el carbono adopta la forma del diamante, en el cual cada tomo est unido a otros cuatro tomos de carbono, encontrndose los 4 electrones en orbitales sp3, como en los hidrocarburos. El diamante presenta la misma estructura cbica que el silicio y el germanio y, gracias a la resistencia del enlace qumico carbono-carbono, es, junto con el nitruro de boro, la sustancia ms dura conocida. La transicin a grafito a temperatura ambiente es tan lenta que es indetectable. Bajo ciertas condiciones, el carbono cristaliza como lonsdaleta, una forma similar al diamante pero hexagonal. El orbital hbrido sp1 que forma enlaces covalentes slo es de inters en qumica, manifestndose en algunos compuestos, como por ejemplo el acetileno.

Fulereno C60. Los fullerenos tienen una estructura similar al grafito, pero el empaquetamiento hexagonal se combina con pentgonos (y en ciertos casos, heptgonos), lo que curva los planos y permite la aparicin de estructuras de forma esfrica, elipsoidal o cilndrica. El constituido por 60 tomos de carbono, que presenta una estructura tridimensional y geometra similar a un baln de ftbol, es especialmente estable. Los fulerenos en general, y los derivados del C60 en particular, son objeto de intensa investigacin en qumica desde su descubrimiento a mediados de los 1980. A esta familia pertenecen tambin los nanotubos de carbono, que pueden describirse como capas de grafito enrolladas en forma cilndrica y rematadas en sus extremos por hemiesferas (fulerenos), y que constituyen uno de los primeros productos industriales de la nanotecnologa.

Aplicaciones
El principal uso industrial del carbono es como componente de hidrocarburos, especialmente los combustibles fsiles (petrleo y gas natural). Del primero se obtienen, por destilacin en las refineras, gasolinas, queroseno y aceites, siendo adems la materia prima empleada en la obtencin de plsticos. El segundo se est imponiendo como fuente de energa por su combustin ms limpia. Otros usos son:

El istopo radiactivo carbono-14, descubierto el 27 de febrero de 1940, se usa en la datacin radiomtrica. El grafito se combina con arcilla para fabricar las minas de los lpices. Adems se utiliza como aditivo en lubricantes. Las pinturas anti-radar utilizadas en el camuflaje de vehculos y aviones militares estn basadas igualmente en el grafito, intercalando otros compuestos qumicos entre sus capas. Es negro y blando. Sus tomos estn distribuidos en capas paralelas muy separadas entre s. Se forma a menos presin que el diamante. Aunque parezca difcil de creer, un diamante y la mina de un lapicero tienen la misma composicin qumica: carbono. El diamante Es transparente y muy duro. En su formacin, cada tomo de carbono est unido de forma compacta a otros cuatro tomos. Se originan con temperaturas y presiones altas en el interior de la tierra. Se emplea para la construccin de joyas y como material de corte aprovechando su dureza. Como elemento de aleacin principal de los aceros.

En varillas de proteccin de reactores nucleares. Las pastillas de carbn se emplean en medicina para absorber las toxinas del sistema digestivo y como remedio de la flatulencia. El carbn activado se emplea en sistemas de filtrado y purificacin de agua. El carbn amorfo ("holln") se aade a la goma para mejorar sus propiedades mecnicas. Adems se emplea en la formacin de electrodos (p. ej. de las bateras). Obtenido por sublimacin del grafito, es fuente de los fulerenos que pueden ser extrados con disolventes orgnicos. La fibra de carbono (obtenido generalmente por termlisis de fibras de poliacrilato) se aade a resinas de polister, donde mejoran mucho la resistencia mecnica sin aumentar el peso, obtenindose los materiales denominados fibras de carbono. Las propiedades qumicas y estructurales de los fulerenos, en la forma de nanotubos, prometen usos futuros en el incipiente campo de la nanotecnologa.

Historia
El carbn (del latn carbo -nis, "carbn") fue descubierto en la prehistoria y ya era conocido en la antigedad en la que se manufacturaba mediante la combustin incompleta de materiales orgnicos. Los ltimos altropos conocidos, los fullerenos (C60), fueron descubiertos como subproducto en experimentos realizados con gases moleculares en la dcada de los 80. Newton, en 1704, intuy que el diamante poda ser combustible, pero no se consigui quemar un diamante hasta 1772 en que Lavoisier demostr que en la reaccin de combustin se produca CO2. Tennant demostr que el diamante era carbono puro en 1797. El istopo ms comn del carbono es el 12C; en 1961 este istopo se eligi para reemplazar al istopo oxgeno-16 como base de los pesos atmicos, y se le asign un peso atmico de 12. Los primeros compuestos de carbono se identificaron en la materia viva a principios del siglo XIX, y por ello el estudio de los compuestos de carbono se llam qumica orgnica.

Abundancia y obtencin
El carbono no se cre durante el Big Bang porque hubiera necesitado la triple colisin de partculas alfa (ncleos atmicos de helio) y el Universo se expandi y enfri demasiado rpido para que la probabilidad de que ello aconteciera fuera significativa. Donde s ocurre este proceso es en el interior de las estrellas (en la fase RH (Rama horizontal)) donde este elemento es abundante, encontrndose adems en otros cuerpos celestes como los cometas y en las atmsferas de los planetas. Algunos meteoritos contiene diamantes microscpicos que se formaron cuando el Sistema Solar era an un disco protoplanetario. En combinaciones con otros elementos, el carbono se encuentra en la atmsfera terrestre y disuelto en el agua, y acompaado de menores cantidades de calcio, magnesio y hierro forma enormes masas rocosas (caliza, dolomita, mrmol, etc).

El grafito se encuentra en grandes cantidades en Rusia, Estados Unidos, Mxico, Groenlandia y la India. Los diamantes naturales se encuentran asociados a rocas volcnicas (kimberlita y lamproita). Los mayores depsitos de diamantes se encuentran en el frica (Sudfrica, Namibia, Botsuana, Repblica del Congo y Sierra Leona).[cita requerida] Existen adems depsitos importantes en Canad, Rusia, Brasil y Australia.[cita requerida]

Compuestos inorgnicos
El ms importante xido de carbono es el dixido de carbono (CO2), un componente minoritario de la atmsfera terrestre (del orden del 0,04% en peso) producido y usado por los seres vivos (ver ciclo del carbono). En el agua forma trazas de cido carbnico (H2CO3) las burbujas de muchos refrescos pero, al igual que otros compuestos similares, es inestable, aunque a travs de l pueden producirse iones carbonato estables por resonancia. Algunos minerales importantes, como la calcita, son carbonatos. Los otros xidos son el monxido de carbono (CO) y el ms raro subxido de carbono (C3O2). El monxido se forma durante la combustin incompleta de materias orgnicas y es incoloro e inodoro. Dado que la molcula de CO contiene un enlace triple, es muy polar, por lo que manifiesta una acusada tendencia a unirse a la hemoglobina, formando un nuevo compuesto muy peligroso denominado Carboxihemoglobina, impidindoselo al oxgeno, por lo que se dice que es un asfixiante de sustitucin. El ion cianuro (CN), tiene una estructura similar y se comporta como los iones haluro. Con metales, el carbono forma tanto carburos como acetiluros, ambos muy cidos. A pesar de tener una electronegatividad alta, el carbono puede formar carburos covalentes como es el caso de carburo de silicio (SiC) cuyas propiedades se asemejan a las del diamante.
Vase tambin: Qumica orgnica.

Istopos
Artculo principal: Istopos del carbono.

En 1961 la IUPAC adopt el istopo 12C como la base para la masa atmica de los elementos qumicos. El carbono-14 es un radioistopo con un periodo de semidesintegracin de 5730 aos que se emplea de forma extensiva en la datacin de especmenes orgnicos. Los istopos naturales y estables del carbono son el 12C (98,89%) y el 13C (1,11%). Las proporciones de estos istopos en un ser vivo se expresan en variacin () respecto de la referencia VPDB (Vienna Pee Dee Belemnite, fsiles cretcicos de belemnites, en Carolina del Sur). El C-13 del CO2 de la atmsfera terrestre es 7. El carbono fijado por

fotosntesis en los tejidos de las plantas es significativamente ms pobre en 13C que el CO2 de la atmsfera. La mayora de las plantas presentan valores de C-13 entre 24 y 34. Otras plantas acuticas, de desierto, de marismas saladas y hierbas tropicales, presentan valores de C-13 entre 6 y 19 debido a diferencias en la reaccin de fotosntesis. Un tercer grupo intermedio constituido por las algas y lquenes presentan valores entre 12 y 23. El estudio comparativo de los valores de C-13 en plantas y organismos puede proporcionar informacin valiosa relativa a la cadena alimenticia de los seres vivos.

Precauciones
Los compuestos de carbono tienen un amplio rango de toxicidad. El monxido de carbono, presente en los gases de escape de los motores de combustin y el cianuro (CN) son extremadamente txicos para los mamferos, entre ellos las personas. Los gases orgnicos eteno, etino y metano son explosivos e inflamables en presencia de aire. Por el contrario, muchos otros compuestos no son txicos sino esenciales para la vida.

Obrero en la planta de negro de carbn en Sunray, Texas (foto por John Vachon, 1942) El carbono puro tiene una toxicidad extremadamente baja para los humanos y puede ser manejado e incluso ingerido en forma segura en la forma de grafito o carboncillo. Es resistente a la disolucin y ataque qumico, incluso en los contenidos acidificados del tracto digestivo. Esto resulta en que una vez que entra a los tejidos corporales lo ms probable es que permanezcan all en forma indefinida. El negro de carbn fue probablemente el primer pigmento en ser usado para hacer tatuajes y se encontr que tzi el hombre del hielo tena tatuajes hechos con carbn que sobrevivieron durante su vida y 5200 aos despus de su muerte.4 Sin embargo, la inhalacin en grandes cantidades del polvo de carbn u holln (negro de carbn) puede ser peligroso, al irritar los tejidos del pulmn y causar una enfermedad conocida como neumoconiosis de los mineros del carbn. De forma similar el polvo de diamante usado como un abrasivo puede ser daino si se ingiere o inhala. Tambin las micropartculas de carbn producidas por los gases de escape de los motores diesel se pueden acumular en los pulmones al ser inhaladas.5 En estos ejemplos, los efectos

dainos pueden resultar de la contaminacin de las partculas de carbn con elementos qumicos orgnicos o de metales pesados ms que del carbn en s mismo. Generalmente el carbono tiene baja toxicidad para casi toda la vida en la Tierra, sin embargo, para algunas criaturas es txico - por ejemplo, las nanopartculas de carbn son toxinas mortales para la Drosophila.6 Tambin el carbono se puede quemar vigorosa y brillantemente en la presencia de aire a alta temperatura, como en el caso del Incendio de Windscale, el que fue causado por la repentina liberacin de energa Wigner acumulada en el ncleo de grafito. Grandes acumulaciones de carbn, que han permanecido inertes por centenares de millones de aos en la ausencia de oxgeno, pueden incendiarse espontneamente cuando son expuestas al aire, como por ejemplo en los desechos de las minas de carbn. Entre la gran variedad de compuestos de carbono se pueden incluir venenos letales tales como la tetradotoxina, la ricina lectina obtenida de las semillas de la planta de aceite de castor (Ricinus communis), el cianuro (CN) y el envenenamiento por monxido de carbono.