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La Sorprendente Tecnologa Metalrgica Prehispnica


Camilo Marn Villar
Coordinador Metal Actual

Los indgenas fabricaron cido oxlico, a partir de salmuera caliente y plantas nativas.

Desde el norte de Amrica hasta la Patagonia, se desarrollaron culturas prehispnicas altamente evolucionadas, las cuales emplearon tcnicas metalrgicas avanzadas. La evidencia histrica da cuenta del amplio conocimiento que tenan estos orfebres sobre metales y aleaciones, fundicin, procesos de laminacin, granulacin, soldadura y uniones mecnicas, e incluso, la aplicacin de recubrimientos superficiales bastante sofisticados.

Actualmente, diferentes investigadores y expertos del departamento tcnico industrial del Museo del Oro de Colombia, junto a grupos de investigacin de prestigiosas universidades, han demostrado, con evidencias, el profundo conocimiento que posean los pueblos prehispnicos en el manejo de herramientas y procesos como la fundicin, corte y conformado de metales, aleaciones metlicas, tcnicas de unin mecnica y soldadura; e incluso, las investigaciones apuntan a que los precolombinos desarrollaron los primeros procesos de sinterizacin y recubrimientos superficiales por oxidacin qumica realizados en Amrica.

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Antecedentes y Materiales
Lo primero que sorprende son las antiqusimas evidencias del trabajo con metales en el continente: las muestras de orfebrera ms antiguas halladas datan del ao 2100 antes de Cristo; fueron encontradas en la actual sierra sureste del Per, en la cuenca del lago Titicaca, en el sitio de Jiskairumoko en Puno. Es decir, 36 siglos antes del desembarco espaol. En territorio colombiano, al sur occidente del pas, hay muestras del ao 500 a. C, en Tumaco - La Tolita. Esto prueba que la historia metalrgica nacional supera, por mucho, los 2000 aos. En el transcurso de ms de dos milenios, las culturas precolombinas asentadas en territorio nacional, por experiencia, de manera emprica, y a travs de sus sentidos, reconocieron los metales preciosos y sus aleaciones. De igual manera, aprenderan y transmitiran, generacin tras generacin, los conocimientos y las diversas tcnicas metalrgicas. Los metales utilizados en aquella poca, en zonas colombianas, fueron el oro, cobre, la plata y platino. Gracias a la riqueza minera de los Andes, en dnde se encuentran bastos yacimientos de oro. Por su parte, el cobre se extrajo, en diferentes regiones del pas, en el sur, en el actual departamento de Nario y en la Serrana del Perij, en la Guajira. Adems, se han encontrado piezas de cobre en otras zonas, lo cual podra explicase por el intercambio de productos entre pueblos. Al parecer la plata, en su mayora, se trabaj involuntariamente ya que en la regin andina predomina oro de tipo argentfero, lo que quiere decir que se presenta combinado con impurezas de plata y otros metales. En la zona de Nario se han encontrado diversos objetos de plata, que indican el uso intencional de este metal en la orfebrera de esta zona. Los orfebres prehispnicos asentados en Colombia fueron de los pocos que emplearon el platino de origen aluvial en Amrica; por ejemplo, en el rea de Tumaco, se han hallado objetos de aleacin oro-platino, fabricados con dichas mezclas intencionalmente, lo que representa un extraordinario hallazgo que da cuenta de la avanzada tcnica metalrgica antes de la colonizacin, si se considera que los puntos de fusin, de ambos metales, son bien distintos.

La tecnologa metalrgica del Nuevo Mundo puede compararse o asociarse con una cadena industrial de produccin moderna, en la que, con estilo propio, hay eslabones de minera, extraccin y beneficio de materiales metlicos, fundicin, procesamiento y tcnicas de elaboracin. Todo esto, fuertemente interconectado por un know how, un saber hacer ancestral, que incluye tambin la formacin de los orfebres y la construccin de mquinas y herramientas adecuadas para los procesos.

Minera Prehispnica
Los indgenas extrajeron los metales en los lechos de los ros y quebradas; a lo largo y ancho de las cordilleras andinas. As como tambin, en menor proporcin, excavaron y sacaron el mineral de la veta en la tierra. Al respecto, cuentan los cronistas espaoles del siglo XVI, que los mineros de Amrica seleccionaron y depuraron los metales con bateas de madera y cermica, en las fuentes aluviales, separndolos por decantacin. Construyeron canales y acueductos para conducir el agua mezclada con el barro aurfero a los lugares de beneficio, y atravesaron redes, de extremo a extremo, en los ros corrientosos para capturar las pepas ms grandes. Iniciativas que son reflejo del nivel de industrializacin de la minera prehispnica, pues desde ese entonces ya se consideraban alternativas, diferentes al bateaje, que aumentaran y optimizaran la produccin de oro. Segn explica la arqueloga, Juanita Senz, Jefe de seccin de registro del Museo del Oro, en la extraccin en minas, los prehispnicos abrieron socavones de hasta seis metros de profundidad, rompiendo la roca con barretones, mazos y hachas de piedras duras. Una vez perforada la mina y obtenido el material, los mineros lo trituraban y depuraban con ayuda de pesadas piedras de moler o morteros. En el caso particular del cobre. Probablemente el mineral era obtenido por tnica pirometalrgica, con el fin de separarlo y aprovecharlo.

El reconocido poporo Quimbaya fue fundido en dos partes por la tcnica de cera prdida: el orfebre molde, en arcilla y carbn, el ncleo interior y lo cubri con cera de abejas nativas, soport esta estructura con tabiques remachados y, con hilos de la misma cera, agreg la decoracin. Una vez fundida la pieza, retir el carbn del interior y puli la superficie hasta alcanzar el brillo reluciente del oro.

Saenz, quien ha adelantado estudios de anlisis metalrgico, comenta que entre los utensilios que hacen parte de las colecciones del Museo del Oro, se encuentran objetos de piedras verdes y negras, tal vez de origen volcnico, duras y resistentes, algunas atadas a mangos de madera, que muy posiblemente fueron usadas como herramientas para el trabajo orfebre. Estos objetos corresponden especialmente a las culturas Nario y Tairona. Construdas en rocas, como obsidianas y basaltos, con probables contenido de hierro. En

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fundido el material extraan las impurezas y formaban pequeos lingotes o lajas de oro, o combinaciones de oro argentfero y cobre, aleacin conocida como tumbaga.

Tcnicas de Elaboracin
Fundicin a la cera perdida: Entre las tcnicas usadas por los orfebres prehispnicos est el vaciado clsico, en el que el orfebre derrite el lingote y vaca el material lquido en moldes de cermica o piedra, con la forma de objeto. As mismo, emplearon con gran maestra la fundicin a la cera perdida, quizs el mtodo ms destacado y referenciado en textos acadmicos, libros de historia y publicaciones. En su esencia bsica, el proceso consiste en la fabricacin de un modelo, tallado cuidadosamente en cera de abejas, idntico a la pieza que se quera elaborar. Luego, el orfebre cubre el modelo de cera con una mezcla de agua, carbn molido y arcilla refractaria, una vez seca y endurecida la arcilla, se coloca al fuego toda la pieza; la mezcla de barro se cocina, la cera se funde y sale del molde, dejando en el interior de la cermica una rplica exacta del modelo original. Finalmente, se vierte el metal lquido en el interior del molde, una vez se enfra, el molde se rompe y queda expuesta la pieza, la cual era bruida y pulida para lograr su resplandor.

Herramientas empleadas para la perforacin y extraccin minera, entre otras la macana con punta endurecida al fuego, hachas y martillos tallados en piedras duras. Adems, una actual batea de madera para la extraccin de los minerales de fuente aluvial.

ellas, los indgenas tallaron yunques, martillos y cinceles, que usaron para sacar los minerales de la veta.

vez, se acoplaban a largas caas, por las que el indgena soplaba y fortaleca la llama. Habra que imaginar uno o ms equipos de sopladores, con rostros manchados por el holln, soplando a travs de las caas, el carbn encendido depositado en el interior de las hornillas, para avivar las llamas y alcanzar temperaturas superiores a los 1.000 C. Sobre las hornillas se colocaban crisoles de arcilla refractaria porosa, con alto contenido de cuarzo, junto a carbn y otros fundentes; una vez

Fundicin
En cuanto a la tecnologa de fundicin y tcnicas trmicas utilizadas por los indgenas, tanto los actuales investigadores del Museo del Oro, como sus antecesores, han logrado establecer que efectivamente la experiencia llev a los indgenas a conocer el efecto de las altas temperaturas en los metales no ferrosos, la posterior maleabilidad y plasticidad del material, al igual que los cambios en sus propiedades al mezclarlos (alearlos). Tanto la evidencia arqueolgica como etnohistrica (textos y crnicas de poca), muestran que, en el caso preciso de la fundicin, los primeros hornos se construyeron al interior de la tierra. As mismo, los indgenas usaron hornillas porttiles con conductos o respiraderos en su parte exterior para avivar el fuego; en los que se instalaban toberas de cermica (cilindros huecos y cnicos de 7 a 9 cm) que, a la

En las hornillas de cermica refractaria se acoplaban toberas y largas caas para que los sopladores avivaran el fuego y as lograr las temperaturas necesarias para fundir el metal.

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La cera era recolectada de una variedad de abejas nativas que se encuentra en Colombia, de la especie Trigona Tetragoniscas, comnmente llamadas abejas angelitas, la cual es melfera y no tiene aguijn. As mismo, fue frecuente el empleo de esta tcnica para elaborar objetos huecos, para los que era necesario, previamente, fabricar un ncleo de carbn y arcilla, que se dejaba secar al sol y despus era recubierto con hilos de cera para formar una capa exterior en la que se grababan los detalles decorativos de la pieza; enseguida, era aplicada otra capa de arcilla y carbn molido y se dejaba secar. Para sostener la pieza dentro del molde era necesario la introduccin de astillas o palillos, llamados tabiques, para que al derretirse y salir la cera, el ncleo interno y el molde externo mantuvieran su estabilidad. Los tradicionales poporos, utilizados como recipientes para almacenar una mezcla de hojas de coca maceradas con cal, la cual era masticada (mambeada) por los indgenas, fueron fabricados por este mtodo. Un detalle de la maestra indgena, descrito por los investigadores del Museo del Oro, explica que: los orfebres prehispnicos lograron objetos articulados fundiendo a la cera perdida en varias etapas, con aleaciones cuyos puntos de fusin eran cada vez ms bajos.

Poporo femenino, Puerto Rico Risaralda 400 a.C. Los poporos, elaborados por la tcnica de la cera perdida, eran empleados como recipiente para guardar hojas de coca maceradas en cal, mezcla usada para mambear.

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Mediante fundiciones sucesivas a la cera perdida se hicieron, por ejemplo, alfileres bimetlicos, nicos en Amrica, procedentes del Valle del Cauca. En su punta, uno de estos alfileres, tiene un ave (paujil) que balancea su cabeza y cola, adems, est formado por partes independientes hechas con distintas aleaciones. La cabeza y la cola fueron fabricadas en una aleacin alta en oro, al igual que el eje sobre el cual se mueven; por su parte, el cuerpo fue fundido luego en una tumbaga ms cobriza, que funde a menor temperatura. La segunda fundicin, por lo tanto, no alcanza temperaturas que daen los objetos hechos primero (sic).

cinceles y repujadores, tambin de metal endurecido, cortaban y delineaban las formas y los diseos finales de la pieza. La maleabilidad de los metales no ferrosos permiti el desarrollo de mltiples tcnicas orfebres en la poca prehispnica, las cuales eran aplicadas independientemente o combinadas. Entre las principales tcnicas ornamentales empleadas se destaca el repujado, mediante el cual se resaltan partes y detalles de la lmina al presionarlo con una herramienta de punta roma, para grabar en relieve diversas secuencias como rostros, animales y formas geomtricas. A su vez, con punzones o pequeos troqueles, los maestros artesanos calaron sistemticamente el interior de las chapas, para recortarlas y lograr creativos diseos en forma de ventanas. Los indgenas tambin confeccionaron el metal en alambres de diferentes calibres, incluso hicieron hilos, los cuales tejieron y trenzaron. Adems, emplearon el embutido, el estampado y la incrustacin.

sociedades de Ecuador y Per, implementaron tcnicas asombrosas para su poca como la sinterizacin.

Diversas herramientas y utensilios usados para la manufactura de piezas metalrgicas.

Ya que las diferencias entre los puntos de fusin del platino (1.775 C), del oro (1.064 C) y la plata (962 C), son considerables, era fsicamente imposible que los prehispnicos, a partir de una fundicin convencional con hornillas de barro y sopladores, lograran obtener aleaciones oro-platino o plata-platino. En la sinterizacin primitiva, lo que hacan los orfebres era colocar pepitas de oro junto al platino, el cual es refractario , en un mismo crisol; una vez se funda el metal con menor punto de fusin, el platino quedaba atrapado en el fluido y, el botn o tejuelo resultante, era martillado fuertemente. Despus, para integrar an ms los materiales, se haca un recocido y de nuevo se martillaba, esto deba hacerse hasta la integracin completa. En este proceso, la fusin atmica se logra gracias al contacto de las partculas de ambos metales que se unen por fenmenos de soldadura al contacto en estado slido. Soldadura y unin mecnica: En su tesis de maestra, en Ingeniera Mecnica, el ingeniero Diego Javier Gmez, de la Universidad de los Andes de Colombia, explica que: el oficio orfebre, anterior a la colonizacin, combin las tcnicas trmicas junto a las mecnicas para soldar entre s los metales y crear uniones permanentes entre los objetos. Gmez, quien ha estudiado la arqueo-metalurgia, asegura que, en la orfebrera indgena: existen
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Cincel y pieza repujada.

Laminado, repujado, calado y estampado: Por influencia directa de la metalurgia de los pueblos de Ecuador y Per, un gran nmero de piezas precolombinas fueron elaboradas por martillado en fro. En este caso, los orfebres previamente golpeaban los lingotes o tejuelos con martillos sobre yunques de piedra para aplanar el metal. Al golpear continuamente el oro, el material comienza a quebrarse, por ello los orfebres, entre martillado y martillado, lo calentaban al rojo vivo y, despus, le daban un fuerte choque trmico al sumergirlo en agua fra, proceso que repetan varias veces, estos fueron los primeros tratamientos de recocido en Amrica. Una vez los prehispnicos obtenan las lminas, por ejemplo: de oro, cobre o tumbaga, las dejaban lisas, del grosor y tamao requeridos, con herramientas como punzones,

Proceso de calado de nariguera

Sinterizacin: Segn comenta la experta Juanita Senz, para combinar el platino con el oro o la plata, los pueblos del sur occidente del pas en Tumaco, cercanos a las

Para elaborar recipientes y otras piezas con volumen a base de lminas, los orfebres los ensamblaban por medio de pequeos clavos de oro o dobleces en los bordes de las partes que encajaban entre s.

ejemplos de objetos que constan de partes hechas de diferentes materiales, ensambladas de tal manera que dan la apariencia o la ilusin de ser una sola, esto se logra al realizar una unin martillando y calentando, para una soldadura por difusin entre los materiales. Aade adems que: la aplicacin de calor y energa mecnica para cerrar las juntas, permita disimular las uniones y generar as una mejor unin entre las piezas (esto podra entenderse como una soldadura de tipo autgena). En igual sentido, el oficio orfebre indgena emple diferentes tipos de unin mecnica como el engrapado, al usar pequeas grapas, puntillas y alfileres del mismo metal precioso, para enlazar, a travs de pequeos orificios punzonados en la lmina, las uniones y partes de una pieza; adems, combinaron el traslapo, el encajado, doblado y engarzado o cosido con hilos de algodn o filigrana metlica. Con estos mtodos, crearon hermosas piezas antropomorfas, vasos, jarras y copas que se usaron en rituales y celebraciones religiosas. Granulacin: Otro de los sorprendentes y, a su vez, hermosos procesos consista en fabricar pequeas esferas de oro perfectamente idnticas, al verter gotas o polvo de oro sobre diminutos agujeros tallados previamente en moldes, tambin de arcilla refractaria. En este trabajo se destac la cultura Calima, asentada en el actual departamento del Valle del Cauca. Una vez se obtenan las esferas, con mucha paciencia y destreza, el orfebre configuraba collares de cuentas, anillos, narigueras y otros objetos suntuarios, colocando, una a una, las esferitas de oro, sobre una matriz, previamente elaborada con ramas unidas y un tipo de adhesivo hecho de colgeno natural como el colapez, obtenido de la vejiga natatoria de peces o, simplemente, resinas vegetales muy pegajosas. Al respecto, la arqueloga Senz dice que, probablemente, despus de
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armar la pieza la colocaban al fuego, con lo que se carbonizaba el pegamento y, por fusin, las cuentas se soldaban unas con otras.

figuras, y eso permita hacer cientos de cuentas en serie. Tratamiento de superficies (Dorado y plateado por oxidacin): Uno de los procesos ms interesantes de la poca prehispnica, consista en someter la lmina o pieza de tumbaga (Au - Ag - Cu) al fuego directo para calentarla, con lo cual las molculas, de oro o plata, migran a la superficie del material, bajo una delgada capa de oxido de cobre, quedando en el ncleo la aleacin base. Posteriormente, el orfebre preparaba en agua caliente, quizs con orina humana, una mezcla de sal y plantas cidas, probablemente usaban una especie de trbol: el oxalis pubescens (con alto contenido de cido oxlico). Acto seguido, maceraba bien la solucin y sumerga la pieza de tumbaga en la solucin. Finalmente, el indgena retiraba por completo la capa de xido de cobre y exponer la acumulacin del oro o la plata en la superficie. De esta manera, con poco oro o plata y mucho cobre, se obtenan objetos dorados o plateados superficialmente, de gran resplandor. Los procesos de oxidacin, sobre todo en Colombia, los aplicaron las culturas Nario, Tayrona y Zen de la serrana de San Jacinto. El empleo de cidos naturales, tambin fue frecuente para aplicar diseos bicolores y bitexturas en

las piezas. Despus del dorado, se cubra el dibujo con cera de abejas y se atacaba con cidos, se raspaba el dorado y se dejaban los espacios especficos de la tumbaga, el material madre.

Delicadas cuentas de collar, narigueras y anillos fueron elaborados uniendo diminutas esferas de oro con el sofisticado proceso de granulacin.

Cada una de las tcnicas metalrgicas descritas aqu, son muestra de la valiosa e interesante memoria histrica colectiva de Colombia y Amrica. No es posible apreciar el increble desarrollo de la industria actual, con productos fabricados a partir de nanotecnologa, aleaciones metlicas superresistentes, corte lser, recubrimientos por plasma, fabricacin por control numrico o soldadura robotizada, sin reconocer el legado del pasado. Tal como dijese el genio creador de Apple Macintosh y Pixar, Steve Jobs, en su discurso en la ceremonia de graduacin de la universidad de Stanford: no se pueden unir los distintos puntos (del destino) mirando para adelante; se pueden unir nicamente mirando hacia atrs. As que deben confiar que de alguna manera los puntos se unirn en el futuro.

Moldeado en serie: Con la ayuda de matrices talladas en piedras alargadas, casi siempre negras, los orfebres muiscas, entre otros, fabricaron cuentas idnticas y en serie. El mtodo, ms o menos, consista en imprimir con la matriz la figura de la pieza sobre una lmina de arcilla, sobre esa arcilla, ya con la impresin, se colocaba una lmina delgada de cera de abejas y sobre ella se volva a estampar la figura, presionando la matriz de piedra. De manera, que la lmina de cera quedaban impresas por lado y lado, como negativo y positivo las

Fotos
Metal Actual, tomadas en la exposicin permanente del Museo del Oro en Bogot.

Fuentes
Juanita Senz. Arqueloga y jefe de registro del Museo del Oro. jsaenzsa@banrep.gov.co GMEZ, GUTIRREZ. Diego Javier. Tesis de Maestra en Ingeniera rea Mecnica. Caracterizacin de Fragmentos de pectorales precolombinos hechos en tumbaga recubiertos por dorado por oxidacin, hallados en la vereda de Tajumbina municipio de la Cruz (Nario). Universidad de los Andes. Una revisin crtica de las evidencias sobre metalurgia temprana en Suramrica. Artculo de Roberto Lleras Prez. Universidad Nacional de Colombia Departamento de Antropologa Facultad de Ciencias Humanas. www.banrep.gov.co Boletines del Museo del Oro.

Pieza de tumbaga laminada y posteriormente tratada con la tcnica de dorado por oxidacin.

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