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Sol y Luna, Hielo y Nieve

Jessica Day George

Traduccin Libre

A mis padres: Me dieron la vida, me dieron amor, me dieron un pasaje a Noruega... Gracias

Te amare siempre, te extraare siempre corriendo noche y da, ms all del sol y la luna, del hielo y la nieve. Sin nunca mirar hacia atrs, sin nunca olvidar.

ndice
Resumen....................................................005 Primera parte............................................006 Capitulo 1..................................................007 Capitulo 2..................................................010 Capitulo 3..................................................015 Capitulo 4..................................................023 Capitulo 5..................................................029 Capitulo 6..................................................033 Capitulo 7..................................................039 Capitulo 8..................................................046 Segunda parte...........................................051 Capitulo 9..................................................052 Capitulo 10................................................059 Capitulo 11................................................065 Capitulo 12................................................075 Capitulo 13................................................081 Capitulo 14................................................087 Capitulo 15................................................091 Capitulo 16................................................095 Capitulo 17................................................100 Capitulo 18................................................106 Capitulo 19................................................111 Capitulo 20................................................117 Capitulo 21................................................120 Capitulo 22................................................124 Tercera parte.............................................128 Capitulo 23................................................129 Capitulo 24................................................137 Capitulo 25................................................141 Capitulo 26................................................149 Cuarta parte..............................................153 Capitulo 27................................................154 Capitulo 28................................................162 Capitulo 29................................................168 Capitulo 30................................................174 Capitulo 31................................................180 Eplogo ......................................................190 Agradecimientos......................................194

Resumen:
Bendecida, o maldecida, con la habilidad para entender a los animales, se ha sentido siempre separada de su familia, quienes luchan para ganarse la vida en el fro norte azotado por el viento. As que cuando un isbjrn la busca y le promete que mantendr a su familia si lo acompaa a su palacio, no lo duda. Pero el gran oso polar no es lo que parece, y tampoco su palacio. Poco a poco la joven va desvelando el misterio del encantamiento del oso y el hechizo que lo conecta con los extraos smbolos tallados en los muros del palacio de hielo. En un viaje a un lugar al que hasta los cuatro vientos temen viajar, la verdad sobre el hechizo del oso ser revelada, y el valor y su amor, sern puestos a prueba.
Basado en la leyenda nrdica Al este del sol, al oeste de la luna.

Primera parte
La hija ms joven del leador

ace mucho tiempo en un lugar lejano, en la tierra del hielo y la

nieve, lleg un momento en que el invierno pareca que no tendra fin. Los meses de verano, que deberan haber dado un respiro a la tierra, eran hmedos y fros, y los meses de invierno se llenaban de nieve y eran ms fros an. La gente deca que el fro haba durado cien aos, y teman que durara cien aos ms. No era un invierno natural, y nadie saba qu bruja o duende haba causado que el viento aullara tan fieramente. No haba nada que hacer en las largas noches cuando el sol nunca se pona y el da nunca llegaba, pero se apiaban junto a la chimenea y soaban con el calor. Como consecuencia de ello, muchos nios nacieron y crecieron, y como el alimento escaseaba, la desesperacin de la gente creci an ms. Pareca que no haba un lugar ms sombro que la casa del leador Jarl Oskarson. Jarl era un hombre amable, y dedicado a su familia. Pero l y su esposa, Frida, haban sido bendecidos, o maldecidos -dependiendo del punto de vista-, con nueve hijos. Cinco de ellos eran varones, que eran a su vez una ayuda para sus padres, pero cuatro eran nias, lo que disgustaba mucho a Frida. "No tengo ningn uso para las nias", deca con desdn, mientras se sentaba junto al fuego. "Son unas cabeza hueca y un da costarn a la familia que los asolar la pobreza por el pago de una dote". Nadie se atreva a sealar que las cuatro chicas se ocupaban de todas las labores de la casa, la cocina, el lavado y remendado, dejando a Frida con un amplio tiempo de ocio. As que fue una decepcin para Frida el ver que su noveno alumbramiento, dio lugar a una nueva nia sin valor, beb que puso a que llorara en los brazos de su hija mayor, Jorunn, y se neg a darle un nombre. Debido a que el nombramiento de las hijas era una tarea de las madres, y su madre se haba negado a esa tarea, la novena hija de Jarl Oskarson permaneci sin nombre. Simplemente la llamarn Pika, que significa nia en el lenguaje del Norte. El que su ltima hija no tuviera nombre, preocupaba a Jarl. Los Nios sin nombre no poda ser bautizados, y los trolls eran conocidos por robar a los bebs no bautizados.

Jarl amaba a sus hijos a pesar de la pobreza de la familia, por lo que se decidi a dejar regalos para apaciguar a los trolls. Quesos, miel, dulce de leche, pasteles de almendras y otras exquisiteces que apenas podan permitirse. Frida pensaba que era un desperdicio, ya que no crea en duendes, pero Jarl pasaba la mayor parte de sus das en medio del bosque, y haba visto cosas preocupantes all. Cuando la comida desapareca, lo vio como una evidencia de que tales criaturas eran reales, pero Frida sostena que lo ms probable era que los perros de sus vecinos estaban engordando mientras ella pasaba hambre.

Cuando Pika tuvo 9 aos, el hijo mayor, Hans Peter, lleg a casa desde el mar. Era un joven alto, de ojos azules y guapo, o por lo menos haba sido guapo antes de irse. Ahora, despus de 5 aos a bordo del buque mercante Dragn del Mar, se vea encogido y cansado, su pelo se acercaba ms a la plata que al oro, y sus ojos azules, tenan una mirada embrujada. Haba viajado mucho, dijo, y visto ms maravillas de las que podra describir y otras cosas demasiado terribles para relatar. Haba sido herido en un viaje al norte, tan lejos que el sol y la luna parecan tocar el cielo al pasar, y ahora estaba en casa para quedarse. Esto molest mucho a Frida, porque haba estado muy contenta de enviar a su hijo mayor a recorrer el mundo, era una boca menos que alimentar y adems una promesa de un salario extra que aportar a la familia. Pero ahora Hans Peter se sentaba todo el da en su casa de campo, tallando figuras extraas sobre la lea, antes de dejarlas caer en el hogar. La lesin de Hans Peter debi haber sanado antes de que regresara a la casa, o tal vez, -Jarl deca a los demsno era una lesin del cuerpo. Sea lo que fuera, no haba ni rastro de enfermedad ahora, salvo por la melancola del joven. Pero Pika lo adoraba. Pensaba que su hermano segua siendo el hombre ms guapo del distrito, a pesar de que todos los dems decan que el ttulo haba pasado al hermano que le segua, Torst (que como todos los hijos varones del leador era rubio). Pero a Torst le gustaba tirarle de las trenzas y burlarse de ella, mientras que Hans Peter era de voz suave y amable. Haba aprendido algo de la lengua de los ingleses en sus viajes, y llamaba a la nia ms pequea "lass". Todava segua significando nada ms que chica, pero sonaba ms bonito que pika. S, lass, l deca, sosteniendo un pedazo de madera que haba tallado, para mostrarle las extraas marcas angulares sobre ella. Es un oso. Y esto aqu, sealando a otra, es una ballena. Y luego los echaba al fuego.

Y la chica asenta solemnemente y se acurrucaba ms cerca para escuchar una de sus raras historias sobre la vida de los hombres en el mar. Jorunn, quien, como la hija mayor, tena el encargo de ensear a los nios ms pequeos las letras, se burlaba de lass, cuando insista en que las tallas de Hans Peter eran una especie de lenguaje. No es el lenguaje de Inglaterra, eso es seguro, replicaba, lanzando otra de las esculturas en el fuego y usando un pedazo carbonizado de la lea para escribir el alfabeto en la mesa. Por lo que dice el sacerdote, cada pas cristiano usa las mismas letras. Y el sacerdote fue a la escuela en Christiania Sus palabras tenan un peso solemne: Christiania era la capital, y el sacerdote era la nica persona en toda la zona que haba estado all. Pero Hans Peter segua mostrando a lass las tallas, y ella continuaba estudindolas con los ojos grandes y solemnes. De todos los nios, solo ella tena los ojos marrones oscuros, aunque su pelo era ms rojizo que dorado, que no era poco comn en esa familia. Antes de que se pusiera gris, Jarl tuvo el mismo color de cabello, y cuatro de los nueve hijos lo haban heredado. Cuando lass tuvo 11 aos, Jorunn se cas con el hijo de un granjero que era demasiado pobre como para necesitar mucho de la dote, y se trasladaron a una habitacin extra en la casa de los padres de l. Ese mismo ao, Hans Peter comerci algunas de sus esculturas ms comunes en el sur, por lo que la familia recibi harina y sal que tendra que durar otro invierno. No haba disfrutado particularmente haciendo cuencos y cucharas de madera, pero los patrones de peces y aves que haba tallado en los bordes de los cuencos haban hecho a lass aplaudir con placer. Frida quedo ligeramente apaciguada, y un poco de la carga de Jarl estuvo aliviada.

Y lass creci, y Hans Peter sigui tallando. Y el invierno continu, sin seales de la primavera.

n el Norte, se dice que el tercer hijo es el hijo afortunado. l es el

que va a ir muy lejos, y ver la magia. El tercer hijo del rey Olav Hawknose haba viajado con el viento del norte en una batalla y regres a casa victorioso, cargado con oro y se cas con una princesa extranjera. En los cuentos al tercer hijo se lo llama Ash-Lad, o Askeladden, y es a la vez inteligente y afortunado. Con la esperanza de inspirar a su tercer hijo a tales alturas, Frida lo nombr Askeladden. La esposa del leador soaba que un da vivira en el palacio de su propio Ash-Lad, que l construira para ella con el oro que encontrara en un tronco hueco. Luego salvara a una princesa encantada y la llevara al palacio para vivir con l y su cariosa madre . Askeladden Jarlson, sin embargo, no fue el hroe de la leyenda y los cuentos, y todo el mundo -menos su madre- lo saba. Prefera beber la cerveza cruda de las montaas y esquivar el trabajo de vivir de la tierra o el sentido comn. Y, como le dijo a la joven lass con un guio y un codazo, l prefera las picantes hijas de los agricultores que las princesas de hielo. Esta tarde en particular, Hans Peter se haba movido ms en el banquillo y dio a lass el lugar ms cercano al fuego. l sola sentarse all por la conveniencia de la luz y as poder lanzar sus virutas en el fuego con un fcil lanzamiento, pero l no necesitaba el calor. El fro no pareca morder en sus huesos como lo haca con el resto de la familia. l deca que era porque haba estado en un lugar que era ms fro que el infierno, y nada despus de eso se senta tan fro. Aqu, lass, dijo su hermano mayor, sosteniendo un pedazo de madera. Qu es esto entonces? Ya con 12 aos, poda reconocer muchos de los smbolos extraos. Reno, respondi con prontitud. Pero no se lo muestres a Madre, va a estar muy enojada. Hans Peter le gui un ojo, de una manera mucho ms amigable de la que Askel lo haca.

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No te preocupes. Antes de que puedas arrugar esa bonita nariz, esta ser una cuchara redonda con flores. La puerta de su pequea cabaa se abri de golpe, y Einar de 15 aos, entro con precipitacin. Dej la puerta abierta en su prisa, dejando entrar al viento y la nieve. Se puso de pie en medio de la sala, con las manos sobre las rodillas y jade por unos minutos. El resto de la familia, los que estaban en la casa, en todo caso, lo miraron fijamente. Pasaron algunos momentos antes de que Katla de 16, corriera a cerrar la puerta. Se dio la vuelta para seguir mirando a Einar tan pronto como la puerta estuvo trabada con el pasador. En... en el pue... pueblo, jade. Jens Pederson dijo que lo vio. Vio qu? Askel levant la vista de la esquina donde estaba limpiando sus botas desgastadas. Que los Santos me preserven de los nios mentecatos, murmur para s misma Frida, y tir con ms fuerza del andrajoso chal sobre los hombros. Cogi su labor de punto, ignorando a Einar. E.. el... l, tartamude Einar. E.. el... l, se burl Askel, y volvi a su pulido. El reno blanco. Einar escupi fuera, por lo que su familia se congel de asombro. Las historias de los renos blancos eran tan abundantes como las historias de los afortunados tercer hijos. Todo el mundo saba que, al que encontrar al reno blanco, este le dara un regalo. Y qu regalos maravillosos los renos haban otorgado! Fabulosas dotes para las hijas de los pescadores pobres, sacos de oro, casas nuevas, teteras que estaban siempre llenas hasta el borde, con alimentos deliciosos, botas de siete leguas, barcos de oro ... y muchas cosas ms maravillosas. Todo el mundo se puso de pie, las mandbulas contenidas. Todo el mundo excepto Hans Peter, quien neg con la cabeza y volvi a tallar. Askeladden cruz la habitacin en dos zancadas y agarr por los hombros a Einar, sacudiendo al muchacho ms joven. Ests seguro? El reno blanco fue visto? Einar asinti, enmudeciendo de nuevo. Dnde? Ha...hacia el este, pasando la por granja de Karl Henrykson. En las tres cadas de agua. Askel tir a su hermano y cogi las botas que haba estando puliendo. Se calzo y se puso una de las parkas remendadas que colgaban en la puerta. Luego se llev un par de esqus y bastones.

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No me espere despierta, Madre, dijo alegremente, y sali a la nieve. Los otros chicos, que hasta ahora no haban dicho una palabra, se apresuraron a seguirlo. Frida no hizo ninguna observacin ya que todos los hijos que le quedaban salvo Hans Peter y lass estaban separando las ropas de abrigo y los esqus para salir al fro. Cuando el ltimo de ellos se hubo marchado, se volvi hacia Hans Peter y lass, disgustada. Bueno, sus hermanos y hermanas estn decididos a hacer fortuna para esta familia, pero veo que ustedes no. Les espet. Ella se dirigi hacia la chimenea y tom la cuchara que Katla haba estado usando para revolver la sopa. La pequea es demasiado joven para estar fuera en el bosque persiguiendo rayos de luna, dijo Hans Peter. Y un nio sin nombre nunca debera errar por el bosque. Y cul es la excusa para un hombre grande como t? Ms bien permanecer sentado todo el da frente al fuego como una vieja calentando sus perezosos huesos. Lass es muy joven, y yo soy demasiado viejo, dijo Hans Peter suavemente. Fui a perseguir rayos de luna a bordo del Dragn del Mar, y siempre lo he lamentado. La pequea lass pasaba la mirada de su quejosa madre a su hermano de mirada triste y no saba qu hacer. Podra permanecer aqu, supuso. Como Hans Peter haba dicho, ella era demasiado joven para estar en el fro y la noche estaba cayendo. Pero qu cosa ms gloriosa sera encontrar al reno blanco, lass pens, y le pedira que hiciera a Hans Peter feliz de nuevo. Yo tambin voy, anunci, y se levant de su lugar junto al fuego. Sinti un estremecimiento de miedo, pero pens que si algn troll se enfrentaba a ella, clamara ser su hermana Annifrid. Qu? Hans Peter la mir sorprendido. Dej caer el pedazo de madera que tallaba y tom una de sus manos entre las suyas. Mi pequea lass, esa no es una buena cosa para hacer. Voy a estar bien, le dijo ella, reuniendo una confianza que no senta. No hay ms parkas, seal Hans Peter. Voy a usar una manta, dijo lass despus de un momento de reflexin. Haba puesto su mente en la bsqueda del reno, por amor a Hans Peter, y nada la detendra.

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Vas a morir de fro, dijo su madre con voz aguda. Si hubieras querido una parka para usar, deberas haberte movido ms rpido. Ven y revuelve la sopa, todava est a medias, joder. No. lass levanto la barbilla. Voy a encontrar al reno blanco. Entonces usa la ma, dijo Hans Peter. Subi a la buhardilla y lass lo oy rebuscar en su bal. Rara vez lo abra, y pudo or chirriar las bisagras en protesta cuando la tapa se cerraba. Hans Peter baj por la escalera y le tendi una parka y un par de botas. Esto te mantendr caliente. Y a salvo. Oh, yo no podra! Subi sus manos a las mejillas, sorprendida por la belleza de los objetos que tena ante ella. Las botas y la parka se alineaban con la ms fina piel blanca que haba visto nunca. En el exterior eran de lana suave blanca como la nieve recin cada, bordado con franjas de color rojo sangre y azul celeste. Los patrones de punta del bordado tenan el estilo de los grabados de Hans Peter, pero ninguno de estos smbolos le eran familiares a la joven. Puedes y lo hars, dijo, sosteniendo las prendas. Las botas son demasiado grandes para ti, por supuesto. Pero si mantienes tus viejas botas debajo, funcionara lo suficientemente bien. talas en un par de raquetas y sers capaz de caminar como un oso. Y la parka te cubrir de proa a popa, que es una cosa buena en este fro. Esas cosas son demasiado finas para ella, replic su madre, con los ojos relucientes al mirar las costuras y verificando la calidad. Podramos venderlas al prximo comerciante a un ojo de la cara, no hay duda. Ella cruz los brazos bajo el pecho. Por qu no dijiste antes que tenas cosas para un comerciar? Y aqu la familia esperando! No voy a vender esto ni por amor o dinero, dijo Hans Peter. Sus ojos tenan la misma mirada muerta de cuando haba llegado a casa, la mirada que slo ahora empezaba a desvanecerse. Pero... comenz a decir Frida. Yo no voy a vender estas ni por amor ni por dinero, repiti su hijo mayor. Las gane con sangre, y partir con ellas cuando la muerte me lleve, pero no antes. Lass las tendr esta noche, y despus de eso, de nuevo en mi pecho irn! Sin querer discutir con l con ese extrao estado de nimo feroz, lass tom la ropa que le ofreca y se las puso.

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La parka le llegaba mucho ms all de las rodillas y las botas la rozaban. Con sus propias botas desgastadas por debajo, apenas estaban lo suficientemente ajustadas, y tuvo que empujar las mangas pesadas de la parte de atrs de la parka con el fin de utilizar sus manos. Nunca he estado tan caliente, dijo ella con asombro. Nunca haba sabido lo que era sentir ese brillo clido en todo el cuerpo como el que se senta en las mejillas y las manos cuando se sentaba junto al fuego. Su hermano tir de la capucha para ponrsela, metiendo su pelo adentro y tir de las cintas que estaban alrededor de la cara. Si Dios quiere, algn da tendrs ese calor todo el tiempo, le dijo a ella, con la voz ronca por la emocin. Luego, le remango las mangas mientras ella se pona sus guantes, y se fue en busca del reno blanco.

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o pas mucho tiempo para que la joven encontrara el rastro de

los otros buscadores. La nieve haba quedado tan pisoteada y embarrada que era difcil ver lo que estaban siguiendo; cualquier signo dejado por el reno blanco llevaba mucho tiempo borrado. Incluso a travs de la gruesa capucha forrada de piel de la parka de Hans Peter, poda or a los perros ladrando y a los hombres gritando y maldiciendo. Ella puso los ojos en blanco por la locura de todo ello. Cualquier animal huira al or tal estruendo, y el reno blanco era una criatura de la naturaleza, una bestia mgica con la inteligencia de un hombre. Seguro que ya se habra marchado. Los buscadores se haba dirigido directamente por la ladera de la montaa, y lass poda verlos ahora, luchando entre los pinares densos. As que se fue alrededor de la ladera en vez, siguiendo a un pequeo arroyo que serpenteaba entre los rboles. Los bordes estaban cubiertos de hielo, pero el centro todava corra libre donde el flujo se mova rpido. Estaba disfrutando tanto de la sensacin de estar caliente, y ya llevaba bastante tiempo caminando por la orilla, que no se dio cuenta de lo que estaba viendo cuando rodeo una roca y se encontr con el reno blanco. La roca ocultaba un pequeo bosque, denso. Y atrapado en esa espesura estaba la criatura legendaria. Era casi tan blanco como la nieve a su alrededor. Como blanco o blanca era la parka que llevaba. Como todo lo blanco que haba visto en su vida. Sus grandes cuernos eran oscuros y bruidos como la madera pulida, y sus ojos balanceados eran ms negros que el holln. Oh, pobrecito! Lass se fue hacia delante para ver si poda ayudarlo. Ests atrapado. Por las huellas en la nieve, el reno haba estado viniendo por el lado de la montaa y se haba deslizado hacia abajo en una pequea bajada en las zarzas. El animal gru y trat de deslizar en ella sus cuernos enredados mientras se acercaba, pero lass simplemente chasque la lengua. Yo puedo ayudarte a liberarte, slo qudate quieto ahora, dijo con una voz suave. Todo pensamiento de tener a la criatura all hasta que le concediera su deseo se haba ido. La joven tena un corazn tierno y odiaba ver a un animal sufrir. Las zarzas haba araado al reno terriblemente, y oscuras gotas rojas

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manchaban la piel blanca y fina. Su respiracin haca nubes en el aire, y sus pezuas golpeaban haciendo chispas en las piedras bajo la nieve batida. Sh, sh, sh, lo tranquiliz lass. Voy a liberarte. Movindose lentamente, se acerc al animal y se apoder de un pedazo largo de la zarza que se haba enrollado varias veces alrededor de la parte izquierda de la cornamenta del reno. Las caas todava estaban verdes en el corazn, lo cual era malo para el reno, ya que implicaba que no iba ser fcil su liberacin. Tan pronto como liber la primera caa, salt hacia atrs, pinchndose el dorso de la mano, incluso a travs de su guante de lana gruesa. La caa golpe al reno en la cabeza, haciendo que el animal bramara y se contorsionara. Deja de hacer eso, orden lass. Ests empeorando las cosas! Al darse cuenta de que no haba otra manera, abri su parka para poder acceder al pequeo cuchillo que llevaba en el cinturn. La rfaga de aire fro que entr congel sus costillas hasta que pens que el slo respirar podra quebrarlas. Al ver el cuchillo por el rabillo de un ojo, el reno blanco pataleo y bram, pero no pudo ir muy lejos. Estaba tan bien envuelto por las zarzas que nunca conseguira liberarse. Tranquilo, dijo lass, esto es para las zarzas, no para ti. Cortar las caas era tedioso y con los guantes se haca ms difcil. Se los quit, pero sus dedos rpidamente se volvieron demasiado rgidos para ser de gran ayuda, y tuvo que ponrselos nuevamente y frotar las yemas de los dedos hasta recuperar la sensibilidad. Todo el rato cantaba suavemente la cancin de cuna que Jorunn le cantaba cuando era pequea. El canto relaj al reno, y se calm bajo sus manos, lo que hizo mucho ms fcil el desenredar los cuernos de la criatura. Trat de cortar el menor nmero posible de zarzas, viendo que cada rama cortada significaba menos moras para encontrar en los prximos meses. Pero era ms importante liberar al pobre animal. Cuando la ltima de las ramas estuvo suelta y el reno pudo levantar la cabeza y sacudir sus grandes cornamentas en el cielo, lass dio un grito de alegra. El reno blanco sali con cuidado desde el crculo de las zarzas destrozadas y se volvi para mirarla. Gracias, dijo l.

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La mandbula de la joven cay. Haba estado tan absorta con la liberacin del reno, que se haba olvidado de que no era uno cualquiera. Esta era una criatura mgica ... una que podra conceder deseos. De nada, dijo ella, sintindose de repente tmida. No haba atrapado al animal, pero tal vez, si se lo pidiera amablemente ... ? Ella hizo un movimiento tentativo con una sola mano. Tal vez debera agarrar los cuernos, mientras que todava estaba cerca? Pero no se atreva a hacerlo. Voy a concederte una bendicin, dijo el reno. Su voz era ronca, pero musical, e hizo que el corazn de lass le doliera al orla, como si estuviera escuchando una hermosa msica que nunca ms volvera a escuchar de nuevo. Oh, por favor, eso sera maravilloso, dijo lass. Ella hizo como si fuera a aplaudir con las manos enguantadas, pero record justo a tiempo que todava sostena el cuchillo, y se apresur a dejarlo en uno de los bolsillos de la parka. Qu deseas? Deseo que mi hermano Hans Peter sea sanado. Dijo la nia, conteniendo el aliento por la esperanza. Est enfermo? l se fue al mar, y cuando regres, l estaba ... diferente. Marchito. Triste. Apagado. Era difcil describir el cambio. No haba nada especfico, slo una sensacin general de injusticia cuando se comparaba el de ahora con el que haba sido. Hmm, un rompecabezas, dijo el reno blanco. Patale y desplaz sus pies en la oscuridad. Lass se movi tambin, ahora que su cabeza estaba libre, el enorme animal era ms alto que ella y su cornamenta se mostr ms ancha que los brazos de ella extendidos. Qu es eso? La voz el reno se volvi aguda. Con su hocico de terciopelo, seal a la manga de la parka de Hans Peter. Lass mir hacia abajo. La luna se levantaba, y en su luz lechosa el bordado de la parka se destacaba como las gotas de sangre seca en la piel sedosa del reno. Frunci el ceo ante el bordado. Algunos de los smbolos parecan medio familiares, y se aventur a adivinar algunos que estaban alrededor del manguito. Un viaje? El hielo y la nieve? Son marcas de los trolls, pregon el reno. Se apart de ella. Has sido maldecida por los trolls! No, no, no, protest lass. Es la parka de mi hermano, y sus botas. l los trajo de sus viajes del mar. Por favor aydalo! Extendi sus manos hacia el reno en seal de apelacin.

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No hay nada que yo pueda hacer, dijo el reno, temblando y echando gotas de sangre en la nieve a su alrededor. Si las marcas de esta prenda son verdaderas, entonces, el dao de l est ms all de mi poder. La muchacha comenz a llorar. Hans Peter, maldito? Entonces no haba nada que pudiera hacer y l tendra que pasar su vida all, debajo de los ojos amargados de su madre, obsesionado por este mal. Ella se dej caer de rodillas. Tch, tch, pequea, dijo el reno con voz amable. Hizo cosquillas en su hombro con sus labios suaves. No hay nada que quieres para ti? Un bonito vestido? Una dote? Es lo generalmente se solicita para las nias humanas. Te gustara un pretendiente guapo? La joven solt una risa temblorosa y se limpi las lgrimas de sus ojos. No creo que vaya necesitar una dote, y dudo que cualquier pretendiente me vaya a cortejar por mucho tiempo, le dijo al reno. Soy una no deseada cuarta hija. Ni siquiera tengo nombre. Entonces te voy a dar uno, dijo el reno blanco. Una criatura de espritu generoso debera tener un nombre propio, o los trolls podran llevarte lejos y utilizar ese buen espritu para alimentar su magia oscura. Y entonces el reno se inclin con su fino hocico de terciopelo hacia la oreja de la nia, y la llam en el lenguaje de las grandes bestias de la selva y la montaa, el mar y la llanura y el desierto caliente, que es el verdadero lenguaje de toda la creacin. La muchacha, que ahora tena un nombre para atesorar en su corazn, levant los ojos brillantes al reno blanco. Gracias, gracias, mil veces gracias. Ms arriba en la ladera de la montaa, lass oy los sonidos de gritos y el estrpito de los perros y los hombres intimidantes abrindose paso entre la maleza. Anda, date prisa, le dijo al reno blanco. El enorme animal inclin su cabeza y presion su nariz negra en el centro de la frente de lass, y luego dio media vuelta y ech a correr hacia la noche. Lass se qued donde estaba, de rodillas al lado del arroyo, hasta que los buscadores la encontraron. Pika, qu ests haciendo aqu? Askeladden la agarr del brazo y tir de ella hasta levantarla. Viste por dnde el reno se ha ido? Ella parpade, pensando rpido. Los otros se agruparon en torno, sosteniendo las

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antorchas en alto. Unos pocos incluso llevan lanzas, como si pensaran que sera posiblemente mejor herir o matar al reno antes que dejarlo escapar. De qu ests hablando? Lass mir alrededor aparentando inocencia. Askel? Por qu has venido por aqu? Ella seal las huellas en la nieve que llevaban lejos de donde se encontraban. Pens que estabas buscando un reno blanco? Lo estamos, nia tonta! Askel grit. Lo has visto? Ese no era el reno blanco, era uno marrn. Se qued atrapado en las zarzas y lo libere. Se solt de su agarre. Pens que podra ser uno de los nuestros, pero era salvaje y sali corriendo. Un reno marrn? Askel se encogi, la consternacin en su cara era grande. Lo vi desde lo alto de la colina! Podra haber jurado que era blanco. Tena nieve atrapada en su piel, dijo. Ya, Askel, nos has estado llevando a una divertida persecucin , y sin ningn propsito, grit uno de los otros hombres, disgustado. Los otros estaban quejndose tambin, y unos pocos haban empezado a ir en otras direcciones, en busca de huellas. Gah! Askel llev sus manos sobre su cara con irritacin. Nunca vamos a encontrar nada en esta oscuridad, incluso con la luna, se quej. l gru y se volvi hacia su hermana. Ser mejor que ests en casa, Pika. No es seguro para ti estar aqu, ya lo sabes. Entonces fij los ojos en lo que llevaba puesto. Se estrecharon, y l contuvo el aliento. De dnde sacaste esa parka? Su propia parka era una variada coleccin de pieles viejas y trozos de lana, ms parches que nada. Es de Hans Peter, dijo ella, alejndose de la mirada codiciosa de su rostro. Y l me dijo que la poda usar prestada, slo por hoy. As que eso es lo que ha estado escondido en ese cofre viejo, musit su hermano con una dura expresin en su rostro. Me pregunto qu otra cosa trajo de su viaje. Nada para ti, replic lass, pero Askeladden no la escuchaba. Estaba mirando a travs de la corriente, haba una mirada calculadora en su rostro. Me voy a casa, dijo, pero su hermano no respondi. No lo repiti, simplemente se volvi y se dirigi de nuevo a lo largo del ro y la ladera baja de la montaa hacia la pequea cabaa de su familia.

Y bien? Su madre estaba de pie junto a la chimenea, con la mirada enojada. Encontr un reno marrn, dijo lass, quitndose la hermosa parka y levantndola hacia Hans Peter.

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Un reno marrn nos hace poco bien, gru su madre. Tenemos renos marrones en abundancia en el granero, o no lo sabas? Ella se fue de nuevo hacia la olla. Hans Peter tom el abrigo de lass y se arrodill para ayudarla a quitarse las botas. La chica le dio un golpecito en el hombro y, cuando levant la mirada, sacudi la cabeza ante la escalera hasta el desvn. l asinti, comprendiendo. Aydame a guardar estas cosas, quieres? Dijo para el beneficio de su madre. Ella tom la bota derecha, l la izquierda, y lass lo sigui hacia la escalera. l no abri el cofre trado del mar frente a ella, sino que se sent en el, y le hizo seas para que pusiera la bota al pie de la cama. Lo puso en el suelo junto a su compaero con reverencia y luego se sent en el extremo de la cama para poder hablar bajo y an ser escuchada. Askel me vio en estas cosas, dijo, sintindose avergonzada, como si hubiera traicionado un secreto. Se pregunt qu ms habas trado de tus viajes. l ha estado detrs de m antes, cuando recin regrese, dijo Hans Peter, negando con la cabeza. Ah, bueno, parece que estoy listo para otra ronda de hostigamiento. Vio su rostro afligido y sonri. No te preocupes, mi lass. Askel es persistente, pero yo soy terco. No va a encontrar nada que yo no quiera. l se frot las manos con fuerza, como si se estuviera lavando del tema. Ahora. No creo que hayas visto rastros del reno blanco, verdad? Lass pens en decirle la misma mentira que le haba dado a Askel y su madre, pero su expresin la delat. No poda mentir a Hans Peter, no cuando l era siempre muy amable con ella, y le haba permitido usar su parka y botas especiales. Lo has visto, respir Hans Peter. Su rostro se ilumin. Fue magnfico? Lo fue, estuvo de acuerdo, rebotando un poco en la cama con los recuerdos. Qu tan cerca has estado? Muy cerca. Solt una risita ahogada. Muy... Se maravill ante ella. Has cogido al reno blanco? Algunas zarzas lo atraparon para m, susurr, inclinndose an ms cerca. Y me sent tan mal, por lo que lo libere sin preocuparme por si era blanco o marrn. Y as... Pero luego se detuvo. Se le haba concedido una bendicin, no la que le haba pedido, pero un regalo invaluable.

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Se conceder tu deseo? Hans Peter esper a su movimiento de cabeza. Supongo que no pediste una casa nueva o que la cena no se quemara nunca ms, dijo con una risa suave. Lass cerr los ojos, sintindose tonta. Por supuesto, debera haber pedido una casa nueva O una olla de sopa que nunca se acabara. O una bolsa de oro! Me ofreci una rica dote, murmur. Pero no lo tomaste, porque eres demasiado inteligente para eso, dijo l, acaricindole la mano. Demasiado inteligente para desear darle a este montn de ingratos un palacio de oro. Debera... T no deberas..., le asegur a ella. Por favor, dime que, slo por esta vez, queras algo para ti misma. Lo hice, se sonroj y baj la cabeza. Qu fue, si se puede saber? Un nombre. Se hizo un silencio entonces. Durante mucho tiempo, el hermano y la hermana se sentaron juntos, sin moverse. Entonces Hans Peter solt su mano fra y puso su brazo alrededor de ella, sujetndola con fuerza contra su clido cuerpo. Ah, mi pequea lass, dijo finalmente. Qu tesoro para darte!, t que ni siquiera has tenido un nombre propio! Te gustara ... te gustara orlo? Se atragant. No haba pensado en lo incmodo que iba a ser, decirles a sus padres que tena un nombre despus de todos estos aos. Y si le preguntaban dnde lo haba conseguido? Era un nombre muy bonito, pero cualquiera que lo oyera sabra que no era de estas tierras. No, dijo Hans Peter en voz baja. Mantenlo seguro, mantenlo cerca de tu corazn. Hay lugares en este mundo donde no tener un nombre es una suerte, una cosa segura. Su mirada se dirigi ms all de las paredes de su cabaa. La chica se estremeci un poco, al ver la desolacin de su expresin. Pero por qu tener un nombre si nadie lo sabe? Susurr. Un da habr un tiempo y lugar para tu nombre, le dijo. Pero hasta entonces, tal vez sea mejor ser nuestra Pika. Tu Lass. Mi Lass, l estuvo de acuerdo, acomodando un mechn de su cabello. Entonces escucharon a la puerta de la cabaa abrirse con un estruendo, y la voz de Askel rugiendo abajo. Hans Peter puso los ojos en blanco, se ri con

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su hermana menor, y descendieron juntos por la escalera a enfrentarse a su hermano.

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ue poco tiempo despus que lass not que algo en ella haba

cambiado. Su familia no tena un gato, y los renos eran atendidos por su hermano Einar. Tenan unas cuantas gallinas y pollos, pero no eran grandes conversadores, y si lass not que poda entender su cacareo, no qued registrado en su mente. No fue sino hasta que Jorunn y su marido, Nils, vinieron de visita, trayendo con ellos su perro de caza a medio crecer, que la joven se dio cuenta. El perro era un animal de piernas largas con un temperamento dulce que le encantaba sentarse junto al fuego mientras Hans Peter tallaba. Cuando alguien se acercaba, golpeaba la cola en el suelo y daba una mirada que era casi una sonrisa. La segunda noche de la visita de Jorunn, lass estaba haciendo lefse1. Cuando levant uno de la plancha caliente con el palillo plano, oy una voz que deca: Eso se ve muy sabroso. Pensando que era Hans Peter, ella sonri hacia l. Gracias. Quieres un poco? Eh? Hans Peter mir hacia arriba de sus tallados. Qu has dicho? Te pregunt si queras un poco de lefse. En realidad no. l hizo una mueca. No me gusta solo. Entonces, por qu dijiste que pareca sabroso? Ella hbilmente transfiri el disco plano de pan en el plato de la mesa. No lo hice. Le dio una mirada de perplejidad. La joven mir a su alrededor. No haba nadie ms cerca. Se oy un golpe en el suelo, y lass mir al cachorro a medio crecer. Estaba mirando hacia ella, meneando la cola. Puedo tener un poco, si es que l no lo quiere? Ella mir fijamente al cachorro. Has odo eso? Ella seal con el palo para el lefse al animal, pero la pregunta estaba dirigida a Hans Peter. El qu?
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Lefse es un pan ligero plano tradicional tpico de los pases escandinavos de patata, leche o crema y levadura, elaborado habitualmente en una sartn

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El perro pidi un poco de lefse. No, no lo hizo. S, lo hice, dijo el perro. Sus orejas colgaban. Pero no tiene que darme si no quiere. Hans Peter, dijo lass, bajando la voz para que los otros no pudieran escuchar. El perro me est hablando. Ya veo. Puso cuidadosamente a un lado el trozo de madera que haba estando tallando y envain su cuchillo. De pie, se dirigi a su hermana menor y le puso una mano en el hombro. Te duele la cabeza? No. Has comido hoy? S. Ella se encogi de hombros sacudindose la mano de l con irritacin. l est hablndome. No estoy enferma o loca o soando. Seal con el palo al perro de nuevo. Di algo ms. Puedo tener una pieza antes de que se enfre? No! Se volvi triunfante a Hans Peter. Has odo eso? No. l sacudi la cabeza, pero se qued pensativo. Pero he odo que hacia ruido. Gruidos y aullidos, como hacen los perros. Pero he odo las palabras con toda claridad. Ella golpe el palo con frustracin. Luego, al ver que su madre estaba mirando, rpidamente extendi ms masa en la plancha caliente y alis otra lefse con el borde de la barra. Mientras se cocinaba, volvi su atencin al perro de nuevo. Sabas que mi hermano no te ha entiendo? Pregunt en voz baja. No puede, dijo el perro fcilmente. Yo hablo todo el tiempo, pero t eres la primera persona que entiende. l levant una pata trasera y se rasc una oreja. Tu hermana es buena, pero le ruego todo el da, y nunca me da nada bien. Sus grandes ojos marrones estaban fijos en la pila de lefse enfrindose sobre la mesa. Por favor? Slo un poco Lass rompi una franja en el borde de una torta, lo enroll y se lo lanz al joven perro. l la atrap con un chasquido de sus dientes y baj la cabeza para comer. Cuando termin, volvi a mirar hacia ella con un suspiro. Sabia tan bien como se vea, le dijo. Gracias, dijo, todava aturdida. Sigues hablando con el perro? La expresin desconcertada de Hans Peter haba pasado y ahora pareca curioso. S, y l est hablando de nuevo, dijo la nia. Alguna vez has odo hablar a otro animal antes?

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No, espera... Frunci los labios. Esta maana podra haber jurado que una de las gallinas dijo: Aqu viene otra vez! Cuando abr la jaula. Pero Einar y Anni se encontraban en el patio tambin. Hmm. Hans Peter se agach junto al perro. Puedes hablar conmigo, muchacho? El perro lo mir y dijo finalmente: Puedo intentarlo. Hans Peter mir hacia arriba. Simplemente sonaba como un quejido. Dijo que iba a tratar, inform. Qu estn susurrando ah? Jorunn, alegre y con las mejillas sonrosadas, se acerc a la chimenea. Estn enseando al perro de Nils algn truco? Apoy la manos de largos dedos sobre su vientre de embarazada con orgullo. Hans Peter y su hermana menor se miraron. Se aclar la garganta. Estbamos tratando de ensear al perro a comunicarse, pero no parece haber funcionado. Ah, bueno! Nils dice que no es muy inteligente. Lass se enfad ante esto. El perro pareca bastante inteligente para ella. Creo que es inteligente. Vamos a intentar el truco de nuevo. Ella le gui un ojo y seal con el dedo al perro. Habla, muchacho! El perro se sent y ladr. Buen chico! Lass le ech un poco de lefse. Ahora, acustate! Obediente, se tumb en la alfombra rada. Otro poco de lefse. Date la vuelta! El perro rod sobre su espalda. Ah! Lass le ech un poco de lefse tostado, en medio de los aplausos de sus otras hermanas, que se haban acercado a mirar. Por favor, deja de alimentar al animal con nuestra cena, pika, su madre aspir, poniendo fin a la alegra. S, madre. Lass se enderez y se fue a trabajar. Jorunn y Hans Peter le dieron una mirada de simpata.

Nils, Jorunn salud alegremente a su marido cuando l entr con los otros chicos del establo. Slo mira, mi hermana ms pequea le ha enseado al perro algunos trucos. Nils ri y se acerc, y el perro obediente realiz sus nuevas hazaas. Cuando su madre no estuvo mirando, Jorunn trozo un poco de queso amarillo de reno que estaba sobre la mesa y se lo dio al perro. Deseara que fueras tan buena con los renos, dijo Einar con nostalgia cuando se sentaron a cenar. Hay algo malo con nuestra hembra ms vieja.

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Qu pasa? Jarl mir desde la cabecera de la mesa. No est dando la cantidad de leche normal? Ella no est dando nada, se quej Einar. Slo intenta morderme cuando me acerco, y despus de atarla para que poder ordearla, nada llega. Eso es algo preocupante, dijo Jarl, poniendo un poco de pescado seco en una pieza de lefse y masticando pensativamente. Esa hembra de cara blanca, ha sido siempre nuestra mejor lechera. Si es demasiado vieja para dar leche, entonces est lista para la olla, dijo Frida. Carnearla maana. Torst, tienes una buena mano con eso. Jarl sacudi la cabeza, y el marido de Jorunn, Nils, hbilmente cambio a un tema algo ms agradable. Lass estaba deseosa de seguir hablando con el perro, pero haba sido desterrado al granero mientras coman. No compareci en la noche, y se vio obligada a yacer despierta en la cama grande con su madre y hermanas, preguntndose si estaba volvindose loca, o si Dios haba encontrado simplemente una extraa manera de bendecir de otra manera a una chica ignorada. A la maana siguiente lass fue al establo a ver qu estaba haciendo Einar. Haba escuchado a las gallinas, pero slo brevemente. Estaban hablando, est bien, pero no era muy interesante, y no se dieron cuenta cuando les habl. Estaba ms preocupada por la cierva, porque, al igual que su padre, no quera ver a la hembra de cara blanca masacrada. Nunca se haba preocupado mucho por los renos, pero esta cierva era la ms bonita de su pequeo rebao. Pensando en el reno tom una pausa, y se detuvo justo dentro del granero. Haba hablado con el reno blanco. Habra hecho algo para que ella pudiera hablar con los animales ahora? Pens en el beso que le haba dado, la forma en que su suave nariz se haba sentido al tocar su frente, y el calor de su aliento. Una certeza creci en su pecho: Esto no fue un regalo de Dios, sino de los extraos y antiguos espritus de la tierra. Vas a ayudarme o no? Einar estaba en la esquina del granero. Tena un cubo en una mano y un taburete en la otra, utilizndolas como barreras para mantener a la hembra acorralada en una esquina. Esta estaba bramando lastimosamente, y sus ojos marrones estaban rodando. Me duele, me duele, me duele, gimi. Einar, detente! Lass fue hacia su hermano y le dio ligeramente un puetazo en el hombro. Ella est herida. Ella es terca, gru Einar, agitando el taburete en la cara del reno. Dando una especie de ladrido, el animal -normalmente amable- agach la

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cabeza y finalmente carg hacia Einar. Lass se adelant y agarr el cuello con la deshilachada cuerda cuando la hembra se lanz. La hembra grande la arrastr varios metros antes de detenerse, y Einar se sumergi en un montn de musgo seco y aserrn que se utiliza como camas para los renos. Silencio, ya, silencio, ya, Lass calmaba al animal. No hagas caso a ese nio tonto, y dime qu est mal. Me duele, la hembra jade, apoyndose contra ella. Estaba temblando y haba manchas hmedas de sudor en su espeso pelaje marrn. Qu te duele? Susurr lass. Mi ubre, dijo y se estremeci. Einar estaba de pie a unos pasos de distancia, mirando boquiabierto a su hermana menor. Esta realmente hablndote? S, dijo ella rpidamente, y se arrodill junto a la hembra. Por favor, djame ver. Te prometo que no te har dao. La hembra se estremeci de nuevo, pero asinti con la cabeza al mismo tiempo. Lass se agach y mir bajo la ubre hinchada de la hembra. Era difcil ver con todo el pelo grueso y peludo, que era probablemente la razn por la cual Einar no se haba dado cuenta del problema antes. Haba una marca de una mordida cerca de un pezn, y estaba infectada. Un poco zorro la mordi, dijo la joven a su hermano. Mira. Einar se agach para mirar y dio un silbido. Bueno, bien ... Ni siquiera lo haba notado, le dio una palmada a un lado del reno. Lo siento, chica. Voy a buscar algunos paos y limpiarte. Padre compr ese medicamento cuando Anni se cort la mano el ao pasado, dijo lass, enderezndose y dndole una palmadita mucho ms suave a la hembra. Hay un poco en un frasco marrn en la alacena. Asintiendo, Einar ech a correr para conseguir las telas y la medicina. Lass se qued atrs, acariciando la nariz del reno. Siento mucho que no lo supiramos, dijo en voz baja. A partir de ahora, me asegurar de que no haya ms zorros que te perturben. Y ella lo hara. Porque cmo podran los zorros no escucharla, si ella escuchaba sus problemas a cambio?

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Pronto lleg a ser conocido en la regin que la hija menor de Jarl Oskarson tena una especial habilidad con los animales. Ella poda confiar en calmar a un caballo asustadizo o hacer entrar en razn al chucho ms cabeza dura, y los zorros y los lobos daban un amplio rodeo lejos de la granja de Jarl. Cuando estas cosas se susurraban al alcance del odo de Frida, ella aspiraba y se marchaba. Pero Jarl brillaba de orgullo por su hija menor, y pensaba para s mismo que era una lstima que su esposa nunca hubiera encontrado un nombre para ella, para la chica que se estaba convirtiendo en una joven mujer bastante bonita.

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uando lass tuvo 16 aos, slo quedaban ella, Hans Peter, y Einar

en la casa. Los dems se haban casado, o en el caso Torst y Askel, ido a trabajar a Christiania. Fue una poca feliz, a pesar de las condiciones meteorolgicas. Pues aunque an estaba fro y la comida era escasa, haba menos bocas que alimentar. En su manera prctica de ver las cosas, lass observaba la frialdad de su madre hacia sus hijos, y su sombro gozo al verlos fuera hacia el mundo. Era agradable tener ms espacio en la cama, y ms mantas para envolverse. Era agradable tener el estmago lleno despus de comer, y saber que podra tener el estmago lleno en la cena del otro da tambin. La reputacin de lass como alguien que entenda a los animales haba seguido extendindose, y trajo a su familia alguna pequea recompensa. La gente poda dar media docena de huevos de una gallina para que les contara lo que estaba mal con otra, y un par de patos por ayudar a entrenar a un perro nuevo. Lass disfrutaba escuchando a los animales, aunque nunca haba explicado completamente a nadie, salvo Hans Peter, el cmo llegaba a la raz de los problemas. A los 16 aos, lass deba haber estado caminando con uno de los jvenes que vivan cerca, pero los animales le interesaban mucho ms que los varones. No quera acabar como su madre: amargada y solitaria, con nueve hijos bajo los pies. Lass amaba a los nios y pensaba que algn da tal vez le gustara tener uno o dos, pero primero quera ver el mundo. Quera viajar y conocer gente nueva, y resolver el misterio de los ojos tristes de Hans Peter. Entonces tal vez ella volvera a su valle y se casara con el hijo algn granjero.

Un da de verano, o tan veraniego como poda ser, ella pensaba en ello mientras sacaba agua de su pozo. Ya se haba llevado el queso que Jarl haba dejado como una ofrenda para los trolls. Puesto que el reno blanco le haba dado un nombre, haba estado recuperando los regalos tan pronto como su padre se iba a cortar madera. Entonces los disfrazaba: cortaba el queso en rodajas o bata la nata en mantequilla para que no se diera cuenta. Frida tom

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esto como una seal de buen sentido comn en su hija menor, y Jarl continu creyendo que los trolls estaban apaciguados. Con el fin de sacar agua, tuvo que golpear con el cubo, duro, y romper la costra de hielo en la superficie. Pero estaba lo suficientemente templado como para necesitar slo un par de suteres de lana y sus guantes, no era necesaria la parka, por lo que pens en ir a buscar moras por la tarde. Oy un extrao ruido de llanto. La mitad del agua se derram fuera de la cubeta y fue de vuelta al pozo. Lass dej caer la cuerda a travs de sus guantes y se dio la vuelta. Lo siento, pika, gru una voz amigable. No saba que estabas distrada. Lass mir hacia arriba, y arriba, para encontrarse con los ojos sonrientes y el rostro barbado del suegro de Jorunn, Rolf Simonson. Era un hombre enorme como un oso, con el pelo extraordinariamente oscuro y plidos, ojos alegres. En sus brazos sostena una manta andrajosa que se retorca y maullaba. Eso era lo que haba emitido el sonido de llanto. Tengo algo para ti, gru, sosteniendo el paquete. Lo encontr esta maana, y le dije a Nils: A la hermana menor de Jorunn le gustara esta pequea cosa. Se la llevar. Solt una carcajada. Lass lo mir fijamente. Por qu en nombre de todos los santos le traa un beb? La cosa que se retorca y lloraba no poda ser otra cosa. Ven aqu y tmalo, chica, no va a morder, bueno, podra, pero los pequeos dientes punzantes no duelen tanto. Movi el paquete en su direccin de nuevo. Qu es eso? Es un cachorro hurfano. Se ri Rolf Simonson. Yo hubiera jurado que saltaras ante la oportunidad de tener un perro propio! La joven lass se hundi de nuevo en contra del pozo. Pens que era un beb, dijo ella con voz dbil. El suegro de Jorunn llorara y se moviera an ms. se ri a carcajadas, haciendo que el cachorro

Un beb? Creas que le haba robado el ms reciente de tu hermana? Un beb! La risa y el chirrido haban sacado a Frida e incluso a Hans Peter fuera de la casa, y ahora se encontraban en el patio y pasaban la mirada de la joven a Rolf Simonson. Hans Peter sonrea con una tenue media sonrisa y Frida haba puesto su cara tan acogedora de siempre.

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Vecino Simonson, dijo ella. Quiere venir y tomar una jarra de cerveza? Eso har, seora Frida, respondi. Pero primero su jovencita tiene que tomar al cachorro, antes de que se caiga. De hecho, la pequea criatura, aunque todava estaba oculta por los pliegues de la manta vieja, se retorca ferozmente. Un minuto ms retorcindose encontrara la forma de liberarse de las macizas manos del granjero para caer al rocoso enlodado patio. Lass agarr el paquete justo a tiempo. Una cabeza peluda asom mientras lo haca, y el cachorro sali hacia ella. Sus ojos no estaban todava abiertos, y eran de color gris oscuro con manchas negras. Sali de nuevo, y luego hundi sus dientes de leche como agujas en su dedo. Ay, para! Sac el dedo y golpe la nariz del cachorro con el. Con la mirada sobre la pequea criatura, sigui a Rolf Simonson y a su madre a la casa, con Hans Peter en la retaguardia. Slo tiene unos pocos das, consider Peter Hans, cuando l y la chica se agacharon junto al fuego para tener una buena mirada del cachorro. Menos que eso, incluso, Rolf Simonson les dijo. Lo encontr esta maana cuando fui al establo. La madre debi de haberse arrastrado para estar fuera de peligro y se acurruc en la hierba, justo detrs de mi granero para tenerlo. Se alej para tener al resto en otro lugar y se olvid de este. Gracias Vecino Simonson por el perro, espet Frida mirando a su hija menor. Ella zambullo una jarra de cerveza del barril de la esquina y lo dej sobre la lavada mesa lisa. Lass se puso de pie, enrojeciendo de vergenza. Muchas gracias, vecino Simonson. Fue muy amable de su parte pensar en m. De nada pika, dijo, esquivando su agradecimiento y luego tomando la taza para un trago largo. Una nia con tu talento para los animales deben tener uno propio! l se ri y tom otro trago. Lass saba que su madre no estaba contenta de tener un perro aadido a su hogar. Pero el suegro de Jorunn sabra si daban al animal, por lo que Frida se vera obligada a dejar que su hija lo mantuviera. La joven estaba en xtasis. Hem, tosi Hans Peter, llevando su atencin hacia el cachorro. Lass? Ella se fue de nuevo a la chimenea y tom el cachorro en sus manos. Este empez a chupar ruidosamente su pulgar. Lass? Hans Peter le tiraba de la manga. Qu pasa? Le dio una mirada molesta.

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Haba estado a punto de levantarse y tomar algo de leche de reno para el cachorro. Estaba pensando en usar un guante de cuero viejo para que pudiera succionar. Hans Peter esper a que su madre y Rolf Simonson estuvieran ocupados con los chismes para acercarse y susurrarle en el odo. Dale un buen vistazo a este ... cachorro. Ella mir hacia abajo a la pequea criatura. Su pelaje suave sobresala en todos los ngulos, y todava estaba muy ocupado chupando el pulgar. El mechn de la cola zumbaba en un movimiento casi circular. Levant la vista hacia Hans Peter, sus cejas se arquearon en una pregunta silenciosa. l baj la voz an ms. No lo ves? Ella neg con la cabeza, todava confundida. Tal vez su madre era un perro, aunque lo dudo, pero si es as, entonces su padre ciertamente no lo era. El cachorro solt el pulgar de la joven, volviendo la cabeza, con sus ojos todava cerrados hacia Hans Peter. Le gru, realmente fue ms un chillido agudo, y bate su mano con una pata. Oh. Lass lo vio ahora tambin. Hans Peter tena razn: tal vez uno de los padres de la cra era un perro, pero era dudoso. Por el aspecto de la criatura, era un lobo de pura raza. La nia mir a su hermano, y luego hacia la mesa donde su madre y su vecino estaban enfrascados en una conversacin. Cogi el cachorro de lobo y se levant. Todos se volvieron a mirarla. Su madre estaba molesta por haber sido perturbada. Rolf Simonson le dio un guio alegre. Hans Peter hizo un ruido de preocupacin y se puso de pie tambin. Ella se aclar la garganta. Vecino Simonson, si no le importa, voy a llamar al cachorro Rollo, en su honor. Levant la jarra de cerveza en seal de saludo. Por el joven Rollo, mi tocayo! Frida resopl, y Hans Peter abri la boca como si fuera a decir algo. Lass les dio a ambos una mirada desafiante y se alej. Voy a cortar un guante de cuero viejo que no tiene un par, anunci. l va a necesitar alimentarse de inmediato.

As fue como la hija menor del Jarl Oskarson lleg a poseer un lobo como mascota, y las historias de su camino con animales creci tan rpidamente como lo hizo Rollo.

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anto como a la joven le encantaba hablar con los animales, haba

sentido siempre, en el fondo, que un da eso le traera problemas. Que ese da no llegara hasta el profundo y duro mes del invierno de su dcimo sptimo cumpleaos, fue el nico consuelo. Para entonces Rollo era un animal joven y robusto: pecho hundido, piernas largas, pelo espeso y suave. En su mayora era gris, con un bajo vientre blanco que le mostraba slo a lass, y de vez en cuando a Hans Peter, si l estaba desesperado por un buen araazo. En la parte superior de su cabeza y hombros tena unas impresionantes marcas negras. Mralo, dijo Hans Peter, de pie junto a la guillotina viendo al lobo. Rollo estaba casualmente descansando en el borde del patio, cerca de una mata de hierbas secas que sobresalan de la nieve. Haba una familia de ratones que vivan en la hierba, como Rollo lo saba bastante bien. A pesar de los regaos de su ama, estaba decidido a atrapar al menos a uno de ellos. Despus de todo, estaban en su propiedad. Rollo, dijo lass como advertencia. Estaba sentada en la pila de lea, leyendo una carta de su hermana Katla, que viva junto al mar con su marido pescador. Torpemente guardo la carta con sus dedos enguantados, lass se encogi de hombros y se embols ms profundamente en su parka de parches viejos. Brr. Deseara que madre termine con las velas. Por qu estornudas cuando ella est haciendo velas? Son las cosas que les pone. Su nariz se arrug. Las hierbas y flores secas. Me gustara que solo las hiciera de forma sencilla. Paso la mirada hacia Rollo y se levant a la mitad. !Oh, l va tras una travesura! Seal a Rollo, cuyo deambular haba adquirido una cierta tensin. Un oreja negra y puntiaguda estaba apuntando hacia arriba. Un gordo ratn gris haba salido de la madriguera de la mata de hierba y estaba probando el aire con la nariz temblorosa. Rollo mantuvo su posicin. El ratn se desliz hacia adelante una pulgada. Rollo no se inmut. El ratn se detuvo, olfate el aire y luego se escabull justo en la pata delantera izquierda de Rollo. l no se inmut. Cuando el ratn gordo estaba a la mitad de un paso de Rollo, el lobo salt en el aire y cay con las dos patas delanteras en el ratn.

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Con la lengua fuera, se dej caer y asom sus patas con el hocico negro, olfateando su presa. Mientras Hans Peter se ech a rer y se golpe los muslos, lass piadosamente corri hacia su mascota. Ya, Rollo, es suficiente, rega. Estas asustando al pobre. Djalo. Rollo dio a su ama una mirada suplicante. No intentes eso conmigo, lobezno, dijo en su tono ms fulminante. Tienes mucho que comer, no necesitas aadir el ratn a tu dieta. Pero son alimaas, Rollo le record. Si se meten en la casa, van a roer haciendo agujeros en las cosas y se van a comer nuestra comida. Bueno, ste no est en la casa. Est fuera. Y pertenece al exterior. Lass se puso las manos en las caderas y golpeteaba con la bota. Rollo. Exhalando un suspiro, el lobo abri sus patas y el ratoncito se tambale lejos. Su nariz se retorca tan rpido que era un borrn, y se detena cada pocos pasos para balancearse, como si fuera a desmayarse. Compadecindose, la joven se inclin y suavemente lo recogi, y luego lo dej justo en la boca del pequeo agujero donde viva con su familia. Suspirando de nuevo, Rollo se levant, sacudi su pelaje espeso, y se dirigi tranquilamente para oler la pila de lea que Hans Peter estaba apilando. Mucha madera, fue su comentario. l dice que es una gran cantidad de madera, inform lass. Hans Peter sealo con un palo al lobo. T eres el que le dijo a lass que una tormenta que se avecinaba. Rollo dio un pequeo ladrido que representaba un s. l y la chica haba logrado elaborar algunas seales para Hans Peter, de modo que pudiera, hasta cierto punto, entender al lobo. Jarl pareci ms inteligente que su hija y su mascota, y l mismo hablaba con el lobo a menudo, y trataba de interpretar sus respuestas. Frida pens que la situacin no era natural, aunque, tanto Hans Peter como la joven trataban a Rollo como lo haran con cualquier otro perro cuando Frida estaba cerca. Rollo entendiendo la situacin, interpret lo del chucho tonto para Frida. l masticaba unas zapatillas viejas y gimoteaba en la puerta cada vez que haba un ruido fuera, a pesar de que no le gustaba el sabor de la zapatilla y saba muy bien que era slo el viento. Es una enorme cantidad de madera y est afuera, dijo Rollo, y tradujo lass. No creo que necesiten mucho de esto, pero algo debe estar adentro, para que puedan llegar a ella. Ya veo. Hans Peter mir el montn. Sabe qu tan alto llegara la nieve? O cunto tiempo va a durar la tormenta?

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Profundo y largo , lass tradujo. Pero qu tan profundo y qu tan largo, no est seguro. Pero piensa que no va a ser tan malo como la tormenta de su primer invierno. Bueno, eso es una bendicin al menos, dijo Hans Peter con un gruido. l transfiri la madera a un cabestrillo de lona grande de modo que se pudiera llevar a la casa. Seis meses despus de que Rolf Simonson llevara el cachorro a lass, una tormenta de nieve haba cado en su valle. Durante diez das la familia se acurruc en su casa, orando para que la nieve parara. Cuando lo hizo, llegaba ms alta que el techo de su casa, y paso una semana antes de que pudieran hacer un tnel a travs del patio y chequear a los renos. Jarl se ganaba la vida cortando rboles de gran tamao en medio del bosque, pero haba pasado ms de un mes antes de que fuera lo suficientemente seguro, como para regresar a su trabajo. Haban tenido que matar a tres renos para compensar la prdida de ingresos. Nadie recordaba una tormenta tan terrible, y haba hecho que incluso Frida se santiguara y murmurara acerca de los trolls mientras ellos abran el camino hacia el granero. Ahora lass se apresur a cargar el cabestrillo de lea. En lugar de cargarlo en su espalda como su hermano lo haca, ella simplemente lo desliz a lo largo de la nieve hasta a la puerta principal. Dio dos patadas con sus botas contra en el marco de la puerta cuando entr, para desprenderse la nieve, y Rollo sacudi delicadamente sus pies antes de pisar el piso recin barrido por Frida. Haban programado bien su entrada: la ltima de las velas se enfriaba en la mesa, y las hierbas haban sido quitadas. Lass estornud tres veces en rpida sucesin y se apresur a hacer la cena.

Mientras los primeros copos de nieve cayeron, estaban sentados a la mesa cuando la puerta de la casa de repente se abri con un golpe para revelar una enorme criatura blanca y peluda. Frida chill, y lass dio un salto hacia atrs de su banco. Rollo salt de su posicin junto a la chimenea y se qued entre la gente y el monstruo en la puerta, el pelo se le eriz, y gru. Con una carcajada, la figura vestida de pieles puso a un lado el cuello alto que ocultaba su rostro. Era Askeladden, que retornaba de la ciudad. Se ri de nuevo de sus expresiones, y luego se sacudi para que la nieve se cayera de su parka y la capucha y revel la parte de abajo de piel gris. Estas dejando nieve por todo el suelo, dijo lass a su hermano, recuperndose rpidamente.

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Entonces toma la escoba y brrela antes de que se derrita, nia, orden su madre. Ven y sintate, hijo, ten un poco de guiso. Einar est ayudando a Nils reparando su techo, tenemos de sobra. Ella revoloteaba alrededor de su favorito tercer hijo. Qu agradable visita. Te he echado de menos. Esto no es slo una visita , dijo Askeladden, olvidndose de sus ropas tapadas de nieve y dejndolas en el suelo para que lass se ocupara. He venido a cazar. Cazar? Aqu? Jarl sacudi la cabeza. No hay nada digno de caza en estas zonas, salvo los lobos de nieve, y apuesto a que tienes suficientes fuera de la ciudad. No lobos de nieve, dijo Askeladden con su sonrisa encantadora. Un Isbjrn. Un Gigante y blanco isbjrn. Una criatura que dicen que hace del reno blanco una pobre caza. Isbjrn? No hay ningn oso de hielo en estas partes, dijo lass mientras barra la nieve esparcida por el suelo. Ella puso los ojos en blanco hacia Hans Peter, pero l no la miraba. Sus ojos estaban fijos en Askel, y su rostro estaba gris. Hay un oso en estas partes, dijo Askel. Un nmero de cazadores lo han visto. Una bestia enorme, y ms blanca que la nieve. Las manos Askel describieron las proporciones del oso en el aire sobre la mesa, y sus ojos brillaban. El peletero real en Christiania ofrece 500 coronas de oro para quien le lleve la piel. Sus ojos brillaban an ms ante la mencin del dinero, al igual que Frida. El rey quiere un abrigo de piel de oso, agreg. Y yo se la voy a proveer. Imagnense si yo fuera el hombre que derribara a este oso poderoso ... el mismo rey querra conocerme! Esta es tu oportunidad, hijo, dijo Frida, poniendo su brazo alrededor de los hombros anchos de Askel y dndole un apretn. Vas a hacer tu fortuna con esta caza. Puedo sentirlo en mis huesos. Ella lo bes en la mejilla. Hans Peter, ests bien? Lass se acerco a su hermano favorito y le puso una mano en el hombro. Pareca como si estuviera a punto de vomitar. l haba dejado la cuchara, con un trozo de zanahoria, esta cay en la mesa al lado de su plato, y sus manos quedaron flojas en su regazo. No puedes cazar a este isbjrn, dijo Hans Peter con una voz extraa y hueca. No es un ser natural. La voz de Askel son espesa con la burla. Cmo puedes saber nada acerca de este animal? Por qu ninguno de ustedes haba odo hablar de l hasta que les hable de l en este momento. Los osos no vienen aqu , dijo Hans Peter. Blanco o marrn. Para que un isbjrn vague tan al sur ... Se interrumpi. No puedes cazar este oso, Askeladden. Un escalofro pas por Hans Peter, y lass apret los dedos

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en su hombro. S ms del isbjrn de lo que jams debera. Nada bueno puede salir de esto. Qu tontera es esta? Chill Frida. Qu sabes t acerca de los osos, encerrado aqu en mi hogar da tras da, como si no fueras un hombre hecho y derecho que debe estar fuera haciendo su propio camino en el mundo? Ella sacudi su dedo a Hans Peter. Askeladden va a hacer su fortuna, y no va a tener tus celos arruinando las cosas para l. Ya, esposa, comenz Jarl. l se inclin sobre la mesa para acariciar su mano, pero ella la quit de encima, l hizo una mueca. Hans Peter hace su parte con el trabajo en la granja y sus tallados. Y no olvidemos que una vez naveg los mares del norte en un barco comercial. Frida dio la espalda a su marido y su hijo mayor para dejar su punto claro: Eso no era suficiente para ella. Una ira comenz a hervir lentamente en el estmago de lass. Ella haba sido rechazada por su madre cuando naci, y estaba acostumbrada a ser descartada como intil. Pero Hans Peter ... era otra cosa. Esto enfureci a la joven, el pensar que Frida poda ser tan fra como para volverse contra su hijo mayor de esta manera. Era cierto que Askeladden era el tercer hijo de la suerte, pero qu haba hecho en su vida? Atrap unos pocos zorros, dispar a unos pocos ciervos salvajes, coquete con unas pocas granjeras tontas, y no mucho ms. Si te quieres quedar sentando aqu frente al fuego como una vieja toda tu vida, hermano, es tu decisin, dijo Askeladden a su manera arrogante. Pero yo he elegido un camino diferente, que me llevar a la riqueza y la fama. Es el derecho de nacimiento del tercer hijo! Dijo Frida. Es algo bueno, fijar su mirada en torres de cristal y tronos de oro, dijo Hans Peter en voz baja. Pero primero es mejor ver lo que se esconde dentro de las torres, y lo que se sienta en los tronos. Cada palacio tiene cimientos, Askeladden. Asegrate de que el tuyo no sea de huesos humanos. Y con eso, Hans Peter se puso de pie, con cada movimiento tan lento y desigual como la de un hombre viejo, muy viejo. El resto de la familia observaban aturdidos y en silencio mientras se abra camino hasta la escalera hacia la oscuridad del desvn. Est loco, dijo Askeladden tranquilamente despus de un momento. l est herido, dijo lass con fiereza. Esta herido, y a ninguno de ustedes le importa. Ella segua de pie, con los puos apretados. Rollo estaba a su lado, apretado contra su muslo, sin saber qu hacer para consolar a su querida ama.

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Pika, pika, dijo Jarl en voz baja. Me preocupo. Pero no hay nada que podamos hacer. l sonri con tristeza a su hija menor. Entonces, volviendo la mirada hacia Askel, su sonrisa se desvaneci. Nunca he sabido que su hermano hablara locuras... Hasta ahora Jarl levant una mano en un gesto brusco para silenciar a Askeladden. Nunca he sabido que Hans Peter hablara locuras. Su consejo siempre ha sido correcto, y l sabe mucho ms del mundo de lo que nunca esperaramos. Debes escuchar sus consejos. Jarl, no digas tonteras! Frida golpe la mesa con su puo huesudo. Hans Peter es un bueno para nada, y mi Askeladden es un hombre fuerte y valiente. l es un buen cazador , y si dice que va a cazar al isbjrn, lo har! Gracias, mam , dijo Askeladden en un tono elevado. Creo que voy a dormir aqu esta noche, para descansar mientras sopla la tormenta, y luego voy a estar fuera buscando al oso. Un plan excelente, mi hijo, dijo Frida. Toma, un poco ms de guiso y un poco de pan y queso. Lo necesitas para mantener tu fuerza. Y antes de que partas maana, te voy a preparar una bolsa con un montn de carne seca, queso y pan, para la caza. Te arrepentirs de esto, dijo lass. Ella estaba hablando con Askel, pero nunca supo si l la oy. Su mirada estaba fija en la pequea ventana al lado de la puerta. El obturador haba quedado suelto cuando Askel entr, y ella todava no lo haba cerrado. La grasa de reno ocultaba el panel filtrando la luz del sol, pero ahora pensaba que poda ver la nieve arremolinndose afuera. Pareca hacer formas: un isbjrn y la forma desgarbada de un troll. Te arrepentirs de esto, repiti, su voz no era ms que un susurro. Todos lo haremos.

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res das despus de la partida de Askeladden, incluso Frida empez

a preocuparse. La tormenta haba sido feroz, pero despus se aclar el cielo, la nieve prstina pareca acogedora. Askel haba probado sus esqus y encontr que la sensacin trmica haba hecho a la nieve perfecta para viajar. l carg su mochila con la comida, la ballesta, pernos, y cuchillos, y se despidi alegre de su madre. Hans Peter se sent junto al fuego y no dijo una palabra a nadie, ni siquiera a lass cuando lo presion para comer algo. Comi a regaadientes y no tall una sola pieza de madera. Rollo se sent a su lado, con la cabeza en las rodillas de Hans Peter. Su silencio afect a toda la familia, y se aada que haba algo extrao en el aire. Jarl sali e hizo su trabajo, como de costumbre, esquiando entre los rboles y tirando de un trineo grande de madera al final de cada da. Lass y Frida ordeaban a los renos y hacan queso , y la joven encontr en un escondite de ardilla frutos secos y los machaco en harina. Pero todo esto se hizo en silencio. Aunque no era una mujer locuaz, Frida tena una lengua afilada y disfrutaba dando rdenes a su marido e hijos restantes. Pero durante tres das no dijo casi nada. Lass no cantaba, Hans Peter no contaba historias, y Jarl no comparta los detalles de su da. Y luego otra tormenta descendi. El viento ruga alrededor de la casita, y ni siquiera hubo tiempo para asegurar a los animales. Jarl lo intent, pero la nieve se haba convertido en agujas de hielo, y apenas dio dos pasos fuera de la puerta antes de que se viera obligado a volver. La piel alrededor de los ojos, la nica parte de l expuesta a la intemperie, se pic crudamente. No hay manera de traer adentro a las gallinas, jade cuando lass le ayud a quitarse las ropas cubiertas de hielo del exterior. Podemos perderlos a todos. Pero los animales ms grandes deben estar bien. El granero es pequeo, y tienen agua y comida. Me asegur de las gallinas y los pollos, lass le dijo, tratando de tranquilizar a su padre, cuya expresin era tan sombra como nunca le haba visto. Estn lo suficientemente seguros.

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Eres una buena chica, dijo l, acaricindole la cabeza con aire ausente a pesar de que era slo un palmo ms baja que l. Y quin se asegurara de que mi Ash-Lad este seguro? Exigi Frida. Dnde encontrar refugio de la tormenta? No lo s, esposa, dijo Jarl, hundido en una silla junto a la mesa. Lo nico que podemos hacer es orar. No es el tercer hijo de la suerte? Habl Hans Peter por primera vez desde que hiciera su pronunciamiento a Askeladden. No es, como lo llama, el Ash-Lad? Seguramente va a capear esta tormenta en un palacio fabuloso, y regresar maana triunfante con una princesa y un cofre de oro. Sus palabras habran sido insultantes si su voz no hubiera estado tan vaca de emocin. Y as est destinado, dijo Frida, dando a su hijo mayor una mirada desafiante. Es el mejor y el ms brillante de todos mis hijos, mi tercer hijo de la suerte, y l volver triunfante, como dices. La joven no dijo nada. Ella quera que su madre tuviera razn ... no sobre el oro y la princesa, aunque eso podra ser bueno. No, ella quera que su hermano regresara a salvo. No le gustaba ni la mitad de lo que le gustaba Hans Peter, pero segua siendo su hermano, y lass no poda soportar la idea de perder a un miembro de su familia. Perdidos en estos lgubres pensamientos, todo el mundo dio un salto cuando Rollo se lanz de un salto a la puerta principal. Se puso de pie ante ella, pelo erizado, su gruido cort el silencio de la manera ms desagradable. Hans Peter tambin se puso de pie, sacando su cuchillo afilado de tallar, y se movi entre la puerta y su hermana menor. Rollo? Qu es? A lass no le import que su madre la oyera hablando con el lobo. Estaba cubierta de piel de gallina y pens que poda ver una forma movindose fuera de la ventana delantera. Una forma no hecha de viento y nieve. El gruido de Rollo se elev de tono, y dio un paso hacia adelante, rgido, justo cuando la puerta se abri de golpe. Un gran, figura blanca, con la piel cubierta, apenas logr pasar por la puerta empujando a un lado a Rollo como si fuera un perrito. Frida empez a rer, diciendo algo, obviamente pensando que era su querido Askeladden volviendo a casa. Pero no era Askeladden, envuelto en pieles y cubierto de nieve. No era un ser humano en absoluto. Era un isbjrn, un gran oso blanco del hielo del norte, y estaba de pie en medio de su casa y miraba hacia la chica. Rollo, no te atrevas, susurr ella.

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El lobo, ms sorprendido que herido, se haba recuperado y pareca a punto de saltar sobre el oso. No importaba que la criatura lo superaba en ms de una tonelada, cuando se trataba de la seguridad de su ama, Rollo no tena miedo. Rollo, lo digo en serio, ven aqu, insisti lass, dndole una palmada en el muslo. Resoplando para mostrarle al oso que no tena miedo, Rollo retrocedi acercndose a lass y tom posesin de su cargo junto a ella. Ninguno de los otros seres humanos se movi. Frida se congel en su lugar, con una cuchara de colada en una mano y la olla de guisado en la otra. Jarl estaba junto a la mesa, con una mano en el cuchillo del pan y la otra apretada en un puo. Hans Peter segua de pie protector frente a lass y su madre, su cuchillo de cortar la madera listo. Pero la mano le temblaba tanto que pareca que iba a soltarlo en cualquier momento, y su rostro estaba azul y blanco como la leche de vaca congelada. Qu quieres? La voz de lass son estridente. Vete! El oso se balanceaba de un lado a otro, parpadeando sus ojos negros. El viento soplaba con rfagas de nieve a travs de la puerta abierta que flotaba alrededor de sus patas enormes, y lass pudo ver que el oso era, de hecho, ms blanco que la nieve. La calidad de su piel reluciente le recordaba a luz de las estrellas y la luna, y la piel del reno blanco, que le haba dado un nombre. Vete! Ella hizo un gesto de disparar. Me entiendes? Fue la voz del isbjrn profunda y retumbante, y un poco contenida, como si no estuviera acostumbrado a hablar. Frida dio un pequeo chillido, y Jarl levant el cuchillo de la mesa en lo que son como un gruido amenazador. S, respondi lass rpidamente. Los ojos del oso se cerraron, y entr un poco ms en la cabaa. Estaba cerca de la mesa abarrotada ahora, al alcance de ambos, de Jarl y Hans Peter y sus cuchillos, pero no pareca importarle. Los ojos negros se abrieron. Ven conmigo, rugi el oso. Qu? Lass sinti como su piel se estaba desplazando por encima de sus huesos. T. Ven conmigo. Qu est diciendo? La voz de Hans Peter era apenas un susurro. Qu est diciendo? La voz de Frida era mucho ms ntida, pero no mucho ms fuerte. Es un oso! Acaba con l!

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l quiere que vaya con l, dijo lass. Le temblaba la voz, y no se molest en susurrar. Saba por la voz del oso que l era un macho, y en sus ojos, que l no tena intencin de hacer dao a nadie. Por qu? Esto ltimo se lo dirigi al oso. El isbjrn se balanceaba de lado a lado. Un gemido sali de su garganta. No lo puedo decir. Frunci el ceo y gimi de nuevo. Pero....Te necesito. Ven ahora. Dice que necesita que vaya con l, dijo la joven con voz desconcertada. No. La cara de Hans Peter estaba blanca y tensa. Hizo un gesto con el cuchillo hacia el oso, amenazndolo mientras lo instaba a alejarse. No. Djala. El oso sacudi su cabeza. Te necesito. Por favor. Ven conmigo. Por qu me necesitas? Presion lass. Ir a dnde? Vive conmigo en un palacio. Por tan slo un ao. Pareca que cada palabra que se arrastraba fuera del hocico ancho del oso costara un esfuerzo cada vez mayor. l quiere que viva con l en un palacio por un ao, inform lass a su sorprendida familia. No. Hans Peter tir el cuchillo al suelo con un estrpito. Girando alrededor, l asi de los hombros a la joven y la sacudi suavemente. No hagas esto. Por favor, no hagas esto. No puedes saber lo malo que hay en el mundo. T, vivir en un palacio? Los ojos de Frida se movan desde el oso a su hija menor, y pareca mucho ms interesada que asustada ahora. Se lami los labios. As que este es un oso encantado? Como el Rey Valdemon en las viejas leyendas. No digas tonteras, mujer, gru Jarl. l no haba dejado caer su cuchillo. Vete de aqu, dijo, blandiendo su cuchillo de una manera mucho ms violenta que Hans Peter. No van a ser ... daados, dijo el oso. Jarl dio otro paso adelante, oyendo slo un gruido. Esposo, espera un momento, dijo Frida. Tal vez esta es la suerte que Askeladden ha trado. Tener a un isbjrn queriendo llevarse a mi hija ms pequea no es suerte, respondi Jarl. Y dudo Askel tuviera algo que ver con eso. Este es el oso estaba cazando, estoy seguro, dijo Hans Peter. Y como yo pensaba, no traer nada bueno para ninguno de nosotros. Quiere llevar a pika a vivir en un palacio, las manos de Frida estaban en las caderas: Ella estaba a punto de ponerse en plan terca. Madre, dijo Hans Peter con esa voz tensa, usted no puede saber lo que est diciendo. Esto no es una cosa natural, usted misma ha dicho que se

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trataba de un oso encantado. No puede querer a lass entrando en este encantamiento. La chica se movi suavemente del agarre de su hermano y se qued para que pudiera ver a los ojos del oso de nuevo. El oso mir hacia atrs, sus ojos negros sosteniendo el mismo pesar y dolor que vio en Hans Peter. No me hars dao? No! Hans Peter agarr una de sus manos entre las suyas. No! Oh, acta como un hombre, le gru Frida. Tu hermana tiene una oportunidad que la mayora de la gente slo poda soar... Para entrar en el horror de tal manera que no se puede imaginar, dijo Hans Peter con angustia. Para vivir en un palacio, concluy Frida. Incluso el isbjrn se congel ante este pronunciamiento, y todos los ojos estaban ahora en la madre de la chica. Esta estaba mirando por la puerta abierta ms all del oso blanco, mirando ms all incluso de la nieve que se arremolinaba y aligeraba la oscuridad. Un palacio, repiti lass. Mi seor isbjrn, dijo rompiendo el silencio. Todo est bien y es bueno eso de que voy a vivir en un palacio por un ao, pero qu pasa con mi familia? Si usted tiene tal riqueza, no le puede dar un poco a ellos? Hija. La voz de Jarl sonaba angustiada. No. Hermanita, por favor, dijo Hans Peter desesperadamente. No lo hagas. Se volvi hacia el oso. Por qu has venido aqu? Te envi ella? El oso se sacudi de ida y vuelta, mirando a cada miembro de la familia por turno. Este Askeladden? l me persigue? S. El tercer hermano de la suerte? Las palabras del oso les daba una ventaja a ellos. Supongo, dijo lass, cautelosa. Pero hasta ahora no ha hecho nada. Dio una mirada a su madre para ver si esto le molesta, pero Frida sigui mirando hacia la puerta. El oso asinti. Askel encontrar un oso. Otro oso. Traer fama y riqueza para su familia. l hizo un ruido como un mugido de renos. Quieres venir? Lass vacil, pero slo un momento. Haba un canto en su sangre, y su corazn lata como si fuera a saltar de su pecho. Askel encontrar otro oso, inform. Va a ser famoso, y todos ustedes sern ricos. No vale la pena, dijo Hans Peter.

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No, no lo vale, estuvo de acuerdo Jarl. T vienes? Los ojos del oso estaban ansiosos. Todo estar bien. Estas segura. Familia adinerada. T vienes? Djame coger mis cosas , dijo. Hans Peter hizo un ruido ahogado, y extendi una mano hacia ella. Lass se volvi y lo mir directamente a los ojos. Yo voy a ir. Creo que me tengo que ir. Pero voy a estar de vuelta, y no tienes que preocuparte acerca de m. Se puso de puntillas y lo bes en la mejilla. Hans Peter cerr los ojos y la abraz con fuerza. La luz del fuego hizo un halo de su cabello plateado, y las lgrimas corran por sus mejillas. Voy a buscar mi parka blanca y las botas, las vas a necesitar. Esto es una locura, medio susurr Jarl, hundindose en una silla. Una locura. No, pap, dijo lass, acercndose y poniendo su brazo alrededor de los hombros de su padre. No, es lo que hay que hacer. Lo siento en lo profundo de mi corazn. l extendi la mano y le apret la mano que descansaba sobre su hombro. Tena los dedos helados. Oh, mi pobre jirn de una nia. Si alguien puede salir bien de una aventura como esta, seras t. Rollo trot hacia delante y se apoy en las piernas de lass. Yo te proteger, dijo, dando al oso una mirada desafiante. Lass dej escapar una risita, nerviosa. Y tendr Rollo para protegerme, le dijo a su padre. No, dijo el oso. Ningn lobo. Lass entrecerr los ojos hacia l, con la mano libre descendi sobre la cabeza de Rollo. S, el lobo s. Si Rollo no viene, entonces yo no voy a ir. El oso se tambale hacia atrs y adelante, gruendo bajo en su garganta. No era una amenaza, ms bien sonaba reflexivo. Luego dej escapar un gran suspiro. El lobo viene, estuvo de acuerdo en gran medida. Y as se fue a recoger sus escasas pertenencias. Un peine. Una talla de un reno que Hans Peter haba hecho. Las pocas ropas andrajosas que haba heredado de sus hermanas. Y eso fue todo. Lo at en su chal y se puso un par de pantalones que haban pertenecido a Torst y Einar, antes de convertirse en esa forma tan irregular alrededor de los dobladillos donde varios centmetros haban sido cortados. Se puso los dos jersis de lana y sus guantes. Hans Peter

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la envolvi en su abrigo, poniendo las botas blancas una vez ms sobre sus propios botas marrones desgastadas. Su padre le dio una servilleta en la que haba envuelto algunos lefse y queso. Su hermano puso todo en la mochila de cuero que haba llevado en su viaje por el mar, y lo at a su espalda. Lass dio un beso a su hermano y a su padre y luego fue a su madre, quien se limit a asentir hacia ella en seal de despedida. Sbete a mi espalda, encomend el isbjrn. Hans Peter la levant sobre la ancha espalda del oso sin necesidad de preguntar. Con Rollo pisndole los talones , el isbjrn despeg en la tormenta de nieve como si tuviera alas. Lass se agarr con fuerza a su piel blanca y suave, y rez.

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usto cuando lass se hubo acomodado en el extrao movimiento de

balanceo de un oso a todo galope, el animal se detuvo. Estaban en la cima de un risco escarpado que daba sobre el barranco con el pequeo arroyo donde lass haba liberado al reno blanco. La nieve estaba amainando y la luna se haba atrevido a mostrar su rostro, lo que hizo fcil el ver la banda negra de agua. De pie junto a la roca que sobresala en el torrente estaba Askeladden. Se haba puesto a un lado el alto cuello de su abrigo y su aliento hacia vapor en el aire. Incluso desde esta altura, lass poda ver que estaba enojado, la cara roja con ms que fro, y l estaba golpeando un puo enguantado en el otro. Le dio una patada a la piedra, de repente, violentamente, y dispar con una maldicin. Al suelo! dijo el isbjrn. Lass se desliz de su espalda, y Rollo lleg a su lado. Un escalofro de miedo recorri a lass. Tal vez todo era mentira. Tal vez ahora el oso se la iba a comer, y a Rollo, y a Askeladden. O haba cambiado de opinin, e iba slo dejarla aqu? Por lo menos, con la parka de piel blanca, estaba caliente. Espera aqu, dijo el oso. l trot un poco ms lejos a lo largo del borde del barranco y levant la cabeza, olfateando el aire. Hizo un extrao sonido , una especie de ruido como un resople hueco que estremeci los odos de lass y pareca ser llevado por el viento. Despus de unos segundos fue respondido por un sonido similar que vena desde el sur de donde estaban. Entonces el oso encantado estaba sobre sus patas traseras. Era dos veces tan alto como Hans Peter, lass se dio cuenta. l extendi sus garras negras, curv sus labios para revelar largos dientes blancos, y gru. Abajo, en el barranco, Askeladden estaba demasiado ocupado maldiciendo para notarlo. El oso abri la boca y dej escapar un rugido que sacudi la nieve de las ramas de los rboles a su alrededor. Lass se sent sobre un montculo en la nieve, con la mandbula abierta. Cabalgar sobre el oso fue emocionante, y haba estado soando con el palacio en el que iba a vivir, ahora la golpe, duro, la nocin de que estaba a merced de un animal muy grande y muy salvaje, encantado o no. Sentada en el montn de nieve con Rollo presionando contra ella, ya no poda ver hacia abajo en el barranco, pero poda or los gritos de Askeladden. Hubo un sonido vibrante, y una flecha de ballesta golpeando contra un rbol justo a la izquierda de la

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cabeza del oso. El oso cay en sus cuatro patas y corri, mantenindose en el borde del barranco, pero iba en la direccin opuesta a lass. Vamos, le dijo a Rollo, empujndolo a un lado para poder levantarse. Dijo que te quedaras aqu, argument el lobo. De verdad cree que voy a recibir rdenes de un oso? Y all se fue, dando a su mascota ninguna otra opcin ms que seguirla. Ella se mantuvo ms cerca de los rboles, ya que no quera que su hermano la viera. Con la parka blanca y las botas, podra pensar que era un oso muy pequeo, y tirarle como para practicar. De hecho, despus de haber sentido la piel del isbjrn encantado, estaba convencida de que la parka de Hans Peter estaba hecha de la misma piel. Se pregunt de nuevo de dnde su hermano la haba conseguido, y que significaba el bordado. Las huellas del oso se curvaban en el borde un poco, y lass pens que era muy sabio. No haba manera de saber si el suelo debajo de la nieve era estable o si haba siquiera alguno. Era posible caminar sobre las costras gruesas derivadas que se extendan desde los acantilados, pero por lo general, slo para un ser humano muy pequeo y cauteloso. Para algo con el tamao del oso encantado, podra ser mortal. Los rboles a lo largo de la parte superior de la quebrada se abrieron, y ella patin hasta detenerse a unos pasos del isbjrn. No, de dos isbjrn. El segundo no era tan grande, ni tan blanco, pero an as era magnfico. Los osos estaban cara a cara, haciendo gruidos profundos con sus gargantas. El oso ms pequeo comenz a retroceder, gimiendo. El oso ms grande camin hacia l, con una nota dominante en su gruido. La joven movi un poco la capucha hacia atrs de la cara, tratando de escuchar lo que decan. No, por favor, hermano, declar el isbjrn ms pequeo. Yo no soy tu hermano, dijo el oso encantado con voz enojada. Hazlo ahora. No, por favor, mi seor, gimi el otro oso. El mayor de los isbjrn el isbjrn de la chica-, se suavizo y ahora pareca compadecerse del otro. Perdname. No tengo otra opcin. Ahora vete, por favor, y tu espritu subir a las estrellas como recompensa por tu sacrificio. El otro oso solt un grito extrao, lamentndose. Empez a retroceder ms lejos, pero no era capaz de liberarse de la mirada encantada del isbjrn.

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Entonces el oso ms pequeo dio la vuelta y corri hacia el borde del barranco. Lass grit, sabiendo que la nieve no se adentraba a lo largo de la nada y no aguantara su peso. El oso se detuvo justo antes de la parte ms peligrosa, sin embargo, y se irgui sobre sus patas traseras. Rugi, tanto como el oso encantado haba hecho antes. Y, como no haba habido antes, hubo un sonido vibrante, y un golpe, como una flecha de ballesta haciendo contacto. Slo que esta vez, no choc contra un rbol. Encontr su profunda huella en el corazn del otro isbjrn, y el animal cay de espaldas en la nieve. No! Lass comenz a ir hacia adelante, pero el oso encantado le cerraba el paso. Sbete a mi espalda, gru. Tenemos que ayudarlo. Est muerto. Sbete ahora, dijo el oso, manteniendo su bloqueo. Cuando ella vacil, volvi la cabeza y le ense los dientes. Queras que tu familia fuera rica. As ser. Lass se hundi. Poda or los sonidos de su hermano Askeladden escarbando y subiendo por la ladera del barranco hacia su presa. l lo iba a llevar de regreso a Christiania, y se convertira en un abrigo para el rey. Y Askeladden sera rico y famoso, as como l y Frida siempre haban soado. As como lass lo haba pedido. Desea sabiamente, dijo el isbjrn, adivinando sus pensamientos. Apagada, la muchacha se subi a su espalda y el isbjrn ech a correr. Se escap de la quebrada, rpido y ms rpido, y lass mantena un ojo en el suelo a la derecha, donde Rollo corra a su lado. No poda creer que un oso, un oso torpe y grande, pudiera correr tan rpido. Tampoco que su querido lobo pudiera mantener el ritmo de ellos. El fro viento arranc las lgrimas de sus ojos y las envi a que corrieran debajo de su capucha para empapar el pelo en las sienes. Los rboles negros se volvieron indefinidos y entonces vio a Rollo cayendo detrs. Espera, detente, exclam, golpeando el hombro del oso con el puo. Rollo. l no puede mantener el ritmo. El oso se detuvo, resbalando un poco en la nieve. l gru. Tenemos que ir an ms rpido, le dijo. Esperaron durante un minuto entero antes de que Rollo los alcanzar, y cuando lo hizo, se cay hacia un lado en una derivacin, respirando sibilantemente.

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Vas a tener que llevarlo, tambin, dijo a lass al oso. No puedo. No puedo alojarlo, argument el isbjrn. Djalo atrs. Absolutamente no. Te lo dije, Rollo viene, o no lo voy. Ella se cruz de brazos en una pose rebelde, a pesar de que el oso no poda verla. Ve ms despacio. El oso suspir. Lass casi se desliz de espaldas en la nieve con la fuerza de l. Rollo se puso en pie, ansioso por demostrar que estaba dispuesto a correr de nuevo, pero sus cara an suba y bajaba con la respiracin entrecortada. El isbjrn gir su cabeza hasta encontrarse cara a cara con el lobo. Cada msculo en el cuerpo de lass se puso rgido. Le recordaba la forma en que haba estado mirando fijamente abajo al otro oso, el que haba sido sacrificado por el bien de ella, y la fortuna de su familia. Pero esta vez el isbjrn no hablaba. Los ojos negros miraban dentro, y el oso hizo un pequeo sonido como un canto profundo de su garganta. A Rollo las orejas le quedaron erguidas hacia delante y los pelos se le pusieron de punta. Cuando el oso apart la vista de l, el lobo se sacudi, su lengua fuera y su respiracin era normal. Yo podra correr toda la noche, dijo. Me siento maravilloso. Se estir, arqueando la espalda como un gato. Bien. Vamos. Y el isbjrn corri otra vez, cubriendo el terreno cubierto de nieve an ms rpido de lo que haba hecho antes. Lass tuvo que agacharse bajo en la espalda, aferrndose con ambas manos a su piel, sus piernas estaban bloqueadas en su caja torcica. Ella pudo darle slo una mirada a Rollo, quien corra al lado del oso tan fcilmente como podra haber perseguido un conejo por el patio. Despus, no se atrevi a mirar de nuevo, porque el viento le haba arrastrado tanto la cabeza cuando se levant, que casi arrancada haba sido de la espalda del oso. As que, hundi la cara en la piel caliente y se aferr a la preciada vida, mientras el oso corra arriba y abajo de las colinas, esquivando entre los rboles, y una vez dio un gran salto al otro lado de un ro. Iban cada vez ms rpido, y las colinas se convirtieron en montaas, y el oso corri por los lados escarpados de piedra, como si fueran llanos, con Rollo pisndole los talones. El sol se puso y luego resucit, y pasaron a un bosque tan espeso de rboles que lass no poda decir si era noche o da, y sin embargo, el ritmo del oso no decay ni tampoco el del lobo. La joven durmi por lo que podra haber sido horas, pero era ms probable que fueran das, hasta que sinti que el oso desaceleraba. Cuando l

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se freno lo suficiente para que ella pudiera levantar la cabeza para mirar a su alrededor, no tena ni idea de dnde estaban. Los picos afilados y montaas de su casa, tupidos con los rboles, se haban ido. En su lugar, una llanura blanca se extenda ante ellos, en el fondo de la nieve. Hacia el oeste haba un peasco alto, y en lo alto de la pea vio algo brillante de color blanco verdoso que pareca una corona sentaba en la cabeza de un gigante. Esa es tu casa ahora, dijo el isbjrn. Vamos, le grit Rollo, y se fue al otro lado de la llanura de nieve, ladrando como un perrito. El oso dio un bramido que podra haber sido una risa y fue tras l. Lass puso su rostro hacia abajo una vez ms, el viento se arrastraba hacia ella. Al menos Rollo est emocionado, pens. Y su familia tendra riqueza. Eso era lo importante. No se atreva a admitirlo, pero la novedad de ser tomada por un oso encantado para vivir en un palacio haba desaparecido. Simplemente estaba aterrorizada.

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Segunda parte
La Seora del Palacio

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om ms tiempo del que lass hubiera pensado llegar a la pea

donde estaba el palacio. Ellos ya haban viajado durante incontables das, y la noche estaba cayendo en el momento en que llegaron al pie de la pea. La llanura blanca era tan plana y sin rasgos distintivos que haba juzgado mal su extensin. Rollo llego antes que el oso blanco a la misma, y se levant, jadeando ansiosamente, en el fondo de un empinado sendero que serpenteaba alrededor de la colina. Sgueme, dijo el oso a Rollo. Su actitud era mucho ms clida hacia el lobo ahora. La larga carrera por la llanura pareca haberlos hecho amigos. Lass se sent en la parte posterior del oso y mir a su alrededor mientras caminaba por el sendero. Era apenas lo bastante ancho para el oso, y tan suave que poda ver su reflejo en l. La pea no era de piedra en absoluto, se dio cuenta con un sobresalto, pero el suave hielo plido, estaba cubierto con una escarcha de nieve blanca por todas partes en el camino. El pico y el camino eran tan regular en las formas, que ella supuso que haban sido creados por algunas manos que no eran de la naturaleza. Pero de quin? Quin era lo suficientemente poderoso como para hacer una montaa de hielo? Dijo este ltimo pensamiento en voz alta, y el oso le respondi. Ella lo es, dijo mientras pasaba pesadamente por el sendero. Era una espiral alrededor de la colina, y ahora lass pudo ver que la planicie de nieve blanca que se extenda en todas direcciones hasta el horizonte. Ella es tan poderosa. Quin? Pero el oso no le respondi.

Era noche cerrada y la luna estaba en alza en el momento en que llegaron a la cima del risco. El palacio no era mucho ms estrecho que la pea: slo haba un camino delgado alrededor de su base. Con un suspiro, lass vio que el propio palacio haba sido hecho de hielo plido, aunque las enormes puertas estaban grabadas en oro con diamantes y rubes del tamao de huevos de gallina.

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El isbjrn se acerc a las puertas y solt un rugido, y las puertas se abrieron. Entraron en una noble sala, adornada con banderas de seda que representaban una extraa cresta: un isbjrn blanco nacarado sobre un fondo azul, con un sol de oro a un lado y una luna de plata al otro. Bajo el oso haba un smbolo inquietante que pareca una sierra o un cuchillo de sierra, bordado en negro. Lass se alegr al descubrir que, a pesar de que el palacio era de hielo, era agradablemente clido en el interior. Se desliz del lomo del oso y se quit la capucha, girando lentamente para observarlo mejor. El techo de la sala estaba apoyada por esbeltos pilares de hielo, talladas por todas partes con manchas irregulares. Su mirada se agudiz en estos y se fue hacia adelante para tocar uno. El pilar de hielo era liso y duro, pero clido y en absoluto hmedo. Estudi las esculturas en espiral que estaban alrededor. Reconozco estas, dijo con entusiasmo. Esto dicen algo acerca de las ballenas, muchas ballenas, viniendo a la tierra. Se volvi a mirar al oso. Son como las tallas de mi hermano Hans Peter. l me ense lo que algunas de ellas significan. Pas la mano por las tallas, sintiendo una punzada de nostalgia. No vera Hans Peter de nuevo por un largo tiempo. Tu ... hermano? El oso lleg hasta ella, entrecerrando los ojos a los smbolos grabados. Puedes leerlos? S. Dijo remangndose la manga de su parka. Pero no puedo leer esto. Lo he intentado, pero no parece tener ningn sentido. Sin embargo parece ser del mismo tipo, no te parece? Ahora el oso mir a su parka, estudiando el bordado rojo y azul que corra en bandas alrededor de las mangas y el dobladillo. De pronto, sus ojos se abrieron y l se ech hacia atrs, dando un rugido. Lass se encogi contra el pilar, y Rollo tom una postura protectora entre ellos. De dnde sacaste eso? La voz espesa del oso contena una emocin que lass podra pensar que era rabia, pero podra muy fcilmente haber sido miedo. De dnde? Es de mi hermano, dijo con un temblor en su voz. Hans Peter. El hermano que conociste. Me lo dio. Estabas all. Volvi a sus cuatro patas, todava tembloroso por la emocin. S. Me acuerdo. Se inclin hacia delante, el oso entrecerr los ojos an ms. Dnde lo consigui? No lo s, dijo lass, casi susurrando. l se fue a la mar cuando era pequea, y cuando regres, ya lo tena. Algo le pas, algo que le hizo triste.

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El oso hizo un extrao ruido que caus que la chica empezara a deslizarse hacia un lado, con la esperanza de poner el pilar entre ellos. Entonces se dio cuenta de que se estaba riendo. Era una risa hueca, amarga, pero risa al fin. Le hizo triste? Su voz era burlona. Me gustara que fuera mi nica queja. Cul es tu queja? Dijo con timidez, todava a medio camino alrededor del pilar. El isbjrn se detuvo y empez a balancearse de nuevo como lo haba hecho en su casa. No lo puedo decir, dijo finalmente. Antes sus palabras haban salido fcilmente, ms fciles que nunca antes. Pero ahora su voz era trabajosa de nuevo. No lo puedo decir! Las palabras subieron a un rugido furioso. El oso se dio la vuelta y ech a correr y desapareci por una puerta en el lado opuesto de la sala. Bueno, dijo lass a Rollo, parpadeando en estado de shock por el comportamiento extrao del oso. Supongo que slo estamos los dos. Vamos a explorar.

Estaba muy clido en el palacio de hielo que no necesitaba de la parka y las botas extra por lo que las cargo. Caminaron alrededor de la gran sala, admirando las esculturas y la enorme chimenea en el otro extremo. La repisa de la chimenea y el hogar, tenan toda la estructura de hielo, y sin embargo, el fuego que arda vivazmente, no funda nada. Haba una alfombra preciosa delante de la chimenea, y una silla tapizada con una tela que lass pens podra ser de terciopelo, aunque nunca lo haba visto o sentido en la vida real. La silla era del tamao justo para ella, se encontr sentndose en ella, e incluso haba un taburete pequeo tapizado colocado exactamente en el ngulo correcto. Aparte de la tela y el relleno amortiguador, la silla y el taburete tambin estaban tallados de hielo. Esto ciertamente no es para nuestro isbjrn, Le dijo a Rollo, estirando sus pies hacia el fuego. No, es para usted, mi seora, dijo una voz detrs de la silla. Lass se asust tanto que se lanz hacia adelante y acab en la alfombra de rodillas. Rollo cay en cuclillas, con pelo erizado y mostrando los dientes. Oh, Dios mo, dijo la voz. Y entonces una pequea persona que no era ms alta que el hombro de lass se acerco a la silla y estuvo a la vista. No era humano. Tampoco animal, o por lo menos un animal que lass hubiera visto nunca. La parte superior de su

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cuerpo pareca de un hombre: l tena un pecho desnudo, musculoso, dos brazos humanos, y un rostro de apariencia humana. Tena el pelo y la barba rizados, ambos del mismo color marrn rojizo. Pero haba dos cuernos delgados saliendo de su pelo y sus ojos eran dorados, las pupilas con ranuras, como las de una cabra. De la cintura para abajo, era en gran medida una cabra, con la piel de color marrn rojizo que haca juego con su pelo y barba, y pequeas pezuas hendidas. La nica ropa que llevaba era una cinta atada alrededor de su cuello, tejido de seda azul y rojo en un patrn que pareca ms bien el bordado de la parka de Hans Peter. Qu eres? Exclam lass. Yo soy Erasmus, l dijo. Oh. Frunci el ceo. Me pregunt qu soy? Soy un fauno. Dijo esto como si fuera la cosa ms natural del mundo. Para lass, sin embargo, era todava menos natural que un isbjrn encantado. Criaturas mgicas como el reno blanco o los osos que vivan en palacios, eran la materia de cada historia junto a la chimenea que haba odo. Los hombres que eran mitad cabra no lo eran. Puedo ayudarle a levantarse, mi seora? El fauno se inclin sobre ella, solcito. Sintindose an ms tonta cuando se agach sobre la alfombra, con la mandbula abierta, lass despidi con un gesto la oferta de Erasmus y se puso de pie sola. Dio unos golpecitos en la cabeza a Rollo, su seal para "estar abajo", y dej de gruir. Sin embargo, l se mantuvo de pie entre su ama y el extrao. Estoy para servirle a usted durante el tiempo que se quede con nosotros, mi seora, continu el fauno cuando lass estuvo de pie frente a l. l se acerc, y se dio cuenta por las lneas finas alrededor de los ojos que era mucho mayor que ella, aunque no haba canas en el pelo o la barba. Quiere que le ensee sus habitaciones? O le gustara algo de comer? Er... Lass se mir a s misma. Estaba hmeda y sucia del viaje, y muy cansada. Pero tambin tena un hambre voraz. No haba tenido tiempo de comer el queso y el lefse que su padre haba preparado para ella. Porqu mejor no le enseo a sus habitaciones, dijo amablemente Erasmus. Se puede lavar y cambiar su ropa, y entonces puedo llevarle una bandeja algo de comer a su sala de estar. Eso sera maravilloso, dijo lass, pensando todo el tiempo, tengo una sala de estar? Sigui al fauno por un largo pasillo que conduca fuera de la gran sala con Rollo pisndole los talones. Subieron un tramo de escaleras curvas, y a lo largo de otro pasillo se detuvo frente a una puerta de bronce bellamente tallada.

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Aqu estn las habitaciones, mi seora, dijo Erasmus, y abri la puerta. Debo decir que es un alivio que me pueda comprender. Con la mandbula abierta, lass mir a su alrededor con asombro. La habitacin era ms grande que toda la casa de su familia. Alfombras gruesas de color verde y azul cubran el suelo congelado, una enorme chimenea con un buen fuego ocupaba toda una pared, y haba sillas con tapizados satinados y sofs repartidos por todo el cuarto. La mayor parte de las paredes estaban cubiertas de tapices, pero al otro lado de la puerta haba paneles donde el hielo era tan delgado que poda ver el cielo de la noche afuera, slo ligeramente distorsionada con un tinte verdoso. Oh, esta sala es demasiado buena para m, le dijo al fauno. Por favor, no hay algo ms sencillo? No, mi seora. Sacudi la cabeza. Slo las habitaciones de los criados, y usted no es una sirvienta. l cruz la habitacin hacia la derecha y abri otra puerta de madera tallada que revelaba el dormitorio. Era tan grande como la sala de estar, con una chimenea que lass podra haberse puesto de pie en el interior, haba un fuego que no derreta, tampoco, y una cama en la que podran haber dormido cmodamente diez personas. La cama estaba tallada de hielo tambin, con postes delgados en cada esquina que se alzaban para apoyar un dosel de seda blanca. La piel de un isbjrn yaca a los pies de la cama, y otra, de un ms pequeo oso marrn sirviendo como una alfombra. Erasmus entr por esa habitacin tambin, y en otra, ms pequea habitacin llena de armarios. No haba chimenea aqu, en su lugar haba un enorme espejo y una pequea mesa cubierta de frascos y botellas de vidrio. Su tocador, mi seora, el fauno le dijo. Abri uno de los armarios tallados de hielo y sac un vestido de raso rgido color melocotn. Hay algunos vestidos aqu, pero me temo que tendrn que ser modificados. Puedo llevar mi propia ropa? Dijo lass, en defensa de su jersey andrajoso y sus pantalones y botas de segunda mano. Por supuesto, mi seora, pero va a estar aqu un tiempo, y si desea usar algo ms, le invitamos a usar cualquier cosa de aqu. Hizo un gesto en torno a los vestuarios. Gracias, dijo lass, apaciguada. Entonces tambin mir el vestido que l sostena. No creo que jams haya visto a una mujer tan alta antes.

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El fauno sostena la bata para que el dobladillo apenas rozara la alfombra, lo que significaba que tena los brazos extendidos rectos sobre la cabeza. Desde la mirada de la bata, se vea que haba sido hecha para alguien por lo menos un pie ms alta que lass, y ella misma era alta para ser una mujer . Adems, para quien sea que el vestido hubiera sido hecho, tena un pecho impresionante. Este no es el vestido de una mujer, dijo el fauno mientras guardaba la bata de nuevo. Es el vestido de otro fauno? Es ... la seora ... fauno muy alta? No, no tampoco es el vestido de una hembra de mi especie, dijo con tristeza. La mayora de las mujeres eran ms pequeas que yo, pero hace muchos aos ya que he visto una. No ests autorizado a abandonar el palacio? Oh, Dios, no! Sacudi la cabeza el fauno erizado. No he estado fuera de estas paredes desde que llegu. Ests encantado, como el oso? Esa puerta junto al espejo conduce a su bao, mi seora, fue todo lo que dijo. Le voy a dejar ahora. Cuando est lista para comer, tire de la campanilla al lado de cualquiera de las chimeneas, y voy a traer su comida. Y se alej al trote, el sonido de sus cascos era amortiguado por las gruesas alfombras . Fue extrao, coment ella despus de que l se hubiera ido. Rollo mir a su ama. Estaba de pie al lado de la pequea mesa, olfateando su contenido con inters. Nosotros somos los invitados de un isbjrn gigante que vive en un palacio de hielo, fue su comentario. Supongo que tienes razn, dijo lass. Entr por la puerta de al lado del espejo para ver lo que un tocador era. Era una habitacin pequea con un lavabo ornamentado, una baera grande, y orinal, todos hechos de hielo verdoso. La bacinilla era tan alta como una silla y medio llena de agua. Rollo y lass la miraron por un momento. Tal vez no es un orinal, aventur el lobo. Quizs es el agua para beber. Pero parece uno, sostuvo lass. Qu es lo que hace? Con su nariz, Rollo seal el pomo de oro con forma de pia que estaba sentado en la parte trasera del artefacto extrao. Lass trat de girarlo, pero no hizo nada. Trat de tirar de l, pero tampoco hizo nada. Cuando se lo presiona hacia abajo, sin embargo, el agua en la olla se arremolinaba alrededor y sala del agujero en la parte inferior. Es increble, dijo. Mira eso! Los ... residuos ... todo saldr fuera y lejos. Sigo diciendo que es para que pueda beber.

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Bueno, necesito un orinal, lass dijo,as que lo voy a intentar. Ve y acustate junto al fuego. Cul? No importa, slo tienes que irte. Le dio una palmada suave en la parte trasera, y cerr la puerta del bao detrs de l. Cuando termin con el extrao orinal , descubri que las perillas en forma de bellotas hacan que el lavabo se llenara con agua, y la baera tambin. Pequeos tarros de cristal de pociones con suave olor a flores estaban en un estante encima de la baera, y haba una barra de sujecin con suaves toallas blancas en la pared de al lado. Con un suspiro, lass se quit la ropa y se meti en un bao gloriosamente caliente. Por primera vez en su vida, fue la primera persona en utilizar el agua. Era tan relajante, que podra haberse quedado dormida. Rollo se mantena araando la puerta, sin embargo, para recordarle que tampoco haba comido en todo el da , y que la idea de sumergirse completamente en el agua caliente no era natural. Con otro suspiro, se levant de la baera despus de no ms de media hora, se sec, y se puso un traje largo de seda con borde de piel que arrastraba por el suelo detrs de ella y se deslizaba de sus hombros cuando mova sus brazos demasiado. Mientras ella y Rollo se sentaron a degustar la cena que Erasmus sirvi en la sala de estar, mir alrededor y sonri. Podra acostumbrarme a vivir en un palacio. Sobre todo porque s que pronto mi familia va a tener riqueza. Ella extendi una servilleta en su regazo cubierto de nieve y arranc un trozo del pan ms blanco que haba visto nunca. Rollo levant la vista del plato de carne que estaba atacando. Vamos a vivir aqu slo por un ao, le record a su ama. Y hay algo que no est bien con esto. Lo s, pero quiero disfrutar de esto slo por una noche, dijo. Est bien, pero ten cuidado. Y luego volvi a hartarse a s mismo. Slo una noche, murmur lass. Entonces voy a llegar al fondo de este encantamiento. De todos estos encantamientos.

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ass baj a la sala de entrada tan pronto como termin el desayuno a

la maana siguiente. Con Rollo a su lado, comenz en el pilar ms cercano de las puertas delanteras de oro. Hombre. Reno. Barco. Algo. Barco. Algo. Hombre. Eso no tiene ningn sentido, seal Rollo. Ninguno lo tiene. Soy consciente de ello, Rollo. Lass se puso las manos en las caderas y suspir. El problema es que Hans Peter nunca se molest en tallar cosas como "correr" o "vela" o "cazar". l slo talla cosas como "reno" "hombre" y "barco". As que s que hay un hombre y un reno, y tienen un barco, pero no s lo que estn haciendo. Descans la frente contra el hielo liso. Haba estado descifrando las tallas durante horas. Es estpido! Est bien, mi seora? Lass salt y se dio la vuelta. Erasmus estaba de pie detrs de ella con una extraa expresin en el rostro. Oh, s, estoy bien, gracias. Yo solo... Hizo un gesto hacia el pilar. Usted slo qu, mi seora? Haba una mirada cautelosa en los ojos del fauno. Se le ocurri a la joven que apenas conoca a esta extraa criatura. l pareca triste y lastimoso, anoche, cuando habl de sus aos en el interior del palacio de hielo. Pero podra ser una actuacin. Poda confiar en l? Decidi ser cautelosa. Me perd, minti. Yo estaba ... buscando al isbjrn. Erasmus parpade como si no estuviera seguro de que poda creerle, y lass le dio una amplia e inocente sonrisa. La mirada cautelosa desapareci de los ojos del fauno. Mi seor me envi a buscarle para el almuerzo, dijo. Si me sigue? Lass lo sigui fuera del hall de entrada y de un pasillo ancho. A lo largo del corredor haban nichos con pedestales en los mismos. Por cada pedestal haba una cesta de paja. El siguiente tena un par de agujas de tejer con una manopla a medio terminar en una aguja, la bola de hilo perfectamente colocada al lado de ella. Erasmus? Mi seora?

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Por qu hay madejas de hilo, canastas y muecas de trapo viejo en los pedestales? La mirada cautelosa volvi a la cara del fauno. No lo podra decir, mi seora.

El isbjrn los esperaba en una habitacin larga y estrecha que estaba dominada por una mesa larga y estrecha tambin. Lass cont dos docenas de sillas, aunque una placa de oro y plata brillantes se fijaban en un solo lugar. El isbjrn se agach cerca de la silla, esperando por ella. Sintiendo un fro estremecimiento que le recorri la espalda, lass se sent en el lugar que se haba creado para ella. Se puso nerviosa al ver el enorme oso sentado all con tanta calma. Tan amable como pareca, no poda olvidar que era todava un animal, un depredador lo suficientemente grande como para comerla a ella y a Rollo juntos. Has dormido bien? La voz retumbante sonaba genuinamente interesada. Er, s, gracias. Eso es bueno. S. Erasmus tom varios platos cubiertos con tapas de plata de un aparador y las puso en un arco alrededor del plato de lass. Uno a uno, levant las tapas para revelar un pescado delicadamente sazonado, pollo asado, pan blanco suave, fruta con miel y hortalizas encurtidas. Nunca haba visto la mayora de las cosas antes, y las cosas que poda identificar (pescado, pollo, papas) nunca las haba visto cocinadas de esa manera. Su boca se hizo agua y su estmago dio un vuelco y un gruido. Con una risa retumbante, el isbjrn le dijo que comiera. Pero he desayuno slo unas pocas horas atrs. Y eso era mucho ... rollos de frutas y dulces y gachas ... Su voz se desvaneci. Nunca he visto tanta comida en mi vida. El oso parpade hacia ella. Pero ... es tan malo? Dnde vives? El invierno ha durado mucho tiempo, dijo lass, pues no quera dar la impresin de que Jarl era un mal proveedor. Nadie tiene mucho. Pero mi familia no se muere de hambre. Parpadeando de nuevo, el oso dijo: Por supuesto que no. No vas a comer? Lass tom un pedazo de pescado suculento, luego una gran porcin de pollo. No.

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Algo en su tono le advirti de no hacer ms preguntas acerca de sus hbitos alimenticios. Deshues el pescado y comenz a drselo a Rollo, pero entonces vio a Erasmus descubrir un plato de bistec crudo y ponerlo sobre la alfombra junto al lobo. Gracias, Erasmus, dijo ella. Hizo una reverencia y se march. Despus de comer hasta que pens que podra enfermar, lass sali tambalendose de la habitacin del comedor. Se dio cuenta cuando estaba a medio camino de sus habitaciones que se haba olvidado de preguntar al isbjrn sobre las exhibiciones de los artefactos extraos. Pero el oso haba ido a algn lugar, posiblemente a comer su propio almuerzo en privado . Se haba hablado mucho mientras coman. l le dijo que poda recorrer el palacio, pero no para ir hacia abajo a las dependencias del servicio, ya que les molestara. l le pregunt acerca de su familia, donde sus otros hermanos vivan ahora y lo que les gustaba. Ella respondi lo mejor que pudo, tratando de no avergonzarse a s misma comiendo la extraa comida con los casi tan extraos utensilios de plata. Ahora empez a ir de nuevo a la sala de entrada para mirar los pilares nuevamente, pero la idea de volver a bajar las escaleras la haca gemir en voz alta. En lugar de eso ella y Rollo fueron a sus aposentos y se tumbaron en la cama. Cuando despertaron, ya era hora de cenar, y Erasmus estaba all para llevarlos al comedor una vez ms. Los llev por una ruta que tena menos nichos con bolas de hilo y agujas de tejer. Tambin estaba ms lejos de la entrada, as que no haba ningn pilar tallado para ver. Lass se cuestion: claramente su curiosidad hizo que el fauno se pusiera nervioso. Pero se lo habra dicho al isbjrn? Y l estaba molesto por eso? As que, ya que todava estaba llena de la anterior comida, pico algo de la magnfica cena que se extenda ante ella y le hizo algunas preguntas al oso en su lugar. Si haba nacido aqu, en el palacio de hielo? Saba lo que las tallas en los pilares de hielo significaban? Por qu haba dejado herramientas de uso domstico en exhibicin en los pasillos? Y el isbjrn respondi: Has probado el bistec? Huele maravilloso. Probaste las zanahorias? Qu pasa con las fresas? Creo que el postre ser una tarta de fresa esta noche. Quieres un poco? Lass dej de intentar obtener cualquier informacin del oso. Supuso que el hechizo le impeda decir nada. S, yo podra probar un poco, dijo el oso, y luego desvi la conversacin al esqu, por extrao que pareciera. Daba por sentado que lass saba cmo hacerlo, pero se pregunt si estara interesado en saltos y similares. Su hermano Einar le haba enseado recientemente a lass a saltar sobre los esqus, ya que antes de ser nombrada haba tenido miedo de aventurarse

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demasiado lejos de la casa. Ocupada en responder sta y otras preguntas, se comi ms de lo que pretenda, y trat de ir a la sala de entrada despus, para bajar algo de la cena, pero se perdi. Te dije que no que fisgonearas, dijo Rollo. S, lo hiciste. Ella puso los ojos en blanco. Ahora, podras ayudarme? No puedes oler el comedor o la sala de entrada, o nuestras habitaciones? No. Rollo neg con la cabeza y luego estornud. El hielo no tiene un olor muy fuerte. Y el olor de la carne hace que sea an ms difcil de encontrar nada. Qu olor a carne? Lass pens que se refera a la cena, pero no estaba segura. Ya sabes, ese olor a carne por todas partes. No tengo idea de qu ests hablando, le dijo mientras abra una puerta que pens podra dar lugar a las escaleras que conducan a la entrada. En cambio, se encontr en una cmara larga, de techo alto en la que slo se filtraba una luz tenue de la una a travs de los paneles de la ventana. Ella dio un paso hacia adelante, preguntndose por todas las altas formas que estaban en la sala y meti su pie en algo. Curioso, pero como no deseaba ningn trozo ms que dedos en los pies, volvi al pasillo y lleg a una lmpara. La sostuvo por encima de su cabeza, dejando que la luz dorada brillara abajo, Rollo se dej caer sobre sus patas traseras con sorpresa. Telares? Telares, ella estuvo de acuerdo. La habitacin era fcilmente cuatro veces el tamao de la cabaa de su familia, y toda llena de telares. Eran de todas las formas y tamaos, y hechos de todo tipo de materiales. Haba uno tallado elegantemente con una ballena de marfil, justo al lado de un telar de pino maltratado que todava tena un trozo de tela gris claro colgado en l. Uno de ellos, de muy tosca madera y ponderado con las rocas, tena un tapiz brillante de una belleza impresionante. Junto, cuidadosamente vestidos en un trozos de terciopelo negro, haba varios telares pequeos para hacer cinturones. Esto es muy extrao, dijo lass despus de un minuto. S. Lo es. Podemos irnos ahora? Mir a Rollo y se sorprendi al ver que sus pelos plateados estaban de punta y que estaba retrocediendo hacia la puerta. Qu te pasa? Estos huelen a muerte. Y ms de esa carne.

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Est bien. Ella olfate el aire, pero todo lo que ola era muebles pulidos y lana. Pero sabiendo que la nariz de Rollo era mucho ms aguda, y su instinto para el peligro mejor que el de ella, se dej conducir. Ms abajo en el pasillo, se encontraron con la puerta que los condujo derecho hacia las escaleras y se dirigieron a la sala de entrada. Ratas, dijo lass. Todava llevaba la lmpara que haba tomado del pasillo del segundo piso, pero era la nica iluminacin en el vestbulo. Todas las antorchas haban sido rociados por la noche, y en el espacio cavernoso, su lmpara arrojaba algo de luz. Sostenindola firmemente contra un pilar y apoyndose en el, pudo leer algunos de los smbolos, pero pronto le dio un dolor de cabeza y dej que Rollo sujetara el borde de su suter y la arrastrara por las escaleras hasta sus habitaciones. La vanidad se apoder de ella al fin, y sac uno de los cambios de seda de un armario para dormir. Era demasiado largo y se deslizaba por sus hombros, pero ya que nadie la vera, no crea que importara. Haba empezado a soar con Hans Peter sentado encima de una montaa de pieles de isbjrn y estaba llorando, cuando un ruido la sobresalt despertndola. Era el sonido de la puerta del dormitorio abrindose. Hola? Erasmus? Nadie le respondi. Cogi la vela junto a su cama, pero no pudo encontrarla. Busc en el cajn de la mesilla de noche, en la que podra haber jurado haba velas, pero estaba vaca. Suaves pasos se acercaron a la cama. Lass se cubri con las mantas hasta la barbilla. Rollo? El lobo no respondi, y record que se haba ido a dormir frente al fuego de la sala de estar. Quien quiera que fuera esta persona, haba pasado por Rollo. Esperaba que el lobo estuviera bien. El desconocido se detuvo a un lado de la ropa en el lado opuesto de la cama y se meti. Hubo un suspiro, el colchn se desplaz mientras la persona se acomodaba y luego nada. Lass qued rgida por la sorpresa. Estaba demasiado oscuro como para siquiera sacar el perfil de la persona que ahora estaba tumbada a su lado. Hola? Quin eres t? No hubo respuesta. Quin eres t? Se las arregl para decir esto en voz ms alta. El intruso hizo un ruido de gruido y luego tir la ropa de cama por encima de su cabeza. Un minuto despus oy un leve ronquido que vena de debajo de las sbanas. Lass se pregunt si el isbjrn haba trado a un nuevo ser humano al palacio. Cmo compaa para ella? Cualquiera que sea la razn, no quera aguantarlo, decidi. Se levant de la cama y se dirigi a la puerta que daba a la sala de estar. Estaba cerrada. O bien obstruida. El cierre no se abra en absoluto. Golpe a la puerta y llam a Rollo, pero l no respondi. Camin hacia a la

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chimenea y tir de la campanilla, pero no hubo respuesta. Se acerc a la puerta del bao, pensando que poda hacer un cojn en la baera con toallas y dormir all, pero tampoco poda abrir la puerta. Y en una habitacin normalmente llena de velas y lmparas, ella no fue capaz de encontrar ni una de ellas. Al final, arrastr la sbana superior de la cama y se acurruc en el sof junto a la chimenea. El fuego se haba apagado, y la habitacin estaba oscura y fra. A pesar de los pensamientos que se arremolinaban en su cabeza, se qued dormida un rato ms tarde. Cuando se despert por la maana, era Erasmus quien dejaba la bandeja del desayuno sobre la mesa al lado del divn. Haba alguien en mi habitacin en la noche! Lass mir indignada a Erasmus. Se dio cuenta de que haba una caja de cerillas en la mesa de noche, justo al lado de la vela que estaba segura de que no haba estado all la noche anterior. Erasmus se limit a sonrer, una apretada y tensa sonrisa, y le dijo que el almuerzo sera al medioda. Rollo lleg, se estir y le pidi un pan dulce. l era inconsciente de que algo raro hubiera ocurrido en la noche, y simplemente se qued perplejo cuando lass le pregunt dnde diablos haba estado. El intruso haba desaparecido.

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ass estaba ms decidida que nunca a averiguar por qu un oso

encantado y algo llamado un fauno estaban habitando un palacio de hielo, y por qu la necesitaba. Por desgracia, esas mismas dos criaturas, parecan decididas a distraerla. A pesar de que haba una silla cmoda, de tamao humano en el hall de entrada, si es que alguna vez pasaba ms de un minuto ah, Erasmus o el oso automticamente la distraan. No les importaba si ella miraba el resto del palacio, entonces, por el momento, centrara su atencin en eso. Habitaciones llevaron a otras habitaciones que dieron lugar a todava ms habitaciones. Todas las cmaras a lo largo del pasillo donde se encontraban las habitaciones de lass, eran similares a las de ella. Cada una estaba decorada en diferentes colores, pero cada una tena una sala de estar, dormitorio, vestidor y bao. La suya era la nica ocupada, sin embargo, por lo que no se encendan fuegos en las otras chimeneas, ni haba extraos vestidos de gran tamao llenando los armarios. Otros pasos la llevaron a habitaciones llenas de instrumentos musicales, o extraos artilugios cientficos, e incluso ms cmaras dedicadas a artculos caseros. Ella encontr la cmara de telar de nuevo, justo al lado de una llena de mantequeras. Haba tablas de lavar y planchas y yunques. Martillos, agujas de tejer, y ruedas giratorias. Hubo toda una planta que contena slo libros, con cada sala dedicada a un idioma diferente. Lass no poda leer Norsk2, entonces, eso reduca los libros a su alcance. Por lo menos dos veces al da vea al isbjrn. l coma el almuerzo y la cena con ella en el largo comedor. Bueno, ella coma, y l se sentaba en el suelo cerca de la mesa y hablaba con ella. l nunca era muy elocuente, pero le preguntaba qu haba hecho ese da y le peda que le contara historias de su infancia. Al principio pens que eran los cuentos junto al fuego que Jarl les haba regalado, con los que el oso estaba tan cortsmente interesado, pero luego se enter de que quera historias reales.
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Norsk: es una lengua nrdica hablada principalmente en Noruega, donde es lengua oficial. Junto con el sueco y el dans, el noruego forma un complejo dialectal de variantes regionales y locales mayor o menormente inteligibles mutuamente.

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Quera saber lo que haba sido cosas como levantarse cada maana en el fro y recoger los huevos. Quera saber sobre el momento en que casi haban matado a la hembra de cara blanca debido a una mordedura escondida de zorro. El isbjrn tena hambre por las historias de la vida cotidiana en la cabaa de un leador. Lass lo complaca, pero pensaba que su inters era muy extrao. Cualquier pregunta sobre hbitos o la historia del oso eran recibidos con un silencio sepulcral. Una o dos veces la mir como si quisiera decirle algo, pero al final negaba con la cabeza y se marchaba, dejndola comer el resto de su comida en silencio. No lo presion para obtener informacin, ya que era claro para ella que l no poda decirle cual era la naturaleza de su encanto. Tendra que descubrirlo por s misma. Tambin tendra que descubrir por s misma sobre el desconocido que llegaba a su habitacin cada noche. Despus de su segunda noche en el palacio, el desconocido era su constante compaero de cama. Las primeras dos veces que el extrao subi a la cama, ella se levant y se acost en el divn, pero la tercera vez que lass trat de hacer lo mismo, fue despertada por alguien que la levantaba. Sin decir palabra, el desconocido la llev hasta la cama y la arrop, luego el visitante se dirigi hacia el otro lado, entr, y se fue a dormir, de espaldas a ella. Lass se dio por vencida. Estaba cansada y tiesa de dormir en el sof. Su sugerencia a Erasmus que ella o su visitante de medianoche se trasladaran a otra de las habitaciones haba sido recibida con una pregunta acerca de si le gustaba las natillas. As que lass se acostaba con un hombre extrao en su cama. Saba que era un hombre, porque en esa tercera noche, despus de que la haba llevado a la cama, se atrevi a llegar a ms y tocarlo. Pas los dedos por su cara: tena los pmulos altos y una nariz bien formada. Tena el pelo recto y muy grueso, tan largo que rozaba el cuello de su camisa de dormir (y se sinti aliviada al sentir que l tena una). Tena la barbilla ligeramente sin afeitar. Su respiracin continu siendo constante incluso mientras ella pasaba sus manos por la cara y los hombros como un ciego, pero se pregunt si l realmente tena sueo o simplemente estaba fingiendo. Rollo pareca dudar de la existencia del desconocido, y Erasmus y el isbjrn eran sordos a cualquier mencin de l. Estaba sola. Habra pensado que era slo un sueo, pero cada maana al despertar haba un hueco en la almohada a su lado, y una vez se encontr con un cabello oscuro atrapado en el encaje en el borde de la funda de la almohada. El lobo no estaba en la habitacin cuando el hombre apareca, y simplemente se quedaba perplejo cuando le preguntaba por qu no trat de

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detener al intruso. Rollo nunca vio o escuch a nadie venir. l admiti que la cama ola a un hombre al da siguiente, pero no tena idea de cmo esta persona pudo haber llegado ms all de l. Otra preocupacin que le quit tiempo a lass fue la ropa. No le gustaba coser, y la idea de alterar esos vestidos ridculamente adornados la haba hecho estremecerse. Pero despus de dos semanas de estar sentado sobre cojines de seda y comer en porcelana fina, mientras que llevaba un jersey rado y una falda remendada, empez a sentirse cohibida. Aparte del camison de noche de su compaero de cama, ella era la nica persona en el palacio que an llevaba ropa, as que saba que a nadie ms le importaba. Pero la vanidad le pinch por primera vez en su vida. Era una mujer joven y atractiva, y toda su vida se haba puesto las tan remendadas prendas de ocho hermanos mayores. Es cierto que estos vestidos no eran nuevos, pero parecan que haba sido usados slo una vez, y eran de tela tan fina que estaba casi avergonzada de tocarlos con las manos desgastadas por el trabajo. Lass pas una semana en costuras y eliminando el exceso de tela con unas largas y fuertes par de tijeras. Casi se puso enferma, la primera vez que lo hizo. La venta de uno de estos vestidos mantendra a su familia durante un ao. Y all estaba ella, con decenas de ellos, cortndolos a voluntad y alterando sus dobladillos con sus puntadas desiguales. A menudo, los vestidos tenan perlas o encajes preciosos que tuvieron que ser retirados antes de coserlos. Lass puso un poco de cuidado con esto, eliminaba los encajes y racimos de perlas y los pona en una caja de madera perfumada en su dormitorio. No los volva a poner en los vestidos, prefiriendo la ropa ms lisa, pero tena un plan para ellos. Cuando terminara el ao iba a volver a casa. El oso haba prometido riqueza para su familia, -ella se haba sacrificado por ello- pero quera estar segura. Conoca a Askeladden: era demasiado perezoso y amante de los festejos. No se sorprendera encontrando que su fama se viera empaada y cualquiera que fuera la fortuna que haba encontrado hubiese sido dilapidada en pocos aos. Pero si poda pasar de contrabando las perlas y otras joyas de estos vestidos, poda venderlas para ayudar a su familia. Con la preocupacin de que no se le permitiera llevar nada con ella cuando se fuera, cort un vestido horrible de seda y se hizo un cinturn con diez bolsas que colgaban de l. En cada uno coloc perlas, bobinas de hilo de oro, e incluso algunos rubes que sac del escote de un magnfico vestido de fiesta. Entonces cosi las bolsas cerrndolas. Llevaba el cinturn de da y de noche, se lo quitaba nicamente para baarse, para asegurarse de que pasara lo que pasara iba a tener un poco de riqueza. Una vez hecho esto, y los niveles

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superiores del palacio explorado, ella baj. Nunca haba visto la cocina donde se preparaba sus comidas suntuosas, o las habitaciones de los sirvientes de las que Erasmus haba hablado. Se haba preguntado al principio si el alimento era preparado por arte de magia, y Erasmus era el nico sirviente, pero cuando el fauno empez a moverse ms fcilmente a su alrededor, lleg a referirse a otros servidores. Quines son? Son faunos, tambin? Pero Erasmus no lo dijo. Lass record la mirada triste del fauno en su primer da en el palacio, cuando l haba dicho que haba pasado aos desde que haba visto a una seora fauno. Era evidente que los dems sirvientes no eran faunos, y estaba segura de que no eran humanos. Por qu si no iban a mantenerse ocultos? La curiosidad la llenaba. Qu podran ser? Isbjrns? Dragones? Ms criaturas, como el fauno, de la que nunca haba conocido la existencia? Pero Erasmus era insistente en que las dependencias del servicio no eran lugar para una dama. Lass haba sostenido que, como la hija de un pobre leador, desde luego no era una dama, pero l neg con la cabeza con cuernos. Usted es una dama. Pudo no haber nacido en un hermoso palacio, pero usted vive en uno ahora. Las cocinas no son lugar para usted. Yo s cmo hacer lefse, lo engatus. Y tartas de frutas. He estado en un montn de cocinas, que no era del todo cierto. Distinta de la suya, la nica cocina en la que haba puesto un pie era la de su hermana Jorunn. Lo siento, mi seora, el fauno le haba dicho con firmeza pero con suavidad. La cocina no es el lugar para usted. As que lass no tuvo ms remedio que seguirlo. Rollo se neg a ir, diciendo que era grosero acercarse sigilosamente a una criatura que no tena la intencin de comer. Se qued en su lugar favorito junto a la chimenea en la sala de estar. Mientras tanto, lass esper hasta que Erasmus quit la bandeja del desayuno, cont hasta diez, y luego se desliz por el pasillo detrs de l. Era muy fcil de seguir a alguien por los pasillos del palacio, ya que no haba nichos que contuviera martillos o ganchos de ganchillo cada pocos pasos. Si Erasmus se detena o comenzado a dar la vuelta, lass se meta en un nicho, contaba hasta cinco, y luego segua de nuevo. De esta manera sigui al fauno por seis tramos de escaleras en las entraas de la montaa de hielo. Era ms fro ah, pero era slo el fro de cualquier bodega. Los pasillos estaban iluminados por antorchas sostenidas en formaciones de hielo con forma de puos humanos. Erasmus tendra que viajar bastante lejos para llegar a ella cuando lo llam, se dio cuenta. Resolviendo

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llamar al fauno con menos frecuencia y ahorrarle el viaje, lass dio la vuelta a una esquina y se detuvo en seco. Ante ella haba un gran arco que conduca a una cocina del tamao de la sala de entrada de tres plantas por encima de ellos, pero eso no era lo que la congel en seco. Pareca que haba otros sirvientes para ayudar a Erasmus en su obra. Y la razn por la que nunca los haba visto antes, estuvo clara en cuanto sus ojos se acostumbraron a lo que estaba viendo: el pequeo hombre de patas de cabra era, con diferencia, el que se vea ms humano. Lass no pudo evitarlo, grit. La cocina estall en caos mientras los siervos graznaron y rugieron y silbaron y gritaron. Una media docena de criaturas extraas se precipitaron hacia la puerta de la cocina y luego se detuvieron all, sin saber qu hacer a continuacin. Fue Erasmus quien se adelant y calm a todos. Sacudiendo la cabeza ante lass, se volvi hacia los dems sirvientes. Esta es nuestra nueva dama, les dijo solemnemente. Luego se volvi hacia lass. Mi seora, permtame que le presente el personal. Dio una palmada y se acomodaron en una fila. Erasmus fue al final, donde tres lagartos naranjas se levantaron sobre sus colas, con sus lenguas parpadeantes y los cuatro pies remando suavemente en el aire. Los cocineros: Zah, Szsz y Sssth, dijo, sealando a cada uno de ellos. Al ver la pregunta en el rostro de lass, agreg; Ellos son salamandras de fuego. Oh, por supuesto, dijo. Ella les sonri, tratando de parecer como si no hubiera estado gritando a la vista de ellos retozando en la caldera minutos antes. Sus comidas son maravillosos, dijo con perfecta sinceridad. Las tres salamandras se sonrojaron en un color rojo oscuro. Por todos lados. Los pinches3: Garth, Kapp y Nillip. Garth es un minotauro, Kapp es un brownie y Nillip es un pixie. Garth y Kapp se inclinaron, y Nillip, que pareca ser una mujer, hizo una reverencia en el aire donde flotaba. Fue Garth quien realmente le haba hecho gritar a lass. l tena fcilmente dos metros de altura, con un cuerpo como una pared de ladrillo y cubierta de piel que podra haber sido la ropa y podra haber sido... despellejada por l. Tena la cabeza de un toro enorme, con grandes cuernos negros y un anillo de latn en la nariz. Kapp y Nillip no eran tan aterradores. El primero era de unos tres metros de altura y pareca un hombre pequeo hecho de corteza, y Nillip era de menos de un pie de altura, con alas de mariposa. Cmo estn? Dijo lass. Mi seora, los tres juntos, murmuraron.

Pinches (en ingles scullions): Ayudantes de cocina.

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La doncella, Fiona, continu Erasmus, llegando a una mujer alta que lass no haba notado antes. Era hermosa, con la piel blanca y el pelo largo de color marrn oscuro que colgaba en rizos hasta la cintura. Sus grandes ojos negros brillaron cuando hizo una reverencia a lass, y mantuvo una mano agarrada a la garganta de la capa de piel que llevaba. Me alegro de conocerte, dijo lass, preguntndose cmo poda haber dejado de ver que haba otro humano en la habitacin. Fiona es un selkie y no puede hablar. Erasmus continu, volviendo al lado de una mujer fea, de cara gris con enormes alas de murcilago cruzados en la espalda, que llevaba un largo vestido negro y un delantal blanco inmaculado. Ella -o eso, ms bien-, pareca como si estuviera esculpida en piedra. Y esta es la Sra. Grey, el ama de llaves, una grgola. Encantada de conocerla Lass no tena idea de lo que era un selkie o una grgola, pero parecan bastante agradables. Bueno, Fiona la selkie pareca bastante sombra, pero al menos no pareca peligrosa, como el minotauro. Es un placer servirla, mi seora, dijo la grgola. Su voz sonaba como dos piedras que se frotaban entre s. Si hay algo que usted necesite, slo dganos. S, gracias, usted est haciendo un... trabajo maravilloso, dijo lass sin conviccin. Ella nunca haba tenido siervos antes, y ahora que el shock inicial de ver lo que eran, haba desaparecido, no saba qu otra cosa hacer. Se recuper de la vergenza lo suficiente como para darse cuenta de que, como Erasmus, todos llevaban una cinta bordada en el cuello. Tal vez debera volver a los niveles superiores, mi seora, sugiri Erasmus. Aliviada por la sugerencia, lass sonri y asinti con la cabeza e hizo lo que dijo. De vuelta en el hall de entrada, con su enorme chimenea y cmodo silln, se sent por un rato y pens. Este era un encantamiento ms all del tipo de cuento de hadas ordinarios a los que estaba acostumbrada. En primer lugar, estaba el isbjrn que viva en un palacio de hielo. Pero por primera vez, se pregunt por qu. Por qu un isbjrn vive en un palacio de hielo? Por qu vivir en un palacio en absoluto? Y por qu la necesitaba, por un ao? Haba sospechado que l vino a ella, porque lo entenda, pero no pareca querer -o poder- decirle lo que estaba mal. Ahora estaban los siervos. Un fauno, salamandras, una grgola, y ... las otras criaturas. De dnde eran, y por qu estaban aqu? Erasmus no respondera a estas preguntas tampoco. Tratara de preguntar a los dems, pero tena el presentimiento de que iban a ser igual de evasivos. Todo volva al oso blanco. Los siervos estaban aqu por su culpa. Ella estaba aqu por su culpa. Tal vez incluso este palacio estaba aqu por su culpa. Pero por qu? Por qu era

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tan especial? Y qu, para un oso, era tan terrible de vivir en un palacio y ser atendido por sirvientes? Qu era tan terrible para cualquiera? El meollo del asunto es quin o qu les encant, dijo en voz alta. Si puedo averiguar eso, puedo descubrir por qu y cmo. Con quin ests hablando? El isbjrn fue pesadamente hacia la chimenea. Conmigo misma. Ella se ruboriz. Oh. Interrumpo? Er. No, puedo hablar conmigo misma en cualquier momento, supongo. Se sonroj an ms. l se sent en cuclillas junto a su silla y se vea incmodo. Erasmus me dijo que conociste a los otros sirvientes, dijo despus de un rato. Oh, s, son todos muy agradable. Entonces, a falta de algo ms que decir, agreg, Por qu no puede hablar la selkie? Qu es un selkie? El oso dio un pequeo gruido de risa. Una foca que puede convertirse en una mujer. Fiona puede hablar, y lo hace con frecuencia, pero tiene rdenes de no hablar contigo Por qu? Lass se sinti ofendida. La foca-mujer era lo ms parecido que haba a un ser humano en el palacio, y se haba estado preguntando si haba alguna manera de que pudieran comunicarse para poder ser amigas. Porque si un selkie habla con un ser humano, el ser humano quedar embrujado por su voz. Antes de que te dieras cuenta, estars a sus pies, explic el oso. Lass se encogi de hombros. Tiene tanto sentido como ella estando a los mos. Yo slo soy la hija de un leador. S, pero te hace una ama mucho ms amable de lo que la selkie sera. Creme. Ah, s? Lass arque una ceja. El isbjrn dio su retumbante risa gruendo. Su clase se deleita cantando a los marineros para que sus barcos encallen en las rocas. Lass se estremeci. Oh, ya veo. Reconsider su idea de cortejar la amistad de Fiona. La persona que te encant es la misma que trajo a los criados aqu? Solt la pregunta rpidamente, con la esperanza de atraparlo con la guardia baja. El oso se tambale hacia atrs, agitando una pata enorme en el aire. Qu? La persona que te encant es la misma que trajo a los criados aqu? pregunt de un tirn.

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S! La palabra sonaba como si hubiera sido arrancado de l. Se sentaron en silencio durante un rato. Ests feliz aqu? El isbjrn casi le grit. Qu? La pregunta que solt dirigido hacia ella tom a lass por sorpresa. En lugar de ejecutar todas las palabras juntas, como lo haba hecho ella, el oso repiti su pregunta con ms claridad. Ests feliz aqu? Te gusta? Bueno, s. Es hermoso, y nunca he tenido tan buena comida. Ella hizo un gesto hacia su vestido torpemente adaptado, que era de seda melocotn bordada en oro. Y nunca he tenido esta ropa fina. Echas de menos a tu familia? Lass se qued inmvil, con una mano todava alisando su falda de seda. Los primeros das en el palacio, pens que estara enferma de nostalgia de Hans Peter y su padre. Se dijo una y otra vez que estaban bien, que estaban a salvo, eran ricos, el isbjrn haba prometido. Y entonces la emocin de explorar el palacio de hielo y volver a ponerse los hermosos vestidos haba capturado su atencin. Mientras todava extraaba a su familia y su pequea casa de campo, el dolor se haba desvanecido a un dolor sordo al que no prestaba atencin. Lo haces? El oso presion. S, dijo con voz entrecortada. La culpa de no haber pensado en Hans Peter durante todo el da hizo que las lgrimas corrieran por sus ojos. A mi hermano Hans Peter por encima de todo. Lo siento, suspir el oso. Voy a ver si se pueden hacer arreglos. Qu tipo de arreglos? Por un momento, un aleteo de esperanza se levant en su seno. Traera a Hans Peter para quedarse con ella durante el resto del ao? Voy a tratar de que les lleguen cartas tuyas y a ti de ellos, el oso aclar. Oh. Lass sinti que su flujo de euforia mengu, pero se consol sabiendo que las cartas seran mejores que ningn contacto en absoluto. Y haba estado en el palacio de hielo desde hace un mes. Slo once meses quedaban para su estancia aqu. El oso se alej pesadamente. Te ver en la cena, dijo sobre su hombro. Taciturna, se puso de pie y se acerc al fuego con el atizador de mango de plata que colgaba de la chimenea. Mientras ella pinch los leos a medio quemar, apoy la mano libre en las tallas de la chimenea. Se senta como su vestido: liso y ligeramente fro. Algo sobre la pose agit su memoria, y por un momento tuvo una extraa doble sensacin, como si estuviera al mismo tiempo en el palacio del oso y de vuelta en su casa en la cabaa.

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Los dedos que sostenan el atizador se sentan entumecidos, y lass solt el pesado instrumento con estrpito. Se tambale hacia atrs de la chimenea, no quera que su vestido se quemara por su vrtigo. Medio se sent, medio cay en la silla, y cuando su cabeza se aclar se frot la cara y mir hacia la chimenea. La repisa de hielo se senta exactamente igual que la repisa de la cabaa. Ella se puso de pie y se acerc ms, entrecerrando los ojos en los patrones de color blanco verdoso de la repisa de la chimenea. Mostraba ms de los mismos smbolos angulares que adornaban los pilares de apoyo de la gran sala y que corran en bandas alrededor de la parka blanca. Esto no slo se ve como el tallado en nuestra repisa de la chimenea de casa, pens en voz alta, la respiracin empaaba un poco el aire porque su nariz estaba a slo unas pulgadas de la repisa de la chimenea. Es una copia exacta de la chimenea en casa. O ms bien, la chimenea de la cabaa era la copia. Dos aos atrs, Hans Peter haba dicho que quera un cambio, e hizo la repisa de la chimenea de la cabaa. Haba trabajado durante das, encajando una nueva madera en la parte superior, remodelando la vieja, y finalmente tall esos extraos smbolos que haba cautivado a su hermana ms joven desde su regreso del mar. Significan algo? La joven lass haba pregunt, trazando las nuevas marcas de con un dedo. Es una historia, Hans Peter le haba dicho mientras mezclaba un poco de aceite para frotar en la madera. Qu historia? Una historia maravillosa, le haba dicho con voz sombra. Una maravillosa historia sobre una princesa en un palacio que es ms hermoso que el amanecer y que anhela a un hombre joven y guapo que la ama. Suena algo tonto, lass haba dicho. Haba estado en la edad en la que despreciaba cualquier cosa que fuera remotamente de niitas. En realidad es una historia horrible,Hans Peter le haba dicho, su voz son ms oscura que nunca. Debido a que es todo una mentira. Y entonces no habl ms de las tallas o la extraa historia. Apuesto a que puedo atar cabos, dijo lass ahora, con el ceo fruncido frente a las marcas y movindose al extremo izquierdo de la repisa de la chimenea. Amor. Traz una marca familiar con el dedo. Mentira, hombre, tristeza, solo, torre. Ella frunci el ceo duramente, y luego por una corazonada, se dirigi a la parte derecha de la chimenea. Los smbolos corren hacia atrs, dijo con satisfaccin, al ver las marcas de hace mucho tiempo,

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princesa y hermosa . Es una lengua, una lengua hacia atrs. Y puedo leerla! Golpe sus manos en el hielo en seal de triunfo. Entonces otro pensamiento vino a ella, y sus manos cayeron a sus costados como pesas. Soy capaz de leer esto porque Hans Peter me ense. l puede leer este idioma. Conoce esta historia. El ha estado aqu.

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na vez que interpret la historia en la repisa de la chimenea, la

lengua extraa comenz a abrirse para lass. Algunos de los matices se perdieron, y no conoca todas las palabras, pero poda obtener la esencia de las historias. Ley dos de los pilares y las bandas de tallas elaboradas sobre la puerta de oro. Haba un gran nmero de menciones a la bella princesa, y su interminable bsqueda del amor, pero los cuentos parecan ser ms amenazadores que romnticos. Para lass, pareca como si la princesa estuviera ordenando - a todo hombre con quien se topaba- que la amara. Era la hora de la cena, cuando se dio la vuelta para ver a Erasmus y Rollo de pie detrs de ella, mirndola raro. Hola, dijo, dejando caer las manos con timidez. Haba estado pasando los dedos sobre uno de los postes. Qu ests haciendo? Rollo lade la cabeza hacia un lado. Te perdiste el almuerzo y el t. No haba mayor pecado que saltarse una comida, en la mente del lobo. Bueno, entonces, debiste venir a buscarme, le dijo. La chimenea estaba demasiado clida, dijo l, y luego se estir lnguidamente. Y cuando Erasmus vino a quitar la bandeja de t sin comer, pens que era mejor que lo siguiera a la cocina, a ver si todava estabas all. Pero no estabas, as que vinimos a buscarte aqu. Estaba preocupado que an estuviera, er, sorprendida de lo de esta tarde, dijo Erasmo, sonrojndose. Pero entonces Rollo me asegur que iba a estar bien, ya que l estaba bien, y convenci a las salamandras que le dieran torta. Su rubor se desvaneci y l sonri con el recuerdo. S, lo siento por las molestias, se disculp lass. Por todos los inconvenientes que he causado. Ahora que Rollo haba mencionado las comidas perdidas y las bandejas sin comer, su estmago gru en voz alta. Perdn! Debe estar hambrienta, dijo el fauno con una sonrisa. La cena est lista, si usted lo est. S, por favor! Hizo un gesto para que Erasmus liderara el camino hacia el comedor. Tengo tanta sed que podra lamer las paredes!

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Las paredes tienen un sabor terrible, Rollo le dijo. Las he probado en nuestro primer da aqu. El hielo tiene un sabor a carne rancia. Se estremeci y sacudi su piel con una mirada de disgusto. Qu? Lass se detuvo en seco, poniendo una mano para tocar el pilar ms cercano. Lo tiene? Ella casi lami el pilar, entonces y all mismo, para ver si Rollo estaba en lo cierto. Hielo que no se derreta y no enfriaba, obviamente, no era hielo normal, pero por qu sabia a carne rancia? Por favor, seora, la cena se est enfriando, dijo Erasmus, con el rostro plido. Y t no deberas estar lamiendo las paredes, le dijo al lobo con voz grave. Son... debes darte cuenta de que esto no es... el tipo de hielo al que ests acostumbrado. Oh, por supuesto. Sonriendo inocentemente, lass decidi lamer la pared de su dormitorio tan pronto como estuviera sola. En el comedor el oso blanco ya estaba esperando, sentado al lado de la silla de lass. Ella lo salud cortsmente, y tom su asiento. Erasmus le sirvi una comida con la magnificencia habitual: caldo sazonado con hierbas extraas, verduras asadas con miel, pescado recubierto de avellanas y baadas en mermelada de cereza. Despus hubo un pastel que haba sido empapado en nata y rociado con caramelo. Por favor, da gracias a las salamandras, suspir cuando termin. Ella se ech hacia atrs en su silla y dej la servilleta a un lado. Son unos fantsticos cocineros. Voy a decrselos, mi seora. Ellos estarn encantados. Por el fuego, Rollo se dio la vuelta y dej su lengua colgando de su boca. Haba tenido un buen corte de carne y un pedazo de la torta, que lass haba dejado caer en el cuenco. El oso tambin haba tenido un pedazo de pastel, pero por lo dems haba mantenido nicamente una conversacin ociosa, mientras que lass y Rollo coman. l le haba preguntado si haba visto las pinturas en la galera larga, y si le gustaban (en realidad no, todas eran escenas de batalla bastante horribles) y si haba ledo alguno de los libros de la biblioteca (s, y eran una delicia). As que te gusta este lugar? La voz del oso sonaba melanclica. S, por supuesto! Ella se inclin hacia un lado de su silla y le dio unas palmaditas en uno de sus enormes patas. Y no te preocupes, voy a averiguar sobre este encantamiento. No! l se tambale hacia atrs y sus garras y dientes brillaron hacia ella. Lass se ech hacia atrs en su silla, y el isbjrn se relaj. Un poco. Ten cuidado, dijo, su voz era spera. Sera mejor si simplemente esperas.

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Esperar qu? Para que el ao llegue a su fin. Y entonces me dirs de dnde este palacio vino? S. l asinti con gravedad. Quin tall la chimenea en el saln? El oso la mir parpadeando por el cambio de tema. No lo s. Entonces no construiste este palacio? Quin lo hizo? Silencio. El oso movi lentamente la cabeza hacia ella, como si sus interminables preguntas lo decepcionaran. Sin embargo, ella contino. Puedes leer la talla en los pilares? A veces. Qu quieres decir? Los ojos del oso no son buenas para la lectura, dijo, con la clara reticencia en su voz. Es tarde. Buenas noches. Avanz pesadamente y sali de la sala del comedor. Un momento, por favor! Quieres que te lea? Ella lo sigui fuera de la habitacin del comedor. Tal vez entre los dos seran capaces de descifrar cada smbolo. Isbjrn, te gustara eso? Pero l slo se alej pesadamente, a travs de una gran puerta que se cerr detrs de l. Los seres humanos son demasiado entrometidos, Rollo dijo mientras segua a su ama a su propia habitacin. Oh, cllate, dijo lass, pensando mucho. Si supieras lo que estaba tallado en esos pilares, tambin estaras curioso. Yo no quiero saber. No quiero saber por qu las paredes tiene olor a podrido. Slo va a conducir a algo malo. Rollo. Lass estaba exasperada por su falta de curiosidad. No quieres saber por qu estamos aqu? S, pero estoy dispuesto a esperar hasta que ya sea hora de saber. Continuaron hacia sus habitaciones en silencio.

En silencio, Rollo observ a lass quitarse la bata y ponerse un camisn. En silencio, la vio cepillarse el pelo dorado rojizo y lavarse la cara. El lobo se sent al lado de su silla mientras ella lea un captulo de un libro, una historia de los primeros reyes del norte. Finalmente, cuando ella estuvo en la cama, Rollo se quej. Qu? Con un pie en el suelo y uno en la suave cama, ella lo mir. Necesitas salir? La puerta no est cerrada.

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No, yo no tengo que salir. Pareca irritado. Qu es, entonces? Mi curiosidad me est matando, dijo con un gruido de disgusto. Acerca de qu? Sobre lo que dice en los pilares, espet, como si debera haber sido evidente. No tientes a un lobo dicindole que has ledo algo curioso, y luego no le dices que. Bien, y quin es el entrometido ahora? Lass puso el otro pie en la cama y le dio al lobo una mirada maliciosa. Slo dmelo, declar Rollo, avergonzado. Bueno, lo que puedo decir es la historia de una princesa que viva en un palacio y soaba con encontrar un hombre guapo que la amara. Pero el hombre, o pueden haber sido hombres, la ofendieron, y ella qued muy triste. O tal vez estaba amargada. Lass levant las rodillas bajo el edredn y envolvi sus brazos alrededor de ellos. Hum, fue el comentario de Rollo. Eso no es tan interesante. Los seres humanos siempre estn haciendo cosas por el estilo. Quin dijo que eran seres humanos? Lass alz una ceja. Qu son entonces? No s que era la princesa, simplemente dice que ella es una princesa. Pero todos los dems smbolos para personas tienen una marca debajo que Hans Peter me dijo que tienen un significado. Las marcas dicen que ella est buscando a un hombre guapo. Muy claramente. Pero en los pilares hay relatos de guerreros y prncipes y damas, y hay diferentes marcas por debajo, que creo que quiere decir que son diferentes criaturas. Al igual que Erasmo y el resto de los sirvientes. De que tratan las otras historias? Bueno, hay uno sobre la hermosa princesa viendo algunas doncellas en un bosque. No estoy segura, pero no creo que sean humanas. La princesa habla con ellas y ellas huyen, gritando. A excepcin de una, que se burla de la princesa. La doncella cruel es golpeada hasta la muerte, y su prometido ataca a la princesa. Ella tiene misericordia de l, sin embargo, y lo lleva a vivir en su palacio para que pueda aprender lo que la bondad y la belleza realmente son. Eso suena terrible. En serio? Lass dio Rollo una mirada sorprendida. Rollo asinti. En primer lugar, por qu las doncellas corren cuando la princesa apareci? Qu hizo que las asust? Yo no haba pensado en eso. A m me parece que esta princesa no es tan hermosa, si todos sus amantes la traicionan y las otras mujeres corren gritando cuando ella aparece. Bueno, tal vez es igual que cuando vi a los criados hoy. Son todos muy extraos, ya sabes, pero una vez que el choque pas, son bastante sorprendentes en sus diferentes formas.

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Tal vez , dijo Rollo, pero sonaba dudoso. Pero no creo que lo que la princesa hizo a continuacin no fue muy agradable, tampoco. Llevar al novio a vivir con ella? Para darle una leccin, has dicho. Su amante acaba de morir, y esta extraa princesa lo que sea-que-sea, lo aleja de su casa llevndolo a su palacio para ser su esclavo. Nunca dije que fuera su esclavo, slo... Hubo un ruido en la puerta de su dormitorio. Rollo se puso en pie y lass grito antes de ver que era Erasmus. l la miraba en estado de shock, y en sus pezuas haba una bandeja y una taza rota. Chocolate caliente se filtraba en la alfombra. Erasmus, ests bien? Lass salt de la cama y corri hacia el fauno. Quin...dnde... cmo conoce esa historia? se qued sin aliento. Lass se ofendi temporalmente ante el conocimiento de que Erasmo haba estado escuchando. Por qu? Yo ...e .. No hay una razn, tartamude. Me son... familiar. Lo he ledo de los pilares de la gran sala, dijo ella, su estado de nimo se abland. Erasmus se vea gris con el shock. Puede leer el idioma de los tr... de los pilares? l la mir con una mezcla de asombro y temor. S, mi hermano me ense, dijo ella, sorprendida por su reaccin. Su hermano? El fauno pareca abiertamente asombrado ahora. Mi hermano mayor, Hans Peter, aclar, aunque pareca tonto, siendo que el fauno no conoca los nombres de sus hermanos, o de hecho no saba si tena alguno. Hans Peter Jarlson? La voz del fauno fue apenas un susurro. Lass agarr los hombros delgados de Erasmo. Cmo lo conoces? Erasmus se liber de sus manos. Se ha cometido un terrible error. Ella estar tan enojada. Su rostro era blanco y apretado de miedo. Quin? El fauno se estremeci. Espero que nunca lo sepa. Su voz era sombra. Enviar a Fiona para limpiar. l se escabull. Fiona entr unos minutos despus. Lass haba apilado los pedazos de la taza rota en la bandeja y la puso sobre una mesa auxiliar. La selkie utiliz toallas mojadas para secar la mancha y se llev la bandeja de porcelana rota sin decir una palabra. Lass haba comenzado a hacer algunos comentarios, pero la expresin sombra de Fiona caus que las palabras que murieran en su garganta.

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Cuando su compaero de cama se situ en la media noche, lass an estaba despierta. Molesta, ella salt de la cama tan pronto como l se meti. Ella tropez con sus zapatillas, golpe su brazo en el divn, y grit con ira. No estoy de humor para ti, dijo con los dientes apretados. Uno de nosotros va a dormir en el sof. Esper, pero no hubo respuesta. Por supuesto. Bien entonces, lo har yo, le espet. Tir de la piel de oso blanco de la cama, lo arrastr sobre sus hombros, y se acost. Su visitante ni siquiera esper hasta que ella se haba sentido cmoda antes de levantarse de la cama, la cogi en brazos y la arrop en su lado de la cama. Trat de saltar de nuevo, pero l la sujet. Cuando por fin se relaj, le solt y fue a su lado de la cama. Si esta es una parte del encantamiento, es una parte muy estpida, se quej. Pero, cansada y con ganas de reflexionar sobre todo lo que haba visto ese da, se qued en la cama. Su compaero de cama exhal un suspiro que le recordaba a Rollo y se fue a dormir. Lass qued despierta hasta casi el amanecer, pensando en princesas que hacan que la gente corriera y gritara, y la expresin en el rostro de Erasmus habiendo odo la historia. Y el hecho de que Hans Peter, sin duda haba sido un husped en el palacio de hielo.

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la maana siguiente, sintindose irritable y de mal humor, lass se

inclin para golpear la almohada de su compaero de cama. Su irritacin se desvaneci cuando vio un pelo oscuro en la funda de almohada. Lo toc, pero se senta exactamente como uno de los suyos. Finalmente lo enroll alrededor de un dedo y lo puso en la caja de madera en su escondite de encajes y perlas. No vio Erasmus durante todo ese da. En cambio, Fiona sirvi el almuerzo y la cena, y trajo a lass en la noche una taza de chocolate. Al da siguiente, fue lo mismo: nada de Erasmus, pero si la hosca selkie en su lugar. El isbjrn ahora ignoraba sus preguntas tanto acerca de las tallas en los pilares de hielo como sobre el paradero de Erasmus. Se senta como si estuviera siendo castigada por algo, pero no saba qu. Qu importaba cuntas preguntas haca? Sobre todo si nadie las responda. Pas casi una semana antes de ver al fauno de nuevo. Caminando a travs de la gran sala, se encontr con l de pie con su nariz a centmetros de uno de los pilares, las manos detrs de su espalda. l se ech hacia atrs y adelante sobre sus pezuas negras, y lass deliberadamente arrastr sus zapatillas de nio en la alfombra para anunciarse a s misma. Oh! El fauno se dio la vuelta. Mi seora! Dnde estabas? E.. en ningn lado. Bueno, me alegro de que me ests hablando, ahora que ests de vuelta, dijo lass. Lo siento si te he molestado antes. No es su culpa, mi seora, dijo el fauno, alejndose del pilar. Al darse cuenta de que no poda leer el lenguaje inscrito en ella, lass seal a otro de los pilares. Ese es, dijo en voz baja. Oh. Erasmus le ech un vistazo, lamindose los labios. Mir por encima del hombro, y luego ms all de lass, pero no haba nadie ms a la vista. Rollo se haba ido para su maana "reconstructiva". Lass se acerc a la columna en cuestin, y despus de un momento de vacilacin Erasmus se uni a ella, sus cascos hacan un ruido alto de clic sobre el suelo de hielo. Ley la historia en voz alta, sealando cada smbolo con su dedo.

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No s lo que esto significa, pero s que el signo anterior significa que las mujeres eran jvenes, dijo. Fauno, l susurr. Ese debe ser el signo de fauno en... este lenguaje. Entonces, sabes de qu se trata? Seal el smbolo que estaba bajo el signo de la princesa. S que esto, ella traz el smbolo de "princesa" , significa princesa. Puedo adivinar. Qu significa este? El fauno se detuvo, su rostro qued blanco. Troll. Sopl la palabra en el aire inmvil, sin mirar a lass, pero mirando el smbolo que su dedo toc como si fuera venenoso. Lass no saba qu decir. Yo crea que los trolls eran feos, dijo finalmente. Pero supongo que incluso las princesas trolls son hermosas. El fauno slo se estremeci. Un pensamiento golpe a lass y ella sinti que su estmago cay hasta sus zapatillas. Un troll mgico construy este palacio, no? Es el encanto de un troll el que tiene al isbjrn aqu. Otro estremecimiento. He dicho demasiado, dijo Erasmo, haba verdadero miedo en su voz. Tengo que irme. l huy de inmediato. No, espera! Por favor? Cuntame ms! Pero tan pronto como lass corri, l fue ms rpido, y se limit a sacudir la cabeza sin mirar a su alrededor. Cuando lleg a la puerta que conduca a la cocina, comenz a bajar las escaleras, pero luego se detuvo y dio media vuelta. Lass se detuvo tambin, a pocos pasos de distancia, con una mano extendida a modo de disculpa o de peticin, no estaba segura. El nombre de la doncella fauno, dijo Erasmus de repente, con voz estrangulada. La que desafi a la princesa troll y muri a causa de su malvada lengua. Lass tuvo que lamer sus labios para que cualquier palabra saliera. S? Era Narella. En nuestro idioma, significa: La que brilla. Y luego se apresur a bajar la escalera oscura hacia el dominio de los criados. Narella, dijo la joven. Era un hermoso nombre. Tena una envidia natural hacia los nombres hermosos de las mujeres, despus de haber pasado tanto tiempo sin uno propio. Ella se calm la envidia al pensar en el nombre que le fuera legado por el reno blanco, que para ella, era el nombre ms bello de todos. Se qued inmvil, tambin, pensando en la doncella fauno, Narella, estaba muerta.

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El reno blanco, suspir. El reno blanco, repiti, esta vez ms fuerte. Golpe el costado de su cabeza, sintindose como una tonta. Haban pasado muchos aos, y mucho pas desde entonces, tanto que haba olvidado lo que le haba pedido primero al reno: una cura para Hans Peter. Y el reno, al ver el bordado en la parka blanca, se haba echado atrs y dijo que Hans Peter estaba maldecido por un troll. Debera haber hecho la conexin hace mucho tiempo, murmur para s misma, sintindose tonta y asustada ahora. Rendida, volvi a sus aposentos, donde Rollo estaba en su posicin habitual frente al fuego. Su cuerpo estaba notablemente ms grueso a causa de las ricas carnes y dulces que haba estado comiendo y apenas se movi cuando ella entr. Se sent en una silla junto al fuego y puso sus pies calzados con zapatillas en su caja torcica. Narella, dijo. Dios te bendiga, respondi l. Se frot los pies en la piel del lobo irritada. He estado hablando con Erasmus. Te acuerdas de la historia de las doncellas que estaban retozando, y luego la princesa las descubri y huyeron? La que no corri, la desafiante, se llamaba Narella. Era un fauno. Lass respir profundamente. Y su prometido se llamaba Erasmus. Nuestro Erasmus es la persona a la que se le ensea la bondad y la belleza. Rollo se extendi por debajo de sus pies y se sent. Te dijo eso? No. Y s. Lo encontr mirando las columnas, y le mostr cual era, y me dijo que el smbolo no poda entender, bajo el smbolo de la doncella, significaba fauno. Entonces le pregunt cul era el smbolo bajo el de la princesa. Qu significa? Las orejas de Rollo fueron compungidas hacia adelante, y se apoyo cerca de ella, su pecho se apret contra sus rodillas. Troll. Decirlo de nuevo la hizo temblar. No fue nada en comparacin con el estremecimiento que atorment a Rollo, su pelaje se eriz y sus labios se curvaron sobre sus dientes blancos. Y entonces ese olor a podrido es de troll, dijo. Entr en el dormitorio. Lass, despus, lo vio pasar a travs de la cmara y hacia su armario. Se puso de pie en medio de la alfombra all, mirndola. Qu ests haciendo? Se detuvo en la puerta, poniendo una mano sobre el marco. Se senta cansada, agotada y enferma. Magia de Troll. Ponte tus cosas viejas. La voz del lobo era tensa. Nos vamos. No puedo.

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Nadie dijo nada de tener que vivir en la guarida de un troll. Todos los msculos en el cuerpo de Rollo estaban tensos. Rollo, le di mi palabra de que me alojara aqu por un ao. Slo han pasado dos meses. Y el oso te prometi que no te perjudicara. Pero no lo he sido. Estamos perfectamente seguros. No estamos seguros. Cmo podramos estarlo? Trolls! Trolls! Se pase nerviosamente. Erasmus est atrapado aqu, el isbjrn est atrapado aqu, la mujer de Erasmo fue asesinada... tenemos que salir! No puedo. He dado mi palabra! Ella se aferr a la puerta negra. El miedo de Rollo alimentaba el suyo y sus rodillas se volvieron flcidas. Pens que podra estar enferma. Esta era la casa de un troll. Fuimos engaados! Una promesa hecha a un mentiroso no es promesa, argument Rollo. Pero l no miente. l no dijo nada. l no poda, est atrapado tambin! Tenemos que ayudarlo! Por qu? Qu es l para ti? Nada ... no! l es mi amigo, y el tuyo, dijo. No voy a dejar al isbjrn aqu para sufrir bajo este encantamiento. Y si le puedo ayudar, puedo ayudar a Hans Peter. Senta una extraa agitacin en su pecho, sin embargo, y pronto supo que, incluso si no fuera por Hans Peter, ella no dejara al isbjrn. Rollo gimi y pate la puerta del armario donde su ama mantena su ropa vieja. No me gusta esto. Creo que debemos irnos. La atencin de lass se centr en el armario. Todo lo dems se desvaneci. El armario. Sus ropas viejas. Las palabras del reno blanco. La parka de Hans Peter. El lenguaje de troll, dijo bruscamente. Rollo detuvo sus cavilaciones. Qu? El bordado en la chaqueta de Hans Peter est en el idioma Troll, ella dijo, corriendo hacia el armario y abri las puertas. Sacando la parka blanca, se sent en el suelo con ella. Las bandas de bordados, las espirales y los puntos en la ltima parte, tomaron significado ante sus ojos. Los smbolos aqu eran ms irregulares y ms amenazantes, que los que haba visto tallados, y el bordado era ms difcil de descifrar que el de la escultura. Mir por encima del hombro, con la certeza de que estaba siendo observada, pero slo estaba Rollo, lloriqueando y movindose.

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Las cintas azules, bordadas con blanco, contaban una historia sobre el amor y la prdida, y un lugar extrao "Ms all de la Luna." Las cintas rojas, tambin bordadas con blanco, contaban una historia similar de amor y prdida, pero esta estaba llena de traicin e ira. Por primera vez se dio cuenta de que las cintas azules se superponan a las rojas, ocultando algunos de los smbolos, y parecan haber sido bordadas por dos manos distintas. Las bandas azules fueron marcados con puntos pequeos y hbiles, y las rojas por unas ms grandes, ms gruesas, y sin embargo, ms contundentes en su ejecucin. Qu dice? Rollo se acerc estrechamente, empujando la parka con su nariz. Dice que el portador vivi aqu, en el palacio de hielo, lass dijo con voz ahogada. No, l ... debe ... vivir aqu. Un ao y un da, con una doncella como ... novia ... que nunca vera la cara de l. Al igual que el isbjrn, Rollo embisti, salvo que eres la especie equivocada para ser su novia. Tambin le he visto la cara, seal ella con aire ausente, sin dejar de leer. Eso es lo que dicen las partes rojas. Dicen que va a ser traicionado, y luego tiene que ir a la princesa y ... amarla por siempre, termin abruptamente. La princesa troll? S, dijo lass. Esa princesa troll horrible otra vez. Estoy de acuerdo contigo: Ella no es una buena persona. Ella no es una persona en absoluto, es un troll, dijo el lobo, como si eso resolviera el asunto. Para lass lo haca. Esta pobre, princesa incomprendida que slo estaba buscando el amor, segn los relatos, era realmente una criatura horrible que atrapaba inocentes con su magia. Ella haba esclavizado a Hans Peter, pero de alguna manera se haba escapado. O no lo haba hecho? Todava hay una maldicin de troll sobre Hans Peter, dijo lass. Es por eso que sigue siendo tan infeliz. Y es por eso qu el cabello se est volviendo blanco cuando es tan joven. No quieres que nos vayamos hasta romper este encantamiento, no? l gimi. Nunca vamos a volver a casa! Qu te hace pensar que no puedo hacerlo? Porque es un troll. No se puede luchar contra un troll. No puedo luchar contra un troll. Nadie puede, y seguir viviendo. l se estremeci y se sacudi. Mira las tallas de todo este palacio. No son nada ms que historias de criaturas que han sido asesinadas o esclavizadas por este troll. Bueno, tal vez no saban a lo que se estaban enfrentando. Pero nosotros s, dijo lass, sintindose bastante insultada. Si Rollo no crea en ella, quin lo hara?

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Gaaah, dijo Rollo. Luego cambi de tema. Qu dice la parte azul? l olfateado la parka. Oh, s. Lass frunci el ceo hacia l. No es tan elocuente como la roja. Dice: "Te amare siempre, te extraare siempre" y entonces algo acerca de correr, noche y da, dejando el lugar del sol y la luna, de hielo y nieve. "Nunca mirar hacia atrs, nunca olvidar".

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ass estaba tan absorta en tratar de leer la historia de la parka que no

se dio cuenta del paso del tiempo. Al igual que cuando haba descifrado los pilares de la gran sala, se salte el almuerzo y el t, estudiando detenidamente las marcas. Cuando su frustracin creci por la forma en que las bandas azules se cruzaban sobre las rojas, sac sus pequeas tijeras de costura y delicadamente cort los hilos que sostenan las cintas azules en su lugar. Levantando cuidadosamente las cintas azules sueltas, el mensaje urgente de las rojas creci an ms claro. Hay algo raro aqu, le dijo a Rollo. Yo no entiendo muy bien que. Algo sobre atraparlo sin cadenas, hacindole hermoso y terrible donde antes l no era ms que hermoso. No puedo entenderlo. Hubo un gruido desde la puerta. Sorprendida, lass dej caer la parka y se puso de pie. Rollo gru y se le levant la piel del cuello, luego se relaj cuando vio quin era. Ests bien? El isbjrn estaba a cuatro patas en la puerta. S. Slo, er, me sorprendiste, chill lass. Llam a la puerta, dijo en tono de disculpa. Pero no contestaste, y me preocup. Oh, s, lo siento, estaba... ocupada. Se puso de pie y rpidamente meti la parka de nuevo en el armario. El oso blanco siempre estaba incmodo con cualquier conversacin sobre encantamientos, por lo que no vio el momento de hablarle de sus recientes descubrimientos. Tengo algo para ti, dijo el isbjrn, su gran voz, retumbante sonaba tmida. Qu es? Tuve que dejarlo en la sala de estar, le dijo l, dndose la vuelta. Por favor, ven y ve. Ella lo sigui por el dormitorio hacia la sala de estar, con Rollo a sus talones. El isbjrn se acerc a una pequea mesa junto a la chimenea y se sent sobre sus cuartos traseros. Con una larga garra negra seal un delgado libro que estaba sobre la mesa. Lass se acerc y cogi el libro. Poda ver abolladuras leves en la cubierta de cuero donde los dientes del isbjrn lo haban marcado

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cuando lo llev en la boca. Por otra parte, era muy sencillo, encuadernado en cuero marrn con nada impreso en la portada. Lo abri, y estaba en blanco dentro. Slo haba diez pginas o menos. Un diario? Pens que era amable de su parte, pero tambin extrao. l se ech a rer. No del todo. No debes escribir ... secretos ... en l. Tu familia tiene la pareja de este. Lo que escribas, lo vern. Lo que ellos escriban, lo vers. Lass mir el libro, y luego al isbjrn. Qu maravilla! Dej el libro a un lado y le ech los brazos alrededor de su grueso cuello. Gracias! Pero van a saber cmo usarlo? Cmo llegaste a ellos? Los viste? Estn bien? El isbjrn volvi a rer por su rfaga de preguntas. No, no los vi. Tengo un mensajero que lo entreg, con instrucciones. Ellos lo han recibido esta maana. Se detuvo, con el ceo fruncido. Les advert en la nota de no decirle a nadie sobre esto, y no debes decirle a ninguno de los sirvientes de aqu. Esto no es una cosa que debas tener, pero ... Yo no quiero que ests muy nostlgica. Entiendo. Luego lo abraz de nuevo. Gracias, gracias, mil veces gracias! Tom el pequeo libro sobre el escritorio y sac una pluma y la tinta. Voy a escribir a Hans Peter de inmediato! Pens que lo haras, dijo el isbjrn. Su voz era melanclica. Te ver en la cena? Por supuesto, dijo, su mente ya estaba en el libro. Como de costumbre. No lo oy irse. Querida familia, escribi en el librito, Soy yo, pika. Espero que todos estn bien. Entonces no saba qu ms escribir. Vivo en un palacio de hielo? Cada noche, un extrao joven duerme en mi cama? Estoy atendida por sirvientes que no son humanos? El palacio fue hecho por un troll? Estas frases parecan tan alarmantes e inadecuadas. Sin saber qu ms hacer, cerr el libro y puso su mano derecha sobre l. Cont hasta diez, y luego lo abri. Las palabras que haba escrito se haban ido. Ella hoje el resto de las pginas, pero nada ms apareci. Bueno, le dijo a Rollo. Y ahora qu? No me gusta esto, fue su comentario. Es probable que sea ms magia troll. Por supuesto que es magia de troll, le espet, pero si se me permite hablar con Hans Peter, yo no... Oh!

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La pgina abierta del libro delante de ella ahora contena una palabra. Lass? Hans Peter? se apresur a escribir. Ests bien? pregunt. S! Y t? Y padre? Los otros? Las palabras aparecieron en la pgina lo ms rpido que poda contar. Muy bien! Askel derrib un isbjrn, y lo vendi al peletero real en Christiania. El rey no tendr ningn otro cazador ahora. Askel le lleva carne para la mesa real y pieles para la ropa. Askel y madre viven en una hermosa casa en Christiania. Einar est con ellos. Lass solt una risa sombra. Era lo que su madre siempre haba querido. Pero t? ella escribi, y padre? Padre y yo nos quedamos en la cabaa. No lo reconoceras, sin embargo. El techo es nuevo, un regalo de Askel. Pero hemos aadido otra habitacin y nuevo mobiliario cortesa de la propia buena suerte de Padre. Lass se detuvo y ley lo que estaba escrito a un impaciente Rollo. Esta ltima parte la hizo contener el aliento. Buena suerte de Padre? Da despus de tu partida, el primer rbol que cort tena un tesoro en su interior. Un cofre de acero con monedas de oro que haban sido enterrados junto al rbol cuando era un rbol joven. El rbol ha crecido alrededor de l, ocultndolo hasta que padre lleg. Lass estaba muy contenta por esto. Saba que sera rejilla en el orgullo de su padre prosperar nicamente por Askeladden. Ahora poda presumir (no es que alguna vez lo hiciera) de su propia riqueza. Oh, estoy tan contenta ella escribi. Hans Peter respondi: Qu hay de ti? Aventuro que sabes lo que es mi vida Yo vivo en un palacio de hielo Es lo que me tema Estuviste aqu, verdad? Mi cobarda ha maldecido a todos. Lo siento, hermana Qu quieres decir? Qu te ha pasado? No hubo nada durante mucho tiempo, y lass tema que Hans Peter se hubiera ido y dejado el libro, demasiado enfermo por dentro como para

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siquiera responder. Ella se paseaba por la angustia, parando cada cinco pasos para mirar el libro de nuevo, esperando que aparecieran ms palabras. Cuando finalmente lo hizo, corri a la mesa tan rpido que se aplast un dedo con pie de la silla. Tuvo que saltar de un lado a otro y maldecir un minuto antes de que las lgrimas pararn y poder leer. No puedo hablar. Incluso despus de todos estos aos y todo esta distancia, no puedo hablar. Su poder es muy fuerte. Lo siento, hermana, pero tienes que tropezar en la oscuridad como mi Tova lo hizo Tova? Lass parpade y mir a Rollo. Quin es Tova? No lo s, respondi, araando el pie con impaciencia. Pregntale. Ella era hermosa Hans Peter escribi en una mano temblorosa, y amable. La habras amado. Ella se ha ido. Puedo or Rolf Simonson llamndome. Tendr a Padre escribindote esta tarde cuando regrese Y su padre lo hizo con alegra pidiendo noticias de su bienestar y sobre los acontecimientos de la casa. El oro que Jarl haba encontrado le haba permitido enviar dotes a sus hijas casadas. Eso es maravilloso, padre lass escribi. Me alegro de que todos ustedes estn tan bien Era tarde, y ella ya estaba en su ropa de noche. Durante la cena le haba contado al isbjrn sobre su conversacin con Hans Peter, omitiendo a la misteriosa Tova y la charla de su maldicin. El oso haba tenido el placer de que su regalo le hubiera gustado, pero de nuevo le advirti que no hablara de l frente a cualquier otra persona. Siempre que Fiona haba ido a servir, el oso haba cambiado de tema. Una vez ms, a Erasmus no se lo vea. Lass y Jarl se escribieron de contino durante algn tiempo esa noche, cada uno tratando desesperadamente de parecer alegre y fingir que estaban charlando en la mesa. Jarl prometi que involucrara a Jorunn en el secreto en su visita siguiente, para que le escribiera a lass tambin. Eufrica, pero cansada, lass cerr la libreta y se meti en la cama grande. Su mente estaba tan ocupada girando sobre los acontecimientos del da que apenas se dio cuenta cuando el extrao hombre lleg y se meti en la cama junto a ella. Cuando su ronquido alert a su presencia, ella simplemente se acerc y le dio un codazo, tanto como lo habra hecho con una de sus hermanas. Se dio la vuelta, y los dos se fueron a dormir.

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hora que lass se haba desbloqueado al idioma troll y haba

aprendido, que era el idioma de troll, no poda dejar de buscar respuestas. Recorri el palacio por ms tallas y bordados, y luego se dirigi a la biblioteca. Encontr un libro en blanco, y comenz a grabar lo que haba aprendido sobre la princesa troll, los faunos, ella misma, y Hans Peter. Encontr un diccionario Norsk y marc las palabras trolls en las contrapartes en los mrgenes. Hacer esto le hizo darse cuenta de cun limitado era su vocabulario troll, pero decidi que palabras como "ambidiestro" y "penltima" le eran intiles de todos modos. Salvo que alguna vez me encuentre con el penltimo troll, y l pueda usar las dos manos igualmente bien, pens en voz alta, con una risita. Perdn, seora? Lass salt, cerrando el diccionario. Se dio la vuelta, culpable por haber sido sorprendida desfigurando un libro, y vio al ama de llaves, la Sra. Grey. La grgola estaba de pie en la puerta de la biblioteca con un largo plumero en la mano. No pareca en absoluto preocupada de que lass hubiera escrito en uno de los libros, y la joven se relaj. Hola, Sra. Grey, dijo. Dej el libro a la espalda de todos modos. Cmo est hoy? Realmente deseaba que la gente dejara de acercrsele sigilosamente. Muy bien, gracias, mi seora, dijo la Sra. Grey. Ella flotaba en la puerta, mirando de forma incierta. Quiere que vaya a otra habitacin, mi seora? No, en absoluto. Lass hizo un gesto expansivo. No quiero estar estorbando en sus tareas. Justo se le ocurri que no haba hablado con el resto del personal, ya que los haba visto reunidos. Lass se acerc a una silla junto a la ventana y se sent. Las ventanas de hielo eran mucho ms claras que las de vidrio burbujeante amarillento a las que lass estaba acostumbrada. Por desgracia, lo nico que haba para ver por cualquiera de ellas, era una llanura interminable de nieve blanca. El ama de llaves se encogi de hombros tmidamente mientras caminaba por la habitacin. Al principio sus esfuerzos para quitar el polvo eran slo superficiales, pero como lass se sent tarareando y escribiendo en el diccionario, la Sra. Grey

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pareci relajarse. Su limpieza se hizo ms profunda, y sus hombros se desanudaron. Lass solt: Sra. Grey, de dnde es? Perdn? El plumero cay sobre una mesa auxiliar. De dnde viene? Usted no naci aqu, en el palacio, lo apostara. Lass sonri. No, no lo hice. El ama de llaves cogi el plumero con mano firme, como si fuera una espada. Dnde, entonces? Estoy segura de que nunca he visto ninguna ... persona ... como usted en el Norte. Soy del sur de all, dijo remilgadamente la Sra. Grey. Dnde? Dinamarca? No. Prusia No. Italia? El ama de llaves suspir y la mir. Mi seora, si va a poner fin a este interrogatorio: Soy de Francia. En serio? Lass dej de lado su diccionario y se inclin hacia delante. Cmo es all? Son.. su ... tipo ... es comn en Francia? Los ojos de la Sra. Gray se empaaron. Es tan diferente como en el Norte como los nabos y las naranjas, dijo en voz baja. Mi pueblo es bastante numeroso: los franceses construyeron un gran nmero de iglesias, y vivimos en los campanarios. Lass ech a un lado la imagen ms desconcertante de ser observada mientras se rezaba por una familia, de cosas con alas grises. No quiere ir all de nuevo? pregunt. Enderezando su espalda, la Sra. Grey volvi a su trabajo. Eso no importa, dijo. Termin de limpiar el polvo rpidamente y se fue sin decir una palabra. Lass se pregunt cmo sera ser de Frankrike 4, como haba crecido llamndolo. Frahnce, dijo en voz alta, saboreando la palabra de la forma en que la Sra. Gray la deca. Sera extrao?, pens, Ser de Francia? No tan extrao como tener la piel gris y alas de murcilago, supuso.

Sera extrao estar bajo un hechizo de troll, supongo, dijo Rollo despus. Estaba sentada en el suelo en medio de su habitacin de nuevo, cociendo cuidadosamente las cintas azules de nuevo en la parka. Se senta
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Frankrike: Francia en Noruego

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culpable por desfigurar la propiedad de su amado hermano mayor. Al menos nosotros todava no lo estamos, dijo Rollo misteriosamente. Cmo lo sabes? Lass tena curiosidad. No se senta maldita, pero quin saba cmo eso se senta? Rollo haba sonado completamente seguro, sin embargo. Porque trat de abandonar el palacio, explic Rollo. Llegu bastante lejos antes de pensar que sera mejor volver. l bostez, mostrando sus largos dientes blancos. Pero no sent nada que me obligara a regresar. As que creo que somos libres de irnos. T lo eres, dijo con recato. Pero yo di mi palabra de que no me iba a ir. Y yo le di mi palabra a tu hermano de que me quedara contigo, contest el lobo. As que no voy a dejarte, incluso si ests encantada. Pero no creo que lo ests. No hueles como los dems. Eso es porque soy la nica ser humano, dijo con un encogimiento de hombros. Ella volvi a su costura. No, es porque no ests encantada, argument Rollo. Aqu todo el mundo huele diferente, eso es cierto. Pero tambin hay otro olor, sobre su olor regular. Ese olor a carne podrida. Arrug la nariz larga. No hueles as, sin embargo. Pero los siervos si? Y el isbjrn. Tal vez simplemente no se baan, dijo lass, pero fue slo una broma a medias. Ella crea a Rollo, su nariz era demasiado entusiasta. As que no tengo que quedarme. Slo para honrar tu palabra, coincidi Rollo. Lo cual, como sabes, es una costumbre totalmente arbitraria, agreg. Costumbre completamente arbitraria? Lass mir a Rollo con diversin. Quin te ense eso? Hans Peter me lo dijo antes de irnos, dijo Rollo. l dice que use eso si las cosas se ponen mal, para ayudar a convencerte de que est bien irnos. Y si todava no lo ves, se supone que tengo que morderte. Pareca incmodo. Ambos guardaron silencio mientras digeran esta informacin. Si Hans Peter le dijo a Rollo que mordiera a su ama, para lass significaba que esperaba que las cosas fueran realmente terribles. Bueno, l ha estado aqu antes, seal lass. Hizo una mueca. Esto me hace preguntarme qu tan mal fueron las cosas para l, que siquiera lo sugiere. Algo me dice que no estaba envuelto en satn y alimentado por tan buena comida. Ante la mencin de los alimentos, gru el estmago de Rollo.

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Yo he salido corriendo en la llanura de nieve durante todo el da, dijo con gran dignidad. Y es tiempo para la cena. Muy cierto. As que se unieron al isbjrn para la cena. Lass haba ledo una obra de teatro que el isbjrn le recomend, y discutieron largamente. Lass pens que el personaje femenino principal era demasiado histrinico, pero el isbjrn sostuvo que cuando la obra se interpret, fue muy conmovedor. Lass quera saber dnde un oso habra visto una obra de teatro, y el isbjrn cambi de tema a la poesa, de la que tambin era aficionado. Lass conoca slo un poco los antiguos eddas5, por lo que el oso sugiri algunos poetas modernos para que ella probara. Lass se comprometi a leerle uno de ellos en voz alta en el almuerzo del da siguiente, y le dio las buenas noches.

Cuando lass se desnud y se meti en la cama, comprob su pequeo libro mgico por ltima vez, pero no haba nuevos mensajes de su familia. Lo meti debajo de la almohada, junto con el diccionario y el diario que estaba haciendo, y se fue a dormir. Esa noche a su visitante de medianoche no ronc. Durante un sueo, sin embargo, lass le dio una patada, y luego se encontr a s misma medio despierta y dndole palmaditas en el hombro a modo de disculpa. l slo gru y se dio la vuelta y se volvi a dormir.

Los Edda son colecciones de historias relacionadas con la mitologa nrdica. Con este nombre se conocen dos recopilaciones literarias islandesas medievales que juntas forman el corpus ms importante para conocer la mitologa nrdica.

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os das pasaron de la misma manera despus de eso. Lass lea y

discuta poesa y novelas con el isbjrn, escriba en su diario y haca notas en el diccionario y meticulosamente se mova en el palacio en busca de pistas. Comenz a visitar la cocina y hablaba con los otros sirvientes, y continu esperando en sus habitaciones por Fiona la selkie hosca. Se enter de que el minotauro era de una pequea isla cerca de Grecia, y que Erasmus era de otra isla griega. Descubri que la Sra. Gray se vea como si hubiera sido tallada en piedra, porque realmente estaba hecha de piedra, y que a veces se sentaba en el techo del palacio por das, sin moverse o siquiera respirar, para nada afectada por el clima. Nada de esto le deca a lass el cmo los sirvientes haban llegado a estar aqu, aunque una de las salamandras dej escapar algo sobre que la vanidad de Fiona fue su perdicin. A diferencia de la historia de la amada de Erasmus, Narella, los trolls no haban sentido la necesidad de tallar las historias de los otros en las paredes del palacio. Los trolls, o Hans Peter. Me acuerdo de tu hermano, una de las salamandras anunci un da. Era muy alto. La salamandra le llegaba slo hasta la rodilla de lass, por lo que supuso que todo el mundo era alto para l, pero en este caso estaba en lo cierto. S, l es alto. Es? Vive todava? La salamandra claramente se sorprendi . S, por supuesto. Lass se sorprendi por el supuesto de que no iba a estarlo. Bueno, qu interesante! A toda prisa se fue de nuevo al gran fuego de la cocina y celebr una conferencia de siseos con los otros tres. Qu interesante, reiter, saliendo de nuevo de el medio del fuego. Qu ms recuerdas de mi hermano? Entonces algo se le ocurri. Haba pensado que slo Erasmus saba que Hans Peter era su hermano. Cmo sabes que mi hermano haba estado aqu? Las salamandras intercambiaron miradas maliciosas. El fauno nos lo dijo, dijo otro tambin saliendo del fuego. Lass tena problemas para distinguirlos, pero eso no pareci molestarles. Pero no le hemos dicho a nadie ms.

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No, no es seguro, el primer acord. Miraron a su alrededor, pero eran los nicos en la cocina. Erasmus saba que no lo contaramos. Eso es muy amable de su parte. Ahora, qu es lo que recuerdas? Alguna cosa... interesante? Le gustaba leer, cuando poda, y tallar. Estudi los libros en las bibliotecas, luego, tallaba cosas en la repisa de la chimenea. No en los pilares, sin embargo. Quin tall esos? Algunos de los que siempre han estado aqu, an ms antes que nosotros, dijo la tercer salamandra. Tena una voz ms aguda, ms suave que las otros, y lass sospech que se trataba de una mujer. Y algunos fueron talladas por alguno de los otros pobres seres humanos. Las otras dos salamandras la hicieron callar y todos corrieron de regreso a su fuego. No dijeron nada ms, por lo que lass se fue al piso de arriba.

Cada maana, despus del desayuno escribira a su padre y a Hans Peter, y ellos le contestaban. Esa maana, cuando abri el libro, ya haba un mensaje en espera para ella, esta vez de Jorunn. Querida hermana, siento tener que decirte esto, pero gravemente herido padre ha sido

Lass se qued sin aliento, y mantuvo el libro ms cerca de sus ojos, como si eso le ayudara a leer ms rpido: Ayer el rbol que estaba cortando se desplom sobre l. La pierna y el brazo derecho estaban muy aplastados. l estaba cerca de la granja de Haraldson, su hijo mayor lo encontr. El mdico de aqu poco pudo hacer, por lo que Hans Peter llev a Padre a Christiania. Padre ya tena fiebre. Yo quera ir, pero estoy demasiado cerca de tener el beb. Tordis y su esposo llegaron en su trineo y se fueron con ellos. S que no puedes venir, pero quera que supieras que podras rezar por Padre. Todo mi amor, Jorunn Numb La joven lass se sent en su escritorio elegante y pequeo por un tiempo. Finalmente, Rollo despert de su siesta de la maana y fue a preguntar qu noticias haban llegado. No fue hasta que l puso su nariz hmeda en su palma vaca que ella reaccion y lo mir.

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Creo padre se est muriendo, dijo, su voz era apenas un susurro. Trag saliva y se atragant y tosi y empez a sollozar. Padre se est muriendo! Cogi el librito y se pase por el palacio. Corri a travs de la biblioteca, a travs de la habitacin llena de ruecas, por el cuarto de la mantequera, por la gran galera llena de herramientas y pinturas e imprentas. Mientras corra, gritaba: Isbjrn!, Isbjrn! Se senta estpida, gritando de esa manera. Nunca le haba parecido extrao que el oso blanco no tuviera un nombre, despus de todo, ella no le haba dicho el suyo-, pero ahora sinti una punzada porque nunca haba preguntado. Isbjrn, Isbjrn! Qu pasa? Estaba corriendo hacia ella por un largo pasillo, lleno de alcobas no utilizadas. Los ojos y la nariz fluan, sin aliento, ella le mostr el pequeo libro, sin importarle lo tonta que pareca. Mi padre se est muriendo, dijo sollozando. El isbjrn entrecerr los ojos apretados en la letra de Jorunn y luego se sent sobre sus patas traseras. Levant la vista hacia el cuadro colgado en la pared por encima de ellos -unas criaturas con patas de caballo y torsos humanos retozando-, y luego hacia abajo a sus faldas arrugadas de terciopelo azul. Tengo que ir a casa, solloz. No puedes. Por favor, rog. Ella extendi la mano y se agarr a la piel de su cuello, lo que le oblig a mirarla. Por favor. Voy a volver. Slo tengo que verlo. l le dio uno de esos tristes, gemidos gruidos, que casi sonaba como una vaca berreando. Vas a volver? S, si todava me quieres. Te necesito, dijo. Te llevar a tu familia hoy, pero tienes que prometer volver. Debes vivir aqu un ao. S, por supuesto. Sac un pauelo de encaje y limpi su cara. Muchas gracias, muchas gracias! Me tienes que prometer algo ms, dijo el oso, su voz era pesada. Cualquier cosa! Promteme que no le dirs a nadie los secretos del palacio. Qu? Lass dej de soplar su nariz para mirar. No haba pensado que saba acerca de sus descubrimientos. Te refieres a la tr...? Silencio! No hables de nuestros secretos. A nadie. Muy bien. Ella se puso de pie, sintindose mucho mejor ahora que saba que vera a su familia pronto. Voy a ir a empacar. Y se fue casi corriendo a sus habitaciones. Rollo lleg unos minutos ms tarde.

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Dnde has estado? Jade. Hablando con el isbjrn. Dnde has estado t? Con un fuerte rip, se arranc la falda de un vestido amarillo feo, liberando su corpio. Luego tom la sabana de la cama y comenz a colocar los vestidos y los cambios en l. Su vieja mochila no era lo suficientemente grande como para mantener su ropa nueva, y se negaba a ir a Christiania vindose andrajosa. Estaba buscando al isbjrn tambin, resopl Rollo. Encontr a la Sra. Grey en su lugar. Entonces el oso rugi en la cocina que bamos a Christiania, as que vine aqu a decrtelo. Lo s, estoy tratando de hacer las maletas. Aadi unos zapatos a su pila. He aqu, mi seora. La Sra. Grey entr, sosteniendo una gran mochila de cuero. Oh. Ella mir el vestido que haba arruinado. Gracias, Sra. Grey. Lass se puso su viejo pantaln y la parka blanca, mientras que la grgola volva a empacar las cosas de lass y las puso en la mochila. En menos de una hora, ella y el isbjrn estaban en camino por la llanura nevada, Rollo estaba firme en sus talones. El sol era tan brillante en la nieve reluciente que lass se puso la capucha de la parka hasta los ojos y hundi el rostro en el pelaje del oso. Dormitaba mientras corran por la llanura de nieve y en el bosque. Menos asustada y confundida en este viaje, fue capaz de ver ms del paisaje por el que viajaban. Corran por las cuestas y en los fiordos congelados. Cay la noche mientras estaban corriendo por la ladera de una montaa, y cuando lass se despert, el monte estaba muy por detrs de ellos. No lo recordaba de su primer viaje, y se sent lo ms que pudo en la espalda del oso. Dnde estamos? Tuvo que gritar para que el sonido le llegara a la oreja de l. En el Norte, respondi. Esto no es como cuando viajamos antes, le grit. Vamos al suroeste, a Christiania, dijo l. Luego baj la cabeza y corri an ms rpido a travs de las colinas, esquivando los rboles y las rocas. Rollo correte a su lado, casi no jadeaba. Lass tuvo que agacharse para evitar ser golpeada por una rama de rbol. De esta manera continuaron durante otro da, parando una vez para comer la comida que las salamandras haban empacado. Al caer la noche del segundo da, haban llegado a las afueras de la gran ciudad de Christiania, donde el isbjrn tuvo que dejar a lass y a Rollo.

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Christiania no es lugar para un oso de nieve, supongo, dijo la joven, tratando de sonar alegre. Estaba preocupada por su padre, pero tambin sinti una punzada por dejar al isbjrn. No, dijo. Su voz se haba vuelto ms lenta y dificultosa cuanto ms lejos estaban del palacio de hielo. Recuerda las promesas. S: Estar con mi familia por slo cinco das, y luego me reunir contigo aqu para volver al castillo, dijo ella. Era una muy corta visita, pero el isbjrn insista en que no se quedara un da ms. Y? Y no voy a hablar de ninguno de nuestros secretos, agreg. Luego se acerc y puso una mano sobre su cabeza, con un nudo en la garganta. Ten cuidado. No dejes que nadie te vea. No lo har. Ella parpade con una repentina humedad en los ojos y se dio la vuelta. Venga, Rollo. Salieron presurosamente del pequeo bosquecillo de rboles que los ocultaban y fueron a la carretera que conduca a la ciudad. Estaremos de vuelta en cinco das, llam de nuevo al oso. El oso rugi en respuesta, y lass vio un destello de blanco resplandeciente cuando l se volvi y trot hacia el bosque profundo. Slo cinco das, y luego volveremos a casa, quiero decir, al palacio de hielo, se dijo a s misma. Sabes cmo llegar a la casa de Askeladden? Las uas de Rollo chasqueaban en el pavimento duro de la carretera. No, pero una vez que entramos en la ciudad, nos detendremos a preguntar, dijo lass, sosteniendo su enorme bolsa ms arriba en la espalda. Seguramente alguien sabr dnde vive el cazador del rey. Rollo simplemente gru de forma escptica. Con la influencia del isbjrn desvanecindose, jadeaba cada vez ms con la cabeza gacha. Al igual que siempre estar cerca, dijo. Deja de quejarte, le dijo ella. En una hora ms o menos, vamos a estar sentados en frente de un fuego caliente con padre y Hans Peter, al igual que en los viejos tiempos. O eso es lo que esperamos, murmur Rollo. Lass no le pregunt acerca de su declaracin extrema. Se senta extraa tambin. No sera justo como en los viejos tiempos. Su padre estaba herido, tal vez morira. Ella conoca a algunos de los secretos de Hans Peter, y la fortuna de la familia haba cambiado drsticamente. Todo por culpa de un oso.

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ra casi el amanecer cuando encontraron la casa de Askeladden.

Las calles de Christiania confundan a alguien que nunca haba visto a un pueblo de ms de cincuenta habitantes. Y ya que era la mitad de la noche, no haba nadie a quien poder preguntar por direcciones. Finalmente se dirigieron a las puertas del mismo palacio. El palacio humano era cuadrado y hecho de clidas piedras doradas que le daban una apariencia amable, incluso a la tenue luz de las antorchas colocadas en el exterior. Un guardia con aspecto paternal le pregunt qu asunto la traa ah, y le contesto que estaba buscando la casa de Askeladden Jarlson. Oh, el cazador del rey? Es usted una de sus muchos hermanos? El hombre se ri amablemente. Slo siga por el camino de all, esa gran casa de piedra gris, dijo. La cabeza de la joven se tambale un poco. Askel viva en una gran casa de piedra gris? Justo en el camino de la casa del rey? Ech un vistazo a Rollo, que pareca sorprendido tambin. Gracias, le dijo al hombre cuando se recupero. Cuando lleg a la casa que estaba segura de que era un error. Era una grande, con tejado de pizarra y ricas cortinas que cubran todas las ventanas. Un buen coche con un par de bahas emparejadas estaba detenido frente a la casa, y el criado que sostena las riendas la mir con curiosidad. Fingiendo confianza por el bien del hombre que la miraba, lass levant la mano y llam con fuerza a la puerta. Casi antes de que ella aflojara el puo, la puerta se abri de par en par. Un joven estaba all en un bao de luz brillante. Llevaba un camisn medio metido en los pantalones verdes. Es usted la enfermera? Ella mir desorbitada hacia l. Einar? Pika? Su hermano ms prximo en edad corri a abrazarla. No puedo creer que ests aqu! Pens que el isbjrn te haba comido! La apret con fuerza y se volvi de golpe hacia las costillas de Rollo, que el lobo llevaba con dignidad.

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No, no, ella jade, sin aliento. Estoy bien! Pero, cmo esta Padre? Einar se retir, con cara de aprieto. Pareca menos el joven de ahora y ms el chico que haba visto la ltima vez. Est mal. El mdico todava est con l. Askel llam al propio mdico del rey. Su voz estaba impresionada. Y ahora se ha enviado a una enfermera privada, tambin. Pens que tu lo eras. Te o. Se oblig a rer. Puedo, puedo verlo? Por supuesto! Tordis est aqu. Y Hans Peter. Hemos enviado un mensaje a los dems, pero no sabemos cundo van a llegar a ellos. Einar la condujo a travs del vestbulo de techo alto con una amplia y curvada escalera de madera pulida. Entonces se detuvo. Oh, dijo, consternado. Se supone que debo esperar en la puerta a la enfermera. Est bien. Encontrar el camino. La primera habitacin en la parte superior de las escaleras, a la derecha, dijo Einar. Luego le dio otro apretn de hombros rpido y volvi a su puesto. Con Rollo pegado junto a ella, lass subi las escaleras, con el corazn en la garganta. Haba una preciosa alfombra rosa modelada para amortiguar sus pasos, y en la parte superior de la escalera haba una mesa pequea sosteniendo un jarrn de diseo oriental. Lass no estaba segura de que era ms alarmante: que su hermano Askeladden viva aqu, o que la puerta justo al lado de la pequea mesa ocultaba a su padre herido. Reuniendo an ms valor del que haba necesitado antes, llam suavemente a la puerta del dormitorio. Su golpe abri la puerta, ya que no haba sido debidamente cerrada. La escena dentro de la habitacin era todo lo que ella esperaba: su madre, su hermana Tordis, sus tres hermanos mayores, todos reunidos alrededor de una cama donde su padre, plido y envuelto en vendas, yaca. Un hombre parecido a una cigea vestido de negro se inclinaba sobre l: el doctor. Hola? Lass se aferr con fuerza a Rollo a modo de apoyo. Todos los ojos se volvieron hacia ella, incluso los ojos legaosos de su padre. Por un momento, nadie reaccion. Entonces fue como si la habitacin explotara. Lass! Hermana. Hija Cmo has llegado hasta aqu? Silencio, todos ustedes! Esto ltimo vino del mdico. El amo Oskarson necesita tranquilidad! Hans Peter lleg a lass primero, abrazndola con fuerza. Entonces fue Tordis, seguida por Torst. Askel no la abraz, se qued con las manos en los bolsillos de sus pantalones finos.

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Est bien, Dr. Olafson. Esta es mi hermana pequea, dijo con voz pomposa. Su madre no la abraz, tampoco. Se puso de pie detrs Askeladden, jugando con la franja larga de seda del mantn que llevaba. Hija. Jarl extendi su mano buena. Lass se movi lentamente hacia l. A medida que se acercaba, el calor de la sala hizo que un sudor rompiera en su frente, y se ech a un lado la parka blanca. El brazo derecho de Jarl estaba entablillado y envuelto en vendas. Las mantas se haban doblado lejos de su pierna derecha, que estaba entablillada y la envolvi en una sbana an ms blanca. Ambos ojos parecan hinchados, y haba un enorme moretn en su mejilla izquierda. Lass se arrodill junto a la cama y se acerc a estrechar la mano buena. Padre, lo siento mucho, dijo con un sollozo en la garganta. No fue tu culpa, mi hija, dijo con voz dbil, y le dio un pequeo apretn en la mano. Ella neg con la cabeza. Tena la horrible sensacin de que esto tena algo que ver con su situacin. No por nada se llamaba a la mala suerte "suerte de troll" en el Norte. S, bueno ... El mdico se aclar la garganta, incmodo. Cuando la enfermera llegue, le dar los medicamentos para el dolor y la fiebre. Ella sabr qu hacer. Gracias, Dr. Olafson, dijo Askeladden. Dio un paso adelante y estrech la mano del mdico. Le acompao a la salida. Lass no poda dejar de mirar a su hermano. l estaba tan pulido, tan educado, era espeluznante. Al ver su expresin, Hans Peter dio un ladrido de risa. Como puedes ver, Askel ha encontrado su lugar en el mundo, dijo en su estilo seco. Y es una cosa buena, su madre dijo con severidad. Dnde estara tu pobre padre, si Askeladden no fue capaz de hacer un llamado al propio mdico del rey? Inclinando la cabeza, Hans Peter no dijo nada. Su madre se volvi a lass. Has roto tu palabra? La cara de Frida estaba rgida, pero a lass le pareci ver un atisbo de miedo en los ojos de su madre. Momentneamente confundida, ella parpade y sacudi la cabeza. No, el isbjrn me llev a la ciudad para que pudiera estar con Padre. Tengo que volver en unos pocos das. Frida asinti secamente. Veras lo que haces. La luz resplandeci sobre su hija menor. Frida tena miedo, si la chica rompa la palabra al oso, su riqueza recin adquirida le sera quitada. Solo una visita corta, murmur Jarl.

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Luego se desliz en el sueo. Su hija ms joven miraba, con miedo, hasta que vio que su pecho suba y bajaba al ritmo de un sueo natural. Luego se afloj la mano que an estrechaba y tir de las mantas sobre l. El mdico le dio un medicamento para aliviar su dolor, Tordis le dijo, llegando a estar a su lado. Puso un brazo alrededor de los hombros de lass. l dijo que lo hara dormir. Va a estar bien? Por supuesto que va a estar bien, dijo Torst, con la voz ronca. Su rostro estaba tan plido y tenso como el de todos los dems, pero ahora l reuni una sonrisa. Slo tiene que descansar. Eso es lo que dijo el doctor. Pero Hans Peter tena el ceo fruncido. Deberamos dejarlo dormir, dijo bruscamente, recogiendo su parka y saliendo por la puerta. Frida y Torst lo siguieron, pero Tordis y lass se quedaron con su padre. Unos minutos ms tarde, una mujer de aspecto eficiente con trenzas grises envueltas alrededor de su cabeza y un delantal largo entr. Ella sonri a las dos chicas al sentir la mueca de su padre por el pulso. Es usted la enfermera? Susurr Tordis. La mujer asinti con la cabeza y se llev un dedo a los labios. Intercambiando miradas, lass y Tordis se deslizaron fuera de la habitacin. An en silencio al salir de la habitacin del enfermo, las dos hermanas hicieron su camino por la amplia escalera. Tordis condujo hasta una sala de estar, donde estaba reunida el resto de la familia. Lass se sent en un sof junto a Tordis y acept una taza de t y una rebanada de pan y queso. Ella examin la habitacin, que estaba amueblada lujosamente, y luego a su familia. Tordis se vea igual, en la ropa que se haba hecho ella misma, de colores brillantes y caprichosamente cortados. Hans Peter estaba vestido con ropa de lana pesada, simple, como de costumbre, pero no haba parches y puos crispados. Askel, Torst, Frida, y Einar estaban vestidos en fina ropa de la ciudad, aunque un poco desaliada. Padre va a estar bien? Esta vez fue Einar el que hizo la temida pregunta. Por supuesto que lo estar, dijo Askeladden con falsa cordialidad. Tom un demasiado grande sorbo de caf y se ahog. Torst le golpe en la espalda. Ser un milagro si su padre camina de nuevo, dijo Frida. No va a perder el brazo, pero su mano no podr ser de ninguna utilidad. Alabado sea el

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cielo que Askeladden es capaz de proveer para nosotros! Al menos uno de mis hijos no fue una prdida, sorbi. Padre tiene medios ms que suficientes para cuidar de s mismo, dijo Hans Peter. l todava estaba agarrando la parka blanca en sus manos. Con el pulgar frot la cinta azul que bajaba por la manga, y lass se pregunt si se haba dado cuenta de que haba sido quitada y vuelta a unir. Por supuesto, tuvimos que sacrificar a nuestra pequea en un encantamiento para llegar a donde estamos. Pero estoy seguro de que vali la pena. Su voz destilaba sarcasmo. S, lo vale. Lass levant la barbilla y dijo las palabras con firmeza . Padre va a sobrevivir al accidente. l ser tratado por los mejores mdicos y cuidado por una enfermera profesional. Askel y madre tienen una cmoda casa... Tu tendrs una, tambin, Askel la interrumpi. Cuando vuelvas para siempre, puedes venir aqu. Ella saba lo que costaba a Askel ser generoso, por lo que lass le sonri a su hermano, y le dio las gracias. Si yo no hubiera ido con el isbjrn, continu, todos seguiramos apiados en una pequea casa de campo con un techo con goteras. Y cuando mi padre tuviera el accidente, habramos tenido que cuidar de l nosotros mismos frente al fuego de la cocina. Termin esto con una breve inclinacin de cabeza, y tom un sorbo de su t -ahora frio-. Ests asumiendo que padre hubiera tenido este accidente si el isbjrn nunca hubiera llegado a nosotros, dijo Hans Peter, expresando los temores de lass. Voy a dormir un poco. l sali de la habitacin. Lass corri tras l, capturando la manga de su hermano al llegar a la parte inferior de la escalera. Hans Peter, dijo ella en voz baja, si sabes algo acerca de este encantamiento que me ayude, me gustara mucho orlo. Ten cuidado. Espera a que tu ao termine. Vuelve a casa, dijo. Se encogi de hombros soltndose de su agarre y subi las escaleras de dos en dos. Ella lo sigui ms despacio, lo que permiti a Tordis ponerla al da. Arriba, lass encontr una alcoba que haba sido preparada por uno de los numerosos siervos de Askel. No poda dejar de notar que era mucho ms pequea que su habitacin en su casa... en el palacio de hielo, ms bien. No haba bao privado, slo un orinal y un lavabo con una jarra de agua caliente al lado. Ella se hizo un lavado rpido, sac una camisa limpia, y se meti en la cama. Se dijo que tena problemas para dormir porque la cama era ms estrecha de lo que estaba acostumbrada. Las sbanas eran ms gruesas, y los muebles hacan diferentes sombras. Se neg a admitirse a s misma que estaba esperando

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un peso familiar para asentarse en la cama junto a ella. Para darle un respiro familiar para soplarle suavemente en la mejilla. Al final hizo que Rollo subiera en la cama, donde procedi a roncar y patear y mantenerla despierta hasta el amanecer, cuando por fin se dio por vencida y se visti.

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res das pasaron en un borrn. Lass pas la mayor parte de cada da

en la habitacin de su padre, agarrada de su mano buena y hablando con l. Se invent historias sobre criaturas llamadas faunos y salamandras y selkies que habitaban un fantstico palacio de hielo. Describi libros que haba ledo en la biblioteca del palacio. Le dijo que estaba tratando de ensearse a s misma un nuevo idioma, pero cuando le pregunt cul era, se apresur diciendo; "Francs." No quera que l supiera que estaba aprendiendo troll. Envi a Einar a la librera ms cercana para comprar una pila de novelas populares, y con Tordis se turnaban para leerle a Jarl. Salan de su lado slo cuando la enfermera cambiaba los vendajes o lo baaba, y an as era una distorsin para lass que se le separara de su padre. El da despus de su llegada, Hans Peter se subi a los renos y regres a su antigua casa de campo. Todo el mundo le haba pedido que se quedara, pero l se neg. Dijo que tena cosas que hacer ("Ja!" Fue la respuesta de Frida a esto), y que Jorunn estara loca de preocupacin. Me hubiera gustado haber trado mi libro, as podra haberle escrito, dijo lass, acariciando la nariz de la hembra de cara blanca, mientras que Hans Peter pona su pequeo bulto de ropa y un gran cesto de comida en el carro. Entonces podras haberte quedado. De todos modos no me hubiera quedado, dijo lacnicamente. Necesito hablar contigo, insisti ella. Haba estado insistiendo durante el ltimo da y medio. Quera hablar con Hans Peter, a solas, y preguntarle por el palacio de hielo y el encantamiento. No, no lo necesitas, dijo Hans Peter. Luego suspir y se sent en el asiento del conductor. Est bien, querida lass, escucha bien. Tienes razn: yo estaba all. He visto la gran llanura de nieve y el palacio de hielo. Conozco a Erasmus el fauno, y a las salamandras que hacen esas finas comidas. Pero tambin conozco a la duea de la casa, y la extensin de sus designios en los que moran en su interior. Por eso te digo: ten cuidado, espera a que el ao termine, y vuelve a casa. Pero creo que puedo... Ten cuidado. Espera a que el ao termine, y vuelve a casa, repiti. l recogi las riendas y liber el freno de la rueda delantera izquierda. Puedes mantener la parka por ahora, pero me gustara tenerla de nuevo cuando

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regreses. Sacudi las riendas y silb, y lass sali corriendo por el camino mientras el reno parta. Hans Peter mir brevemente al llegar al final de la calle, y salud. Su cabello brillaba casi completamente blanco en el sol, hacindolo lucir como un viejo, un hombre viejo. Bueno! Frida baj las escaleras y mir despus a la carreta. Se ha ido, entonces? Y ni siquiera un adis a su madre, o al hermano de cuya hospitalidad se aprovech? La voz gruona de su madre hizo que lass apretara los dientes. Ya sabe que Hans Peter no es mucho de las despedidas. Y tampoco Askel. Eso slo los habra avergonzado a ambos. Su madre slo sorbi.

Muy pronto lleg el final de su visita, y lass se encontraba preparando su mochila una maana. Askel dijo que la llevara fuera de la ciudad para cumplir con el isbjrn al atardecer, pero Jarl estaba tomando una siesta y no haba nadie alrededor, as que comenz a guardar sus cosas. Llevaba un bonito vestido azul ahora, pero haba dejado de lado sus pantalones, un suter y la parka para cambiarse despus. Alguien llam a la puerta. Pika? Soy yo, dijo Tordis, metiendo la cabeza en la habitacin. Ansiosa por irte? Lass tom su cepillo de pelo y sonri a su hermana. No, dijo ella. Simplemente no quiero perder mi ltima hora con padre por tener que empacar. No puedes quedarte ms tiempo? Lass hizo una mueca. Promet que volvera hoy. Cuanto ms tiempo me quede, ms largo ser mi ao. Tordis la mir. Qu quieres decir? Me tengo que quedar con el oso por un ao y un da. Desde que he estado aqu cinco das, eso significa que tengo que estar cinco das ms en el palacio del isbjrn. Est todo ...muy bien ... ah? Ahora lass se ech a rer. Yo vivo en un palacio con un isbjrn gigante, le record a su hermana. Va tan bien como podra. Ella sacudi la cabeza, riendo, mientras continuaba empaquetando. Y ser un alivio escapar de Madre, murmur, casi para s misma. Madre es mucho ms feliz ahora, ya sabes, dijo Tordis. Oh, estoy segura. Pero su felicidad parece haberla hecho ms entrometida, respondi lass. Ha estado empujando y haciendo preguntas toda la semana. Qu comes? Cuntos sirvientes hay? El oso tiene cortesanos? Ella lanz su voz ms alta imitando la de Frida. Fue el turno de Tordis de rer.

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Es exactamente ella, dijo. Pero no es como si tuvieras algo que ocultar, continu. Entonces su mirada se agudiz en lass, que haba bajado los ojos. O s? N...no. Tordis rode la cama y puso su brazo alrededor de lass. Qu te preocupa, hermanita? Nada, dijo lass, plegado y replegado un cambio. La mentira pareca obvia incluso para sus odos. Nada? Es que... Lass se fren a s misma. Es que qu? Dos voces pelearon en la cabeza de lass. Una era la voz del oso blanco, advirtindole que de no contara ningn secreto. La otra voz era la suya, casi llorando de soledad cuando su hermana la abraz. Disfrutaba de la compaa del oso, pero haba una gran diferencia entre estar con l y estar con otro ser humano, sobre todo una de sus hermanas. Es que ... Todava vacil, sin saber por dnde empezar. Bueno, no se lo digas a padre o madre, pero cada noche alguien se mete en la cama conmigo, dijo en un suspiro. Alguien se mete en la cama contigo? Quin? Las cejas de Tordis se juntaron. No lo s. Lass se encogi de hombros. Nunca puedo encontrar una vela en la noche. Es una cama enorme, y ... slo se mete en el otro lado y se duerme. Por la maana ya se han ido. Ellos? Um, l? No puedo ver .... Tordis puso su mano libre en su garganta por la consternacin. Eso que est durmiendo contigo es humano? Yo creo que s. Cmo puedes estar tan segura? Lass se ruboriz. Sent su cara, murmur. Es un hombre? Tordis entorn los ojos. Lass no tuvo que hablar. Tena las mejillas encendidas, lo que deca todo. Un hombre extrao est tumbado a tu lado todas las noches? Pobre nia! Tordis chasque la lengua. Slo porque pienses que es un hombre que no quiere decir que realmente lo sea, ya sabes. Lass se apart para obtener una mejor visin de la cara de Tordis. No entiendo. Es un palacio encantado, su hermana seal. Este ... hombre ... que comparte la cama puede estar bajo un encantamiento tambin. Podra ser un troll horrible, que se siente humano slo apara darte una sensacin de seguridad. Realmente no lo creo. Y la joven no lo haca. Haba algo tan ... slido y ordinario en su visitante nocturno. En comparacin con el minotauro en la cocina, era casi aburrido.

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Qu pasa si -lo-que-sea-que-sea- est jugando un juego contigo? Tratando de convencerte de que es inocente, para que te olvides de que est ah? Pero, de qu servira eso? Viviendo en el bosque como yo lo hago, he escuchado algunas historias horribles, dijo Tordis con certeza solemne. No sabes lo que esta criatura puede hacerte. No me siento amenazada, lass argument. Tordis se limit a sacudir la cabeza. Eso no importa. Debes mirar a esta criatura con buena luz, para asegurarte de que no es un monstruo horrible. Pero yo te dije: Nunca puedo encontrar velas en la noche, y el fuego se apaga. Tordis toc sus labios, luego se acerc a un candelabro en la cmoda. Lass no haba consumido ninguna de esas velas particulares porque eran el tipo de hierbas perfumadas que la haca estornudar. Su hermana tom un pequeo par de tijeras del bolsillo de su delantal y le cort la parte superior a una. Le entreg el taln a lass junto con una caja de cerillas que sac de otro bolsillo. Toma esto y mira a ese monstruo que comparte tu cama, Tordis le aconsej. Nuestro sacerdote dice que una vela hecha en un hogar cristiano puede desterrar cualquier ilusin. Es la nica manera con la que puedes estar segura de que ests a salvo. Y si no lo estoy? Lass sinti un hilillo helado correr por la espalda. Haz lo que te parezca mejor; encirrate lejos en la noche, o escapa del palacio y vuelve a casa. Tordis dej la cajita y la corta vela en las manos de lass. Tenlo siempre contigo. Promteme. Est bien, lo har, dijo lass, ms para tranquilizar a Tordis que otra cosa. Tom los elementos ofrecidos y los meti en el corpio de su vestido mientras Tordis observaba. Las hierbas en la vela le hicieron cosquillas en la nariz, y le picaba donde tocaba su piel. Se limpi los dedos a escondidas en uno de sus cambios mientras empacaba las ltimas cosas. Voy a ir a ver si padre est despierto todava, dijo, bordeando alrededor de la cama. Ahora se arrepenta de haber dicho algo. Preocupada, lass fue a pasar las ltimas preciosas horas con su padre.

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No poda concentrarse en la novela que se apresuraron a terminar, y se encontr con que la vela picaba an peor ya que su piel calentaba la cera. En el momento en que se despidi de su familia estaba de mal humor, cansada, y rompa en una erupcin. Vamos a volver al palacio para que pueda tomar un bao, le gru a Rollo, mientras esperaban en el pequeo bosquecillo de rboles fuera de la ciudad. Askel y Torst haban conducido hasta all, pero ella haba hecho que se fueran, sabiendo que el isbjrn se sentira cohibido por sus hermanos. Viniste, el isbjrn dijo, saliendo de los rboles como si hubiera sido convocado por sus pensamientos. A pesar de su erupcin y su mal humor, su estmago se agit cuando vio al oso, y no poda dejar de liberar una sonrisa que se plasmaba a travs de su cara. Por supuesto, dijo. Te di mi palabra! Y escalo sobre su espalda sin ser invitada, pateando sus costillas con sus talones, como si fuera un caballo. Vamos. Ella se frot el pecho, deseando que dejara de picar. El oso gru algo que podra haber sido una risa o una queja, y ech a correr. Rollo lleg despus, con la lengua fuera en la anticipacin. Iban a casa.

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e vuelta en el palacio, las cosas pronto se ajustaron a su antigua

rutina. Lass lea y trataba de aprender la lengua troll. Ella y el isbjrn coman juntos y hablaban, y a veces ella montaba en su espalda mientras corran con Rollo por la llanura nevada. Cada vez que pensaba que el oso o uno de los criados estaban con la guardia baja, soltaba alguna pregunta y trataba de sorprenderlos para que contestaran. No hizo muchos progresos, sin embargo. Los sirvientes y el isbjrn estaban acostumbrados a sus preguntas sorpresa, y se quedaban en silencio sobre el tema de los trolls o el encantamiento. Pero no todo estaba de la forma en que sola ser. Saba que haba trastornado a Erasmus con sus preguntas, pero tena la esperanza de que con el tiempo iba a librarse de sus temores y la atendera otra vez. Fiona era apenas una compaera alegre, y lass saba que Rollo extraaba a Erasmus tambin. Sra. Grey? El ama de llaves estaba doblando ropa en un extremo de la larga mesa de la cocina. Dnde est Erasmus? He vuelto de mi visita hace ms de un mes, y sin embargo no lo he visto. Est enojado conmigo? Las fuertes, manos de piel gris del ama de llaves, se cerraron en la servilleta que estaba doblando, arrugndolo en una bola pequea. Sus ojos de piedra se cerraron, y ella respir pesadamente por la nariz. Esto les hizo dar una llamarada, teniendo la cara de la grgola as era francamente horrible. Lass se ech hacia atrs. Sra. Grey? Las salamandras pararon de corretear por el fuego de la cocina. Garth dej caer el cuchillo que haba estado afilando y se tambale fuera de la cocina con un juramento murmurado. Las manos de la Sra. Grey se aflojaron. Sus uas haban atravesado el lino fino de la servilleta. Ella lo alis, examin los agujeros, y luego lo arroj al fuego, donde una de las salamandras lo convirti en cenizas con una rfaga de aire. El ama de llaves flexion las alas grises que siempre estaban dobladas contra su espalda, algo que lass nunca la haba visto hacer. Cuando se haban asentado de nuevo, la Sra. Grey mir a lass y le dijo: Erasmus ya no est aqu. Dnde est?

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l ya no est aqu, dijo otra vez la Sra. Grey. Se aclar la garganta, fue un sonido como de rocas que caen en un barril. Tal vez no debera pasar tanto tiempo en la cocina con el personal, mi seora. No es correcto. Sabiendo que estaba siendo despedida, lass se puso de pie y sali de la cocina. Subi y encontr a Rollo situado en frente de la chimenea en el gran saln. Mir a la talla en la repisa de la chimenea, pero la haba ledo tantas veces que era un borrn. Pinch en las costillas de Rollo con la punta del pie y luego se dirigi a sus habitaciones y comprob el cuaderno en blanco para ver si haba alguna noticia, pero nadie haba escrito ese da. Hans Peter no haba escrito nada desde que regres. Bueno, voy a hacerlo escribir, se quej. Sentada en la mesa de hielo elegante y pequea, lass tom su pluma. Escribi una nota en la parte superior de la pgina, pidiendo disculpas a Jorunn porque lo que segua era para los ojos de Hans Peter solamente. Luego describi las palabras de la Sra. Grey, su repentina agitacin, el silencio de las salamandras, y la salida abrupta del minotauro. S que Erasmus estaba aqu cuando tu lo estuviste, lo mismo que los dems, ella escribi. Sabes dnde Erasmus podra haberse ido? No creo que volviera a su casa. Pero huir? Estoy preocupada por l Firm la pgina con el broche de oro y cerr el cuaderno. Sintindose mucho mejor, entr en el vestuario y sac un vestido verde que quera volver a usar. Nunca se haba preocupado mucho por la ropa antes, ya que realmente nunca tuvo algo que llamar suyo. Pero ahora que tena un sinfn de hermosos vestidos, se estaba convirtiendo en una vanidosa. Levant el vestido para que Rollo viera. Quien usaba estos, era alarmantemente alta, no te parece? Cuando tuvo el vestido lo suficientemente alto como para que la falda no se arrastrara por el suelo, el corpio estaba por encima de su cabeza. Alarmante alta, dijo de nuevo, congelndose. Rica. Vanidosa. Dej caer la bata como si la hubiera quemado. El corpio, pesado con bordados de oro, aterriz en la cabeza de Rollo, y l grit. Por qu hiciste eso? Saliendo de debajo de la tnica, el lobo se sacudi. Es el vestido de un troll. Ella se mir en el espejo grande, vea ahora la plida bata azul que llevaba, con una luz completamente nueva. Todos son vestidos de troll. Dirigi a Rollo una mirada acusadora. Esto tiene el olor?

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Er. Bueno. Tambin tienen un olor a flores, por esas pequeas bolsas de ptalos secos que cuelgan en el armario, le dijo con dulzura. Luego agreg: Con un poco de toque de carne podrida. Agrrr.. Lass rompi el cordn de su vestido azul en su prisa por salirse de l. Se desprendi de su cambio y corri hacia el bao para llenar la baera con agua tan caliente como pudiera soportar. Se frot a s misma y se puso de pie en medio de los vestuarios, envuelta en una toalla, mirando a las puertas de todos los armarios. Al final, con un suspiro, se puso uno de sus viejos suteres desiguales y la falda muy remendada. Hueles mejor, dijo Rollo, empujando su mano de una manera consoladora. Al igual que tu viejo yo. Eso es bueno, por lo menos. An as, me gustara que hubiera algo de ropa aqu que no hubiera sido usada por un troll. Tiene que haber algo que perteneca a un selkie o un fauno o lo que sea! Comenz a sacar los vestidos de los armarios, apilndolos en el suelo en medio de la habitacin. Hizo una cuidadosa pila de sus propias cosas: la parka de Hans Peter y sus botas, su otro suter, falda y los pantalones. Uno de los trajes de troll qued atrapado en algo cuando lo sac del armario, y se rompi. Maldiciendo, lass meti la mano y palp, y sinti un fuerte bloque de hielo suelto en el fondo. Levant un lado y se encontr un paquete metido en un espacio escondido entre el armario y la pared. Era una mochila no muy diferente de la que la Sra. Grey le haba dado a lass. En el interior se encontr un cambio de ropa con mangas largas y llenas de bordados con flores, una falda de lana oscura y un chaleco rojo, y un par de zapatos de cuero desgastadas. Todas las cosas eran suaves, de buena calidad, pero no caras. Lo que horrorizaba a lass, era que obviamente haban pertenecido a una chica de aproximadamente el mismo tamao que ella. Dnde se haba ido la duea de la ropa? Debajo de la ropa de diario estaba lo peor de todo. Envuelto en muselina estaba un bunad 6 de boda que nunca haba sido usado. Era precioso, pero de una manera muy diferente a las faldas de terciopelo pesadas y corpios con incrustaciones de perlas de los trajes de troll. La falda del bunad era de lana negra, con un profundo borde de bordados en franjas de color rojo y azul y verde y amarillo. El chaleco rojo tena botones de plata en la parte delantera y la blusa blanca de la tela era tan fina como una gasa. Incluso haba un par de aretes de plata, y un broche circular con

Bunad: Traje tpico Noruego

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medallones colgando. Haba medias blancas y un par de zapatos de hebillas negras que estaban demasiado rgidos como para haber sido siquiera usado. Lass se sent en el suelo, en medio del vestuario y llor sobre esos zapatos. Alguna otra nia haba venido aqu, a este fro palacio de hielo, esperando ser una novia. Pero, qu haba pasado con ella? Haba muerto? Habra tratado de escapar a travs de la llanura de nieve? O languideci tanto por su familia que se consumi? O tal vez desapareci un da, como Erasmus. Recogiendo el chaleco de diario, lass vio que haba un solo cabello largo que se aferra a la parte posterior de la lana. Era tan plido que era casi blanco, pero cuando ella lo sostuvo a la luz, captur destellos de oro. Enroll el cabello cuidadosamente alrededor de uno de los botones del bunad de boda, de modo que no se perdiera. Sus sollozos se desvanecieron en un hipo, y Rollo le lami las lgrimas de la cara. Es slo un poco de ropa, dijo, confundido. No lo entiendes? Alguna otra chica fue trada aqu, y se fue sin sus cosas. Eso significa que ella esta ... muerta ... o algo as. Un flujo de lgrimas corran por sus mejillas. Creo que ... que debe haber sido la Tova de Hans Peter. Rollo oli la ropa. Neg con la cabeza sobre el bunad, era demasiado nuevo para oler algo que no fuera lana y tal vez el olor persistente de las manos que lo haban hecho. l resopl sobre la ropa de diario ms a fondo. Era humana, inform. Y limpia, muy limpia. Le gustaban las fresas y los libros. Y Hans Peter. Y no muri en esta ropa. Ests seguro? Rollo olfate el cambio de nuevo y luego asinti con la cabeza. Huelen a isbjrn, pero no a nuestro isbjrn. Y tambin huele a Hans Peter. O al menos esto lo hace... olfateado el cambio, dbilmente . Lass tom el cambio y le dio un buen olfateo, pero no poda oler nada. Bueno, ella ola a flores secas del armario, y el cuero de la mochila. Pero no las fresas, o libros, o Hans Peter. Tu nariz no es tan buena, Rollo le record, con slo un rastro de petulancia. Era de Tova, dijo lass con certeza. Cuando Hans Peter estuvo aqu haba una hermosa chica llamada Tova que estaba con l, y se amaban mucho. Ni siquiera yo podra oler todo eso, dijo Rollo.

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Pero puedo sentirlo, insisti lass. Creo que ella fue quien bord las piezas azules en la parka de Hans Peter. Las cintas rojas son una especie de encantamiento, y Tova cambi eso. Me pregunto qu pas con ella, y su isbjrn, termin, con una ltima lgrima que se desliz por su mejilla. Su isbjrn? Has dicho que ola a uno, pero no al nuestro. S..si. Pero ahora Rollo no pareca tan seguro como antes. En realidad, estos olores son bastante confusos. Una aspiracin y es un isbjrn, al siguiente es Hans Peter. Hay un tufillo a troll, tambin. Lo hay? De nuevo levant el cambio a su nariz, pero de nuevo el olor se le escapaba. Qu quieres decir? Las manos le temblaban un poco. Qu queran los trolls con ella? Qu es lo que quieren con...? Empez a decir conmigo, pero lo cambi en el ltimo momento, sin poder siquiera expresar su miedo. Con mi isbjrn? No lo s, declar Rollo, pero creo que deberamos seguir el consejo de Hans Peter. Esperar, tener cuidado, y volver a casa. Pero no quieres ayudar? No creo que podamos ayudar, respondi Rollo. Creo que slo podemos empeorar las cosas. Y cuando este ao termine, quiz Hans Peter nos dir lo que pas con l. Y esta chica. Toc con el hocico el bunad. Creo que su madre le ayud a coserlo, agreg. Volvi la cabeza a un lado, y estornud. Alguien a quien le gusta el agua de rosas y patatas recin peladas, hizo las costuras en esa falda.

Lass se qued un largo rato en el desorden de su habitacin, preguntndose por todo lo que ella y Rollo haba descubierto. Cuando lleg la hora de la cena, mientras empacaba las cosas de Tova perfectamente en la mochila y las puso en el primer armario con su propia ropa. Ella dej los vestidos de trolls donde los haba arrojado. El isbjrn pareci sorprendido cuando la vio con su ropa vieja. Pareci incluso desgastado, a la luz de la lmpara sobre la mesa del comedor, pero no dijo nada. Hizo conversacin lo mejor que pudo, y lass respondi con monoslabos. Las palabras de Rollo sobre que ellos slo empeoraran las cosas se cerna sobre ella, y no intent arrancarle ninguna informacin sobre el encantamiento al oso esa noche. Rendida, se fue a la cama temprano. Cuando el joven lleg con ella a la media noche, rod cerca de l como si estuviera teniendo un sueo. Cuando pensaba que estaba dormido, lo oli. Ola a jabn. Dese de nuevo tener la nariz sensible de Rollo, o al menos que se despertara una vez que llegara su

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visitante. Pero no tena la nariz de un lobo, y Rollo ni siquiera estaba en el cuarto, por lo que se dio por vencida. No ola a troll, o incluso a patatas.

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l da siguiente, lass estaba sentada en la biblioteca tomando notas

cuando la Sra. Grey entr a sacar el polvo. Recordando cmo haba obtenido del ama de llaves voluntariamente la informacin de que era de Francia, la ltima vez, lass se prepar para hacer otra pregunta. El nico problema era decidir cul. Su peticin de informacin a Hans Peter el da anterior haba sido recompensada slo con el breve mensaje: Ten cuidado. No preguntes Ella haba mencionado la ropa que haba hallado del isbjrn, pero no tena ni idea de a quin pertenecan. Entonces abri la boca para decir algo acerca de su visitante nocturno. El extrao visitante que ola a jabn y lino, que roncaba, pero nunca hablaba, y sin duda deba ser conocido por los sirvientes. Mi seora? La boca de lass se cerr y luego volvi a abrirse con sorpresa cuando la Sra. Grey habl primero. S? Erasmus est muerto. Qu? Lass se puso en pie, tirando sus libros en el suelo. Su codo golpe el tintero sobre la mesa al lado de su silla y cay a la alfombra, derramando tinta negra como la sangre a travs del estampado de flores. Dijo demasiado y ahora est muerto, dijo la Sra. Grey. Retorca plumero en las manos, vertiendo plumas por toda la alfombra arruinada. Su rostro era una horrible mueca de dolor. Yo no debera decir nada, tampoco, pero Erasmus era un buen amigo para m. Usted no tiene la culpa: l lo saba bien. Pero nunca hemos tenido una de ustedes que pudiera entendernos antes. Cmo lo descubri ella? La grgola resopl y toc la cinta en su garganta. Siento angustiarla, mi seora. Pero quera que lo supiera. Sus alas de murcilagos aleteaban miserablemente. Me gustara tener lgrimas para llorar por l, pero los mi tipo no las tienen. Entonces ella huy, dejando caer su destrozado plumero en el charco de la tinta. La muchacha volvi a sentarse en su silla. Observ el charco de tinta que se filtraba en la alfombra. Su diccionario troll estaba en el borde del charco, en realidad, estaba en el charco ahora, pero no le import. Erasmus haba

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muerto. Debido a que ella le haba hecho preguntas. Y l haba respondido. l tena 600 aos. Haba tenido. Pero ahora estaba muerto. Ella se lo haba llevado. La princesa troll, dijo lass. Entonces comenz a llorar. Una vez que empez no poda parar, y cuando la encontr Rollo unos minutos ms tarde, estaba en el suelo en un charco de tinta, con los ojos hinchados y sorbiendo por la nariz, llorando y golpeando sus puos en el cojn de la silla. Ests bien? Rollo salt todo el lo negro, empujando su nariz en los hombros y los brazos de la joven, todo lo que poda alcanzar sin meter sus patas limpias en el lo negro. Qu pasa? Erasmus ha muerto! Est muerto, est muerto, est muerto! Porque l me hablaba, ella lo mat! Lass grit y golpe el cojn con mayor ferocidad. Quin lo mat? El pelaje del lobo se eriz. Ella lo hizo, ella lo hizo, esa troll, esa troll ... ahgg! Lass tom el tintero cado, ahora casi vaco, y lo arroj por la ventana. Se estrell contra el hielo, dejando una telaraa de grietas antes de caer al suelo con un golpe seco. Rollo respir profundamente en el cabello de su ama y luego se dio la vuelta y sali corriendo de la habitacin. Lass pens que finalmente haba ahuyentado a su ltimo amigo, y comenz a llorar an ms fuerte. Hans Peter no estaba hablando con ella, Erasmus haba muerto; Rollo la haba abandonado. Quin quedaba? Las patas del gran isbjrn blanco eran tan grandes y suaves que no hicieron ningn ruido al entrar en la habitacin. Dio un paso a la derecha en la mancha de tinta y puso su enorme cabeza en la parte superior de la de lass. El ruido bajo de su voz vibraba en su crneo. Lo siento. Voy a matarla, hip lass. A quin? Sabes a quin. La princesa troll, la que mat a la Narella de Erasmus. Y ahora a Erasmus. La matar. Ella pas las uas por el cojn de la silla, enganchando el bordado fino de seda. Otro rumor sali de lo profundo de la garganta del oso. l se ech hacia atrs y lass se apoy en su clido y peludo torso. A pesar de que haba pensado que sus lgrimas se haban secado, una nueva ola se apoder de ella, y llor en la suave piel del oso por un largo tiempo.

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Mejor? l esper hasta que el ltimo sollozo se desvaneciera y ella sac un pauelo de su bolsillo para limpiar su cara. Supongo. Todava quiero matarla. El oso gru. Sacudi los huesos del lass e hizo a Rollo gemir. Ni siquiera deberas saber que existe, el oso advirti a lass. No hables de ella de nuevo. No hagas preguntas, no la amenaces. Pronto el ao se acabar. Eso es lo que Hans Peter dice, lass rompi, apartndose del abrazo del oso. Espera y ten cuidado, no hagas nada, slo espera y luego vuelve a casa. Bueno, no puedo! Erasmus era amable conmigo, y ahora est muerto. Hacer ms preguntas no lo traer de vuelta. Slo puede empeorar las cosas, advirti el isbjrn. Cmo pueden las cosas ser peor? Rabi lass. Dio zancadas por la biblioteca, arrancando libros de los estantes y tirndolos al suelo. La vida de mi hermano est en ruinas. Erasmus est muerto. Todos los sirvientes, sus vidas fueron arruinadas por ella. Tu vida, mi vida. La chica cuyo Bunad encontr, ella probablemente este muerta, tambin! Tiene que haber alguna manera de luchar contra ella. No, no hay manera. Slo podemos esperar y ver, y tener esperanza. El oso haba estado observando su perorata con una expresin incmoda. Qu significa eso? No lo puedo decir, dijo. Ella se volvi hacia l. T! Lo seal con un dedo tembloroso en su ancho rostro blanco. Tienes miedo de ella! Por supuesto que s, grit, ponindose de pie. Sabes lo que ella...? Sus palabras se cortaron abruptamente. Se qued all, en silencio, por un momento, y luego gru con frustracin. No puedo... si tuvieras algn sentido, tendras miedo de ella, tambin! Se acerc hasta quedar cara a cara con lass. A cuatro patas, era tan alto como lass de pie. Cranme: las cosas pueden ser mucho, mucho peor. Ella puede hacer que te arrepientas de haber nacido. Y luego se fue. La joven sac un globo terrqueo con incrustaciones de piedras preciosas de una mesa y lo arroj por la ventana ya agrietada. El panel de hielo hizo un sonido chirriante, ya que se rompi, y el mundo se precipit a travs del aire como una estrella fugaz, para romper el hielo irregular, al pie de los muros del palacio. Al da siguiente, las salamandras le dijeron entre lgrimas a lass que la Sra. Grey haba desaparecido. Ella haba llegado en la noche y se la haba llevado lejos. Lass no dej sus habitaciones por dos semanas.

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espus de que la Sra. Grey fuera tomada, la joven hizo lo que su

hermano y el isbjrn haba declarado. Dej de hacer preguntas. Ella dej de mendigar informacin a Hans Peter. Despus de haber sido rechazada por su madre al nacer, lass no estaba tan asustada por la amenaza de que se arrepentira de haber nacido. Pero estaba enferma al pensar que tanto Erasmus como la Sra. Grey haban sufrido por su culpa. Sin embargo, lass no poda sentarse all, da tras da, inactiva. Pregunt a Fiona si podran tener alguna nueva tela para coser ropa para ella. Se neg a usar los vestidos de troll, y haba arruinado su mejor falda al quedarse de rodillas en el charco de tinta. La ropa de Tova (pues haba decidido que eran de Tova) le quedaran con alguna pequea modificacin, pero de alguna manera pareca un sacrilegio. Fiona asinti con la cabeza, y al da siguiente la sala estaba llena de rollos de seda y terciopelo, lino fino, y carretes de hilo de seda. Con una risa autocrtica, lass se oblig a hacer la clase de ropa a la que estaba acostumbrada, y no el tipo que haba estado usando. Fiona quit los vestidos de troll, y el armario se lleno lentamente con largas faldas acampanadas, chalecos ajustados, y los cambios con las mangas recogidas, como cualquier granjera del Norte podra llevar. No es como si las granjeras del Norte hubieran usado alguna vez faldas de terciopelo azul y chalecos de pavo real verde satinado. La costura mantena las manos del lass ocupadas, e incluso la boca. Cuando cosa, frunca los labios, o se los morda o sacaba la lengua. Sus hermanos siempre se haban burlado de ella por esto, pero no importaba cuanto lo trataba, no poda romper el hbito. Decidi que era una buena cosa, ahora, ya que le impeda hacer preguntas. Pero su rabia hacia la Princesa troll, hizo que sus dedos se tensaran o que se movieran demasiado rpido. Cort la tela con un abandono imprudente y furiosa arroj grandes trozos de tela en el fuego cuando no pudo conseguir las costuras rectas. Una vez que se hizo con el nuevo vestuario, encontr con que su resolucin de no hacer preguntas menguaba. El problema era que los sirvientes la evitaban ahora, y lo mismo el isbjrn, a excepcin de la hora de cenar. Incluso las salamandras, los pequeos cocineros habladores que haban amenizado sus

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primeros das en el palacio, eran monosilbicas cuando visitaba las cocinas. Lass haba buscado desde la parte superior a la inferior del palacio ya. Pero ahora lo hizo de nuevo, decidida a recopilar informacin sin poner en peligro a nadie. Revolvi las extraas habitaciones del derecho al revs, hurgando en los montones de peines de cardado, mantequilla, y a travs de husos 7, ruecas y telares. Ella incluso se las arregl para empujar sobre cada yunque en una habitacin llena de herramientas para trabajar metales, para ver si haba algo escrito o tallado por debajo, pero no haba nada. Pregunt al isbjrn sobre las habitaciones llenas de herramientas de uso domstico. No crea que pudiera daar, slo preguntar por qu haba una habitacin en un palacio lleno de mantequilla vieja en bidones. Sacudi la cabeza, igualmente perplejo, y le dijo que haba algo acerca de las herramientas que les atraa a ellos. No necesito decir a quien se refera con "ellos". Lass lo saba: trolls. El silencio, la regla nunca escrita de este extrao reino de hielo estril. Es como una cuchara de Rolf Simonson, dijo Rollo, levantando la vista de su cena. Lass y el isbjrn intercambiaron miradas confusas. Las cucharas de plata francesas de Rolf Simonson, explic Rollo. Te acuerdas: estaban en la repisa de la chimenea, y todo el mundo las admiraba, pero en realidad nadie comi con ellas, porque eran extranjeras. Oh, por supuesto!, Lass asinti con la cabeza. Uno de sus hijos cambi dos renos por ellas, en Christiania. Eran muy elegantes. Arrug la nariz y mir la cuchara con la que estaba comiendo. Aunque no tan buenas como esta. Hmm, retumb el isbjrn. Tal vez Rollo este en lo cierto. Tal vez estas cosas les atraen porque son extranjeras. Fiona la selkie estaba sirviendo la cena durante este debate. Ella mir fijamente desde el oso a la chica mientras hablaban y se encogi cuando el oso habl de "ellos". Lass nunca haba visto a la alta, orgullosa mujer, temblar antes. Mientras lleva la bandeja de la cena, lo hizo torpemente con una sola mano; su otra mano se curv en una extraa seal que presion a su lado, como para alejar los malos espritus. Tanto el oso como lass observaron esto, pero no dijeron nada al respecto. Era casi embarazoso ver a Fiona comportarse de tal manera. A la maana siguiente, lass se despert al amanecer para encontrar a Fiona que se cerna sobre ella. La selkie hizo una mueca y frunci el ceo en la
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Huso: es un objeto que sirve para hilar fibras textiles. En su forma ms simple es un trozo de madera largo y redondeado, que se aguza en sus extremos y que en uno de ellos, normalmente el inferior, lleva una pieza redonda de contrapeso y tope, llamada malacate, nuez, tortera o volante.

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luz de la maana plida. Lass dio un grito y cay al otro lado de la cama. Su compaero la noche se haba ido, pero la cama estaba todava caliente donde haba yacido. Qu pasa? Ms muecas y fruncimiento del ceo de la selkie. Oh, slo habla, dijo lass con impaciencia, recuperndose de su sorpresa. Yo no anhelo tu belleza ni quiero casarme contigo. Qu demonios ests haciendo? Como si estuviera convocando todas sus fuerzas, la selkie se irgui en toda su estatura, abri la boca, y luego dej escapar todo su aliento en una rfaga. Aspirando y exhalando, por fin habl. Usted nia tonta, le espet. Qu crees que ests jugando? Quieres matarnos a todos? Slo estoy tratando de ayudar Pero no nos est ayudando! Ninguno de ustedes alguna vez ha ayudado! Ustedes atizan sus pequeas narices en cosas que no les conciernen, o lloran y gimen alrededor, pero nunca ayuda! Entonces todo explota en sus caritas sonrosadas y huyen a casa y los amos se ven obligados a irse con ella. Te refieres a la princesa troll? Y quines son los amos? Los Isbjrn? La selkie dio un grito de rabia. Deja de hacer preguntas! Cuntos de nosotros tenemos que morir para satisfacer tu estpida curiosidad? Todo lo que tienes que hacer es esperar a que pase el ao.... Es eso mucho pedir? S! Grit la muchacha. Es demasiado! Su estallido sorprendi a Fiona dejndola en silencio una vez ms. No eres una prisionera aqu? No quieres que alguien te libere? No me puedes ayudar! Slo eres una tonta nia humana. Pero quiero intentarlo! Aplaudiendo con sus manos en sus odos, Fiona neg con la cabeza y se fue de la habitacin, cerrando la puerta detrs de ella. Cuando Rollo lleg con cautela a la habitacin despus de la salida dramtica de la selkie, se encontr con su ama golpeando una almohada ferozmente. Se fue y trajo al isbjrn de nuevo, que gru sobre las duras palabras de Fiona y le dio unas palmaditas a lass en la espalda. Al da siguiente, el minotauro, Garth, trajo la bandeja del desayuno a lass. Lass lo mir con curiosidad, dio los buenos das, y recibi un gruido como respuesta. Baj a la cocina despus de vestirse y pregunt a las salamandras si haba algo nuevo con el personal. Ellas no le respondieron. Tampoco el brownie y el duendecillo se encontraban en la despensa. Ninguno de ellos la miraba a los ojos. Ninguno de ellos quera hablar con ella.

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Se fue y se encontr con el isbjrn. Estaba en una habitacin llena de agujas de tejer y telares pequeos para cinturones. Tena en la mano un telar de cinta frente a una ventana y entrecerraba los ojos en el. Cuando vio a lass, lo solt con estrpito. Fiona se ha ido, dijo, confirmando los temores de lass. Pero por qu? Ella apret los puos y los agit hacia l. Ella me grit, pero eso fue todo! Fue eso tan terrible? Por qu lo hiciste ... ? No haba pensado en ello hasta que las palabras salieron de su boca, pero cuando estallaron en el aire se dio cuenta de lo que realmente le estaba molestando. Nadie aparte del isbjrn poda saber que Fiona le haba gritado, a no ser que Fiona les hubiera contado a los otros sirvientes. El oso se haba enfadado con Fiona por herir los sentimientos de lass, pero Fiona no le haba dicho nada que la pudiera ponerla en problemas con la princesa troll, por lo que lass poda decir. Entonces Fue el isbjrn quien le dijo a la princesa troll lo que la selkie haba hecho? Ella estaba bajo rdenes de no hablar contigo, rugi el oso. No eran mis rdenes, tampoco. Ni dije ni una palabra acerca de sus gritos. Entonces, quin? Garth? Nada sucede dentro de estos muros sin que ella lo sepa. Lo siento. En verdad lo siento. Me gustaba Fiona y sus ceos fruncidos. Me gustaba Erasmus y la Sra. Grey, tambin, sorbi lass. Para su disgusto, estaba llorando. Se senta como si todo lo que haca ltimamente era llorar o coser. A veces ambas cosas. A mi tambin. Ellos se sentaron juntos durante un rato en silencio. Entonces ambos bajaron a la cocina. Las salamandras no hablaban, pero s les dieron torta y sidra. Garth y los otros entraron, y todos levantaron una copa en un brindis sin palabras para Fiona, la Sra. Grey y Erasmus. Esa noche Rollo sali y llor a su manera, aullando a la luna durante horas. Lass yaci en su cama y escuch los sonidos apagados de sus aullidos que venan a travs de la ventana de paneles de hielo.

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ass no le cont a Hans Peter lo que haba sucedido. Sus respuestas a

las cartas en el libro blanco eran siempre lacnicas, y lass sinti que estaba enfadado con ella por ser tan curiosa y poner en peligro a los sirvientes. Se enter de que su padre estaba bien, y ahora poda caminar con la ayuda de una muleta. El mdico del rey haba recomendado un ligero ejercicio de la pierna lesionada y el brazo, para fortalecerlos. Y luego haba una carta enigmtica de Tordis. Bueno, era desconcertante para Jorunn, por lo menos. Inform a lass a travs del libro de magia que Tordis quera saber, con urgencia, si lass haba hecho lo que haba pedido y si utiliz ya-sabes-qu, para mirar a ya-sabesquin. Estoy completamente perdida, Jorunn escribi. Pero Tordis dijo que entenderas. Ella quiere saberlo de inmediato. Tan pronto como me respondas, tengo que escribirle a ella Pero lass no escribi de inmediato. Ella no haba hecho lo que le pidi Tordis. Todava tena el pequeo cabo de vela y las cerrillas. La vela le haba dado una erupcin cutnea e hizo que le picara la nariz, y se haba pegado la vela y los fsforos en una de las bolsas que llevaba bajo sus ropas. Supona que poda utilizarlo en cualquier momento, pero por qu? Tordis estaba convencida de que ella estaba en la cama con un monstruo, pero lass no estaba tan segura. Era cierto, que cuando haba pedido a Rollo oler el cabello que haba encontrado, dijo que tena a un toque de troll. Pero tambin haba olido a oso y hombre, as que era difcil decir que el olor era el ms preciso. Ella ola un poco como el oso, ltimamente. Y su visitante nocturno se senta como un ser humano. Lo haba tocado, le dio una patada, y rod contra l por accidente mientras dorma. Pens que se dara cuenta si fuera una horrible bestia. Despus del almuerzo, tom la decisin de mentir. Sac el librito y le escribi a Jorunn: Enva Tordis un s, y que todo est bien Entonces, lass pens, que eso debera calmar a su hermana por un tiempo. Pero la culpa comenz a roer en ella. Estaba mintiendo a Tordis. Y tal vez su hermana tena razn. Slo porque la espalda de ella en la oscuridad

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sintiera que la espalda de l pareciera ser de un hombre humano, no quera decir que realmente lo fuera. Y junto con la magia que le impeda encontrar las velas o salir de la habitacin en la noche, tal vez haba un encantamiento que le haca sentirlo humano, cuando en realidad era ... Un troll, susurr en voz alta. Tan pronto como la idea entr en su cabeza, no se fue ms. Este era un palacio troll. Todo el mundo que se criaba en el norte, saba que los trolls tenan magia, magia terrible, y jugaban con la vida de otras criaturas como si fueran muecos. Despus de lo que le haba pasado a Erasmus y a los otros, ella lo saba tan bien como cualquiera. Cmo poda haber sido tan estpida? Por lo que saba, ella podra estar acostada junto a la misma princesa troll! Tal vez la sensacin de que estaba acostada con un hombre humano joven estaba all para tranquilizarla, mientras que la princesa haca ... qu? Aspiraba su alma lentamente en el transcurso de un ao? Hacindose joven por la edad de lass? Lass tena un nombre, pero nunca haba sido bautizada, cunta proteccin su nombre realmente le ofreca? Corri a su habitacin y estudi su rostro en el espejo de all, pero no poda ver ninguna diferencia. Bueno, eso no era del todo cierto. Pareca un poco vieja, pero probablemente slo era de haber viajado tan lejos y visto tanto. Su rostro se haba redondeado, pero eso era gracias a las buenas comidas. Bueno, no es eso, dijo en voz alta. Qu ests haciendo? Rollo entr en el vestuario. Slo pens que ... Dej la frase. Rollo slo se molestara por sus sospechas de que un troll comparta su cama. l quera protegerla, pero no haba manera de que pudiera hacerlo. A la medianoche cada noche, un sueo profundo se apoderaba de l, que duraba hasta el amanecer. Incluso cuando se qued dormido en su cama, su visitante lo levant y lo puso en el fuego de la sala de estar. Ella sospechaba que su visitante esconda las velas antes de subirse a la cama, pero era tan tranquilo que era difcil de decirlo. Pens que tena una cana, dijo lass. Pero era slo un truco de la luz. Hmmph. Vanidad, fue el comentario de Rollo.

En el momento en que salieron al encuentro del oso para la cena esa noche, lass haba tomado una decisin. No poda seguir durmiendo al lado de alguien -o algo- que nunca haba visto. Saba que sera arriesgado, por lo que deba estar preparada. Despus de la cena, llen sus bolsillos secretos a reventar con perlas y rubes y bobinas de hilo de alambre de oro. Empac su diccionario troll y ropa en la mochila que la Sra. Grey le haban dado. Le rog comida a las salamandras y le dieron pan, carne seca, queso y manzanas. En el ltimo

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momento, se adjunt la mochila de Tova a su propia mochila con pauelos de seda. Dej el paquete incmodo en la alfombra donde Rollo dorma y le dijo que mantuviera un ojo en l. Por qu? Nada de tu inters, lobo. Ella puso la vela y las cerillas debajo de la almohada, y luego se limpi los dientes y se meti en la cama. Se haba preocupado de quedarse dormida y no despertar hasta despus de que su visitante hubiera desaparecido, pero eso no fue un problema. Ella yaca, rgida como una tabla, mientras que sus pensamientos le gritaban: corre, escndete, corre, escndete! Se dijo una y otra vez que lo haba hecho durante meses, que poda hacerlo una noche ms. El recuerdo de todas aquellas noches pasadas cuajaba su estmago. No poda seguir as. Lo mirara, y luego por la maana, tan pronto como l? ... ella? ... eso? ... se fuera, tomara la mochila y a Rollo y correra de vuelta a casa. Era posible que fuera a morir en el bosque o en alguna parte de la llanura de nieve, pero sera mejor que tener su vida minada por un troll. En el momento en que la criatura se meti en la cama, ella estaba vibrando como una cuerda de violn. Cuando el peso de su husped durante la noche golpe el colchn, casi salt. En cambio, se agarr al borde de la manta y se concentr en respirar profundamente. Esto la tranquiliz un poco, y fue capaz de mantener la pretensin de sueo hasta que oy un suave ronquido de su compaero. Cont hasta cincuenta, slo para asegurarse de que no estuviera tambin fingiendo dormir, y entonces sac la vela y los fsforos de debajo de la almohada y se desliz fuera de la cama. Haba cortinas de seda gruesa alrededor de la cama, y se qued fuera de estas, cont hasta veinte para asegurarse de que no haba despertado a lo que fuera. Sus dedos temblaban tanto que le tom tres intentos, antes de poder llegar a encender la mecha. Entonces, ahuecando la mano libre con cuidado alrededor de la llama, se desliz por la cama. Mordindose los labios, lass abri las cortinas y se apoy en la cama para ver lo que se haba acostado a su lado todos estos meses. Un hombre. Un hombre joven y guapo. El pelo oscuro, una fina nariz recta, pestaas largas se abanicaban en una mejilla suave. Pareca ms viejo que lass por unos pocos aos, tal vez tena 20, 21. Llevaba un camisn de lino, y el cuello estaba abierto revelando la visin de un pecho liso, musculoso. Lass se inclin sobre l, estudiando los rasgos de su cara, pero no pudo ver ningn defecto, ni rastro de naturaleza monstruosa. Y entonces. Y entonces la mecha encendida alcanz una

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de las hierbas aromticas que Frida pona en sus velas. La hierba crepitaba, por lo que la llama la pulveriz. Un poco de humo se acurruc en la nariz de lass. Ella estornud. Cera caliente goteaba de la vela cuando el estornudo sacudi todo su cuerpo. Cay sobre el hombro de la camiseta blanca del joven, y se despert. Sus grandes ojos se fijaron en lass. Eran violeta. Oh, no, susurr, con una expresin de horror, arrastrndose sobre su hermoso rostro. Qu has hecho? Yo slo quera ve ..er lo que er.. eras, tartamude, alejndose de la expresin de su cara. Pens que tal vez... Un ao y un da. Tenas slo que soportar un ao y un da de mi compaa. Oso en el da, hombre en la noche, al igual que tu hermano. Tova fracas tambin. Ellas siempre fallan. Y luego tenemos que irnos. l se estremeci y sus ojos se cerraron. Ir a dnde? Ella apenas poda hablar; una terrible frialdad vena encima. Con ella. Debo casarme con ella y vivir en su palacio al este del sol y al oeste de la luna. Pero no hay otra manera? No puedo ... hacer ... algo? El fro haca que su rostro y sus manos se entumecieran. Ella dej caer la vela, la llama se apag al caer, sumergiendo la habitacin en la oscuridad una vez ms. Si hubieras esperado tres meses ms, slo tres, habra sido libre , dijo el joven. Los dos seramos libres. Entonces: Ella viene! Isbjrn! Lass lo llam mientras el fro se levantaba y se la tragaba. El viento soplaba en sus odos. Se desmay.

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Tercera parte
La chica que debera haber tenido al Prncipe

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ass se despert con Rollo husmeando su cara y quejndose. Tena la

cabeza apoyada en su abultada mochila y estaba fra y acalambrada. Parpadeando el sueo de sus ojos, se sent y mir a su alrededor. Rollo? Dnde estamos? No lo s, y yo no poda despertarte durante horas, y no me atrev a dejarte, se lamentaba. Se dej caer hacia abajo hasta que su mitad superior qued en el regazo de ella, algo que no haba hecho desde que era un cachorro. Qu pas? Lo que sucedi fue que el palacio ha desaparecido, pens lass, mirando a su alrededor. Ella y su lobo estaban en lo profundo de un bosque en algn lugar. A juzgar por el espesor de los rboles, estaban lejos de la llanura de hielo. O tal vez estaban en el medio de la llanura de hielo, pero los trolls se haban llevado el palacio y lo reemplazaron con el bosque como parte de su castigo. Yo lo vi, lass dijo a Rollo. Encend una vela, y lo mir. A quin? l levant la cabeza y la mir. Ella desvi la mirada a travs de los rboles, pero en realidad no los vea. Creo que l era un prncipe. Era tan guapo. Nuestro isbjrn. Cada da era un isbjrn, y cada noche era un ser humano y se acostaba a mi lado. Si hubiera estado un ao y un da sin mirarlo, sin ser curiosa y hacer demasiadas preguntas, se habra roto el encantamiento. Pero mir, y ahora se ha ido. Rollo gimi. A dnde? A un castillo al este del sol y al oeste de la luna, dijo, recordando las palabras con tanta claridad como si hubieran sido escritas en el interior de los prpados. Para casarse con ella.

Hans Peter lo hizo as, continu despus de un largo silencio. Era un isbjrn y Tova era la chica que tuvo que dormir con l y no mirar. Pero mir tambin. Supongo que siempre miramos. Pero Hans Peter no se cas con el troll, no? No lo s. Ella se acerc a su parka, la parka de Hans Peter, que estaba a un lado de la mochila. Pero creo que Tova hizo esto, este bordado,

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para cambiar el hechizo. Ella debe haber encontrado este lugar y lo hizo, para ayudarle a escapar. Otro largo silencio. Lass tena mucho fro, sentada en la nieve en slo su ropa de cama, pero no quera moverse. Por ltimo, un escalofro le tom por sorpresa, y estornud. Le record la ltima noche, cuando estornudo, el estornudo que haba derramado la cera y despertado al prncipe. Se puso de pie y se quit de encima el cambio mojado. Rollo se puso en pie y la mir fijamente. Qu ests haciendo? Ella abri su mochila y sac una camisa limpia, una pesada falda de terciopelo y un chaleco de brocado rgido. Nos vamos a encontrarlo, declar, vistindose lo ms rpido que pudo. Lo hice, lass sigui mientras sujetaba los lazos de la parka de Hans Peter. Yo caus la muerte de Erasmus, de la Sra. Grey, y Fiona. He causado que al pobre isbjrn un sollozo la sacudi, mi isbjrn, se lo llevaran, y ahora se ver obligado a casarse con un troll. Lo hice, y voy a arreglarlo. Se limpi la nariz con la manga. Ni siquiera saba su nombre, dijo en un susurro. Debera haber preguntado su nombre. Muy bien, dijo Rollo finalmente. Hacia dnde vamos? Qu est al este del sol y al oeste de la luna? No hay nada. Si es el este del este y al oeste de oeste, debe ser norte, razon. Estaba pensando en el mundo de la biblioteca, que ella haba lanzado recientemente a travs de una ventana. La parte superior del globo era un disco blanco del palo brillante donde su lectura le haba dicho que ningn hombre viva. No habr ningn hombre, tal vez, pero puede ser que los trolls s. O al sur, intervino Rollo. Pero a los trolls no les gusta estar calientes, lass le record. Por lo tanto, debe ser el norte. Las tierras al sur son los desiertos, como el del que las salamandras vinieron. Ese pensamiento trajo otro. Las salamandras. Qu? Dnde? Rollo mir a su alrededor con confusin. No estn aqu, ella suspir. Qu pasara si todos los que estaban en el palacio de hielo estn muertos por mi culpa? Rollo dio un gemido inarticulado. Tenemos que parar esto, dijo lass. No habr ms muertes. El corazn le dio un vuelco. Y yo no quiero que tenga su cometido. Comenz a marchar. Un poco ms tarde se le ocurri la idea de que los sirvientes no seran condenados a muerte slo porque ella mir al prncipe. Tova haba mirado, y los sirvientes no haban sufrido dao. Esto la anim, y fue capaz de caminar en un ritmo ms rpido. Cuando sus piernas gritaron por la fatiga y estuvo sudando debajo de su parka, se detuvieron. Rollo se fue detrs de un conejo cuyas huellas haban visto, mientras que lass se comi un poco de

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pan y queso. Ella tom un puado de nieve limpia para saciar su sed. Cuando Rollo volvi, vindose complacido y relamindose, se fueron.

Durante un da y una noche y un da de camino, sin ver a nadie. Se encontraron con un zorro y un lobo que podra haber sido el gemelo del Rollo. Lass los llam, pero la olieron y luego salieron corriendo. Nosotros olemos a troll, dijo Rollo, sombro. No importa, dijo lass, y sigui caminando. Viajaron otro da, otra noche, y otro da. Lass se comi el ltimo de los alimentos que las salamandras le haban dado, y se vio obligada a parar y hacer un fuego para cocinar los conejos que Rollo atrapaba. Cada momento que ella se sentaba junto a sus pequeas fogatas, cada vez que se acostaba a dormir porque su cuerpo no poda ms, su mente y su corazn se aceleraban, pensando en su compaero perdido y en los horrores que podra estar enfrentando. Se pona de pie tan pronto como poda, y marchaba adelante. Despus de dos semanas de esto, lo ms cerca que poda contar, lass esperaba que de un momento a otro al pasar a travs de un grupo de rboles se encontraran con un fabuloso palacio. Tal vez de hielo, tal vez de oro o marfil o de plata, pero brillante y grande y peligroso, sea de lo sea que fuera construido. Estaba segura de que deban estar acercndose la cima del mundo, donde el palacio de los trolls, simplemente tenan que estar. No esperaba que, en medio del bosque congelado, encontrara una pequea extraa cabaa hecha de ladrillos de csped con una anciana sentada frente a l, pelando manzanas. Morn'a 8, dijo la anciana alegre. Morn'a, moster9, dijo lass educada. Moster? La vieja se ri con regocijo. Me gusta eso! Moster Nadie me ha llamado moster en aos. Ella dej caer su cuchillo en su regazo y se golpe el muslo. Y soy lo suficientemente mayor como para ser la moster de la moster de su moster de su moster de su moster, adems. Se sec las lgrimas de sus ojos, sin dejar de rer. Est loca, dijo Rollo, encorvndose contra las piernas de lass. Vmonos. No estoy loca, cachorro, dijo la anciana, cogiendo el cuchillo y agitandolo hacia l. Estoy hambrienta de compaa fresca! Ella se ri un

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Morn'a: Saludo, Buenos das Moster: Literalmente "hermana de la madre" pero se usa tambin para referirse con cortesa a una mujer muy mayor.

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poco ms. Deja tu mochila y toma algunas manzanas, invit con voz ms tranquila, aunque todava agrietada y delgada por la edad. Lass estaba hambrienta, y haba pasado horas desde el desayuno. Pensando que nadie que pudiera hablar Lobo podra ser del todo mala, dej las mochilas en el espacio despejado en frente de la cabaa y se sent en un tronco frente a la anciana. Rollo, ms prudente, fue y se detuvo a su lado, sin apartar los ojos de la anciana. Puedo ayudarle? Lass se quit los guantes y afloj los lazos de su parka. Sin duda, hija. La vieja tom otro cuchillo del bolsillo de su delantal y se lo entreg a lass. Tom una manzana y empez a pelarla, la joven rob miradas a la mujer frente a ella. Era la persona ms vieja en la que lass haba puesto los ojos. Sus arrugas tenan arrugas. Su cabello era blanco como la nieve, pero muy delgado y peinado hacia atrs en un pequeo moo que estaba cubierto en su mayora por un pequeo sombrero rojo. Llevaba un bunad, o mejor dicho, varios bunad. Lass pudo ver al menos cuatro faldas en varios estados de degradacin asomando por el borde de la ms superior. Llevaba tres chalecos, tambin, que explicaba cmo poda sentarse al aire libre en la nieve sin un abrigo. Por supuesto, eso no explicaba el por qu la respiracin no se nublaba en el aire de la manera en el que la de lass y de Rollo lo haca. Pero lass no pensaba que fuera educado sealar algo al respecto. Despus de que hubo pelado y sacado el corazn de tres manzanas, ayud a la anciana a llevar la canasta de fruta pelada a un gran pozo negro que colgaba sobre un fuego detrs de la cabaa. El bote estaba medio lleno de agua hirviendo, y se desbordaba de manzanas. La anciana sac bolsas de especias de su delantal y las vaci dentro del bote, reemplazando la tapa con un suspiro. Maana por la maana, ser la ms dulce jalea de manzana que alguna vez hubieras probado, dijo la anciana, relamindose los labios. Ella tena todos sus dientes, lo que pareca extrao en alguien tan decrpito. Es amable de su parte, moster, dijo lass. Pero tenemos que irnos. Tenemos un largo camino por delante de nosotros. Y dnde est eso a donde se dirigen? Ojos azules brillantes miraron a lass debajo de la tela de las arrugas. No hay nada ms que nieve y los rboles y los trolls de aqu hasta el da del juicio final, en la direccin a la que te diriges.

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Ese es justo el punto, dijo lass, retorciendo los dedos en el pelo ribeteado de la parka blanca. Estoy buscando el castillo que se encuentra al este del sol y al oeste de la luna, ya ve. Sabe usted dnde est? Respirando, la anciana se qued mirando a la muchacha. Una vez ms ella, verdad? As que t eres la chica que debera haber tenido el prncipe que ella ha robado? Es un prncipe? Oh, s. Siempre tienen que ser de familia real, as lo hace. O una vez que hizo una excepcin, con un chico de belleza especial, pero l se alej de ella. Creo que fue mi hermano, Hans Peter, dijo lass, sintiendo su piel apretarse con la piel de gallina. Aye, ese era el nombre que la ltima nia mencion, dijo la anciana, asintiendo con la cabeza. Tova? Tova vino por este camino? Ese fue el otro nombre que ella dijo, s, la anciana estuvo de acuerdo. Entonces, dnde se fue? Voy en la direccin correcta? Sabe dnde est el palacio? Tova sigue all? La anciana neg con la cabeza para detener las preguntas de lass. Vas a llegar al castillo, tarde o nunca, supongo. Si ests decidida a verlo. En cuanto a m, nunca me atrev a mirarlo. Ni siquiera cuando tom a mi Lars. Las lgrimas empaaron los ojos viejos. Los trolls viven mucho tiempo, pero los maridos humanos no lo hacen. Oh, lo siento mucho, moster. Lass puso sus brazos alrededor de la vieja y la abraz. La vieja se senta luminosa y descarnada como una mueca de paja. No tiene sentido llorar, no lo tiene ahora, dijo la anciana, limpindose la cara con una manga irregular. Quin est aqu lloriqueando, cuando hay necesidades de lana cardada? Fuera de la cabaa apareci otra anciana con una cara como una nuez y brillantes ojos azules. Si la joven se haba pensado que la primera moster era la mujer ms vieja en vida, se haba equivocado. La anciana de pie en la puerta de la cabaa, sonriendo con los dientes muy blancos, era an ms marchita de forma y de cabello que su amiga. Su pelo blanco era tan fino que su cuero cabelludo rosado se mostraba a travs, y estaba envuelta en an ms capas de ropa usada. En sus manos nudosas sostena una canasta de lana enredada y un par de peines de cardado. Buen da, moster, dijo lass. Esta es la chica que debera haber tenido el ms nuevo prncipe, dijo la primera moster en voz alta y clara que usaban para los faltos de odo. La segunda mujer ms vieja tena una risa como una puerta chirriante. No me extraa que ella estuviera en una toma como cuando vol el otro da, dijo. Es otra chica, y otro marido y otro buen lo, lo es.

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S, lass estuvo de acuerdo en voz alta. Conoce el camino? Oh, los santos sean alabados no, nia! Yo slo he llegado hasta aqu despus de que mi dulce prncipe finlands fue llevado lejos. Encantadores ojos oscuros l tena, suspir. Ahora est muerto, anunci la primer moster. Psame la lana. S, s, dijo la segunda, irritada. Le dio la lana a su amiga, y le dio a lass el peine de cardado. Es demasiado tarde para estar pensando. El sol se pondr pronto. Pero ya veremos lo que podemos hacer por ti en la maana. Muy bien, lass estuvo de acuerdo. Se acomod en su tronco, con Rollo tendido a sus pies y comenz a cardar la lana. Las moster produjeron dos juegos ms de los panales, y juntas hicieron el trabajo por debajo de la canasta de lana, aunque el cielo se haba vuelto bastante oscuro para entonces. Muy bien, la primera moster dijo cuando terminaron. Hora de la cena! Apunt a Rollo con un dedo huesudo. Tenemos suficiente para cuatro personas, pero no para cinco. Ve por tu propio conejo gordo. Cuatro? Lass y Rollo se miraron perplejos. No has conocido a la Mayor, todava, la segunda moster le dijo. Lleva la cesta de la lana a la choza, querida, y yo voy a presentarlas. Lass sinti una oleada de miedo. La cabaa era pequea y oscura, sin ventanas. Y si se trataba de un truco? Cmo poda alguien ser mayor que estas dos ancianas, a menos que fuera un troll o algn otro monstruo? Voy a buscar mis conejos en un momento, dijo Rollo casualmente, mirando a la primera moster. Permtanme presentar mis respetos a la Mayor en primer lugar. S, Rollo. Esa sera lo educado, dijo la joven, sintindose un poco aliviada. Las moster, como si percibieran su miedo, cacareaban y entraron en la cabaa, dejando la puerta abierta de madera en bruto. Lass y Rollo siguieron lentamente, y la chica sostuvo la canasta de lana en frente de ella como un escudo. El interior estaba oscuro y lleno de humo, con un solo fuego en el centro de la sala redonda. Los nicos muebles eran una cama de madera cubierta con pieles de reno, y una mesa con tres sillas. Sentada en una de las sillas estaba la tercera moster. Ella era slo identificable como una mujer porque llevaba los restos de lo que alguna vez podra haber sido un vestido. No era como las faldas y chalecos a los que lass estaba acostumbrada, sin embargo. En cambio, la tela remendada formaba una tnica larga y recta que no tena cintura definida o corpio. Esta anciana tena ms pelo que las otras dos, ms pelo que

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la misma lass, incluso. Sus dos largas trenzas, amarillentas y blancas como el marfil antiguo, eran tan gordas como las muecas de lass y colgaban hasta el suelo. Los extremos estaban unidos con bandas de oro deslustrado. Con un rostro tan marchito y arrugado que era imposible ver su expresin, ella levant la cabeza a lass. En sus manos como garras sostena un huso de gota de madera desgastada. Ella lo dej caer con un gesto practicado. Giraba en un pequeo hueco en el suelo de tierra apisonada, suavizada por los aos, y tir de un hilo fino de color blanco sin ningn esfuerzo. Quin es entonces? Su voz era como ramitas rozando entre s en el viento. Sintiendo slo consuelo y bondad emanando de las tres moster, lass dej la cesta de la lana en la mesa. Yo soy la que debera haber tenido el prncipe que viva en el palacio de hielo,explic. Estoy buscando el castillo que se encuentra al este del sol y al oeste de la luna. Sabe usted cmo llegar? Mi Eirik era su prncipe, dijo la anciana mientras segua girando. Hace ms aos de los que puedo contar. Casi me muero de la curiosidad, yaciendo all noche tras noche, y tuve que mirar. S, moster, al igual que yo, dijo lass. Al igual que todas nosotras, la primer moster coment en voz alta a la segunda. Moster? La mayor levant la cabeza y olfate el aire, y por primera vez lass se dio cuenta de que era ciega. S, supongo que eso es lo que soy ahora. Una vez fui una princesa, y en los barcos de mi padre navegu por todo el mundo. Mis hermanos lucharon con los skrlings 10 en las tierras al oeste, los dragones del este, los trolls al norte, y los hombres negros en el sur. Pero nunca llegaron al castillo que se encuentra al este del sol y al oeste de la luna. Ni yo, porque no era lo suficientemente fuerte como para agitar ms all de este lugar. Lo siento ... Su Alteza, balbuce lass. Moster! nia, porque eso es todo lo que soy ahora. Una anciana ciega, refutando los aos. Ella sacudi la cabeza y el anillo de oro en su trenza izquierda golpe la pierna de la silla con un sonido de tintineo suave. La ltima chica joven que pas por aqu me llam moster tambin. La anciana suspir. Ahora, si me ayudas a girar la lana recin cardada, mientras

Skrlings: Skrling (Nrdico antiguo e islands) es el calificativo que los pueblos nrdicos de Europa y sus asentamientos usaban para identificar a los pueblos indgenas americanos que encontraron en Amrica del Norte y Groenlandia. En algunas fuentes literarias que han sobrevivido se identifica principalmente al pueblo Thule, un grupo esquimal con quienes los colonos escandinavos convivieron en Groenlandia alrededor del siglo XIII. En las sagas tambin se utilizaba para calificar a los pueblos de Vinland (probablemente Newfoundland) que los expedicionarios encontraron durante sus incursiones americanas a principios del siglo XI.

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que las otros preparan la cena, vamos a ver si podemos ayudarte en tu camino de maana. La muchacha envo a Rollo a atrapar su propia comida, y tom el eje que le ofreca.

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inguna de nosotros se han aventurado ms all de este pequeo

claro, la primera moster dijo a lass a la maana siguiente. Las tres se pusieran delante de su cabaa, la Mayor se apoyaba en un bastn alto tallado con flores. A la luz gris del amanecer se vean an ms antigua y menos humana, pero lass saba que eran amables y buenas. Pero nuestros caballos son regalos de nuestro vecino, y conocen bien el camino a su casa, dijo la segunda moster. Ella se acerc al borde del claro y silb una larga nota aguda. Su casa? Lass se sorprendi. Yo pensaba que iba a seguir y seguir a travs de un largo camino por el que las mujeres se perdieron buscando el palacio troll. La mayor sacudi la cabeza. Muchas han pasado a travs de los aos, pero donde terminaron, no tenemos ni idea. Ayudamos a las que son educadas y les cerramos la puerta a los que no lo son. Oh. Lass se senta muy agradecida de que sus padres le haban enseado buenos modales. Las dos comidas calientes que haba comido en su hogar y la cama caliente suave haban hecho maravillas en ella. Aqu est tu equipaje, dijo la primer moster, sostenindolo. Lo hemos llenado de manzanas y pan y un poco de queso. Oh, gracias. Lass se senta culpable: eran tan viejas, y ella tena a Rollo para cazar por ella. Estn seguras de que pueden prescindir de esto? Por supuesto, hija, dijo la Mayor.Y ms. Seal imperiosamente en el paquete. Mustraselo, le orden a la primer moster. Un frasco de mi jalea de manzana, dijo la primer moster, de un tirn abri la mochila y le mostr a lass lo que se encontraba dentro. El frasco tena la forma de una manzana, y la gelatina en el interior haca que brillara como oro puro. El frasco est tallado en cristal, dijo la anciana con orgullo. Entonces levant un conjunto de peines de cardado , y estos realmente pareca estar hechos de oro, finamente trabajados y decorados con pequeas joyas. Peines de cardar, y un ovillo de lana, de parte de ella. Asinti con la cabeza sealando a la segunda moster, todava de pie a unos metros de distancia y ahora emita un segundo silbido.

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Y esto de m, dijo la Mayor. Palp en el interior del paquete y sac un huso de oro, tan elegante como el peine de cardado. Una mujer ciega no tiene necesidad de tales baratijas. Pero si lo deseas para encantar a la Princesa troll... Lass pens en el palacio de hielo, con sus habitaciones llenas de yunques y agujas de tejer, y sonri. Maravilloso, dijo. Tova fue educada, no es cierto? La ayudaron? Ella tena muchas ganas de saber sobre la amada de Hans Peter. No slo si habra sobrevivido, sino tambin qu clase de persona era. Tova era una buena chica, dijo la primer moster con brillo, re empacando el equipaje del lass. Le dimos regalos tiles tambin. La mayor sonri a lass, su antiguo rostro se transform por la expresin. Te enviamos tan bien armada como enviamos a la ltima doncella perdida, si puedes encontrar una manera de utilizar estas armas, dijo. La duda revolote en el pecho de lass, sin embargo. De verdad cree que voy a llegar al palacio? Pregunt. La anciana se detuvo. Sus nudosos dedos antiguos se estiraron y toc la mejilla de lass. En voz baja as como los copos de nieve, acarici el rostro de la chica. S, dijo ella, con las manos todava descansando suavemente en las mejillas de lass. Encontrars el palacio al este del sol y al oeste de la luna. Ella sacudi la cabeza, el movimiento fue ondulante por sus largas trenzas. Pobrecita. Pero voy a ser capaz de liberar a mi prncipe? Eso no lo puedo decir. Lass suspir profundamente. Vamos, dijo la Mayor, sacando sus rgidas viejas manos de la cara de lass. Eres demasiado joven para esos suspiros de desesperacin. Vamos a prestarte nuestros caballos, y te llevaremos a la casa del Viento del Este. El Viento del Este? Lass se qued boquiabierta ante la moster Mayor. De hecho, dijo. Quin ms iba a vivir tan lejos de la vida humana? Con un tercer silbido de la moster en el borde del claro, tres caballos llegaron al trote de la selva. Uno era negro como el bano, el segundo gris como una nube de tormenta, y el tercero blanco como la nieve con una melena y cola de color rojo sangre . Este es Hjrtan, dijo la primer moster, acariciando la nariz del caballo negro. El nombre del caballo tom a lass por sorpresa. Al principio sonaba como un cario, pero luego la vieja canturre al caballo en la lengua antigua del Norte por un momento, y lass se dio cuenta de lo que significaba el nombre. En la antigua lengua, significaba "Sin corazn." La moster vio la expresin de lass y se ri. Estaba un poquito amargada sobre mi destino

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cuando se me lo otorg, dijo. Cabalga en l todo lo que pueda, luego toca su oreja izquierda y envalo a casa. Entonces monta a mi Falskur, dijo la segunda moster, golpeando al caballo gris en el hombro. Falskur? Otro nombre extrao. Aye. Sonri la anciana. No es que el caballo sea incrdulo, sino que fue la falta de fe la que me trajo aqu. Cabalgara hasta que se canse, porque es ms fuerte y ms rpido que su hermano Hjrtan. Cuando comience a amainar, toca ligeramente su oreja derecha y envalo a casa. Y luego monta a mi querido Vongdur, dijo la Mayor. Esperanza? El nombre la sorprendi, teniendo en cuenta como las otras viejas haban llamado a sus caballos. Siempre debemos tener esperanza, hija, dijo la antigua princesa. Incluso cuando parece que no hay nada a la vista. Luchando contra otro suspiro desesperado, lass subi a un tronco y luego mont a Hjrtan. Nunca haba montado a caballo, pero Hjrtan se qued muy quieto a pesar de sus movimientos confusos. l no era tan amplio como su isbjrn, su pelaje era suave, pero su melena era gruesa y pens que sera capaz de mantenerse hasta que estuviera lo suficientemente bien instalada. Se acomod la mochila en la espalda lo mejor que pudo, se asegur de que Rollo estuviera a sus pies y listo para seguirla, y luego sonri a las tres viejas. Gracias, queridas moster, dijo. Ellas le devolvieron la sonrisa, y por un momento, un fantasma de bellezas perdidas pas sobre sus rostros. Que los viejos dioses te protejan, nia, dijo la Mayor. Una vez que hayas llegado donde nuestro vecino, has cosquillas a Vongdur debajo de la barbilla y l encontrar su camino de regreso. La primera moster palme la rodilla de lass y luego se llev la mano hacia abajo con una grieta en la grupa del caballo. Ve! Chill, Hjrtan sali disparado del claro, hacia el norte y el este. Rollo y los otros dos caballos siguieron firmes detrs. Lass se aferr a la melena de Hjrtan y rez para que las ramas no la azotaran en la cara. Podra ser cegada, con un estremecimiento de terror, se pregunt si as fue como la antigua princesa haba perdido la vista. Se agach sobre el cuello del caballo, ocultando su rostro en la capucha blanca de nuevo. Sus msculos pronto se apretaron y bloquearon en el lugar. Despus de algunas horas, trat de detener a Hjrtan para poder reunirse con los dems, pero l no sera detenido. Pens en saltar, pero la nieve se vea dura y helada, as que se resign a mantenerse a flote. Para pasar el tiempo, pens en su oso, que tambin era un prncipe, y en el tiempo que pasaron juntos discutiendo

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teatro y poesa y relatos sobre la infancia de lass. Se acord de haberle contado sobre la bsqueda del reno blanco, que slo Hans Peter saba, y cmo el isbjrn no haba quedado del todo sorprendido por la historia. Pensar en el reno blanco le hizo pensar en su nombre. Lass, que tena en su corazn el nombre ms bello jams odo, reafirm su decisin. Encontrara el castillo al este del sol y al oeste de la luna. Expiara su falta de fe y hara las cosas bien con el prncipe. Encontrara a Tova, y la llevara a Hans Peter para que pudieran ser felices. Seguramente alguien favorecida por el reno blanco, que haba hecho amistad con faunos y el isbjrn y que haba viajado hasta ahora, tendra xito. Seguramente lo hara. Ella susurr su nombre en el viento. Hjrtan surgi a travs de los rboles, sus hermanos justo detrs. Con un yip, Rollo aceler para coincidir con el ritmo del caballo. Lass colgaba de l, y las millas volaron.

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l Viento no necesitaba traduccin. Hablaba el lenguaje de los

hombres, los animales y los pjaros, de las rocas y los rboles y la tierra y el cielo y el agua. No coma o dorma, ni se refugiaba de la intemperie. Era el clima. Y viva. El viento del este vive en un oscuro bosque con rboles. Los rboles no crecen rectos o altos, porque el viento es demasiado fuerte como para permitirlo. Pero ellos crecen fuertes, con profundas races y troncos como la piedra. Las ramas se han torcido y torcido entre ellas, formando ngulos imposibles de troncos que se curvaban como el humo.

El caballo de la princesa ms vieja disminuy al llegar a este extrao bosque. Lass fue capaz de sentarse con la espalda recta y mir alrededor de las extraas esculturas vivientes que los rodeaban. Rollo, jadeando con fuerza, se arrastr, ramas y hojas estaban atrapadas en su piel y pequeas bolas de nieve se enredaron en el pelo como plumas largas en la parte posterior de las piernas y la cola. No haba nieve en el suelo aqu, aunque algo fue empujado en contra de los rboles. El suelo pareca pulido: no haba ramas o agujas de abeto ensucindolo. Llegaron a una gran roca que se haba suavizado en una forma como un trono del doble de la altura de un hombre. Vongdur se detuvo, y lass se desliz fuera de su espalda ancha y plida. Se quedaron all por un tiempo, los tres. El caballo llanamente pens que haba cumplido con su deber, y se neg a ir ms lejos. Lass se mostr reacia a enviar al semental a su camino, sin embargo, y Rollo estaba contento de que se haban detenido. Se dej caer sobre el duro suelo y se qued dormido al instante. Hola? Lass se atrevi a decir en voz alta al final. Viento del Este? Las tres viejas... moster ... que son sus vecinas me enviaron. En verdad lass no esperaba ver nada ms extraordinario que un hombre. Un hombre fuerte, tal vez, un hombre extrao, lo ms probable. Pero slo un hombre como los dems. Las moster haban dicho que su vecino era el

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Viento del Este, pero lass no se lo haba tomado literalmente. Jarl sola agasajar a sus hijos con cuentos de los grandes hroes y dioses ancestrales que se metan en batallas montados en los vientos, pero lass siempre haba sospechado que los hroes, si existan, tenan caballos que eran simplemente como todos los dems. Y ahora, de pie en este paisaje extrao y llamando al viento del este, agotada de cuerpo y mente, esperaba que quien contestara tuviera un trineo en el que pudiera ir mientras continuaban su camino. Es decir, si l la ayudaba a continuar con su viaje. El aire se arremolin a su alrededor. Se subi a un frenes que le arranc el pelo de la trenza y lo azot alrededor de su cara. Vongdur baj la cabeza y aplan sus orejas, pero no con timidez. Rollo mir, suspir y se puso de pie de forma protectora al lado de su ama. Lass se aferr a las crines del caballo, cerrando los ojos contra las pequeas partculas de hielo o suciedad y nieve que soplaban en la cara. Cuando se calm el viento, abri los ojos, y el Viento del Este estaba sentado en su trono. El viento del este no pareca humano, porque no era humano. Era una gran mezcla de remolino de hojas y ramas y niebla y humo y lluvia y polvo, que cuando por fin se juntaron, tomaron la forma de un lobo, sentado en posicin vertical en el asiento de piedra del trono. Por qu ests aqu su voz aull y susurr y silb en sus odos, y un zarcillo de viento serpente arriba y abajo por su cuerpo de la cabeza a los pies y otra vez.. moza humana? T eres real , suspir ella, y no pudo decir nada ms por un instante. Cuando encontr su voz otra vez, dijo: Estoy buscando el castillo al este del sol y al oeste de la luna. Un gran estremecimiento acumul al Viento del Este. Vol en pedazos, y luego se junto a s mismo en forma de lobo, una vez ms. Por qu quieres ir all? Yo viva en el palacio de hielo con el prncipe que era un isbjrn. Por m, se ve obligado a casarse con un troll, y quiero ayudarlo Las criaturas mortales son tan extraas, reflexion el viento. He aqu otra en busca de un varn humano que apenas conoce. Ayud a Tova? Supongo que era su nombre. La llev a la planicie donde habita el Viento del Oeste. Esta noticia hizo que los hombros de lass se hundieran. As que usted no conoce el camino al palacio troll. Nunca he volado tan lejos, ni nunca lo he querido. La magia de los trolls es tan maligna que aun los Vientos no pueden defenderse. Te aconsejo que imites a mis vecinas: Construye una choza, y permanece donde el destino te tome.

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No puedo, dijo la joven, sacudiendo la cabeza con vehemencia. Tengo que encontrar el palacio. Debo liberar al prncipe. Debo hacerlo. Entonces toda la ayuda que puedo ofrecerte es llevarte con el Viento del Oeste. Gracias. Un resoplido de aire estallo empujando el pelo de lass hacia atrs. Ms tarde, me seguirs agradeciendo? La forma en el trono de piedra se estremeci. No importa. Vamos a volar a la casa de mi hermano. Lass envi por fin a Vongdur a casa. Rollo se fundi en los rboles retorcidos y regres con plumas alrededor de su hocico unos minutos ms tarde. Tiene algunas finas aves en el bosque, elogi al Viento del Este. Las tengo, el viento del este contest. Lo siento, dijo lass, encogindose de hombros, avergonzada. Le dio una mirada dura a Rollo. No todos podemos vivir de pan y amor, dijo. Amor? Qu sabes sobre el amor? Es en el corazn de cada historia, dijo Rollo con autoridad. Si los seres humanos pudieran evitar caer en el amor, nunca se meteran a s mismos en problemas. Lass cerr los ojos durante un largo minuto. Estaba enamorada del prncipe? Tal vez. Haba amado al isbjrn, en cierto modo. Y de un modo diferente al que amaba a su hermano Hans Peter y quera ayudarle. As que era por amor que ella estaba haciendo todo esto. Pero sera ms feliz si se fuera a su casa? Podra vivir consigo misma si lo haca? Abri los ojos. Podemos irnos ahora? Ser llevado en la espalda del Viento del Este fue una experiencia muy extraa. La masa retorcida de ramas y hojas y viento y plumas y hielo se precipitaron hacia abajo de su trono y la levantaron del piso. An no haba tomado su mochila, pero cuando volvi a mirar vio que la misma y Rollo estaban tambin. Su lobo alternaba entre aullar de miedo y gruir para demostrar lo valiente que era mientras suban. Arriba en el cielo el Viento del Este se junto tomando forma, un lobo del tamao de un barco corriendo sobre las copas de los rboles. Lass se cerna, suspendida, en la cima del Viento lobo del Este. Extendi los brazos y se inclin hacia atrs, sintindose acunada. Era como montar en la espalda del isbjrn, slo que mejor. Ahora realmente estaba volando, libre sobre la tierra. Se ech a rer. El viento del este se lanz hacia delante, y la risa fue arrancada de su

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garganta. Debajo los rboles azotados por el cielo y los cultivos yacan en la tierra. Pasaron sobre las montaas y colinas, silbaban por los fiordos y sobre el mar. En un momento se levant el viento, hasta que fue absorbido por las nubes, produciendo y conduciendo como si fueran claras de huevo mezcladas con una cuchara de madera. El ocano estaba debajo de ellos cuando las nubes se disiparon, y las playas y los bosques y campos de trigo. Y luego nada. Desierto. Arena. Grietas, tierra seca en la que las nicas cosas que crecan eran pequeos arbustos achaparrados que parecan medio muertos. La tierra era de color rojo y las rocas crudas y dentadas. Y luego se fueron sin ms. Tan fantstico como el bosque del Viento del Este era, el palacio del Viento del Oeste de roca viva era impresionante. Rojas, prpuras y doradas piedras se torcan como arcilla. Grades arcos pasaban por encima, pilares, cuevas, huecos suaves como un cuenco de madera gastada, llenos de sombras prpuras que parecan agua a la cada del sol. Haba montones de rocas como almohadas, como hongos y colmenas. El Viento del Este se detuvo ah, y lass fue capaz de abrir la boca ante las formaciones de piedra al pasar sobre y alrededor de ellos. Pronto llegaron a un espacio abierto como un gran recipiente poco profundo. Decenas de pequeos remolinos de arena giraban alegremente sobre la parte inferior del hueco. El viento lobo dej a lass abajo y se redujo hasta quedar slo un poco ms grande que un isbjrn. El cuenco de piedra era increblemente caliente, era como estar dentro de un horno. Lass se quit de encima la parka y las botas y an as el sudor corra por su rostro, endureciendo el pelo desordenado en el cuello. Rollo estaba jadeando, y se puso a bailar en su lugar para evitar que se quemaran sus patas. Los pequeos embudos de grano bailaban juntos y se convirtieron en una gigantesca columna hilada de viento y arena. Una voz seca y ronca surgi de ella. Hermano mo del Este, qu me has trado? Una humana que busca el palacio al este del sol y al oeste de la luna, respondi el Viento del Este. Alguna vez has volado tan lejos? Nunca! La columna giratoria vacil y luego se estabiliz. No tengo trato con los trolls. No suger eso, dijo el Viento del Este. Pero ella est decidida a seguir. Puedes ayudarla? Has volado ms lejos de lo que yo nunca lo he hecho. El Viento del Oeste se balanceaba atrs y adelante en su hueco. Por qu debera llevar a esta humana a cualquier lado? Yo no me meto en los asuntos de los trolls. Tal vez la Reina troll oiga lo que he hecho, y

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tome su venganza sobre m. La columna de viento se estremeci. Lass mir de un conjunto de viento al otro. La Reina troll? Su hija es la Princesa que convierte a los humanos en osos del norte, juega con ellos antes de casarse, dijo el Viento del Oeste. Pero la Reina es mucho ms terrible, ms vieja, ms fea y malvada que sus huesos de piedra. Ninguna persona en este mundo se atreve a cruzarse con la Reina de los trolls. Lass arque las cejas. Yo s. Eso es porque no eres nada ms que un nia humana estpida, replic el Viento del Oeste. Y no eres nada ms que un poco de brisa tosca , un soplo de arena en mis ojos, la chica le respondi. No haba llegado tan lejos slo para ser rechazada por el viento. La Princesa y la Reina, deben ser detenidas. Entonces, busca a alguien que te ayude, si quieres matarte a ti misma, dijo el Viento del Oeste. Cobarde, dijo lass, sin brillo. Ella neg con la cabeza de una manera compasiva. Ni siquiera me llevara a la casa del viento del norte. Estoy segura de que un fuerte viento, como l sabra el camino, incluso si usted no. Y no tengo ninguna duda de que l me llevara todo el camino hasta el palacio al este del sol y al oeste de la luna. Una pequea rfaga provino del Viento del Oeste, como si hubiera bufado ante su estratagema. Bueno, eso est bien entonces, lass continu, con las manos en las caderas. He llegado hasta aqu sin su ayuda. Me han ayudado tres amables mujeres humanas viejas, con poco ms que la ropa que llevaban puesta y ms para perder ante la Reina troll que usted. He recibido ayuda de este buen Viento del Este, vuestro hermano. Su hermano viento estaba convencido de que me ayudara. l dijo que haba volado a lo largo y ancho, y, sin duda, conocera el camino. Pero estaba equivocado. Extendi una mano y le acarici la parte posterior del Viento del Este, como si lo reconfortara. Qu pena. Neg con la cabeza. Querido Viento del Este, dijo en un tono carioso. Usted ha sido muy amable y ha viajado tanto para ayudarme, que no podra pedirle que me llevara ms lejos. Pero, podra al menos dirigirme hacia el dominio de los Vientos del Norte? Rollo y vamos a caminar hasta all. A sus pies, Rollo gimi. Con un silbido y un rasguo, el Viento del Oeste se dispar en un rbol imponente de remolinos de arena. Entonces se derrumb, rabiando abarc al Viento del Este, a lass, y a Rollo, junto con el desierto de piedra alrededor de ellos. El viento aullaba a travs de las rocas, recogiendo ms arena y raspando la superficie de las formaciones rocosas de la misma. La fuerza golpe a lass en sus pies, y ella se acurruc junto a Rollo, enterrando la cara en su piel para proteger sus ojos. Sonri de costado, donde nadie pudiera verla.

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Si quieren probar con el Viento del Norte que no voy a detenerlos, dijo el Viento del Oeste. Pero ni siquiera s donde reside. El Norte es el mayor de todos nosotros. Oh. Lass haba tenido la certeza de que el Viento del Oeste la ayudara. Pero si no conoca el camino .... Pero el Viento del Sur sabe dnde habita nuestro hermano, el Viento del Oeste continu. Ellos siempre estn persiguindose por encima y alrededor del mundo. Incluso puede ser que el Viento del Sur haya soplado sobre el palacio de los trolls. Pero si no, entonces el Sur sabr cmo llegar a Norte. Gracias. Vamos a ver si todava me lo agradecers en una semana o un mes o incluso un da, gru el Viento del Oeste, hacindose eco de los sentimientos del Viento del Este.

Cabalgar en el Viento del Este haba sido emocionante, pero viajar en el Viento del Oeste fue agotador. Atrapada en una columna de arena turbulenta, lass se senta como si estuviera cayendo, entonces se levant, slo para desplomarse de nuevo. Se pregunt si el Viento del Oeste lo estaba haciendo por despecho, y luch contra el impulso de vomitar. Una eternidad ms tarde, el Viento del Oeste la dej. No cay lejos, aterrizando en cuatro patas en un piso de piedra. Cuando se recuper de la conmocin, se sent y mir a su alrededor. Estaba en las ruinas de un gran palacio. Las ricas esculturas de piedra se desmoronaban, y las vides haban infiltrado su camino entre las grietas de las piedras del pavimento y por los lados de los pilares cuadrados. Caras de animales y extraas figuras humanas en cuclillas miraban de reojo desde entre las hojas del tamao de platos. Un remolino de tierra negra, polen verde y roco clido se filtr travs de las ruinas y lnguidamente tom la forma de una enorme ave de presa. Qu sucede? Su tono estaba sazonado con disgusto. Qu est haciendo aqu, Hermano Oeste? Esta humana insensata busca el palacio al este del sol y al oeste de la luna, respondi el Viento del Oeste. Su coleccin de arena y el calor se colaban a travs de las baldosas rotas, estaba exhausto. El pjaro verde y negro disparaba en y alrededor de los pilares de las ruinas con agitacin, emitiendo un canto, un silbido. Nunca me he atrevido a volar all! Una vez ms, la paciencia de lass se rompi.

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Lo s, lo s! Porque tiene miedo de los trolls! Pero yo no, y tal vez eso me hace una tonta, pero no me importa. Si no puede soplar al palacio, por lo menos sople hasta llevarme a la casa del Viento del Norte, y tal vez l s ser capaz de ayudarme. Es una pequea cosa temperamental, no es as? El Viento del Sur se movi y acarici el rostro de lass con una brisa de plumas hmeda. Los seres humanos son tan extraos. Lass agit sus manos delante de su cara, tratando de ahuyentar al Viento del Sur con irritacin. Me ayudars o no? No veo por qu deba hacerlo. Porque alguien, en algn lugar, tiene que luchar contra los trolls, dijo la joven con vehemencia. No creo que haya alguna necesidad de ponerse tan histrica al respecto, dijo el Viento del Sur. De hecho, creo que ests exagerando. Es comn entre los seres humanos. La ltima humana que lleve era propensa a estallar en sollozos y rezaba en voz alta por la seguridad de su amante. Tova? Lass se haba olvidado de preguntar al Viento del Oeste si haba llevado a Tova. No le pregunt, sorbi el Viento del Sur. La recog de camino a visitar a mi hermano Norte. Estaba sentada en una llanura cubierta de hierba, sollozando y rasgaba su pelo. Dej a la ltima humana que lleve sentada en una llanura cubierta de hierba, sollozando, el Viento del Oeste jade. Ella ola a fresas y nieve? De hecho s! T abandonaste a Tova en el medio de la nada? Lass pateo al Viento del Oeste, pero no pudo hacerle ningn dao. No poda ir ms lejos, chasqueo nervioso. Ella no era tan resistente como t. Ella tema que iba a morir. La llev a nuestro hermano del Norte, suspir el Viento del Sur. Aunque no s lo que le pas despus de eso. Si no te import llevarla, entonces no te importar llevarme a m, razon lass. Nuestro hermano puede no aprobar que le deje tantos humanos en su casa, dijo el Viento del Sur. Realmente no me importa, respondi lass. Creo que es despreciable que los cuatro vientos; los grandes y poderosos cuatro vientos sean tan cobardes! Los trolls estn causando un gran mal, y no hacen nada para detenerlos. Pero, cmo el mal de las criaturas mortales afectara a los Vientos? El tono del Viento del Sur era agudo.

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Si los trolls no pueden hacerle dao, por qu les tiene miedo? Respondi lass. Entonces algo sobre las palabras del Viento al Sur atraparon su atencin. Mortales? Yo crea que los trolls eran inmortales. Los aos caminan ms despacio en ellos que en los seres humanos, y todava tengo que escuchar sobre la era de matar a un troll, pero hay otras cosas que pueden destruirlos, dijo el Viento del Oeste. El Viento del Sur se arremolinaba a travs de los pilares rotos de nuevo, al parecer, reflexionando sobre las palabras de lass. Cmo qu? Magia poderosa. Las armas de acero encantado. Dragones. Oh. Lass no tena ninguna de esas cosas. Descansa y come, dijo el Viento del Sur, serpenteando a travs de las ruinas haciendo sombra en las faldas de lass. Maana voy a llevarte a mi hermano. Gracias. Aunque ms fuerte que el Oeste, el Viento del Sur era mucho ms agradable. El aire caliente y el hmedo aroma de flores exticas la despertaron mientras luz dorada del amanecer se posaba sobre las ruinas del antiguo templo. Sintiendo como si estuviera en una cama de musgo suave, lass cerr los ojos mientras la forma de pjaro del Viento del Sur corra sobre las montaas y los valles, cruzando los ocanos, y tejiendo entre copas de los rboles. Rollo fue recogido como lo haba sido en sus otros viajes de viento, pero esta vez de vez en cuando levantaba la cabeza y revolva el aire hmedo con la lengua. Cuando ella abri los ojos, disfrut viendo un par de gotas de roco en sus manos, al verlas las apret y luego levanto los brazos cuando el Viento del Sur aceler hacia adelante. Finalmente, aunque aumentaba el agobio, sin embargo, cerr los ojos y se durmi. El Viento del Sur la despert una y otra vez, ms all de un da y una noche, hasta que fue poco ms que una hmeda y fuerte brisa que apenas poda mantener su forma. Con una ltima bocanada de esfuerzo, descans en la cima de un montn de nieve dura como una piedra. Hermano, el Viento del Sur llam dbilmente. El rugido del Viento del Norte atac el montn de nieve en un milln de afilados, diamantes fros, y lass cay al suelo y hacia abajo, en una grieta de hielo azul y blanca nieve. Rollo aterriz pesadamente sobre ella, golpeando el aire de sus dos cuerpos. El Viento del Norte aullaba por la grieta, aplastando a lass contra una pared irregular de hielo. Golpe su cabeza, y todo qued a oscuras.

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uando se despert, lass se encontr en una cueva en la nieve

sentada y apoyada en un trozo de hielo. Una piscina de agua tan gris como el acero refleja poca luz sobre el techo de la cueva, y una morsa estaba tendida al lado de la piscina, a pocos pasos de distancia. Era grande y marrn, y tena largos colmillos amarillos. Si espantaste a mis peces, te voy a comer a ti y al lobo, dijo la morsa. Luego lanz su cuerpo torpe en la piscina sin causar ningn chapoteo. Lass supuso que nad hasta salir de la cueva, porque no volvi a emerger. Mal genio, dijo Rollo desde su puesto a su lado. Nada ms que amenazas e insultos desde que el viento nos trajo aqu. Cul viento? El Norte. El Sur era demasiado dbil. El Viento del Norte nos ayud, qu te parece? No quiso hablar conmigo, resopl Rollo. Pero al menos nos trajo aqu y a nuestras pertenencias. Lass se dio cuenta de que estaba cubierta con la parka blanca, y otros artculos de ropa que estaban extendidos sobre ella. No estaba segura de si Rollo o el Viento del Norte era el responsable, pero que estaba agradecida de todos modos. Haba mucho, mucho fro. Viajar en el Viento del Sur haba humedecido su ropa, y ahora se haba congelado. Se puso de pie y se desvisti rpidamente, luego tir de las primeras cosas que podra tener en sus manos. Al final, tena un camisn largo de un cambio externo, pero no le importaba. Haba ms capas de faldas y chalecos, y luego la parka blanca. Adems, no haba nadie aqu para verla, salvo Rollo y la morsa y est todava no haba vuelto. El viento del norte lleg antes de que la morsa lo hiciera. Un gran torbellino de partculas de hielo azot a la cueva y revolvi la ropa del lass y su pelo. Antes de que pudiera protestar, l la levant en vilo y la llev fuera de la cueva, con Rollo y su mochila tambin. El viento dej caer a las afueras, cerca del agua, y luego se retir. Mirando a su alrededor, lass sinti que su mandbula quedaba abierta. No estaba en tierra firme. Estaba en una gran capa de hielo y nieve compacta, flotando en un mar de otras capas de hielo, montaas de hielo, pilares de hielo. No era un pequeo estanque en el interior de la cueva de nieve lo que vio antes, era el mar a travs de un agujero en el suelo. La repentina comprensin, hizo

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que lass perdiera el equilibrio y se tambale sin caerse. Y si la capa de hielo estaba en punta? Qu espesor tena? Haba odo que los grandes icebergs e islas de hielo en el extremo norte flotaban libremente, embistiendo a barcos y marineros que atrapaban. Su padre pensaba que eso era lo que haba sucedido a la nave de Hans Peter. Te encuentras mal? La voz del Viento del Norte era fuerte y fra. Esta golpe la capucha de lass sacndola de su cabeza, y quem sus odos con partculas de hielo. No! Ella retir la capucha hacia atrs, enderezndola luego. Slo... no era consiente... el hielo es lo suficientemente slido como para sostenerme? Entonces vio a Rollo, a un paso de distancia con las cuatro piernas abiertas a lo ancho y sus ojos estaban desorbitados por el pnico. Es lo suficientemente slida para mantenernos? La risa del Viento del Norte sonaba como carmbanos rompiendo aleros y destrozando a la tierra. Lass tomo su capucha apretndola a los lados de la cabeza, cuidando sus odos, tanto del sonido como de la rfaga de aire fro. Lo siento. El viento sonaba arrepentido. Y tranquilo. Me haba olvidado de la delicadeza de los seres humanos. El hielo los mantendr a ti y a tu compaero. Gracias. Con cautela lass sac las manos de sus orejas. Supongo que sabe por qu estoy aqu? S. Y entonces el Viento del Norte se consolid en frente de ella. Las partculas arremolinadas de hielo tomaron la forma de un plido hombre de nieve en una tnica larga, con el pelo azul y blanco y una barba hasta la cintura. Juntando sus manos, l la mir. Deseas ir a palacio al este del sol y al oeste de la luna, respondi el viento del norte. Y quieres saber si puedo llevarte all. Puede? Por cierto, si puedo. Una vez ms la joven sinti que su mandbula caa. Un aleteo de esperanza se levant en su seno. De verdad puede? He volado all una vez antes, a pesar de que casi me hizo quedarme, el Viento del Norte le dijo. Y voy a volar all de nuevo, si ests decidida a ir. Lo estoy. Se mordi el labio. A pesar del tono amable, y el bajo tono reflexivo de la gran voz del viento, segua siendo el Viento del Norte al que se enfrentaba. Pero tena que preguntar. Por qu? Por qu vol hasta all una vez antes, y por qu est tan dispuesto a llevarme? Ya una vez vino una chica, y me pidi que la llevara. La llev porque pretenda causar dao a la Reina troll, y me complaca ayudarla en eso. Tova? Levant una ceja helada. La conoces?

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Ella estaba enamorada de mi hermano, cuando l era el isbjrn de la Princesa troll. Lass frunci el ceo mientras pensaba. Por qu quiere hacerle dao a la Reina troll? Tus hermanos vientos parecen tenerle miedo. Esa criatura me ha causado un sinfn de problemas, gru el Viento del Norte. Ella se atreve a darme rdenes, a tratar de controlarme! Ella cambia el clima, por lo que el invierno ha durado demasiado tiempo y se ha extendido demasiado al sur. Yo s por qu el creador me hizo, y no es para servir a sus propsitos La Reina troll es la que est haciendo el clima tan fro? Por supuesto. Puedo ver por tu forma de hablar que eres de las tierras del norte. El fro no se ha roto en dcadas .... Cmo tu gente no se ha dado cuenta? Nos dimos cuenta, pero qu podemos hacer al respecto? Cierto, cierto, son muy dbiles. Otro suspiro. No hay duda de que era demasiado esperar que Tova pudiera tener xito en hacerle dao a ella. O que t puedas. Sin embargo, si deseas ir ... Tengo que ir! Cunto tiempo me puede tomar? Podemos ir ahora, si quieres. Pero s que ustedes los humanos necesitan comer, y es un largo viaje. Lass se coloc cuidadosamente sobre el hielo junto a Rollo. Tenan manzanas, pan y queso, y un poco de carne seca. Despus de haber absorbido algo de nieve para enjuagar la boca, la joven recogi sus cosas y golpe el suelo con los pies para establecerse en sus botas. Estoy lista. Con una sonrisa, el Viento del Norte recogi a la joven, al lobo y a las mochilas en sus brazos. Estaba creciendo ms por los segundos, sus rasgos humanos se volvieron borrosos cuando se expandi. Lo dudo, pero no hay necesidad de esperar ms tiempo. Y con eso, se precipit hacia el cielo, una gran masa de ebullicin de viento, hielo y furia, cuyo objetivo era la Reina troll y su palacio lejano. Si haba pensado que los otros vientos tenan poder, no eran nada en comparacin con su hermano mayor del Norte. Lass se senta como una diosa, una de las valquirias, en un carro mgico en la cresta de la ola del mundo . Se elevaron sobre el ocano, las montaas y las llanuras, constantemente en direccin tanto hacia el sol como a la luna, que colgaba al lado muy al norte. Mientras viajaban el sol y la luna se sumergieron en el cielo y luego se levantaron de nuevo, movindose alrededor de ellos en un baile majestuoso. En los meses de verano, en la cima del mundo, ninguno se hundi bajo el horizonte.

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El cielo era a la vez oscuro y luminoso, el sol era una pequea bola plida y la luna una larga media luna delgada, acostada sobre su espalda como un tazn. Luego, durante un tiempo, el sol estaba directamente debajo de la luna, mirando insignificante y dbil. Y luego vinieron ms cerca, ms cerca, el Viento del Norte, el lobo y la joven. El sol y la luna se separaron, como una cortina que es retirada. El sol se movi a la izquierda, la luna hacia la derecha. El Viento del Norte rugi mientras cargaba hacia una mancha que haba entre ellos. La misma fue creciendo, volvindose ms alta y ancha mientras se acercaban. Era un palacio, hecho de oro, sentado en una isla de nieve de plata en la parte ms alta del mundo. Al este del sol y al oeste de la luna.

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Cuarta Parte
Mendiga en el Palacio de Oro

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a gran fuerza del Viento del Norte fue menguando, ya que se

acercaban a la isla, y ms y ms de l decreci a medida que llegaban. Por fin, en el borde de la isla, que era nada ms que una brisa helada. Lass cay del cielo a la tierra en la orilla de la nieve apisonada al lado del agua verde-gris. El pequeo remolino de partculas de hielo que quedaba vacil a sus pies. Este es el lmite de mis fuerzas. Tengo que descansar aqu un da ms o menos, antes de volver. Su voz era apenas un susurro. Gracias, mil agracias, dijo lass, tendindole una mano enguantada. Har todo lo que pueda hacer dao a la reina troll, y su hija. Para tu bien. Por el bien del mundo, dijo el Viento del Norte. Entonces, incluso el pequeo grupo de hielo se disip. Adis, suspir en el aire. Lass se puso al hombro la mochila, tambalendose un poco bajo el peso. Rollo se sacudi y olfate el aire. A qu huele? Le pregunt su ama. A trolls, fue la respuesta solemne. Bueno, supongo que hemos llegado al lugar correcto, entonces, dijo lass. Y empezaron a caminar.

La isla no era tan grande como la llanura de nieve en frente del palacio de hielo haba sido, ni era tan plana. Caminaron una larga subida, y luego miraron hacia abajo a un hueco que tena dos grandes rocas grises situadas en el mismo. Las piedras tenan musgo creciendo en ellas, y una tena un pequeo pino brotando a un lado. Curioso, dijo lass. Cmo puede algo crecer aqu? Al pasar entre las rocas, Rollo se tens y se apret contra la pierna de la joven. Camina ms rpido, susurr. Qu? Camina. Ms rpido. Se relaj ligeramente una vez que las rocas estuvieron detrs de ellos y fueron llegando a la parte superior de otra pequea elevacin. Se detuvo y mir

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hacia atrs, y lo mismo hizo lass. Una de las rocas haba cambiado de forma. Era ms alta, y haba un par brillante de... Ojos, dijo lass dbilmente. Sus rodillas comenzaron a doblarse, y Rollo la empuj provocando que cayera al otro lado de la subida. Lejos de los trolls. Ella estaba en el pequeo hueco en el lado opuesto de la subida y conmocionada. Rollo se apoy en ella, todava alerta, pero los trolls no los encontraron. Qu estoy haciendo aqu? Los dientes del lass comenzaron a castaear. No puedo hacer frente a la Reina de los trolls. Slo soy una nia tonta! Los Temores de padre se han hecho realidad: He sido tomada por los trolls. Dej escapar una risa histrica. Calla, calla ya, dijo Rollo, ms preocupado de lo que lass nunca le haba odo. Los trolls no te han tomado. Has venido aqu para luchar. Tienes un nombre, lo usaste para susurrarme cuando era un cachorro, l se inclin y dijo el nombre de lass en voz baja al odo.. Se levant, enderez los hombros a pesar del escozor por la espalda al pensar en los trolls detrs de ella, y sigui caminando. Su corazn an lata con fuerza, pero no se detuvo hasta que llegaron a las puertas del palacio. No haba patio, y no haba muro que rodeara el palacio de oro, pero claro, no haba necesidad de ninguno. Las puertas del palacio se elevaban cuatro veces la altura de un hombre y estaban adornadas con piedras preciosas en un diseo que mostraba el sol y la luna eclipsada. Sobre las puertas, apenas se vea la luz de las antorchas que ardan a cada lado, y lass pudo ver el emblema de la Reina troll: un isbjrn sobre un fondo azul, con una corona encima de ella y una espada dentada por debajo. Justo cuando levant la mano para llamar, una sombra se mostr a si misma a un lado de las puertas. Lass haba pensado que la estrecha rea rebajada, celebraba una estatua de algn tipo, pero est estaba muy viva. Otro troll, alto y delgado, con cuerdas en los msculos de sus brazos desnudos. Llevaba una espada negra con un borde dentado, como la del estandarte de los trolls, y vesta una especie de librea: un chaleco de cuero azul y pantalones. Sus botas estaban tachonadas de hierro, y haba puos de hierro alrededor de sus muecas. Tena enormes orejas con aros de grasa, y una fuerte prominente nariz . No haba pelo en su cabeza, pero su crneo estaba pintado de azul. Eh? La muchacha se qued helada. El pelaje del cuello de Rollo se eriz, pero l gema ms que gruir.

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Yo, um, la Reina ... Estoy buscando trabajo, balbuce lass. El troll la mir consternado. Por qu has venido hasta aqu a trabajar? Eres humana! Er. Bueno. Lass se recuper, recordando las tallas favorecedoras del palacio de hielo. Pero ser la sirviente de la joven Princesa no es lo ms justo que cualquier humana jams podra aspirar a ser? He venido a servir a su amabilidad. Ella es un troll, gru el guardia. Una mirada a ella podra pelar la piel de una cabra. Lass no pudo evitarlo, se ri. Luego se cubri la boca y mir a su alrededor. Debera estar diciendo eso? No, pero quin me va a escuchar a parte de ti? Estn todos ah celebrando. Todo ese vino y el baile y las hazaas de magia, y yo estoy en el fro hablando con una loca humana. Estoy maldito. Pareca estar diciendo esto para s mismo, pero hizo temblar a lass. Celebrando? Celebrando qu? El ltimo matrimonio de la Princesa Indaell con algn pobre tonto humano, por supuesto. Oh, no! Lass sinti que las lgrimas pinchaban sus ojos. Ya se han casado? No. El troll le frunci el ceo. No van a estar casados hasta dentro de cuatro das. Se inclin y estudi su rostro. Eres la chica? La chica que tuvo que vivir en el palacio de hielo? S. Su voz era apenas un susurro. E hiciste todo el camino hasta aqu? Tan rpido? Tuve un poco de ayuda. El troll mir a su alrededor con nerviosismo. Si eres sabia, te irs de aqu. Vete, ve de nuevo con tu familia. No puedo. El troll solt un suspiro. Aliento con olor a roca y hielo, no del todo desagradable, haba censura en su cara. No creo que sigas mi consejo. Nunca lo hacen. Esta Tova aqu? Es mejor no preguntar. Es mejor no estar aqu. Puedes por lo menos dejarme entrar? Podra hablar con ... el ama de llaves, o alguien, para conseguir el trabajo? El troll neg con la cabeza. Sera ms que mi piel, lo siento, no vale la pena dejarte pasar por estas puertas. Se humedeci los labios con la lengua azul. Lo hice una vez, le confi en voz baja, y si lo hago de nuevo ... bien, pocos han sobrevivido a la ira de la Reina una vez. Se estremeci. Por eso me ha ordenado ser un centinela, como si a alguien se le ocurrira atacar la guarida de la Reina troll. La humillacin casi mat a mi familia. Pero, lass vacil, y luego pens en algo. Te puedo pagar! Dej caer la mochila en la nieve apisonada con un ruido sordo, y hurg en su

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interior. Un peine de cardar de oro lleg a entregar primero. Mira! Es oro slido! l neg con la cabeza. Muy bonito, pero todo este palacio es de oro. Si quisiera un trozo tan slo tendra que sacar un trozo de la ventana. Oh. Los hombros de lass cayeron. Qu es eso, de todas formas? Sac otro peine y lo levant para que l pudiera ver mejor. Es un peine para cardar. Ya sabes, para la lana. En serio? Eso pareca interesar al troll. Puedes cardar lana con ellos? Bien, s. Quiero decir, nunca he usado este sistema en particular, pero estoy segura de que funcionaran muy bien. No, quiero decir, tu personalmente sabes cmo cardar lana? Por supuesto. Lass se qued perpleja..: idiotas y nios podan cardar la lana. Bueno, entonces, es posible que tengas algo. No son para m, er, las artes de las mujeres. Pero hay otros aqu para los que s. Algunas damas de alta cuna, si sabes lo que quiero decir. l puso un dedo a un lado de su nariz afilada y le hizo un gio. El corazn de lass se aceler. La Princesa? A ella le gustan? Definitivamente. Sobre todo si estas para hacer una demostracin. Puedes llevarme a verla, entonces? Oh, no, no puedo dejar que ningn humano ms entre. Pero si tuviera que pasar por el palacio, y tal vez hacer un poco de cardado .... Sus habitaciones estn en el lado oeste. El troll se acerc ms al decir esto. Muchas gracias, dijo lass. Sin pensarlo, ella extendi una mano enguantada y lo puso sobre la del troll. l se sobresalt y se sonroj en un tono de color prpura. Tengo una debilidad por las chicas humanas. No s por qu, dijo, sacudiendo la cabeza. Mi abuelo me sacara la piel para un tambor, si estuviera vivo para ver lo suave que soy. Skarp-Hedin! Qu tienes ah? Lass se volvi y vio a un troll macizo, como un trozo de granito cubierto de musgo, renqueando hacia ellos. Ella hizo un sonido de asfixia, y se ech hacia atrs contra la puerta tachonada de piedras preciosas. Rollo tom una postura defensiva, pero una vez ms no se atrevi a gruir. Otra humana, capitn Banahogg, dijo el centinela con inquietud. l se vea muy pequeo y sus rasgos casi humanos en comparacin con el capitn. Deshazte de ella! El rostro Gris y curtido de Banahogg arrug el ceo, una vista realmente aterradora. No ibas a dejar que otra entre, verdad? No, seor, capitn! Skarp-Hedin levant su espada, con la que apunt a pocos centmetros de pecho de lass. Fuera, chica! Vuelve a las tierras del sur! Un prpado se contrajo ligeramente en lo que casi podra

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haber sido un guio. Lass capt la pista y corri, Rollo a su lado. Pero en el momento en que hubieron dado la vuelta a un montn de nieve que los ocult de la vista de la puerta principal, se volvieron y dirigieron hacia el lado oeste del palacio.

El palacio de los trolls era un lugar magnfico. Haba ventanas con paneles de cristal en las paredes a cada pocos pasos, y lass se puso de puntillas para mirar por ellas. Se supona que para un troll seran bajas, pero an de puntillas apenas poda descansar su barbilla en el alfizar. Se haca ms y ms oscuro, y en el interior las luces se encendieron. Por lo que lass pudo ver, no haba mucho que hacer. Oy la msica y vio criados de librea azul corriendo de un lado a otro con bandejas de plata. Los siervos eran grgolas, pixies, brownies y otras criaturas como los que la haban atendido en el palacio de hielo. Ninguno de los criados era troll. Pero haba un montn de trolls siendo asistidos. Trolls hombres y mujeres, vestidos con trajes elaborados y vestidos de satn de colores brillantes y de terciopelo. Joyas resplandecan y brillaban a la luz de las cientos de velas. Las damas troll tenan el pelo amontonado en fabulosas torres de rizos sobre sus horribles rostros de color gris verdoso, y los seores trolls tenan sombreros de cuero o de plata o de oro que cubriendo sus cabezas. Entonces se dio cuenta de que haba algunos trolls que rechazaban esta gala que emulaba a una humana. Estos llevaban capas de pieles a partir de una variedad de animales. Su cabello sobresala en todos los ngulos de sus caras anchas, y lass vio musgo y otras plantas creciendo desaliadamente en ellos. Uno pareca tener un nido de pjaro real en la barba. En la ventana en la que la joven encontr la mejor vista, se vea el mismo saln de baile. Haba un montn de nieve dura y congelada justo debajo de una de las ventanas, y si se pona en la parte ms alta, poda mirar dentro sin esfuerzo. El saln de baile era un espectculo para la vista: enorme ms all de lo creble, con columnas de cristal amatista y tallados. Candelabros con colgantes que eran sin duda de diamantes llenaban la sala con luz y se reflejaban en el suelo negro brillante. En un extremo del saln haba una tarima con dos tronos. Una era de oro, engastado de piedras preciosas, y la otra de plata, engastado con zafiros. Junto al trono de plata y zafiro haba un taburete, tambin de plata y con incrustaciones de perlas. El corazn de lass dej de latir por un momento y luego comenz de nuevo con un golpe doloroso cuando vio quien estaba sentado en el taburete. Era su prncipe.

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A medida que los trolls se movan sobre el saln de baile, bebiendo, comiendo y hablando, el prncipe estaba sentado en su taburete, mirando al frente. La joven tena un deseo infantil de gesticular haca el, slo para ver si miraba, si la reconoca, pero se reprimi. En cambio, se lo seal a Rollo, quien coincidi con ella en que no se vea bien, y sigui observando. Despus de unos minutos, cuando los pies del lass empezaban a entumecerse por estar de pie en la nieve durante mucho tiempo, las puertas dobles en el otro extremo de la sala se abrieron de golpe. Una docena de agentes entraron en la habitacin en perfecta formacin. Tenan los cuerpos superiores de hombres y las partes inferiores de caballos, cuatro piernas y todo. Se quedaron firmes a cada lado de las puertas grandes y se llevaron trompetas de plata a sus labios. Cuando su fanfarria hubo terminado, el cuarto lleno de trolls se sumergi en profundas reverencias. Las puertas se abrieron y una mujer troll especialmente horrible con un vestido escarlata irrumpi en la habitacin. Tena el pelo en una alta columna, extraamente amarilla, coronado por una corona que tena ms diamantes que oro. Sus ojos estaban desorbitados y su nariz caa hasta casi ms all de sus labios. Haba tantos aros de oro en sus orejas que los lbulos tocaban sus hombros. Su piel era del color y textura igual al del granito sin pulir. Las historias sobre los trolls decan que las mujeres tenan narices de ms de tres metros de largo y pechos que les llegaba hasta las rodillas. Lass pens que esto no era una exageracin: la nariz de la Reina era alarmantemente larga, y su pecho arrugado amenazaba con estallar libre de su vestido en cualquier momento. La Reina examin la habitacin con sus deslumbrantes ojos verde escoria y pas junto a sus sbditos que se inclinaban mientras tomaba su asiento en el trono de oro. Los centauros -eso eran los sirvientes, lass recordaba haber ledo de tales criaturas vez- soplaron otra fanfarria ms corta para anunciar la entrada de una segunda dama troll. Esta, lass pens con un suspiro, era sin duda la Princesa troll. Su nariz era an ms larga que la de su madre y tena una gran verruga en ella, adems. Llevaba un vestido de terciopelo azul zafiro, que coincida con su trono, y su cabellera rojo fuego, tena un arreglo reluciente y horquillas de diamante. Se tambale por la habitacin con el aire de una mujer que sabe que todos los ojos estn puestos en ella, y se detuvo para plantar un beso en la mejilla del prncipe humano antes de sentarse en el trono de plata. La Reina troll palme con las manos (con dedos llenos de anillos con incrustaciones que hacan parecer como si tuviera otro conjunto de articulaciones) y la msica comenz a tocar. Las no poda ver a los msicos desde su punto de mira y se pregunt qu tipo de instrumentos extraos estaban tocando. Hubo una gran cantidad de golpes, hacindose eco de un grito

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profundo que haca que los huesos detrs de los odos vibraran, y se levantaran sobre todo un sonido estridente que la hizo temblar. Suena como un conejo murindose, dijo Rollo, disgustado. Ugh, tienes razn, estuvo de acuerdo. Oh, van a bailar. La joven y el lobo presionaron la nariz cerca de la ventana para mirar. Los trolls se dividieron en parejas y ocuparon posiciones en la pista de baile. Lass not que los trolls de musgo que vestan pieles, no se unieron al baile, sino que se hicieron a un lado con expresiones de desaprobacin en sus caras y grandes copas de vino en sus puos. Pero los trolls finamente vestidos empezaron a bailar al ritmo de la msica con gran deleite. Ni siquiera Rollo podra pensar en un comentario que hacer sobre el baile de los trolls. Era horrible y fascinante al mismo tiempo. Con el tiempo, al ritmo de los latidos, gimiendo msica, se encogieron de hombros y patearon el suelo, se sacudieron de lado a lado, y golpearon las manos fuertes en sus vientres para hacer un contrapunto a la percusin de los msicos. Era como una macabra parodia de la danza humana. Algo de ello envi un rizo de terror en el estmago del chica y en su garganta, y pens que podra gritar. Tena tres das, tres das para liberar al prncipe y conseguir huir lejos de este horrible lugar y estas criaturas de pesadilla. Escndete! Rollo salt desde el alfizar de la ventana y empez a tirar de la parka de lass con los dientes. Qu? Por qu? Sorprendida se desliz en la nieve helada y una de sus botas atraves en la nieve ms blanda. Un troll nos vio! Lass tir de su pie liberndolo del agujero en la nieve y se aplast contra la pared del palacio a un lado de la ventana. Est seguro? Susurr. S! Rollo se agach justo debajo de la ventana, tratando de hacerse lo ms pequeo posible. Hubo un sonido chirriante, y la ventana se abri hacia el exterior. Estuvo a punto de golpear a lass en la cara, y se las arregl para poner una mano justo a tiempo para evitar que le rompiera la nariz. Los paneles fros, con plomo en oro, chasqueaban contra su mano en un vaivn. Contuvo la respiracin, cerr los ojos y rez. Qu ests haciendo? La voz de un troll femenino son. Vi algo, gru una voz gruesa, de macho. Hay alguien aqu. No hay nadie por ah, viejo tonto, insisti la mujer. Cierra esa ventana, hace fro! Esto fue recibido por un rugido de risa de una serie de trolls. Incluso lass tuvo que admitir que la hembra estaba siendo muy estpida

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o muy ingeniosa: aqu en la cima del mundo, cmo no va a hacer fro? La ventana se cerr, y lass oy el pestillo haciendo clic. An as, contuvo la respiracin y rez. Cuando pudo abrir los ojos, no se atrevi a mover la cabeza. Cuando hubo contado cincuenta, mir a Rollo. Todava estaba acurrucado cerca del lado del palacio justo debajo de la ventana. Sus ojos dorados estaban abiertos y fijos, mostrando el blanco por todas partes. Lass se desliz hacia abajo hasta quedar de rodillas en la nieve, y extendi una mano para acariciarle la cabeza. Salt con el contacto, luego se relaj. Ya hemos hablado con un troll, le record en voz baja, que no era del todo desagradable. Hay un mundo de diferencia entre ese centinela aburrido de all y los cortesanos ojos de pez de ah, dijo Rollo . Estaba en lo cierto. Los rostros de los trolls en el palacio eran muy diferentes a Skarp-Hedin. Lass asinti. Tirando la mochila por una correa, se arrastr a lo largo de la base del palacio. Rollo lleg detrs, escuchando con el odo superior, al pasar cada ventana. l silb para que se detuviera solo una vez, y pasaron un momento de terror agazapados debajo de una de las otras ventanas del saln de baile mientras que una mujer troll, que chillaba de risa, se asom por la ventana para "tomar un poco de aire." Despus de una cantidad interminable de tiempo, llegaron a la esquina trasera del palacio y se apiaron en una sombra azul. Rollo poda escuchar que ningn sonido vena a travs de la pared, y no haba ventanas a varios pasos, por lo que se crean a salvo. Juntos excavaron una cueva de nieve, y lass hizo un nido con su ropa. Se acurruc para dormir, bloque la entrada con las mochilas. A pesar de su extrao entorno, y el peligro que estaba sobre ellos, ambos pronto estuvieron roncando. Haba sido un largo da, tras una serie de largos das, y el maana prometa ser an ms largo.

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la maana siguiente el sol los despert, convirtiendo el techo de la

cueva de color amarillo plido. Estaba muy lejos y extrao aqu, pero an as era el sol, y trajo un poco de calor. Tom un poco de esfuerzo para que lass pudiera arrastrarse fuera de su nido y estirar sus extremidades. Se senta vieja, fra y desgastada. Rollo gru pero no se despert, incluso cuando ella tir de las faldas y las desplazo a la derecha por debajo de l y las volvi a empacar. Se quit la ms fina de las faldas que llevaba, ya que estaba sucia, y se puso una un poco ms limpia. Tena cuatro faldas ms abajo, y todava tena fro. La parka blanca brillaba, sin embargo, no tena ni una mancha que echara a perder su belleza. Empujando hacia atrs la capucha y quitndose sus guantes, lass se frot la cara y las manos con la nieve. Se pein y trenz su pelo. Le hizo sentirse un poco mejor, y comer el desayuno an ms. Por supuesto, era slo pan, incluso Rollo se levant para comer alguno, y eso levant su espritus tambin. Y ahora qu? Rollo rodo brevemente en la nieve, y luego se sacudi con intencin de estar listo. Esto hizo maravillas en su piel, que estaba llena de arena y agujas de pino de su viaje. Ahora tenemos que atraer la atencin de la Princesa troll, respondi lass. Se abrieron paso a lo largo del lado oeste del palacio. Era temprano, y las ventanas estaban todava protegidas por cortinas. Ellos no podan estar seguros de cules eran las habitaciones de la Princesa, as que se quedaron hasta el final a lo largo de ese lado. No hay seales de en qu piso estn, tampoco, lass se inquiet. Cont ocho niveles, y pens que haba visto uno o dos ms all de esos, pero de pie tan cerca del enorme edificio se haca difcil de juzgar. No es demasiado tarde para volver a casa, dijo Rollo, caminando alrededor de las derivaciones de la nieve endurecida. En realidad, es demasiado tarde, le dijo suavemente. Era algo que slo se haba percatado mientras caminaban a lo largo de las paredes del palacio.

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El viento del norte se haba evaporado despus de dejarlos all. Y entonces ... qu? Supona que cuando descansara, volvera a sus propias tierras. Ella y Rollo quedaran varados. Tal vez, si fuera capaz de liberar al prncipe, l conocera el camino de regreso. Tal vez podra transformarse en un oso de nuevo y llevarla. Tal vez. Tal vez no. Era demasiado tarde para preocuparse por ello. Tendra que seguir adelante, se dijo. Pero, al mismo tiempo estaba atormentada por un profundo anhelo de montar en su isbjrn por la llanura nevada, en direccin hacia el palacio de hielo y conseguir una rica cena. Bueno, puedo al menos tener algo ms para comer? Rollo se sent en un banco de nieve y mir a su alrededor con una expresin contrariada. S, supongo, dijo lass. Se dej caer a su lado y rebusc en su mochila. Una manzana? l estornud con disgusto. No hay algo de carne? Puede ser. Rebusc un poco ms. Sus uas hicieron clic con algo duro, y ella sac el frasco de jalea de manzana. Oh, mira! Ella lo sostuvo a la luz dbil. La jalea de oro resplandeca y la luz refractada de la jarra de cristal fundido, mostraba trozos de arco iris en la nieve a su alrededor. Yo todava prefiero tener carne, dijo Rollo. Bueno, puede que un poco de jalea de manzana en un pedazo de pan, dijo lass. No siempre tu estmago es lo que me preocupa. Tom un poco de pan y destap la gelatina con broche de oro. Qu es eso? La voz ronca de troll meti miedo en la sangre de lass evidencindola en su cara. Las manos se entumecieron, y el pequeo frasco de jalea de manzana cay al suelo y rod. Unos glbulos dorados se esparcieron por la nieve, se congelaron casi al instante. He dicho; qu es eso? Eres sorda? Poco a poco lass se dio la vuelta. La ventana detrs de la joven se abri a lo ancho, y la Princesa Indaell se asom por ella. Hoy llevaba seda color melocotn, y record a lass un vestido similar que se haba puesto en el palacio de hielo. La hizo temblar. Por supuesto, ella no haba tenido un enorme pecho gris, verdoso para verter en el corpio. Es jalea de manzana, Su Alteza, lass dijo cuando pudo respirar. Se agach y cogi el pequeo frasco antes de que pudiera derramarse todo. Teniendo mucho cuidado, cada movimiento pareca ponderado con importancia, sustituyo el tapn de oro y levant el envase para que la Princesa troll pudiera verlo. La punta de una lengua morada sali corriendo la boca ancha de la princesa, y lami sus muy maquillada labios. Puedes... hacer... eso? Ayud a la mujer mayor que lo hizo, respondi lass. Pel manzanas, y las puse en la olla con las especias. Ah! Otra relamida. Y el frasco? No s de dnde viene. Una sombra pas sobre el rostro del troll.

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Es una lstima. Pero an as. Ella extendi una mano. Sus dedos eran dos veces ms grandes que los de lass y sus uas puntiagudas eran doradas. Dmelo. Muy bien, Su Alteza, dijo lass, pero no hizo ningn movimiento para entregar el frasco de nuevo. Acababa de tener una visin repentina sobre las criaturas trolls: eran celosas! Eran celos de los humanos, que podan hacer cosas, cuando al parecer ellos no podan. La ropa, el baile de la noche anterior ... lass los vio por pobres intentos de copiar la sociedad humana. Indaell se impacient. Dmelo ahora! Lass fingi sorpresa. Pero, Alteza, yo estaba esperando por su oferta. Mi oferta? En el mundo humano, nadie da a otra persona algo de forma gratuita! Pagamos unos a otros, con oro o bienes o ... otras cosas. Hmm. La Princesa estaba claramente intrigada. Al mismo tiempo, sin embargo, sus largos dedos se flexionaban sobre el alfizar de la ventana, por lo abolladuras en la superficie de oro, como si ella anhelara alcanzar simplemente la mano y agarrar la jarra. Muy bien. Qu quieres? Quiero visitar al Prncipe humano, dijo lass con prontitud. Los ojos de Indaell se estrecharon. Su boca ancha y de labios gruesos descendi. T! Ella no se molest en hablar Norsk ms: pareca que saba del don del lass. T eres esa chica humana! La que trat de llevarse a mi querido amor lejos! Esto le hizo a lass hacer una pausa, pero decidi que era absurdo recordar a la Princesa que era ella quien decret que lass viviera en el palacio de hielo durante un ao. Y Tova antes de eso, y las moster y muchas otras antes. Er, s, era yo. Una sonrisa repentina estir los labios de la Princesa Indaell. Por supuesto que es posible pasar la noche en las habitaciones de mi querido Prncipe, ronrone. Ven a las puertas de entrada al atardecer. Y le tendi una mano para el tarro de mermelada. Con el corazn en la garganta, lass tena el frasco fuera de su alcance. Cmo s que va a mantener su parte del trato? Los ojos de la Princesa brillaban rojos. Los Trolls siempre mantenemos nuestra palabra, dijo ella con voz tensa. Algo en el rostro gris verdoso de la Princesa y los ojos saltones le dijo a la chica que era la verdad. Lass puso la jarra brillante en manos de la Princesa troll. Voy a estar en las puertas de entrada a la puesta del sol, dijo. La Princesa Indaell no dijo nada. Con el frasco en una mano, us la otra para cerrar las ventanas. Con el corazn acelerado, lass regres a su cueva en la nieve con Rollo. No tena sentido mantenerse bajo las ventanas de la Princesa ahora, con eso slo

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se arriesgaran a enfurecerla. Unos minutos antes de la puesta del sol lass ya no poda esperar ms. Comerciaste con tus peines de cardado, verdad? Con un frasco de jalea de manzana, dijo. Ahora la Princesa dice que me puedes dejar entrar por favor? No voy a de dejarte entrar hasta que ella venga, dijo. Ests segura de que quieres esto? Todava hay tiempo para correr. Por qu iba yo a querer correr? Lass estaba casi mareada ante la perspectiva de ver al Prncipe de nuevo, y la pregunta del troll no tena sentido para ella. Estoy tan cerca! No tan cerca como piensas, fue la respuesta. Skarp-Hedin se inclin, como para confiarle otro secreto. Abri la boca justo cuando las puertas de oro se abrieron tambin. Se enderez y volvi a inclinarse. Vestida ricamente de prpura con un cordn de plata y perlas trabajadas, la Princesa troll se qued all sonriendo. Hola, pequea humana, dijo. Te voy a llevar a la habitacin de mi novio ahora. Por supuesto, l no va a estar all por algunas horas. Vamos a tener una baile para celebrar nuestro matrimonio. Pero... l retornara a las habitaciones en algn momento entre la medianoche y el amanecer, te lo aseguro. Por supuesto, en la madrugada tienes que salir. Muy bien. Lass pens en el husillo y en los peines de cardado en la mochila en su espalda, y en las tres noches que quedaban. Iba a encontrar una manera de conseguir liberarlo. De alguna manera lo iba a hacer. Lass sigui a la Princesa a travs de largos pasillos de oro, ricamente alfombrados y adornados con seda. Haba vasos de fino trabajo Oriental, estatuas de mrmol y hermosas pinturas. Tambin haba pequeos pedestales mostrando mantequeras y ralladores de queso. Un juego completo de ollas colgaba del techo de una antesala que atravesaron. Una puerta se abri a su paso por la misma y un fauno con librea sali. Detrs de l, lass pudo ver un gran telar con una tapicera a medio terminar colgado. El fauno se apoy contra la pared y se inclin profundamente hasta que pasaron. Al verlo le dio a lass una oleada de esperanza, pero no era Erasmus. Ven, ven, dijo Indaell, y chasque sus largas uas en lass, haciendo que la chica se estremeciera.

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Se detuvieron frente a una puerta hecha de plata y con perlas. La Princesa se la abri y le indic a lass que entrara. Con timidez, ella y Rollo entraron en la habitacin. La puerta se cerr detrs de ellos. Permanecers en esta sala hasta el amanecer, y luego voy a buscarte, La Princesa Indaell dijo a travs de la puerta. No me gusta, Rollo dijo cuando los pasos de la Princesa se hubieron desvanecido. Lass resopl, quitndose la parka y las botas exteriores. Su Alteza, la Princesa Indaell, era fea, con demasiada ropa y cruel. Ella es un troll. Juntos exploraron los aposentos del Prncipe. Estaban en una gran sala de estar, ricamente decorada. Adems, encontraron un dormitorio y un bao. Era muy similar a sus aposentos en el palacio de hielo, aunque en este caso todo estaba hecho de oro y con incrustaciones de piedras preciosas. Haba libros sobre un taburete junto a la chimenea, en Norsk y Tysk 11, y una partida de ajedrez estaba en marcha en una pequea mesa junto a la ventana. En el dormitorio, lass encontr un pelo oscuro en una de las almohadas. Enroll el pelo alrededor del botn de la parte superior de su chaleco, pensando en cmo haba guardado el pelo de Tova de la misma manera. Esto la calm an ms que la situacin lograda. Se acomod en un silln en la sala de estar con Rollo a sus pies. Trat de leer uno de los libros del estrado, y se qued dormida ligeramente. Se dio cuenta de que era slo ligeramente, debido a que sus odos estaban alertas siguiendo el sonido de los pasos en el corredor, no importa cun dbiles eran. El reloj de oro en la repisa de la chimenea repic las dos, cuando la puerta de plata se abri. Lass cabeceaba sobre su libro a pesar de sus nervios, y ahora el sonido la sobresalt despertndola. Ella y Rollo estuvieron de pie en un instante, el libro se deslizaba por sus faldas hasta el suelo. Un centauro entr en la habitacin. Acostado a travs de la parte del caballo de su cuerpo, estaba el Prncipe. Estaba boca abajo, con los brazos colgando hacia un lado y las piernas hacia el otro. Est muerto? Lass se aferr a la parte delantera de su chaleco. Sus rodillas temblaban y senta que su labio inferior se sacuda. El centauro le dirigi una mirada extraa, pena y preocupacin en partes iguales. No, esta slo ... dormido. Se pase por la sala de estar y por el dormitorio. La joven y el Rollo lo siguieron. Como si fuera una pequea pelota
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Tysk: Alemn

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y enrollado, el centauro volc al Prncipe de la espalda hacia la cama. Mi seora, murmur, inclinndose. Y se fue. Lass se acerc a la cama con los pies silenciosos. Rollo se qued junto a la puerta para darle privacidad. Con una mano temblorosa y extendida, agarr al Prncipe por los hombros. Despierta ... Su Alteza, dijo en voz baja. l no se movi. Ella sacudi su hombro, y dijo, esta vez ms fuerte: Despierta, mi isbjrn No hubo reaccin.

Durante las siguientes horas hasta el amanecer, lass y Rollo intentaron todo para despertar al Prncipe. La joven grit y lo sacudi, Rollo le lami la cara e incluso le mordi el hombro suavemente. Golpe en la puerta exterior, pidiendo ayuda, pero nadie vino. Le volc la jarra de agua del lavabo en la cabeza, pero el Prncipe no se movi. Cuando la Princesa Indaell vino a recogerlos, lass estaba acurrucada en la cama a su lado, agarrando su mano y llorando. La Princesa sonri con aire de suficiencia mientras lass recoga su parka, las botas y la mochila. Tengo algo ms, dijo lass vestbulo. en voz baja mientras cruzaban el

Dej caer su mochila y sac el peine de cardado de oro. Sac el ovillo de lana sin cardar que la moster le haba dado, le demostr la tcnica con las manos temblorosas. La Princesa troll estaba fascinada. Otros miembros de la corte se reunieron en torno para ver tambin, el aliento rancio y los ojos brillantes le hacan sentir dbil. Vuelve al atardecer, la Princesa Indaell orden despus de unos minutos. Debers cardar la lana para m, y luego me quedare con los peines. A cambio, puedes pasar otra noche en la habitacin del Prncipe. Entumecida, lass asinti y guard los peines y la lana.

El fro del exterior del palacio era como una bofetada en la cara. Sinti que sus cejas y pestaas se congelaron al instante, la piel de su frente se endureci. Se encogi de hombros dentro de su parka, lass sali del palacio rumbo a su pequea cueva de nuevo. Se meti dentro y se qued dormida con la cabeza sobre el lomo de Rollo.

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a noche siguiente fue muy similar. Despus que la Princesa Indaell

y varias decenas de su corte hubieron visto el cardado de lass en un giro estupendo, la Princesa la dej en los aposentos del Prncipe. Lass an estaba conmocionada por ver a la Reina mirndola desde la puerta de la sala de baile: era ms aterradora que su hija. Lass ni siquiera poda fingir leer mientras esperaba que el Prncipe apareciera, y cuando lo hizo, estaba inconsciente otra vez en la parte posterior del centauro. El centauro le dio la vuelta en la cama, se inclin ante lass, y se fue otra vez. Ella trat de detener al centauro, para preguntarle qu estaba pasando, e incluso se atrevi a tocarle el brazo y luego a su mitad caballo, pero l no la mir. Con la vista al frente, camin fuera de la habitacin, cerrando la puerta a pesar de sus splicas. Bueno! No hay ayuda disponible, le dijo a Rollo. Record la compasin en los ojos del centauro de la noche anterior, sin embargo. Probablemente, este bajo amenaza de muerte si me llegara a hablar, razon.

Ella y Rollo pasaron otra noche tratando de despertar al Prncipe. Le tiraron del pelo, y la joven le dio una palmada tan fuerte como pudo, a pesar de que le trajo lgrimas a los ojos al hacerlo. l no respondi, y en su ltima hora juntos, lass simplemente yaci junto a l y se deleit con el sonido familiar de su aliento. La Princesa troll fue a buscarlos al amanecer, su sonrisa era an ms amplia. Lass estaba demasiado cansada y de mal humor para recordar el huso hasta que fueron expulsados del palacio. Ella y Rollo fueron a su nido, pero no podan dormir. Tenan slo una noche ms. Despus de una hora, inquieta lass se levant, se limpi y se frot a s misma con la nieve. Sus manos y pies estaban azules y sus articulaciones le dolan por el fro mientras lo haca, pero sigui de todos modos. Se puso el ms limpio de sus cambios y medias, la falda azul favorita y el chaleco escarlata, y luego se puso la parka sobre todo. Se cepill el pelo hasta que brill y lo trenzo en una trenza de 4 hebras que Tordis le haba enseado.

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Dejando su mochila con Rollo, que pensaba que estaba loca, tom el huso de oro y la madeja de lana que haba cardado el da anterior y fue a sentarse bajo la ventana de Indaell. Rasp la nieve plana y dura para darle un lugar para dejar el eje. Luego hizo rodar una gran bola de nieve para hacer un asiento. Lo acomod en sus faldas perfectamente, tom la lana y empez a dar vueltas. La ventana detrs de ella se abri a los pocos minutos, pero lass no se dio vuelta. Se oblig a mantenerse centrada en el hilado, e incluso tarare un poco. En el nombre de Dios qu ests haciendo? La voz era femenina y hablaba Norsk, pero no era la Princesa Indaell. Sonaba humana, y joven. Sorprendida, lass dej de girar y se volvi. Vestida con colores azul con una cinta escarlata bordada en el cuello, una joven se asom por la ventana de los aposentos de la Princesa. El pelo era tan rubio que se vea casi blanco, estaba trenzado en una corona alrededor de su cabeza, y tena la piel lechosa y las mejillas sonrosadas del Norte. Sus grandes ojos azules mostraban un toque de humor, y su boca estaba atrapada entre la sorpresa y sonrisa. Oh, no! T tambin? Dijo cuando consigui un buen vistazo de lass. Tova? Jade lass. De verdad eres t? Los ojos azules se abrieron an ms. Cmo sabes mi nombre? Entonces fijo los ojos en la parka blanca que llevaba lass y lo rosado de sus mejillas desapareci. De dnde sacaste esa parka? Es de mi hermano, Hans Peter. T eres... espera, debes ser la ms joven, la pequea pika! Tova se paro arriba sobre el alfizar de la ventana y se tiro cayendo en medio de los brazos de lass. Se abrazaron y besaron las mejillas y lloraron. Me siento como si te conociera, dijeron las dos al mismo tiempo. Esto les hizo rer y llorar de nuevo. Tova exigi saber dnde Hans Peter estaba y cmo le iba, lass quera saber por qu Tova trabajaba en el palacio. Se puso seria por la pregunta, y por saber que Hans Peter estaba a salvo en casa, pero todava obsesionado por el encantamiento, Tova se dej caer en la nieve al lado de lass. Alarg la mano y toc el bordado en la parka blanca. Cambi el bordado, de modo que Hans Peter pudiera escapar de ella, dijo Tova. Pero nunca haba hecho magia antes y crea que no haba funcionado. Vine aqu en busca de l, y fui capturada. Se encogi de

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hombros. Pens, tambin, que poda ser capaz de romper el dominio de tu hermano por completo. Seal algunos de los bordados que corra a lo largo de una manga. Es una maldicin, ni siquiera en la muerte puede ser libre. Ella quiere que la amen, que slo piensen en ella, para siempre. Eres tan buena! Lass apret las manos de Tova, una nueva oleada de lgrimas corrieron por sus mejillas. Me gustara hacer lo mismo, pero si has estado aqu durante aos y no has hecho ningn progreso.... Lass suspir, sintindose an ms desesperada de lo que haba estado antes. Yo ni siquiera adivine que el oso y el hombre en mi cama eran la misma persona. Tova ri ante esto. Hans Peter habla en sueos. Yo le deca cosas y l contestaba, pensando que era parte de su sueo. Oh. Lass pens en eso. Eso explicaba por qu Torst y Askel siempre se quejaron de tener que compartir la cama con l. Tova se ri de nuevo. Tena un espritu alegre, a pesar de la sombra en sus ojos. Lass estim que haba estado al servicio de los trolls durante casi diez aos. Deba de haber estado a punto de su trigsimo cumpleaos, pese a todo, su aspecto era juvenil. Y entonces tambin nos escribimos notas, dijo Tova, bajando la voz. Cuando era humano, justo antes de que entrara en mi dormitorio, dejaba una carta en la sala de estar. Y yo dejaba una para l all tambin. Los sirvientes no lo saban, o la Princesa se habra enterado. Hizo una pausa, sonriendo en la reminiscencia. Nunca encontraste la parka de tu Prncipe? Su parka? Tova apunt en el puo blanco de la piel. Esta es de Hans Peter, tu prncipe tiene uno tambin. Si pudiramos cambiarla de la forma en que yo cambi sta, podra liberarse. Pero no hay mucho tiempo,. Estn por casarse maana al medioda. Espera, quiere decir... Lass se sinti an ms tonta que antes. Esto es lo que lo hace transformarse? No lo sabas? La joven slo se sonroj como respuesta y, a continuacin se le ocurri una idea. Cmo es que ella puede hacer estas parkas tan finas, si no puede ni siquiera cardar la lana? Los trolls no puede hacer nada, dijo Tova, sacudiendo la cabeza. No son criaturas naturales: slo pueden destruir. Erasmus dijo algo al respecto, que no pueden hacer las cosas, y por eso estn tan fascinados con las herramientas humanas, Lass trag saliva. He odo las leyendas sobre su ... palacio. Rollo, mi mascota lobo , dijo que el palacio de hielo ola a carne rancia. Es cierto, dijo Tova, su nariz se arrug con disgusto. Ellos toman miles de vidas, llenas de las fuerzas creativas que no tienen, para construir un palacio como este. Es probable que est oliendo a la ... maldad de ella. Ella no cose las parkas ni las botas, tampoco, continu Tova. Los sirvientes lo hacen y de la piel de su ltimo marido, nada menos. Ambas se

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estremecieron. Entonces ella encanta la cinta y se la cosen. Tova acerc un dedo a una de las bandas bordadas. Lass neg con la cabeza; los trolls estaban ms all de su comprensin. Pero la piel de Hans Peter ... ? Hans Peter todava est vivo. Ella utiliz los restos del anterior, la misma de la que esta parka est hecha, explic Tova, su expresin era sombra. Tuve que ayudar a la grgola que lo hizo. Fue terrible. Por qu no te vas? Esto haba estado molestando a lass desde que reconoci a Tova. Hans Peter no est aqu, por qu no te vas? Tova seal la cinta alrededor de su cuello. Esto. Todos sus servidores lo usan. Es la forma en que saben dnde estamos y lo que estamos haciendo. Est muy cerca de la piel para ser modificado. Algunos de los otros siervos se ofrecieron como voluntarios para que experimentara con ellos, pero no ha funcionado. Ella abri la boca para decir algo ms, la cerr, sacudi la cabeza, y luego lo dijo de todos modos: Una nyade, un fauno y un centauro todos me pidieron que intentara con sus cuellos. Ellos murieron. Oh, no, lass se qued sin aliento, y puso su brazo alrededor de Tova. Por lo menos trataste de liberarlos, la consol. Vacil y luego sigui adelante. Crees que podras alterar la parka de mi prncipe? Vamos a tener que darnos prisa. No tienes permitido estar durante el da? No, pero he estado haciendo trueques con diferentes cosas, para tener la oportunidad de estar con l por la noche. No se despert, sin embargo! Ella le pone algo en el vino por la noche as que l va a dormir, dijo Tova. Est tomando ms precauciones ya que Hans Peter escap. Por qu juega con ellos de esta manera? Por qu hacerlos un isbjrn por un ao, y por qu no estaba all con ellos? Una buena pregunta, dijo Tova. Me tom dos aos para encontrar a alguien que pudiera responder. Parece que el primer Prncipe humano con el que alguna vez se cas arranc la promesa de ella, que le dara a l y a cualquiera que viniera despus una salida. Si el Prncipe pudiera encontrar alguien que se quedara con l como una bestia de da y un hombre silencioso, sin ser visto por la noche, para vivir de esa manera durante todo un ao, entonces podra liberarse. Parece demasiado cruel que apenas los roba alejndolos de todo y quiera casarse con ellos de inmediato, dijo lass. Esa es su naturaleza, dijo Tova simplemente. Yo no estoy autorizada a hablar con tu Prncipe. Pero preparo sus bandejas de comida. Puedo ocultar una nota en una y advertirle que no beba el vino esta noche. Y voy a ver si puedo encontrar su parka. Fue ms suerte que inteligencia lo que hizo que encontrara la de tu hermano. l me mantuvo despierta, hablando en sueos, y mientras paseaba una noche tropec con ella.

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Pero, cmo sabas lo que esto significaba? Lass toc el bordado. No habra significado nada para m, si no fuera porque Hans Peter me enseo los smbolos trolls. Mi padre era el capitn del Dragn del Mar, explic Tova. l haba entrado en conflicto con los trolls antes y me haba enseado las runas, como l las llamaba. Le ense a Hans Peter? Lo ms probable. Ellos se quedaron atrapados en el hielo durante muchos das antes de que la Princesa troll lo encontr. La mayor parte de la tripulacin estaban muertos. La cara de Tova se entristeci. Visit a mis padres unos meses antes de irme a vivir al palacio de hielo. Mi padre pensaba que Hans Peter haba muerto tambin. Lass puso una mano sobre la de Tova consolarla. Por supuesto,Tova continu, mi padre es ahora un rico comerciante que posee muchos barcos. Su voz era amarga. Antes de que la joven pudiera responder, ambas jvenes se sorprendieron al escuchar a un troll llamando desde el interior del palacio. Hey, t! Estpida. Esa soy yo, dijo Tova con una sonrisa forzada. Se abrazaron de nuevo. Tova trep por el banco de nieve por debajo de la ventana y lass le dio un empujn para ayudarla a volver a entrar Lo siento, le dijo, cuando Tova cay patas arriba sobre el piso de la sala de estar de la Princesa Indaell. Con una risa, Tova se puso de pie y se sacudi sus faldas. Estoy bien. Mir rpidamente a su alrededor. Voy a dejar esta ventana abierta. Sigue girando para que puedas hacer tu oferta para esta noche. Si ella no viene en los prximos minutos, voy a encontrar una manera de atraerla. Y pondr una nota al Prncipe. Ella salt a responder a la convocatoria cada vez ms estridente. Lass se sent y empez a dar vueltas. Despus de un rato, Rollo lleg vagando por ah. Todava ests aqu sentada? No ha sucedido nada? Han pasado horas! Rollo. Lass baj la hilatura y extendi la mano para tomar con fuerza de su collar. Estaba tan emocionada que le dio un beso en la nariz, lo que lo hizo estornudar. No puedo esperar para contarte... Puedes y va a esperar para contarle, grazn una voz detrs de ella. Por ahora, mantente girando. Lass se volvi, pero la ventana detrs de ella segua vaca. Oy una tos como rocas frotndose en una lima de acero por encima de su cabeza. Mirando hacia arriba, todo su cuerpo se entumeci.

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Las ventanas del segundo piso estaban llenas de trolls. Pareca que toda la corte, salvo la misma Princesa , se haban reunido para ver a lass. La orden y la tos, haban venido de la propia Reina. Ella seal con un dedo imperioso a lass. Continua. Y mranos, esta vez. Temblando, lass hizo lo que le ordeno. Cuando el cabezal se enroll con un hilo ms o menos parejo, lass lo levant para que el tribunal lo admirara. Ellos aplaudieron y comenzaron a alejarse de las ventanas. Cuando pareca que la Reina tambin se ira, lass hizo una profunda reverencia. Su Majestad, me hace un favor? Cul? La Reina frunci el ceo. Su Majestad es tan sabia, dijo lass con cuidado, que sin duda sabe que he intercambiado mi fortuna y habilidad para pasar las dos ltimas noches con el prometido de la Princesa Indaell. Yo haba odo hablar de ello. Las uas lacadas de rojo de la Reina daban toquecitos en el alfizar. Pens que, como Su Majestad ha tenido tanto placer en ver mi trabajo, me ... podra haber ... ganado ... otra noche? Voy a dar a Su Majestad el huso de oro, y el fino hilo que he hecho. Muy bien. La Reina troll agit una mano. El husillo sali de las manos de lass y vol a la reina. Presntese en las puertas delanteras a la puesta del sol. Entonces ella levant un dedo en seal de advertencia. Esta ser la ltima vez que te permito algo as, entiendes. Maana mi hija y el Prncipe se casarn, y no habr ms flirteos con doncellas humanas. Por supuesto. Su Majestad es muy amable. Lass hizo una reverencia otra vez, y la ventana se cerr con un portazo. Rpido, volvamos a nuestra cueva, dijo lass a Rollo. Qu? Por qu? Lass se subi la falda y empez a correr sin ver si la segua. No quiero que la Princesa me vea all de pie. Ella podra exigir que le diera algo ms, y no me queda nada ms que ropa sucia y medias enganchadas. Lo ltimo que necesitamos es que ella est enojada con nosotros esta noche. Est bien, pero luego vas a decirme lo que pas mientras yo dorma? Oh, s, te voy a contar todo. Y luego tengo que tratar de dormir. Va a ser otra noche larga.

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estida con lo mejor que se haba dejado, lass sigui a la Reina y su

hija a travs de las salas del palacio de oro. Ambas le sonrieron cuando la dejaron en la habitacin, a solas con excepcin de Rollo, pero ella les devolvi la sonrisa. Esto va a funcionar se dijo. Otra vez estaba demasiado nerviosa para leer, y Rollo paseaba con ella. Despus de no ms de una hora, Tova asom la cabeza en la sala de estar, sonri a lass, y le dijo que le haba dado la nota. Y si no la ley, susurr, puede haber encontrado el antdoto para la pocin para dormir. Gracias! Me tengo que ir. Tova gui un ojo y se sali de nuevo de la habitacin, cerrando la puerta detrs de ella sin hacer ruido. El corazn de lass se hundi cuando el siervo centauro trajo al prncipe cojeando en la habitacin, como lo haba hecho las dos ltimas noches. Pero cuando puso al Prncipe en la cama, el centauro le gui un ojo a lass como Tova lo hizo. Incluso se agach y acarici la cabeza de Rollo al salir. Su Alteza? Lass sacudi el hombro del Prncipe suavemente. Sus ojos se abrieron de golpe, haciendo gritar a lass. l le sonri. Hola, mi muchacha. Sin pensarlo, lass se arroj en sus brazos. l la atrap con facilidad y se abrazaron. La bes en las mejillas y luego en su boca, y ella se aferr a l, riendo y llorando como lo haba hecho antes con Tova. Pero esto era muy diferente. No puedo creer que seas mi isbjrn, dijo al fin. No puedo creer que hayas venido hasta aqu, dijo. Cmo has llegado? Mont en caballos prestados por tres ancianas que tambin haba amado y perdido a un Isbjrn por la Princesa. Entonces mont en las espaldas de los Vientos, del Este, del Oeste, del Sur, luego el Norte, para llegar a este lugar. Jade, sin aliento cuando termin de recitar.

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l la apret con fuerza. Gracias mil veces por venir tan lejos. Es ms de lo que esperaba, ser capaz de verte y hablarte como un hombre. Entonces sus cejas se juntaron, nublando su expresin. Pero maana tengo que casarme con Indaell. Tiene que haber una salida. Sacudi la cabeza, su boca era una delgada lnea. La cambi de posicin para que ella se sentara ms cmodamente en su regazo, y ella puso su brazo alrededor de sus hombros. Nunca llegaremos a los guardias, incluso si logramos salir del palacio. No hay manera de salir de la isla. Tenemos que pensar en algo. Tiene que haber una salida para nosotros. Y para Tova. Tova, la moza humana? S. Cuando mi hermano Hans Peter fue el isbjrn que vivi en el palacio de hielo, Tova era la chica que viva con l. Ella lo sigui hasta aqu, pero se haba escapado. Las cejas del Prncipe se levantaron. Cmo? Tova alter el bordado de su parka. Te voy a mostrar. Ella salt de su regazo y se apresur a entrar en la otra habitacin, agarrando su parka de la silla donde lo haba dejado. El Prncipe encendi ms velas en el dormitorio, y estudi las bandas bordadas cerca. Ah, muy inteligente. Como isbjrn no poda ver detalles como este muy claramente. Por qu no te fijaste en la noche? El encantamiento. Haba muy poco que yo poda hacer como hombre, por la noche. El sueo caa sobre m rpidamente. Todo lo que poda hacer era ocultar las velas antes de dormir. Le sonri, y el estmago de ella dio volteretas. Me gustara ser lo suficientemente fuerte como para derrotar a los trolls y verte a salvo. Record y chasque los dedos. Tienes tu parka? Tova puede alterarlo. Pero l ya estaba sacudiendo la cabeza. Fue tomado de m tan pronto como llegu. Tiene que haber una manera, ella insisti. Los Vientos que me trajeron aqu, las viejas moster me dieron regalos para que yo pudiera entrar, todos ellos esperan que pueda derrotarla. Y mi hermano y Tova. Ellos merecen ser felices. Y qu hay de ti? No te mereces ser feliz? Tal vez sera mejor que te vayas mientras puedas, para que, al menos, seas libre. No podra vivir conmigo misma, sabiendo que me di por vencida, dijo ella. l asinti con la cabeza. Y es por eso que te amo. Ella se qued sin aliento. En serio?

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Despus de todos esos das hablando contigo acerca de tu familia, y todas esas noches acostado a tu lado, escuchndote respirar ... cmo no hacerlo? Se besaron de nuevo. Un golpe y una tos en la puerta abierta de la sala de estar los separ. Tova se qued all, sonriendo con una luz melanclica en sus ojos azules. Hola? Hola! Avergonzada, lass se puso de pie. Tova? El prncipe se puso de pie con mucha ms gracia, pero lass se alegr de ver que se sonrojaba. Como puedes ver, tom tu consejo sobre el vino. Excelente, Su Alteza. Slo espero que Indaell no se diera cuenta de que no la bebi. No lo hizo. Neg con la cabeza. Vaci mi copa en un gran jarrn en el fondo de la tarima. Y tambin lo derram, fingiendo que ya estaba haciendo efecto. Bravo! Aplaudi Tova. Ella tom una aguja e hilo del bolsillo de su delantal y lo mantuvo bien alto. Ver lo que puedo hacer para ayudar. Pero la joven y el Prncipe sacudieron la cabeza al unsono. Lo nico que tengo de mi tiempo como isbjrn es esto, dijo. Se fue a un cofre y lo abri. Con un ademn, sac el camisn de lino suave. En uno de sus hombros estaba una mancha amarilla de sebo. Hay algo que podamos hacer con esto? La boca de Tova rechaz. No s cmo lanzar un hechizo, slo altera uno que ya funciona. Lass no poda apartar los ojos de esa mancha. Se alzaba en su mirada, recordndole aquella noche: el olor de las hierbas en la vela, el calor de la alcoba, el brillo dorado que caa sobre el rostro del Prncipe. Pens en el palacio de hielo y las tallas de all que haba escudriado en busca de una respuesta. Oh. Oh, oh, oh! Ella chasque los dedos para interrumpir al Prncipe y a Tova, que estaban hablando ahora de la posibilidad de que la muchacha escapara sola. Qu? El Prncipe se volvi. Qu pasa? Bodas Troll! Eso fue todo lo que a lass se le ocurri decir por un momento. En su mente corri todo lo que recordaba de una determinada columna en el gran saln del palacio de hielo. Los Trolls no pueden crear con sus manos! Eso es correcto, dijo el Prncipe, desconcertado. Pueden limpiar las cosas? Lass mir a Tova esperndo la respuesta. Haba tablas de lavar en el palacio de hielo. Y me pareci ver una tina de cobre aqu. Tienes razn, Tova acord. Pero no entiendo qu tiene que ver con las bodas...

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Descifr una descripcin de una boda en un pilar en el palacio de hielo, explic lass. Como parte de la ceremonia, los novios se piden cosas unos a otros para demostrar su idoneidad. La novia le pregunt al novio si puede "proveer para ella", por lo que l mat a un toro. Y l le pidi que fuera siempre bella, o algo as, y ella hizo un hechizo que la haca hermosa, o ms bella. Creo que fue la Reina troll, y su consorte. El prncipe haba alcanzado su lnea de pensamiento. Qu debo pedirle? Debo pedirle que me suelte? Ella no va a hacer eso, terci Tova. Estoy segura de que cada uno de sus maridos ha pedido eso. Pdele que haga algo que no puede hacer, dijo lass. Si ella no puede hacer lo que le pides, el matrimonio no es vlido. Seal el camisn, todava agarrado en las manos del Prncipe. Pdele que lave esto. A la Princesa no le gusta perder, advirti Tova. Tampoco a la Reina. Pero los trolls se ven obligados cuando se les hace una oferta, respondi lass. Se volvi hacia el Prncipe. Tienes que hacerla prometer que ella va a hacer lo que le pides, o dejarte ir. Luego pdele que lave. Poco a poco el Prncipe asinti. Esto podra funcionar. Tova dio a lass una mirada apreciativa. Es lo ms que se me ocurre. Pero es mejor que estar lista para correr. No hay garanta de que La Alteza no vuelque su ira sobre ti. Eso es verdad. Suspir lass. Me gustara estar all para ver, pero probablemente debera estar esperando fuera del lugar. Ella apret los puos. Y vamos a tener que encontrar una manera de liberarte a ti tambin. Tova se limit a sacudir la cabeza y le dio a lass una sonrisa triste. Va a valer la pena, slo el verla perder a otro. S, lass, tienes que esperar en la orilla, dijo el Prncipe. Lanz la camisa de dormir de lado y fue a tomar sus manos. Ponte en la orilla y mirar hacia el sur. Si sientes la brisa ms leve, llmalo. Tova vio el reloj de la repisa de la chimenea e hizo una mueca. Ser mejor que vuelva. La princesa podra enviar por m. Abraz a ambos y a Rollo. Entonces Rollo, tambin, se excus y se fue junto a la chimenea en el saln. Con una pata trasera, pate la puerta del dormitorio cerrndola detrs de l. Siempre le gust el fuego de la sala, dijo el Prncipe. S, l es muy flojo, lass estuvo de acuerdo, mirndose las manos torpemente. Estaban solos, en un dormitorio, y no haba sueo encantado para separarlos ahora.

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Eres muy... Me acabo de dar cuenta... los dos se rieron. T primero, dijo el Prncipe. Se sent en el borde de la cama y se rasc los pies sobre la alfombra con nerviosismo. Me acabo de dar cuenta, lass repiti, que ni siquiera s tu nombre. Oh. l arrug la cara y se ri. Lo siento. Es un poco vergonzoso, en realidad. Mi madre es ms bien como la tuya, era aficionada a las historias antiguas. Soy un prncipe, pero no soy el primer hijo. Soy el tercero. Lass gimi. No me digas que tu nombre es Askeladden, por favor! Bastante cerca: es Asher. Mi padre pensaba que Askeladden era demasiado tonto y romntico. Y siempre exista la posibilidad de que algo pudiera suceder a mis hermanos y yo sera rey. Rey Askeladden era demasiado para l. Incluso para mi madre, la verdad. Por supuesto, los dos deberamos estar agradecidos por sus historias tontas, o nunca nos habramos conocido. Qu? Sintindose ms cmoda, lass se sent a su lado en la cama. Por qu? Habamos escuchado cuentos, incluso en Christiania, de una nia en el bosque que poda hablar con los animales. Madre estaba emocionada sobre ello. Por eso te busqu. Pens que si poda hablar contigo como un oso, sera capaz de decirte lo que estaba pasando. No poda, pero de todos modos me alegro de haberte encontrado. Yo tambin. Lass puso una mano sobre la suya. Tal vez ahora que mi hermano y madre viven en Christiania, seremos capaces de vernos de nuevo, una vez que llegue a casa. Qu quieres decir? l se ech hacia atrs, con el ceo fruncido. Por supuesto que vamos a vernos, nosotros... Ella sacudi la cabeza, adivinando lo que iba a decir. Eres un Prncipe. Un Prncipe de mi pas! Yo s lo que eso significa. Vas a casarte con una dama. Y si tengo suerte, voy a casarme con un agricultor o un leador como mi padre. Askel tiene planes de casarme con uno de sus amigos ricos de la ciudad, pero no estoy segura de que vaya a funcionar. Ahora fue el turno del Prncipe de negar con la cabeza. No, no! Yo nunca podra dejarte ir, despus de que me has salvado! Y adems ... Yo no quiero. Puso sus brazos alrededor de ella y la bes tiernamente. Las lgrimas se filtraron por las comisuras de los ojos de la joven. Esto iba ms all de su imaginacin. Ni los trolls, ni el Isbjrn, porque todas esas cosas que era parte de los cuentos de hadas que se hicieron realidad. Pero que alguien -un prncipe!- Pudiera amar a la hija de un leador cuya madre ni siquiera la haba amado lo suficiente como para darle un nombre...

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Quieres... quieres saber mi nombre? l se apart y la mir con asombro. Pens que no tenas uno. Luego se sonroj. Por supuesto, debes tener uno. Puedo hablar con los animales, ya que encontr al reno blanco. Me dio un nombre, pero nunca le he dicho a nadie cual es. Asher levant ambas manos y se las bes. Sera un honor, dijo, con la voz que era un poco ms que un susurro. Apoyada en l, le susurro su nombre al odo. Ese es el nombre ms hermoso que he escuchado, le dijo, abrazndola con fuerza contra su pecho. Gracias, Bellalyse.

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or supuesto, lass pens a la maana siguiente, ya que los trolls slo

podan destruir, que deberan haber sabido que la Princesa podra arruinar sus planes. Tena un sabor amargo en la boca, y quera escupir. No sera justo que los pobres, siervos cautivos limpiaran despus, as que slo hizo una mueca en su lugar. Vamos, vamos, La Princesa Indaell chasque hacia ella, agitando una mano ensortijada, no hay necesidad de verse tan amargada. Vas a estropear el efecto! Dio un paso atrs para examinar su obra. Lass y Tova estaban lado a lado en el tocador de la Princesa. Cuando haba llegado a los aposentos de Asher a la maana, la Princesa troll no haba permitido que lass se fuera. En lugar Indaell haba insistido, con una sonrisa helada, que lass asistiera a la boda. Ahora lass estaba vestida con un vestido de raso verde y Tova en un vestido de color azul. Rollo adems se haba visto obligado, bajo protesta, a entrar en una tina. Su pelo gris estaba peinado hacia fuera y haba una cinta verde alrededor de su cuello, atada en un arco enorme detrs de la cabeza. Nunca he tenido damas de honor humanas antes, dijo la Princesa troll. Voy a ser la envidia de todas las damas de la corte! Estoy segura de que su alteza ya es la envidia de todos los que la ven, dijo Tova, balancendose en una reverencia. Lass le dirigi una mirada. Hbito, susurr Tova por la comisura de los labios. Ahora, la Princesa mir a lass, que apretando los dientes, hizo una reverencia y murmur algo que ella esperaba sonara como un cumplido. Esto pareci satisfacer a Indaell, y ella volvi a admirarse en el enorme espejo que cubra la pared del fondo. Para su boda, la Princesa troll estaba ataviada con un vestido de satn blanco. El raso por debajo de ella era de tela de oro, y el corpio del vestido estaba lleno de piedras preciosas y perlas. Su pelo rojo estaba engominado y estaba dispuesto para mostrar el rub incrustado en la pesada corona que llevaba. Haba rubor en las mejillas, enfrentndose extraamente con su piel de color gris verdoso, y su lengua morada se mantuvo asomndose lamiendo el color rosa untado en sus labios. Creo que podra enfermar, lass le susurr a Tova.

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Escuche eso, la Princesa solt, dando vueltas. Si alguna de ustedes hace algo para arruinar mi boda, voy a colgarlas a las dos de los pulgares de la torre ms alta! S, Su Alteza. Tova hizo una reverencia. S, Su Alteza. Lass hizo lo mismo. Bien. Hubo un suave golpe en la puerta. Si Su Alteza est lista, el tribunal est esperando abajo, dijo un lacayo fauno. Esta mi Prncipe listo? Lo est, mi Princesa. Indaell sonri a lass. Oh, bueno. Tova se acerc ms a lass. Con sus faldas encubriendo, tom la mano de la joven entre las suyas. Lass apret la mano de Tova. Era lo nico que poda hacer para mantenerse a s misma sin arremeter contra la Princesa troll y estrangularla con uno de los collares de perlas que la vana criatura llevaba. La sonrisa de la Princesa Indaell se ampli, como si adivinara los pensamientos de lass. Se puso de pie y chasque los dedos. Las pixies que la haban vestido volaron hacia adelante, llevando una pesada capa. Era un raso escarlata, lleno de piel de isbjrn. Lass apret la mandbula ante la vista, preguntndose si el manto estaba hecho de uno de los ex maridos de la Princesa. Al ver su mirada, la Princesa acarici la piel antes de que hacer un gesto a las pixies de que cubrieran el otro lado de sus anchos hombros. Indaell sali de la habitacin con las pixies detrs de ella sosteniendo los bordes de la capa. Lass y Tova la siguieron, y despus de ellas venan criaturas femeninas con librea. En el pasillo se les unieron una docena de horribles doncellas trolls vestidas de sedas extravagantes y terciopelo, cubiertas de joyas y todas excitadas por la boda. Desfilaron por el palacio hasta la sala de baile de la boda de la Princesa troll con su prncipe humano. El saln de baile estaba adornado con banderas largas que mostraban al isbjrn y el smbolo de la espada dentada de los trolls. Los msicos tocaron su msica extraa en una galera alta frente a la tarima. En el estrado estaba la Reina troll, sus rizos eran amarillos brillantes, vestida con un vestido azul con adornos de piel de isbjrn y adornado con diamantes y bordados de plata. Extendi sus brazos a su hija, que se dirigi a travs de la multitud y abraz a su madre. Lass y Tova tomaron posiciones en un lado de la tarima, y todos se volvieron a esperar al Prncipe. l march con una docena de jvenes trolls masculinos. No estaba claro si eran sus padrinos o sus guardias, probablemente ambos.

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Vesta una tnica blanca y un manto escarlata, y haba en su cabeza un crculo de oro. El Prncipe Asher tom su lugar al lado de la Princesa troll en el estrado, sin mirar a lass o a Tova. El corazn de lass se apret por la cercana de l, y su aparente indiferencia, pero se dijo que era slo una actuacin. La pareja de novios junt las manos y se volvieron hacia la Reina. Hacan una ridcula pareja: la troll con su nariz larga y ojos saltones, de pie muy por encima de su joven, novio guapo. La Reina troll levant los brazos. Pueblo nuestro, regocijaos! Despus de languidecer sola, por una docena de aos, nuestra amada Princesa, la hermosa Indaell, por fin ha encontrado un Prncipe digno de ella! Aullidos monstruosos se levantaron de la corte troll. Bramaron y golpearon sus enormes manos, en horrible cacofona. O por lo menos, la mayora de ellos lo hizo. Lass not que los trolls que estaban vestidos con pieles y musgo slo fruncan el ceo. Y ahora, a la vista de los presentes, la ms magnfica de nuestra magnfica raza, unir a estos dos. La Reina troll puso sus manos sobre las manos entrelazadas del Prncipe y la Princesa. A la manera de nuestra gente, se unirn hasta que uno de ustedes pase a la oscuridad, enton. Hasta ese da oscuro, Prncipe Asher de los seres humanos, qu es lo que ofrecis a la Princesa Indaell? Le ofrezco todo lo que puedo ofrecer: a m mismo, hasta el da que pase a la oscuridad, dijo el Prncipe con voz montona. Voy a proteger su honor en el que se impugna. La amare y adorare, y me someter a ella hasta el fin de mis das. Era evidente que estaba recitando un discurso aprendido de memoria. Hubo ms gritos de los trolls, aunque lass se dio cuenta de que no eran tan abundantes. Algunos parecan aburridos, y los sombros trolls, pasados de moda fruncan el ceo an peor. Tal vez este era el discurso requerido para todos los maridos de la Princesa en los ltimos aos. Y ahora, Princesa Indaell de las tierras del hielo y la nieve, qu es lo que ofrecis al Prncipe Asher? Voy a ser una buena esposa, y amar y le apreciare todos sus das, ella dijo tontamente. Lass se estremeci, al or el acento en "sus das." La Princesa y todo el mundo aqu, saba que iba a sobrevivir largo a Asher, pero ninguno de ellos se molest. Bueno, ninguno de los trolls, por lo menos. La mandbula del Prncipe se apret y Tova estrech la mano de lass de nuevo.

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Pero como una garanta de sus habilidades como esposa, dijo Asher: Yo deseo que mi novia realice una tarea para m. Toda la habitacin se congel. Lass sinti que un sudor fro corra por la espalda debajo de su vestido de satn. A continuacin, los trolls comenzaron a balbucear en voz baja. Pareca que esto nunca haba sucedido antes. El Prncipe levant la mano y un centauro se abri paso entre la multitud de atnitos trolls. Era el mismo centauro que haba llevado a la cama a Asher. Tena una tina de cobre llena de agua, y haba una pequea cesta que colgaba de un codo. Con broche de oro y un arco, puso sus cargas hacia abajo en el estrado. Incluso cuando hay sirvientes que hacen este tipo de trabajo, una buena esposa debe ser capaz de lavar las camisas de su marido como un gesto de fidelidad, anunci el Prncipe. O al menos eso se dice en mi pueblo. Tova resopl suavemente, y lass le dio en la mano un pequeo apretn en respuesta. Si este "dicho" hubiera sido cierto, haba muchas mujeres que hubieran sido juzgados mal por sus vecinos. Est arruinando la ceremonia, una gran troll en un chaleco de raso rosa grit. Hubo murmullos de acuerdo. Es una tradicin, o han olvidado eso? Uno de los trolls de piel de musgo grit. Vamos, hombre! Asher continu: Tengo aqu una fina camisa de dormir de la que estoy muy aficionado. El sebo se ha derramado en el hombro. Si Su Alteza sera tan amable de fregar hasta dejarla limpia para m, sin magia, resultar para m que ella es una buena mujer. Pero nunca he hecho una tarea tan comn, protest la Princesa Indaell. Seguramente hay alguna otra bendicin que pudieras pedir? Yo estara encantada de hacer magia para ti. Ella hizo un gesto y un anillo de diamantes apareci en sus manos. Con orgullo se lo ofreci al Prncipe. l lo tom y se lo puso un dedo como si no tuviera gran importancia. Se volvi hacia el troll de la piel con musgo que haba gritado para que "siguiera adelante". No es su costumbre conceder la primera solicitud? S, el troll acord. Slo tena un ojo bueno , y el otro estaba cubierto de un parche que pareca una piel de conejo. Cada uno deber solicitar algo y conceder una bendicin. Debe lavar la camisa. Sin usar magia. Y si no lo hace, el matrimonio es nulo? La voz del Prncipe era neutra, como si no le importaba si fuera de una manera u otra. Aye. Gracias, Seor Chamberlain. Creo que podra desmayarse, Tova susurr sin mover los labios. T crees? Fue la respuesta tensa de lass.

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Sacudiendo la cabeza, la Princesa Indaell se acerc a la tina. Un chasquido de sus dedos, y una silla fue llevada haca la tina para su comodidad. Fue a la canasta que tena la prenda y tom una pastilla de jabn y las sumergi en la tina con manos torpes. Al ver la expresin temerosa en la cara de la Princesa troll, lass casi sinti simpata por ella. Casi, pero no del todo. Pens en Hans Peter y en Asher, y en todos los dems que haban estado antes. Pens en Erasmus, Fiona, y la Sra. Grey, arrasados en la noche. Record a las tres moster y el fro sin fin que los trolls haban llevado a su tierra natal. Agarrndose de la mano de Tova... Tova que deba permanecer ah mientras que Asher escapaba, lass se inclin hacia delante para mirar. La mancha en la camisa blanca no se iba. Por el contrario, se pona negra y comenzaba a extenderse por el lino. Ms se esforzaba la Princesa en borrarla, ms oscura y ms grande creca la mancha. El rostro de la Princesa se volvi de un feo color oscuro que rivalizaba con su rubor. Algunos de sus rizos se soltaron de su peinado y ella los arroj furiosamente sobre un hombro. Los anillos en sus dedos se engancharon en el tejido blando, as que se los sac y ech a un lado. Rollo se agach y recogi dos en la boca, los meti en la mano libre de lass. La joven mir y vio al centauro poner varios en el bolsillo de su tnica. Le dio el fantasma de una sonrisa cuando la vio mirar. La Princesa Indaell ech hacia atrs la cabeza y aull. Mientras lo haca, su corona cay de su cabeza, tomando el pelo con ella. Los rizos rojos no eran ms que una peluca, y debajo, el cuero cabelludo estaba escasamente afeitado con pelos grises gruesos. Lass no pudo reprimir una exclamacin de sorpresa, lo suficientemente alto como para que la Princesa la mirara. T! La seal con un largo dedo chorreando, a lass. Esto es tu culpa, lo s! Tu cosa horrible, por qu tuviste que venir aqu? Lo has estropeado todo! Ella se abalanz sobre lass. Rollo salt en frente de su ama, con el pelo erizado y mostrando los dientes. Tova sac un pequeo cuchillo de su propio cinturn y dio un paso hacia adelante. Lass, por su parte, se mantuvo firme, apretando los puos y levantando la barbilla. Cmo es mi culpa que no pueda realizar una simple tarea femenina? Con un grito, la Princesa lleg a sus manos agarr a lass. Rollo gru y chasque a Indaell, capturando un pliegue de su falda en sus colmillos y rompindolo. Hija, contrlate! La voz de la Reina fue un latigazo. No hay necesidad de toda esta desagradable escena. Puso un brazo calmante sobre los hombros de su hija. Los seres humanos sern tratados a su debido tiempo, cada uno a su manera. Ella concedi una sonrisa aceitosa a Asher, y luego una ms amenazante, tanto a lass y a Tova. Pero por ahora, vamos a tratar de nuevo.

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Tanto la madre como la hija hundieron sus manos en el agua jabonosa. Cada una agarr la mitad de la camisa ennegrecida y fregaron tan fuerte como pudieron en contra de la tabla de lavar. En cuestin de segundos la prenda estaba negra como boca de lobo por todas partes. La Reina frot con tanta fuerza que golpe a su propia peluca dejndola torcida, revelando un cabello blanco erizado. Su nariz corri por el esfuerzo, gotea en el agua de lavado y ensuciaba an ms. Alto! El Prncipe levant las manos. Es tan claro como la nariz en tu cara que no puedes hacer incluso esta tarea sencilla, dijo a Indaell. Por las leyes de tu propio pueblo, este matrimonio no es vlido. No tendr ninguna mujer, ms que aquella que pueda limpiar esta camisa para m. Sobre los rugidos y aullidos de la corte troll, se volvi y le hizo seas a lass. Por qu no lo intentas? Lass trag. Esto no haba sido parte de su arreglo. La camisa se vea arruinada a sus ojos, y se pregunt si ste era el camino del Prncipe para deshacerse de cualquier obligacin con ella tambin. Tova la empuj, y ella se tambale hacia delante. La Princesa Indaell estaba amenazando con hacer un par de botas del Prncipe, y una correa de lo que quedara de lass cuando lleg a la tina. La Reina mir a la joven y gru, pero luego su sonrisa se volvi repugnante. Asinti con la cabeza, claramente convencida de que lass no sera capaz de deshacer el dao que las trolls haban hecho a la camisa. Por favor, treme agua dulce y ms jabn, lass pidi al centauro. l se alej al trote y regres un momento despus, con una amplia sonrisa. Otra silla fue trada, e instalada junto a la tina. Lass a pidi a Tova el cuchillo del cinturn, y luego sac el camisn manchado de de donde estaba y lo puso con cuidado en el agua limpia. Localizando el punto original de sebo endurecido en el hombro, us el cuchillo para raspar cuidadosamente, como Jorunn le haba enseado. Le devolvi el cuchillo, frot el jabn en la camisa, y luego la sumergi en el agua. Frotndola contra la tabla, con una presin suave pero firme, como lo haba aprendido cuando era nia, y luego la sumergi de nuevo enjuagndola. A travs del agua espumosa sucia, lass pudo ver que el camisn estaba cada vez ms blanco. Y as tambin la Princesa Indaell.

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l es mo, la Princesa troll grit y apunt con un dedo nudoso a la prenda. Hubo un trueno cuando el poder de Indaell se dirigi al camisn, al desafiar su promesa, le sali por la culata y le golpe en la cara. La Princesa troll cay al suelo, muerta. No! La Reina grit y se abalanz sobre lass, quien levant la camisa, ahora blanca como la nieve como un escudo. Cuando las manos de la reina desgarraron la camisa, ella grit an ms fuerte. Quema! Ella cay al suelo, agarrndose al cuerpo retorcido de su hija con las manos quemadas y aullando, completamente loca. Hija ma, mi hermosa hija, se quej la Reina troll. Su cara estaba tan plida que lass pudo ver la sangre pulsando en ella. Mi hija, mi hija. Una larga cadena de baba verde se arrastr desde la barbilla. Todava llena de horror, lass tuvo que taparse los odos. Los trolls aullaron y patearon el suelo, y se lanzaron a la tarima. Alguien se agach junto a lass y envolvi sus brazos alrededor de ella: Asher. Entonces sinti a Rollo presionando contra ella, y otro par de brazos se unieron al abrazo. Qu vamos a hacer? Susurr Tova. Quedarnos quietos, dijo Asher en respuesta. Vamos a tratar de escapar tan pronto como... Matar a los seres humanos! Grit un troll, y los otros comenzaron a corear el grito. Matarlos, matar a los seres humanos! Todos ellos dejaron de estar uno al lado del otro y se prepararon. Rollo ense los dientes, y ambos Tova y el Prncipe sacaron sus cuchillos ahora. Lass no tena nada ms que sus puos, y se puso los anillos de la Princesa en los dedos para hacer su golpe ms doloroso, un truco aprendido de Askel. No! El chambeln de un solo ojo se abri paso hacia el estrado. No es a causa de los seres humanos que nos hemos acostumbrado a esto, es nuestra propia vanidad! Mir alrededor de la habitacin con su nico ojo. La ropa fina! Las joyas! Mantener siervos y que vivan en palacios! Y peor an: tomar consortes humanos! Durante tres mil aos nuestra Reina ha reinado en el extremo norte, y ahora, debido a los gustos pervertidos de su hija ha perdido la razn! Los trolls ms jvenes tomaron esto como una excepcin, y atacaron al chambeln. Sus seguidores, vestidos de musgo y pieles, lo defendieron. No es que fuera necesario que lo defendieran: lass lo vio llegar y rasgar la cabeza a un bravo joven troll vestido en seda color lavanda, sin ningn signo de tensin. Algunos de los trolls en ropa humana rasgaron en sus abrigos y vestidos, y se unieron al chambeln, hasta que todo el saln de baile era una masa de aullidos, mordidas, gruidos, y trolls luchando.

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Vamos! Asher tuvo que gritar para hacerse or por encima del estruendo. Agachndose, tom a lass por un brazo y a Tova por el otro, corrieron a uno de los ventanales. El centauro ya estaba all. Se volvi y ech sus cuartos traseros e hizo aicos los cristales, ya que el pestillo estaba a la altura troll y ninguno de ellos podra haberlo alcanzado. Subieron a travs, el centauro esper hasta que Rollo hubo saltado despus de los tres humanos para saltar l mismo. Otros sirvientes estaban huyendo tambin: un flujo constante de faunos vestidos de azul, centauros, pixies y otras criaturas estaban haciendo su salida del palacio de oro y hacia la costa sur de la isla helada. Qu vamos a hacer con las cintas? La voz de lass sali en un jadeo mientras corran a travs de los agudos montculos de nieve compacta. El poder se est debilitando, explic el centauro. Lo sent que cuando la Reina se volvi loca. Con un grito, Tova se derrumb. Ella sali disparada sobre un espoln que sobresala del hielo. Lass se arrodill a su lado y levant la falda de Tova. Haba un largo corte en la media, y la espinilla estaba expuesta y haba sangre debajo. Yo creo que mi tobillo est torcido, dijo Tova. Entonces dio un grito y su rostro se ensombreci con la sangre. Ara la cinta alrededor de su cuello. Scalo! lass le grit a Asher, horrorizada. Alrededor de ellos, los sirvientes estaban cayendo al suelo, ahogndose. El centauro se puso de rodillas, tosiendo. Ser mejor que morir, dijo con voz entrecortada. Asher sac el cuchillo del cinturn y con cautela cort la cinta alrededor del cuello de Tova. Al instante, ella se sent, respirando libremente. Arroj la cosa a un lado y grit de alegra. Lass le arrebat el cuchillo de Tova y liber al centauro y al fauno que yaca cerca. l a su vez libero a otros, hasta que todos los sirvientes estuvieron una vez ms corriendo por la orilla, exultantes. Detrs de ellos, el caos del palacio troll aument. Tova neg con la cabeza. Solo djenme, dijo. Puedo hacer mi camino despus. Puedo llevarte, dijo el centauro. Se agach y la agarr, girndola para que tomara asiento en la ancha espalda del caballo. Tenemos que estar lejos antes de que el resto de la magia de la Reina se desvanezca. Por qu, qu va a pasar? Pregunt lass. Fue Asher quien le respondi. El palacio se hizo por arte de magia. As tambin esta isla. Como la magia de la Reina se desvanece ...

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No tena que terminar. De la mano, lass y su Prncipe pasaron por encima de la superficie resbalosa, por las colinas y depresiones agudas. Rollo estaba justo al lado de ellos, con el centauro y Tova manteniendo el ritmo. Ouch! Ahora fue el turno de lass de parar y gritar de dolor. Pero no eran sus piernas, eran sus dedos. Los anillos de la Princesa estaban al rojo vivo. Antes de que pudiera quitrselos el oro se fundi y gote entre sus dedos y las gemas se convirtieron en polvo. Haba quemaduras de color rojo con la forma de los anillos en los dedos, pero no eran graves. Asher rasp un poco de nieve para calmar las quemaduras. Lass apret sus dedos en los puos mientras seguan corriendo. No miran hacia atrs hasta llegar a la orilla. En ese momento, los gritos de los trolls se haban convertido en gritos de dolor y miedo. El palacio de oro se derreta como los anillos de lass. Volvindose rojo y blanco con el calor, a la luz plida del sol del norte, el magnfico palacio cay y se derriti como sebo. En la orilla, de pie con un grupo de sirvientes de librea azul, con el verdadero amor de su hermano mayor y su verdadero amor a cada lado, lass vio la cada del gran reino troll. Cuando todo termin, lo nico en que poda pensar era que tena fro, y no haba forma de volver a casa. Ya se vean largas grietas apareciendo en la isla: no iba a durar un da ms. Un joven fauno macho se acerc a lass con una sonrisa tmida. Gir su mochila difcil de manejar desde su propia espalda, y se lo ofreci a ella. Atado a la cima estaba la parka de Hans Peter. Encontr esto cuando limpiaba los aposentos del Prncipe esta maana, mi seora, dijo en voz baja. Oh, gracias! Lass empez a ponrselo, pero se detuvo. Pero en realidad, es ms tuyo que de nadie, le dijo a Tova, ofrecindole la parka. Y tu puedes usar la ma, dijo Asher. Otra fauno se haba acercado a ellos, sosteniendo una parka de un blanco brillante con bandas rojas con el bordado troll. Dudo que te vaya a convertir en un oso. Tal vez, sin embargo, si no te importa... la chica dijo, vacilante. S? l tom su mano. Tal vez deberas ponrtela y llevarnos lejos de aqu. La mandbula del Prncipe se apret ante la idea, pero finalmente asinti. Se puso la parka, y luego las botas que otro criado - un brownie- le trajo. No ocurri nada.

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El hechizo se ha roto, dijo. Se quit la parka y la envolvi tiernamente alrededor de lass. Vamos a tener que encontrar otra manera. Si nos metemos en el tmpano de hielo ms cercano, luego nos calentamos entre nosotros tanto como sea posible... Se congelaran todos hasta la muerte, dijo una voz que vena girando alrededor de ellos. Viento del Norte. Lass levant las manos y luego hizo una mueca cuando los aplausos lastimaron sus quemaduras. Ha vuelto! l tom su forma humana, de pie delante de ellos, de blanco y plata y orgulloso. Sent que el agarre de la Reina troll se aflojaba y tuve que venir a ver lo que haba pasado. Sonri. La verdad sea dicha: no estaba muy lejos. Tena la esperanza de que tuvieras xito en derrotarla. Y lo hizo, dijo Asher, sonriendo a lass con orgullo. Puedo llevarte al sur, dijo el Viento del Norte. No a todos, sin embargo. Las frunci el ceo, mir a las criaturas reunidas a su alrededor. Todos se miraron, se enfrent con variadas emociones que iban desde la esperanza, la consternacin y resignacin sombra. Ella neg con la cabeza. Cuntos de nosotros podra tomar a la vez? No voy a irme si alguna de estas pobres criaturas tiene que quedarse. Estoy de acuerdo, dijo Asher. Y yo, dijo Tova. El Viento del Norte silb pensativamente. Zarcillos de aire se cerraron alrededor de los criados, levantando algunos de ellos fuera de la tierra, como para comprobar su peso. Luego inspeccion los tmpanos de hielo flotando en el agua helada de la orilla. Voy a levantar a todos en los tmpanos de hielo y volar al sur. No s cunto tiempo va a tomar, pero estoy seguro de que puedo conseguir llegar a las tierras civilizadas. Estarn por su cuenta a partir de ah, a menos que uno de mis hermanos los llevar ms lejos. Gracias! Una gran rfaga de aire helado tom a lass, su Prncipe, Tova, Rollo, y al centauro. Algunas otras cinco personas que estaban cerca de ellos chillaron mientras tambin se reunan arriba. Sin decir una palabra, el Viento del Norte comenz a dejarlos sobre balsas de hielo para el largo viaje lejos de la isla de hielo que se extenda al este del sol y al oeste de la luna.

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Eplogo
La Princesa del Palacio de Piedra Dorada

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n el momento en que lass lleg a su antiguo hogar en los bosques y

los valles del norte, el invierno de la Reina troll se haba roto. Por todas partes haba verde, las flores florecan bajo los abetos y los pjaros cantaban en sus ramas. Sus compaeros se haban reducido, yndose a sus casas hasta que slo lass, Rollo, Tova, y Asher se mantuvieron. Cuando llegaron por el lado de la montaa donde una vez Askel y los aldeanos haban cazado el reno blanco, Tova se detuvo. No puedo, dijo ella. Su rostro estaba plido y silencioso. Se llev las manos a las mejillas. No puedo. Lass se dirigi a ella y puso sus brazos alrededor de la otra mujer. Por supuesto que s! Ha pasado demasiado tiempo. Durante los ltimos diez aos, he vivido entre trolls y osos parlantes y centauros y... Y qu maravillosas historias tendrs para contarles a tus hijos, dijo lass, interrumpiendo su cada vez ms histrica diatriba. l no me va a querer, se lament Tova. Mrame! La miraron. Incluso Rollo dej de perseguir mariposas para estudiarla. Tena las mejillas sonrosadas como siempre, aunque un poco agrietada por los vientos. Su cabello estaba bien fijo en la trenza, y la librea azul que llevaba estaba tristemente hecha jirones y manchada. Asher se ech a rer. Extendi sus brazos, mostrando los desgarros y las manchas que empaaban sus galas blancas de novio. Hizo un gesto hacia lass, que se vea igual de mal. Rollo se sacudi, y el polvo y las agujas de abeto salieron volando de su piel. Todos damos un espectculo lamentable, dijo Asher. No hay nada que podamos hacer al respecto. Eso no es cierto, dijo lass. Estaba mirando por el costado de la montaa, donde se poda ver una gran piedra negra y un arroyo de corriente rpida. Qu sucede? Qudate aqu y no te atrevas a mirar, le dijo a Asher. Luego, tomando a Tova de la mano, la condujo a la corriente. En mi mochila tengo jabn y un peine. Y en un paquete, hay dos hermosos Bunad. Mientras Asher y Rollo se arreglaban a s mismos lo mejor que pudieron, las dos jvenes se rieron y salpicaron y se lavaron la suciedad de los

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viajes en la corriente fra. Se peinaron y trenzaron de cabello una a la otra, y luego lass se puso la ropa antigua de diario de Tova, mientras que Tova se vesta con el bunad de boda. Ests segura? La voz de Tova era apenas un susurro mientras se abran camino de regreso por el sendero hacia el Prncipe. Si estoy segura? Lass volvi a abrazarla. Oh, s. l ha estado esperando. Se reunieron con Asher y Rollo. Ms abajo en el camino se vea un remolino lento de humo que sala de la casa de Jarl Oskarson. Pero no tengo una dote, dijo Tova. Todos esos aos viviendo en un palacio de oro y no tengo una moneda a mi nombre. De verdad crees que le va a importar a Hans Peter? Lass chasque la lengua. Pero si va a tranquilizarte... Desde su corpio se sac la cadena atada a los bolsillos de satn. Estaba tan gastado que el cinturn se haba rasgado ms all de cualquier arreglo cuando se lo quit para lavarse. No todas las joyas de los trolls eran ilusiones. Tom una de las manos de Tova, ella derram el rescate de un rey en rubes. Lo oyes silbar? Ese es Hans Peter, en el tejado arreglando las tejas. Tom la otra mano de Tova y la llen de perlas. Toma tu dote, y listo. Tova se detuvo slo un momento. Luego le dio un beso a lass en la mejilla y corri por el camino. Los otros observaban desde lo alto de una pequea subida mientras corra hacia el claro en frente de la casa. Arriba en el techo, Hans Peter se haba detenido a mirar a la mujer que acababa de llegar disparaba al patio. Su pelo blanco brillaba en el sol, y su rostro estaba colorado por el trabajo. Isbjrn, mi isbjrn, eres t? Un hilo de rubes corri por entre los dedos de Tova y llovieron sobre la tierra apisonada junto al pozo. Un golpeteo de perlas se uni a los rubes mientras extenda sus manos hacia l. Con un fuerte grito Hans Peter se desliz del techo. Estaba corriendo tan pronto como sus pies tocaron el suelo, y en el segundo haba tomado a Tova en sus brazos. Oh, estoy tan contenta, dijo lass, las lgrimas corran por su rostro. l finalmente va a ser feliz. Y qu hay de ti? Asher la tom en sus brazos. Finalmente vas a ser feliz? No lo s. Ella lo mir por debajo de sus pestaas hmedas. Lo ser?

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Bueno, yo soy el tercer hijo afortunado. As que pens que iba a llevarte a casa, mi princesa Bellalyse que puede hablar con los animales, y cuidar de ti como corresponde en el palacio de mi familia. No est hecho de oro, pero est hecho de piedra dorada, y cuando el sol brilla en l, creo que es hermoso. En cualquier lugar donde pueda estar con mi propio isbjrn ser lo suficientemente bueno para m, respondi lass. Y el Prncipe que haba sido una vez un oso abraz a la chica que una vez haba no haba tenido ningn nombre, y la bes. Luego, cogidos del brazo, se pasearon por el camino para celebrar con su hermano, que haba sido encantado, y su amiga, que haba servido durante diez aos en el palacio real de los trolls. Apoyado en un bastn, el leador Jarl Oskarson sali de su casa para ver de que trataba tanto alboroto. Su rostro se ilumin de alegra al ver a su hijo mayor abrazando a su amor perdido y a su joven hija de la mano de la mano con su prncipe valiente. Lass dej a un lado el bastn de su padre y tom su brazo mientras tomaba a Asher con la otra mano. Tova y Hans Peter completaron el crculo y bailaron alrededor del patio, mientras que Rollo aullaba y saltaba en el aire con alegra.

Y as vivieron durante largos aos, tan felices y alegres como los pjaros en los rboles y las flores en la colina en primavera.

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Agradecimientos
Este libro ha sido posible gracias a la letra "0". Tambin la letra "ae". La primera vez que las vi, me enamor y slo tena que aprender el idioma al que pertenecan. Ese lenguaje result ser noruego, con su rica historia de cuentos populares acerca de trolls y osos polares y muchachos jvenes e inteligentes y muchachas buscando fortuna. Slo espero no haber ofendido a mi antepasado herrero dans al optar por estudiar noruego en lugar de Danes en la universidad. En ese sentido, me gustara dar las gracias a mis maestros de noruego: La Profesora Sandra Straubhaar Henrietta Christofferson (una compaera danesa que habla noruego) y a Justin Galloway. Tambin quiero dar las gracias al profesor George Tate, que me ense el nrdico antiguo y me present esas figuras tan sorprendentes como Egil, Njal y el Skarp-Hedin real. Mi fascinacin con esas letras exticas, y con las increbles historias del Norte, no slo me han llevado a algunos lugares extraos, sino tambin me entretuvieron sin cesar, y no tengo nada ms que el ms profundo amor y respeto por todos los que me guiaron por el camino . Un gran saludo tambin va a mi agente estelar, Amy, y mi maravillosa editora, Melanie, por golpear al manuscrito hasta tomar forma y frenar a mi tendencia a incluir descripciones largas y sin sentido de personas cardando lana o pelando manzanas. Esta historia tambin pas bajo el control del grupo de mis escritores, SLAG, a quienes, por cierto, les digo muchas gracias. Mi hermana se vio un poco desilusionada de que Dragon Slippers, no fuera dedicado a ella. Este libro tampoco se lo dedico, porque es un libro muy especial con su nombre en l a la espera de ser publicado y me niego a mitigar el impacto al dedicar otros libros a ella, a pesar de que es a la vez mi mejor amiga y asesora de moda . Mi marido, mi hijo y el resto de mi loca familia tambin fueron influyentes en la redaccin de este libro, que lamentablemente tampoco est dedicado a ellos. Sin embargo, se los dedico, con mucho amor, a mis queridos padres. Es posible que hayan rodado sus ojos cuando cambi mi especializacin de Teatro a Estudios escandinavos, pero continuaron dndome su apoyo (y pagando mis estudios!). Y, qu les parece: Los estudios escandinavos realmente llegaron a ser ms tiles a largo plazo. Durante muchos aos se pusieron al da con mi pasin por todo lo noruego, y espero que de alguna manera este libro ayude a pagar la deuda que tengo con ellos.

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Esta ha sido una traduccin libre realizada por DarkWolf, un grupo de lectores sin nimo de lucro que hicieron este trabajo impulsados por el nico fin de compartir la lectura de este libro que no se encuentra disponible en espaol. Nosotros queremos incentivar la lectura, as como tambin la compra de libros, esperando que las editoriales no solo publiquen los libros en nuestro idioma sino que tambin lo hagan a precios accesibles para que todos podamos disfrutar y acceder a la lectura. Finalmente les aclaramos que no somos ni traductores ni correctores profesionales, somos simplemente un grupo de aficionados y aficionadas, as que sepan disculpar los errores que puedan llegar a encontrar en nuestra interpretacin de la novela. Que disfruten la lectura y ya nos estaremos encontrando con alguna nueva historia...

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