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ERATOSTENES Y EL RELOJ DE SOL DE FALTRIQUERA

1 Marzo 2013 Imprimir este artculo

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Llevo unos das probando un reloj de sol de faltriquera, es decir, de bolsillo. Estos relojes se conocen desde tiempos del Egipto ptolemaico, y eran usados por los romanos. Durante el da, claro est, porque cuando llegaba la noche usaban clepsidras, es decir, relojes de agua que transportaban la misma de un recipiente a otro, marcando as cada hora. Se usaban mucho para marcar los tiempos de los oradores. La base principal de un reloj de sol es que para conocer la hora se necesita saber las coordenadas geogrficas para orientar el Plincton, una especie de aguja o tringulo que marca la altura del sol y que permite conocer las coordenadas terrestres. Al mismo tiempo se necesitara una brjula, ya que los relojes de arena se deben orientar al norte. La brjula es un invento chino del siglo IX. Antes de la brjula se determinaba el norte con la orientacin de los cuerpos celestes, a travs del astrolabio, por ejemplo. Por la noche se puede llevar a cabo mediante la orientacin de la Estrella Polar, en la Osa Menor. Y en la Gnomnica romana, ya explicada por Plinio el Viejo, es posible conocer el norte, ya que cualquier objeto vertical cayendo en plomada da una sombra, a lo largo del eje norte-sur, cuando llega el medioda. El medioda se sabe de inmediato porque es cuando el Sol se eleva ms sobre el horizonte, aportando sombras cortas. Me sorprendi ello, porque si es as significa que desde muy antiguo debi existir algn sistema de coordenadas terrestres, y eso hubiera implicado el conocimiento de una Tierra redonda. La primera sorpresa es que Dicearco (355-285 a.C.) ya usaba un sistema de coordenadas terrestres para sus mapamundis. Se le conoce como el padre de la geodesia. Recordemos ahora lo que dijo San Agustn, en el 400 d.C., sobre su idea de una tierra plana que, gracias a la Iglesia Catlica, se extendera prcticamente hasta la Edad Media: Pero sobre la fbula de que existen los Antpodas, es decir, hombres que viven en el lado opuesto de la tierra, donde el sol se levanta cuando para nosotros se pone, hombres que caminan con sus pies opuestos a los nuestros, eso no es creble en modo alguno. Y, ciertamente, no se afirma que se haya aprendido tal cosa por conocimiento histrico, sino por conjetura cientfica, basndose en que la tierra est suspendida dentro de la concavidad del cielo, y que tiene tanto espacio en un lado como en el otro. Por ello afirman que la parte bajo nosotros tambin debe de estar habitada. Pero no

remarcan que, aunque se supone cientficamente demostrado que el mundo tiene una forma esfrica y redonda, de eso no se sigue que la otra cara de la tierra est libre de agua; ni tampoco, aunque estuviera realmente libre de agua, se sigue que est necesariamente habitada.

Y ahora viene la gran sorpresa (tengamos en cuenta que las coordenadas geogrficas se adoptaron en 1884 en Washington). Eratstenes (276-194 a.C.) fue, como muchos hombres sabios griegos de su tiempo, un clebre matemtico, astrnomo, historiador, gegrafo, filsofo y poeta. Estudi en Alejandra y durante algn tiempo en Atenas. Alrededor del ao 255 a.C., la gran variedad de sus conocimientos y capacidades para el estudio lo llevaron a ser responsable de la direccin de la Biblioteca de Alejandra, el mayor acervo del conocimiento que exista en su poca. Una de sus principales contribuciones, en la que aplic sus conocimientos de matemtica y astronoma, fue la medicin de la circunferencia terrestre a fines del siglo III a.C. Para realizar esta medicin el autor se bas en un informe de observaciones en Syena (actual Asun) que haba llegado hasta l, que deca que en ese lugar durante el da del solsticio de verano (21 de junio) al medioda el Sol no proyectaba sombra alguna; y en el conocimiento que l tena acerca de que, ese mismo da y a esa hora en Alejandra los edificios s proyectaban sombra. Eratstenes asumi que ambos lugares estaban situados en el mismo meridiano, y a partir de todo esto se aboc a determinar la diferencia de latitud entre los dos lugares. Utilizando un gnomon o un sciotheron (un tipo de reloj de sol) que coloc en Alejandra para medir la longitud de la sombra, y suponiendo que Syena (Asun) coincida con el trpico de Cncer, estableci que la diferencia de latitud entre ambos lugares era igual a 7 12. Una vez establecida esta diferencia, necesitaba adems conocer la distancia entre las dos ciudades. As, utilizando la distancia conocida entre ellas igual a 5.000 estadios y el resultado que haba alcanzado sobre la diferencia de latitud, calcul la circunferencia terrestre en 250.000 estadios, resultado al que le agreg, por circunstancias que se ignoran, 2.000 estadios ms. Con esta experiencia de medicin Eratstenes calcul con gran exactitud la circunferencia de la Tierra en 252.000 estadios egipcios (39.690 kilmetros), y logr alcanzar as un resultado muy cercano al valor actual igual a 40.120 kilmetros. Es decir, se equivoc slo por un escaso margen del 1 por ciento.

Eratstenes us para medir los ngulos con las verticales del obelisco de Syena (Asun) la ley de arcos de crculos relativos a ngulos iguales, que son semejantes. Estando en la Biblioteca de Alejandra, encontr un informe de observaciones sobre Siena, en el que se deca que el da del solsticio de verano (21 de junio) a medioda, los objetos (como por ejemplo, los obeliscos) no producan sombra y en el fondo de los pozos poda verse la luz del sol. Esto se debe a que est ciudad est sobre la lnea del trpico (en realidad, 33 al norte del Trpico de Cncer). Eratstenes realiz observ que, en Alejandra, el mismo da y a la misma hora no se produca este mismo hecho. Asumi de manera correcta que el Sol se encontraba a gran distancia y que sus rayos, al alcanzar la tierra, lo hacan en forma (prcticamente) paralela. Esto ratificaba su idea de que la superficie de la Tierra era curva pues, de haber sido plana, no se hubiese producido esta diferencia entre las dos ciudades. No cabe duda, desde tiempos de Roma, se conoca la circunferencia de la Tierra. La ltima sorpresa es que Posidonio (135 a.C.-51 a.C.) rehzo los clculos de Eratstenes, tomando como posicin de referencia Canopus, y haciendo una medicin ms exacta entre Rodas y Alejandra, que estim de 3.750 estadios griegos. Confundi los estados griegos con los egipcios, y ello le llev a erra en el clculo final. El valor de Posidonio sera el usado por los mapas de Claudio Ptolomeo. Una de estos mapas, el de Ptolomeo, estuvo en manos de Coln, que imagin que la circunferencia de la Tierra era menor. De ah su insistencia ante sus hombres para darles a entender que les faltaba poco para llegar a tierra firme. El gran Eratstenes padeci una ceguera al final de su vida, lo que le condujo a dejarse morir de hambre, por voluntad propia, el 194 a.C. en su ciudad, Alejandra.

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