8.1.

- Conceptos Fundamentales
Un recurso geotérmico es aquella parte de la energía que puede ser utilizada por el hombre. Con las técnicas actuales de perforación y extracción de los fluidos geotérmicos, una gran parte del recurso no es todavía explotable por problemas técnicos de extracción, aunque, con los avances tecnológicos previsibles, lo puede ser en un futuro próximo. Para poder extraer la energía geotérmica es necesaria la presencia de yacimientos de agua cerca de estas zonas calientes. La explotación de esta fuente de energía se realiza perforando el suelo y extrayendo el agua caliente. Si su temperatura es suficientemente alta, el agua saldrá en forma de vapor y se podrá aprovechar para accionar una turbina .El calor almacenado en el subsuelo se transporta a la superficie mediante agua almacenada en un acuífero y, según sea su temperatura y presión, esta puede estar en forma de vapor o de líquido o ser una mezcla de ambos. Para que la energía pueda ser explotada deben presentarse unas condiciones geológicas determinadas y, en este caso, diremos que se trata de un yacimiento geotérmico. Las condiciones geológicas básicas son: • Existencia de un flujo de calor elevado capaz de calentar suficientemente e lagua o el vapor. Generalmente el flujo de calor elevado es consecuencia de una fuente de calor (intrusión ígnea joven) situada en la corteza superior (1-10km) Presencia de una capa de alta porosidad y permeabilidad (acuífero), a una profundidad razonable (no muy superior a 1-2 km), que permita la acumulación y circulación de agua y vapor. Como el agua generalmente procede de la lluvia, se necesita una buena conexión entre el acuífero y la superficie con el fin de asegurar una recarga abundante. Una roca impermeable por encima del acuífero que actué de cobertura e impida que el agua escape.

La energía que llega cada segundo a la superficie de la Tierra, desde su interior, en forma de calor es de 4.2 x 10 a la 13 J. En la tabla 2.1 se compara con algunas de las principales transacciones de energía: la energía que nos llega del Sol, la energía liberada por los terremotos y la energía perdida por la disminución de la velocidad de rotación de la Tierra. Aunque la energía que recibimos del sol es cuatro órdenes de magnitud superior a la geotérmica, aquélla sólo penetra algunas decenas de centímetros bajo la superficie de la Tierra. Desde un punto de vista únicamente energético, el calor que nos llega del Sol sirve para mantener la superficie del planeta a una temperatura promedio (alrededor de 15°C) y es irradiada de nuevo al espacio, de manera que no interviene en los procesos energéticos que afectan al interior de la Tierra.

Las fuentes de la energía geotérmica son las siguientes (tabla 2. el manto aporta gran parte de la energía debido a su mayor volumen. En la tabla 2.2): • Desintegración de isótopos radiactivos. • Calor inicial. Se estima que cerca del 50% del flujo total de calor procede de la desintegración de isótopos radiactivos de vida larga presentes en la corteza y el manto. . hace 4500 millones de años. y que todavía está llegando a la superficie. Éstas responden de distinta manera a las fuerzas de marea producidas por el Sol y la Luna. El calor se propaga por conducción en un material desde una zona caliente (temperatura alta) a una zona fría (temperatura más baja). Aunque la concentración de estos isótopos es muy superior en la corteza (principalmente en la continental). Energía liberada durante la formación de la Tierra. Energía liberada por los movimientos diferenciales entre las distintas capas que constituyen la Tierra (principalmente entre manto y núcleo).3 se muestran las contribuciones de cada isótopo y su contenido en los tipos de roca que constituyen la corteza y el manto. Una consecuencia de este fenómeno es la continua disminución de la velocidad de rotación del planeta. • Movimientos diferenciales.

Si se diferencian las capas por su composición. con un espesor de hasta 8 km en zonas oceánicas y de 40 km en zonas continentales. La corteza es la capa más superficial. el manto y el núcleo. La cantidad de radiación neta que llega a la superficie del suelo depende de factores externos al mismo. La Tierra tiene una estructura compuesta por diferentes capas concéntricas. Se cree que esta discontinuidad actúa como un límite térmico donde la propagación del calor es por conducción. se tienen tres capas principales: la corteza. .8. el albedo. Algunos factores locales que pueden influir en este aspecto son la hora del día y la estación (latitud). Está separada del manto por la discontinuidad de Mohorovicic. a su vez. porosidad. entre ellos la radiación global disponible. contenido de agua.. está separado del núcleo terrestre por la discontinuidad de Gutenberg. altitud. actividades antrópicas. Estas capas se pueden diferenciar según su composición material o según sus características mecánicas.Causas del incremento de temperatura en el subsuelo El calentamiento del suelo dependerá de la cantidad de radiación neta que llegue a la superficie terrestre resultado de considerar el balance energético de onda corta y de onda larga. y del balance resultante de radiación infrarroja que dependerá de la temperatura y de las emisividades de la atmósfera y la Tierra. etc.2. cubierta vegetativa. color del suelo y tipo de matriz. El manto.

extraerla y aprovechar su energía. Se trata de puntos calientes donde surge magma que asciende por flotación desde el interior del manto y se atribuyen a plumas convectivas de material caliente del manto inferior. aunque el flujo geotérmico es el normal. En el interior de las placas existen también manifestaciones volcánicas alejadas de los bordes de placas. y una interior. mediante una carga explosiva. aunque también posee otros elementos como el níquel en menores proporciones. Respecto a las formas de clasificar estos yacimientos geotérmicos. se usa el término de la entalpía y las temperaturas existentes en los yacimientos. El principal componente de esta capa es el hierro. En resumen. núcleo externo. éste se encuentra en estado líquido. las zonas donde es de esperar un elevado flujo geotérmico y que.3.. por tanto. no existe una intrusión ígnea directa y. En determinadas circunstancias también es posible inyectar agua desde la superficie para. En otros casos. núcleo interno.Clasificación de campos Geotérmicos Aunque un elemento básico es la presencia de agua. por lo general. La separación entre ambos se conoce como la discontinuidad de Lehmann. y suele variar según los autores. . Debido a las condiciones de presión y temperatura del núcleo externo. El término entalpía puede considerarse más o menos proporcional a la temperatura y se utiliza para expresar el contenido de calor (energía térmica) de los fluidos. posiblemente desde la frontera con el núcleo externo.El núcleo se compone de una capa exterior. y facilitar así la circulación del agua. son de interés para la exploración de posibles yacimientos geotérmicos. el agua alcanza temperaturas suficientemente elevadas que pueden hacer rentable su explotación. Existe también volcanismo activo en zonas interiores de las placas: en los puntos calientes y en aquellas zonas en las que un régimen de esfuerzo distensivo ha producido un adelgazamiento litosférico con fallas normales por donde el magma asciende hasta la corteza superior. De esta manera. no existe una notación estándar. después de ser calentada. existen zonas con flujo de calor muy elevado pero donde no hay una capa suficientemente permeable que permita el almacenamiento y circulación de agua. 8. De todos modos. se dan unas determinadas condiciones gelógicas que facilitan la circulación de agua a gran profundidad (varios km). en este caso puede fracturarse la roca artificialmente.

los yacimientos pueden ser de tres tipos: • Alta entalpía. etc. entre 100 y 150 ºC. se puede hacer una clasificación general del siguiente modo: • • • • • Yacimiento hidrotérmico en el que la fase predominante es vapor. Yacimiento geopresurizado. fumarolas. Yacimiento hidrotérmico con predominio de vapor En los yacimientos hidrotérmicos con predominio de vapor se dan todas las condiciones geológicas mencionadas anteriormente: una fuente de calor. para temperaturas inferiores a 100 ºC. Estos yacimientos se encuentran en regiones volcánicas y por tanto se trata de yacimientos geotérmicos de alta entalpía. Según la entalpía o temperatura del fluido de los acuíferos. un acuífero y una capa impermeable encima de éste. Esta mezcla de líquido y vapor se separa obteniéndose el vapor seco. El fluido sale generalmente en forma de vapor y se puede utilizar para generar electricidad y transportarla. Su temperatura está comprendida entre 150 y 400 °C. Generan electricidad a un rendimiento mucho menor. como géiseres. la presión disminuye y se genera vapor. • • Media entalpía. Según las particularidades propias de cada yacimiento. . Éstos contienen agua a presión y tienen una temperatura habitual de 300 ºC. La explotación de un campo de estas características se hace por medio de perforaciones semejantes a las utilizadas para la extracción del petróleo.A continuación se ha seleccionado una forma (aunque no única) de clasificar estos yacimientos. No es posible producir electricidad y se utiliza para uso local. usado para alimentar a una turbina. se habla de vapor húmedo. Yacimiento de roca caliente seca. Yacimiento de cuenca sedimentaria. Yacimiento hidrotérmico en el que la fase predominante es agua líquida. Si existe presencia de agua líquida en este vapor. que existen en zonas activas de la corteza terrestre. caso particular del anterior. propicios para producir electricidad. Se denominan yacimientos de vapor húmedo por la presencia de agua en el cabezal del pozo. Cuando se transporta el agua a la superficie. Estos yacimientos suelen tener manifestaciones en la superficie. Este vapor puede ser húmedo o seco. manantiales termales. Baja entalpía.

las rocas entre las que se encuentra suelen ser muy antiguas (de millones de años de antigüedad) y es habitual la presencia de gas natural o metano. El agua se encuentra a temperaturas normalmente inferiores a los 60 ºC y se suelen utilizar para calefacción y suministro de agua caliente. se pueden aprovechar de estos yacimientos tres modos distintos de energía: • • • Energía geotérmica. . y se da cuando el agua del interior está sometida a grandes presiones. Reykjanes (Islandia). como la presión existente no es suficiente para elevar el agua a la superficie. debido al contenido en gas natural o metano que se puede encontrar. debido a la alta presión. Otake (Japón) y Wairakei (Nueva Zelanda). Generalmente. Un sistema generalmente utilizado para el aprovechamiento de estos yacimientos consiste en realizar dos pozos. Yacimiento hidrotérmico con predominio de agua líquida Estos yacimientos son parecidos a los anteriores. por ejemplo. debido a la temperatura del agua. uno de extracción y otro de reinyección.Es el caso. Estos yacimientos no llevan asociados fenómenos en la superficie como los anteriores aunque son mucho más comunes en la actualidad. Energía química. se requiere de bombas de extracción. se inyecta agua a alta presión causando su fracturamiento hidráulico. Debido a todas estas características. que devolverá el agua al acuífero una vez utilizada. Yacimiento de cuenca sedimentaria. Yacimiento de roca caliente seca Están formados por rocas impermeables a alta temperatura (más de 190ºC) pero sin contenido en agua. En este caso. La temperatura por tanto. En estos yacimientos. no supera los 100 ºC (baja entalpía) y suelen encontrarse entre 1 y 3 kilómetros de profundidad. de los yacimientos de Cerro Prieto (México). Estos yacimientos suelen tener una temperatura del orden de 100 ºC a 150 ºC y la profundidad oscila entre los 2 y 6 km. La principal característica. Es un caso particular de los anteriores. Yacimiento geopresurizado. El calentamiento de estas rocas se debe a su proximidad a bolsas magmáticas en áreas volcánicas. es que el agua almacenada suele estar a una presión mucho mayor de la que correspondería por su profundidad. Se trata de acuíferos muy profundos ubicados en cuencas sedimentarias. con la diferencia de que el agua encontrada se encuentra en estado líquido. Energía hidráulica.

a un costo promedio de 5 centavos de dólar por kWh. es decir que operan las24 horas del día los 365 días del año. según queramos obtener refrigeración o calefacción. En otros países como Finlandia. como los del parque de Timanfaya en Lanzarote. 8. Japón.-.000 millones de dólares anualmente en todo el mundo. Las aplicaciones de la geotermia dependen de las características de cada fuente. en viviendas e incluso en inmuebles ya construidos. Cuando la temperatura del yacimiento no es suficiente para producir energía eléctrica. A pesar de que estos yacimientos son los más numerosos (constituyen un 85% del total de recursos geotérmicos actuales). a 10 metros de profundidad. Holanda y Francia la geotermia es una energía muy conocida e implantada desde hace décadas. como consecuencia de la crisis del petróleo de 1979.Posteriormente se hace circular agua por estas fracturas artificiales y así se consigue extraer calor de la roca circundante. etc. oficinas. cuando se trata de recursos de temperaturas muy bajas (por debajo de los 25ºC). Estos niveles de temperatura los tenemos pocos metros debajo de nuestros pies: en España. Por tanto. Ahorro de divisas y quema de combustibles fósiles. Por último. sus principales aplicaciones son térmicas en los sectores industrial. Algunas ventajas es que la mayoría de las plantas geotérmicas son energía de base. Aunque es una de las fuentes de energía renovable menos conocidas. por ejemplo.. Los recursos geotérmicos de alta temperatura (superiores a los 100-150ºC) se aprovechan principalmente para la producción de electricidad. fábricas. tenemos unos 17 grados centígrados todo el año debido a la inercia térmica del suelo. renovable y altamente eficiente. su explotación no es todavía suficientemente rentable por las dificultades técnicas que presenta. como la profundidad en la que se encuentran o la impermeabilidad de las rocas. Alemania. la industria geotérmica eléctrica produce alrededor de 3. Estimando un factor de carga del 80%. cede o extrae calor de la tierra. Estados Unidos. en el caso de temperaturas por debajo de 100ºC puede hacerse un aprovechamiento directo o a través de bomba de calor geotérmica (calefacción y refrigeración). Seguro que todos podemos recordar imágenes del volcán Etna en Sicilia en plena erupción. hemos probado alguna vez los efectos relajantes de las aguas termales o bien admirado fumarolas y géiseres. las posibilidades de uso están en la climatización y obtención de agua caliente. Se trata de una energía considerada limpia. Pero ¿cómo funciona? Ese calor contenido en el subsuelo es empleado mediante el uso de Bombas de Calor Geotérmicas para caldear en invierno.Aplicaciones y usos de la energía geotérmica La energía geotérmica es una energía renovable que aprovecha el calor del subsuelo para climatizar y obtener agua caliente sanitaria de forma ecológica. sus efectos son espectaculares de admirar en la naturaleza. servicios y residencial. refrigerar en verano y suministrar agua caliente sanitaria.4. Suecia fue el primer país europeo en utilizar la energía geotérmica. a través de un conjunto de colectores (paneles) enterrados en el subsuelo por los que circula una solución de agua con glicol. . aplicable tanto en grandes edificios -hospitales. Así.

pero que en grandes cantidades no se percibe y es letal. B.Zonas y yacimientos de México Hay cinco campos geotérmicos identificados en México. amoníaco. con 720 MW de capacidad. cuatro de las cuales se encuentran bajo explotación con una capacidad total instalada de 958 MW. etc.C. Tales campos son los siguientes: • Cerro Prieto. .. lo que representa el 2.. No se puede transportar (como energía primaria). 8. Deterioro del paisaje. Contaminación de aguas próximas con sustancias como arsénico.Inconvenientes: En ciertos casos emisión de ácido sulfhídrico que se detecta por su olor a huevo podrido.1% de la capacidad eléctrica total del país operada por la Comisión Federal de Electricidad (CFE). Contaminación térmica. No está disponible más que en determinados lugares.5.

(Proporcionado por la Gerencia de Proyectos Geotermoeléctricos de la Comisión Federal de Electricidad). la Comisión Federal de Electricidad ha establecido la existencia de más de mil manifestaciones termales en la República Mexicana. también ha sido la fuente de una gran riqueza como lo son los recursos minerales y geotérmicos. Mich. Las Tres Vírgenes. . Actualmente se encuentran en construcción dos unidades a condensación de 25 MW que se instalarán en el campo geotérmico de Los Humeros..S. B. con 40 MW de capacidad. siendo especialmente abundante en su parte central. Hasta la fecha.C. A continuación detallamos algunos de los principales usos de las manifestaciones superficiales del calor terrestre.. La mayor parte del territorio mexicano (excepto la Península de Yucatán) está caracterizado por una gran actividad tectónica y volcánica que ha tenido lugar desde hace varias decenas de millones de años hasta el presente. Cerritos Colorados. La presencia de estos recursos se extiende por todo el país. Mapa de México que incluye los manantiales termales muestreados por la Comisión Federal de Electricidad. con un potencial estimado por la CFE en 75 MW. la mayoría de estos puntos localizados han sido utilizados como balnearios aun desde tiempos precolombinos.• • • • Los Azufres. Esta actividad invariablemente ha dejado su huella a lo largo de todo el país en forma de sistemas volcánicos y sistemas hidrotermales. tanto fósiles como activos. Sin embargo. Los Humeros. y que deberán entrar en operación en 2012 y 2013.. Jal. La actividad tectonovolcánica. con 188 MW de capacidad. aunque tiene resultados catastróficos en muchos de los fenómenos que genera. Pue. de las cuales sólo una minoría corresponde a sistemas capaces de generar energía eléctrica comercialmente.. como sismos y erupciones volcánicas. con 10 MW de capacidad.

Pico de Orizaba.L. En muchos estados como Aguascalientes.La mayor parte de los balnearios se localiza en la parte central del país. la falta de permeabilidad del campo determinó que el experimento terminara en un fracaso a pesar de que se tenía un gradiente geotérmico en el área de aproximadamente 550º C/km. como son: Bárcena. es la existencia de agua suficiente para mantener la actividad hidrotermal. por ejemplo la Sierra Madre Occidental. la cual contiene la mayoría de los volcanes mexicanos que han presentado actividad reciente: Ceboruco. por ejemplo: Ixtapan de la Sal y San José Purúa. que sin embargo aún contiene suficiente calor como para provocar este tipo de manifestaciones. De los 3 500 kilowatts instalados sólo se pudieron producir 150.P. Los inicios de la utilización de energía geotérmica en México para la producción de energía eléctrica se remontan a los años sesenta. El Chichón y El Tacaná. se ha dado el caso de que con la explotación de los acuíferos para agricultura y para consumo humano. se cuenta también con manantiales termales relacionados con zonas de volcanismo más antiguo (mayor de 30 millones de años). Esto también se ha observado en zonas donde los manantiales se aprovechan para el embotellamiento de aguas minerales (Tehuacán. Jorullo. Sin embargo. etc. . San Luis Potosí. Tres Vírgenes. se ha provocado un descenso en los niveles del agua subterránea que ha dado como resultado la extinción de numerosos manantiales termales. coincidiendo con la Faja Volcánica Transmexicana. además de otros volcanes que quedan fuera de esta zona. Guanajuato. etc. Xitle. La Soledad. Popocatépetl.. en los que se comenzó a explotar el campo geotérmico de Pathé en el estado de Hidalgo. Desafortunadamente. Puebla. aparte de la fuente de calor. Paricutín. por lo cual se clausuró la planta. Localización de los volcanes que han presentado actividad reciente en México. la abundancia de manantiales hace que aún existan bastantes que siguen funcionando como balnearios. Además de la gran cantidad de manantiales asociados con estos centros volcánicos. Uno de los principales factores que determina la aparición de manantiales.. Volcán de Colima. teniendo varios de ellos gran renombre en el ámbito internacional.). S.

Araró (Michoacán).También se llevaron a cabo intentos por desarrollar las zonas geotérmicas de Los Negritos e Ixtlán de los Hervores en Michoacán. . el éxito se alcanzó finalmente cuando se descubrió el campo geotérmico de Cerro Prieto en Baja California Norte. Asimismo. de los cuales se han seleccionado 16 para continuar con la etapa de perforación de pozos de exploración. Sin embargo. se encuentran ya muy avanzados en la etapa de evaluación y se espera que dentro de pocos años comenzarán también a producir electricidad a partir de fluidos geotérmicos. se cuenta con 27 campos donde se han concluido los estudios de factibilidad. México es uno de los países más avanzados en cuanto a la producción de energía geotermoeléctrica. Dos campos. Las Planillas (Jalisco). entre éstos se tienen: El Ceboruco (Nayarit). Las Tres Vírgenes (Baja California Sur). En la actualidad. etcétera. el de Cerro Prieto y el de Los Azufres en Michoacán se encuentran ya en la etapa de producción y por lo menos dos más: La Primavera (Jalisco) y Los Humeros (Puebla).

se determinó que este campo tiene capacidad para producir más energía. Además de la generación de electricidad. . Del total de campos ya evaluados se tiene una reserva probada de más de 100 000 kilowatts y la reserva probable es de más de 1 400 000 kilowatts. Sin embargo. Debe admitirse que aun desarrollando la totalidad de los recursos con que cuenta el país. por la abundancia de campos geotérmicos en México. lo cual significa una entrada de divisas para el país. por lo cual se está ya construyendo una planta que generará más de 50 000 kilowatts de electricidad (el campo tiene una reserva probada de 135 000 kilowatts y una reserva probable de 165 000 kilowatts). la cual aún debe implementarse y podría significar un considerable ahorro de combustibles fósiles y una disminución en los niveles de contaminación. pero el campo tiene capacidad para generar mucha más energía y se ha planeado aumentar su producción a más de 700 000 kilowatts en los próximos años. Debido a que la zona en que se encuentra localizado este campo no tiene un alto consumo de energía eléctrica por ser una zona eminentemente agrícola. la energía geotérmica no podría cubrir la demanda total de energía eléctrica. ya que se cuenta con reservas probadas de 220 000 kilowatts y reservas probables de más de 220 000 kilowatts. Por otra parte. El campo geotérmico de Cerro Prieto es uno de los más grandes del mundo y hasta el momento tiene una capacidad instalada para producir 620 000 kilowatts de energía eléctrica. con lo cual se evitará la contaminación del medio ambiente. Después de observar los resultados obtenidos con estas plantas. sin pasar por alto su utilización directa en procesos industriales. en la planta geotermoeléctrica de Cerro Prieto se planea instalar también un sistema para la extracción y comercialización de cloruro de potasio. el campo geotérmico de Los Azufres ha estado siendo probado por medio de plantas piloto que producen un total de 25 000 kilowatts. el cual es exportado a Estados Unidos. lo cual corresponde casi al consumo de energía eléctrica de la ciudad de Morelia. existe un excedente de energía eléctrica. Una particularidad de la explotación del campo geotérmico de Los Azufres es que la totalidad del agua separada del vapor que va a las turbinas será reinyectada en el yacimiento a través de once pozos. esta fuente de energía sí puede representar una contribución significativa para satisfacer las necesidades energéticas del país. por el cual se llegarán a producir 80 000 toneladas métricas por año.Localización de los principales campos geotérmicos en México. Michoacán. por supuesto.

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