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Tracy Anne Warren

01 Amantes

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TRACY ANNE WARREN

AMANTE HONRADA
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ndice
ndice...........................................................................................4 Argumento...................................................................................5 Captulo 1.....................................................................................6 Captulo 2...................................................................................20 Captulo 3...................................................................................28 Captulo 4...................................................................................36 Captulo 5...................................................................................47 Captulo 6...................................................................................60 Captulo 7...................................................................................70 Captulo 8...................................................................................79 Captulo 9...................................................................................92 Captulo 10...............................................................................107 Captulo 11...............................................................................120 Captulo 12...............................................................................135 Captulo 13...............................................................................147 Captulo 14...............................................................................164 Captulo 15...............................................................................176 Captulo 16...............................................................................188 Captulo 17...............................................................................199 Captulo 18...............................................................................210 Captulo 19...............................................................................224 Captulo 20...............................................................................234 Captulo 21...............................................................................253 Captulo 22...............................................................................270 Captulo 23...............................................................................278 Captulo 24...............................................................................293 Captulo 25...............................................................................306 Captulo 26...............................................................................315 Eplogo.....................................................................................328

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Argumento

financiero de Londres Rafe Pendragon tiene reputacin de cruel; y, la extica belleza, Julianna Hawthorne, est decidida a zanjar la deuda que su hermano tiene con l. Cautivada por el magnfico aspecto varonil de Rafe, debilitada por su embriagadora mezcla de peligro y sensualidad, Julianna audazmente est de acuerdo con los escandalosos trminos de Rafe: seis meses como su amante. Cuando los intensos ojos verdes de Rafe perforan su cuerpo y lo hacen arder, Julianna slo puede imaginar qu emociones podr liberar su beso. Rendido a los placeres de la seduccin y el placer carnal, Rafe nunca se esper que el amor fuera el precio a pagar por su trato. Cuando se da cuenta de que un enemigo vengativo puede hacer dao a Julianna debido a que su enlace clandestino podra ser expuesto, Rafe debe elegir entre amarla y protegerla. Para salvar a su amante honrada, Rafe debe arriesgar lo que l ya ha perdido: su corazn.

El

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01 Amantes

Captulo 1

Londres, 1812

El coche de alquiler se detuvo.


Lady Juliana Hawthorne se inclin hacia delante y espi por la ventana del carruaje, quedando sorprendida por lo que encontr. En lugar de la mediocre y ordinaria casa adosada que esperaba, se alzaba una imponente residencia urbana; sus tres pisos casi bloqueaban la visin del nublado cielo all arriba. Limpia y elegante, la residencia de estilo georgiano ostentaba una fachada de piedra, una fina barandilla de hierro verde, y una brillante puerta blanca que pareca pintada recientemente. Quizs el cochero se haba equivocado de direccin, pens. Seguramente aquella hermosa casa no poda pertenecer al hombre al que haba venido a ver. Con manos temblorosas, recogi su ridculo de seda y sac un pequeo cuadrado de papel con la direccin del financiero. Bloomsbury Square, 36. Su mirada se dirigi de nuevo a la casa, los nmeros tres y seis claramente expuestos uno junto al otro sobre la puerta. El corazn le dio un vuelco. No, no haba ningn error. Le gustase o no, ste deba ser de verdad el domicilio del villano. Le tendi al cochero un generoso puado de monedas, con la promesa de ms con la finalidad de asegurarse que la esperara hasta que sus asuntos all dentro concluyeran. En un vecindario tan tranquilo y residencial como aquel, encontrar otro coche de alquiler habra sido imposible. Y ella no se haba atrevido a traer su propio carruaje privado, aquel con el blasn de la familia de su difunto marido prominentemente engalanado en un costado. Nadie, absolutamente nadie de sus conocidos, deba saber jams que haba estado en aquel lugar. Antes de tener la oportunidad de cambiar de idea y dejar que el miedo la hiciese escabullirse de regreso a casa como un tmido ratn, se oblig a apearse del carruaje.

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01 Amantes Hizo una pausa, deslizando una nerviosa mano sobre los pliegues de su abrigada pelliza de lana y el satinado vestido de color cereza que llevaba debajo. Sabiendo que no poda permitirse retrasarlo ms, oblig a sus pies a moverse. Subi las escaleras, alz la aldaba y dio dos rpidos golpes. Finalmente, la puerta se abri girando sobre una serie de silenciosos y bien engrasados goznes. Unos duros ojos negros la escudriaron desde un rostro largo y tosco. Al ser una mujer de pequea estatura, Julianna estaba bien acostumbrada a estirar el cuello hacia atrs para mirar a los hombres. Pero aqul, aquella enorme montaa de carne, era el ser humano ms alto que haba visto nunca. Le record a un rbol. Un roble realmente largo y denso, nacido en el ms profundo y viejo de los bosques. Pero fue la espantosa cicatriz en forma de media luna que le cruzaba la mejilla izquierda desde la sien hasta la mandbula lo que la hizo jadear, secndole la saliva de la boca. S? Qu desea? pregunt, su voz de contrabajo tan atemorizante como el resto de l. La lengua de Julianna, normalmente uno de sus ms hbiles aliados, permaneci flcida detrs de sus dientes, fracasando en su tarea de salir en su ayuda. El bruto frunci an ms el ceo, mientras ella luchaba por recobrar la compostura. Tras una brusca inhalacin, logr decir: Yo yo he venido a hablar con el seor Rafe Pendragon. Es qu acaso es usted, sir? Dios bendito, rez, que no sea l. El rbol volvi a fruncir el ceo an ms, sus espesas cejas negras se arrugaron como un par de enfadadas orugas en su lisa calva. El Dragn est ocupado y no tiene tiempo para ninguna meretriz hoy, por muy sabrosas que puedan parecer. Bscate otro sitio, cario. Entonces, en la ms increble demostracin de rudeza con la que se hubiese tropezado nunca, el hombre le cerr la puerta en las narices. Estremecida por la sorpresa, Julianna permaneci inmvil, el fro aire de febrero se deslizaba dentro y alrededor de sus faldas. Se envolvi ms en la pelliza. Qu era lo que haba dicho aquel bruto? Algo sobre meretrices sabrosas. A qu demonios se refera con meretriz? Si era lo que ella pensaba... se sinti repentinamente ofendida, lo que elimin el fro. Y la haba llamado cario. Cario! Con labios comprimidos y dientes apretados, alz su enguantada mano y volvi a tocar. ~7~

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01 Amantes La puerta se abri y el rbol reapareci. Y ahora qu? No te funcionan las orejas? Ya te dije que El Dragn no est interesado. Estirndose todo lo alto que poda y enderezndose todo lo que sus cinco pies y una pulgada le permitan, levant la barbilla. Buen hombre declar, con un tono aristocrtico que habra hecho brillar de orgullo a su difunto padre, claramente ha debido haber un malentendido. Mi nombre es lady Julianna Hawthorne y tengo un urgente asunto de negocios que discutir con su seor. Le ruego que le d esto y le informe que lo estar esperando. Usando sus modales ms formales, extendi una pequea tarjeta de visita blanca grabada con su nombre. Unos dedos del tamao de salchichas se extendieron y agarraron el delicado rectngulo de papel. El hombre apenas le ech un vistazo, haciendo que ella se preguntase si el zoquete sabra leer. Aplastando la tarjeta en la mano, comenz a cerrar la puerta. Pero antes de que pudiese hacerlo, ella sali disparada hacia delante y se desliz dentro. Esperar aqu declar, adoptando una postura de defensa en mitad del atractivo y embaldosado vestbulo. Puede ir a buscar al seor Pendragon. El enorme hombre la barri con una apreciativa mirada, con una reticente admiracin brillante en sus oscuros ojos. Eres una prepotente bruja, eh? Gir sobre sus botas de tacn y se alej, desapareciendo por el pasillo. Temblando de nuevo por su audaz comportamiento, Julianna dej salir un tembloroso suspiro. Habiendo sido criada para ser una dama, no ocurra a menudo que tuviese que reafirmarse a s misma de una manera tan patente. Si las circunstancias hubiesen sido menos desesperadas, saba que no habra tenido aquel valor. Bajo otras circunstancias, nunca habra ido a aquella casa. Pero los tiempos desesperados, como deca el dicho, requeran medidas desesperadas. El bienestar de su familia estaba en juego, y sin importar lo que le costase, ella pretenda salvarles. El rbol regres enseguida, con pasos asombrosamente silenciosos para un hombre de su tamao. Dice que puedes pasar. El gigante lanz el pulgar sobre su fornido hombro. La puerta de la izquierda, al final del pasillo. Un criado propiamente entrenado la habra escoltado a la habitacin, y la habra anunciado como dictaba la etiqueta. Pero no hubo nada remotamente adecuado en aquel enorme bobo, quien se gir, abri un panel oculto en una pared cercana, y se desvaneci, presumiblemente

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01 Amantes escaleras abajo. Julianna tom aire una vez ms y se prepar para el enfrentamiento que tena por delante. Si su seor se pareca en algo al sirviente, le esperaba una verdadera ordala. El Dragn. Recordaba cmo la voz de su hermano Harry haba temblado al decir su nombre, cuando haca unas pocas noches, borracho, le haba confesado cmo se haba colocado en manos del financiero. Lo siento, Jules haba gemido, los ojos marrones hmedos con lgrimas no vertidas y vergenza. Te he defraudo. Os he fallado a todos. S que no deb haber tocado el dinero, pero un hombre debe mantener las apariencias. Qu apariencias? Y qu dinero? Ella frunci el ceo durante un largo y pensativo momento. Seguramente no te refieres al crdito para mejorar la granja? Dime que no arriesgaste todo ese dinero en las cartas. l dej caer la cabeza. Bueno no, no todo, al menos no al principio. Apost un poco, todos lo hacen, pero tambin hubo otras cosas. Qu cosas? l dud, claramente reticente a continuar. Haba una chica. La bailarina de opera ms guapa que he visto nunca. Ella... um... tena una marcada preferencia por las pulseras de diamantes. Julianna apret los labios pero de alguna forma consigui seguir en silencio. Al principio no pareca mucho continu Harry. Un poco aqu, un poco all. Cre que podra pagarlo todo una vez que llegasen los beneficios de la cosecha de otoo. Pero la cosecha no fue tan buena como debera este ao, y segu esperando a tener suerte en las mesas. Slo una mano ms, pensaba, y ganar. Pero no fue as. l neg con la cabeza, el rostro blanco excepto por un par de rayas rojizas que le cruzaban las mejillas. El prstamo cumpli el plazo en el banco y yo tena que pagar. Un hombre tiene que tener en cuenta su honor, sabes. As que aceptaste otro prstamo. Adivino que de este Dragn. Los hombros de Harry se tensaron. Al menos no es un prestamista. No estoy tan loco como para traficar con uno. El nuevo prstamo es justo, incluso aunque los intereses sean un poco mayores que en el banco.

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01 Amantes Si este tal Pendragon es un hombre justo, entonces por qu no le pides un aplazamiento? Seguramente se le puede convencer para que lo entienda. Dije que el trato era justo, no que lo fuese Pendragon. Es un tipo duro e inquebrantable como el que ms. No habr aplazamientos. Su hermano hizo una pausa, respirando tembloroso y con miedo. Si no devuelvo el dinero a final de mes, perder la hacienda. No me queda otra cosa que vender. Oh, Harry jade ella escandalizada, llevndose una mano a los labios. Y no habr dinero para Maris el prximo mes admiti. Claro que no importar si estamos arruinados, visto el tamao de su dote. Gracias a Dios, padre dispuso todo de tal forma que yo no pudiese tocar su parte o quin sabe hasta dnde habra sido capaz de llegar. Se pas una afligida mano por la cara. Que el demonio me lleve, Jules, qu voy a hacer? Quizs debera meterme una bala entre los ojos y acabar con esto. Ella lo sujet de los hombros y lo oblig a mirarla. No vuelvas a decir eso. Matarte no es la respuesta y no debes volver a pensar as, me oyes? Eres nuestro hermano y Maris y yo te queremos, no importa que hayas cometido un terrible error. Pensaremos en una forma de arreglarlo. Yo lo har. Tiene que haber una solucin razonable. Desde entonces, Julianna no haba pensado en nada ms, poniendo su mente e ingenio a prueba. Dio con un plan, una peticin que esperaba que satisficiese a ambas partes. Desde luego, conllevaba cierta paciencia por parte del financiero. Harry haba dicho que el hombre era despiadado cuando se trataba de negocios, y el apodo de Pendragon no ofreca demasiada confianza tampoco. Pero seguramente, hasta el ms fro de los hombros tena alguna pizca de compasin enterrada en lo ms hondo. Ahora, slo tena que ver si podra llegar hasta ella. Apretando con fuerza su retculo, avanz como un caballero listo para lucha contra la bestia en su guarida. La ltima puerta de la izquierda estaba abierta. No toc, simplemente se desliz dentro. Despus de todo, la estaban esperando. Con paneles de madera oscura, la habitacin estaba en sombras pero caliente, el fuego arda fuerte y rojo en una enorme chimenea construida en el centro del muro de la derecha. Qu evocador pens. Qu apropiado para un dragn. Un tronco chasque, soltando las cenizas con un rugido en el can, lo que la medio sobresalt cuando proceda a adentrarse ms en la habitacin. Haba unas pesadas estanteras con libros alineadas sobre las ~ 10 ~

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01 Amantes paredes, y unas blancas y espesas alfombras de lana tejidas con exticos smbolos chinos cubran el suelo, baando el espacio con una cascada de marrones y rojos. Un brazo de velas encendidas esperaba en la esquina de un enorme escritorio de caoba, en el extremo ms alejado de la habitacin; la tenue luz del sol invernal trataba, sin xito, de pasar a travs de un par de altas ventanas de doble hoja, detrs del escritorio. Haba un hombre all sentado, escribiendo algo en un pesado libro forrado de piel. Cuando ella se acerc, l solt la pluma y alz la vista. Fue entonces cuando ella pudo verlo con claridad. Quizs la idea revelaba cierto prejuicio de su parte, pero ella estaba lista para enfrentarse con su fealdad y severidad, imaginndoselo como un hombre viejo, agrio y de labios crueles, marchito debido a la edad y la despiadada naturaleza de su profesin. En cambio, su visin le quit el aire de los pulmones. De rasgos duros y casi hermosos, posea un aura de puro poder masculino. Aquella aura la impact como una bola de energa que la recorri de arriba a abajo. Y no era viejo en ningn sentido; estaba lejos de serlo. Tendra alrededor de treinta aos, si no se equivocaba, y estaba en plena forma. Sus rasgos eran refinados, incluso elegantes, con la nariz recta y la mandbula cuadrada y fuerte. Unos largos hoyuelos le arrugaban la piel de sus angulosas mejillas, unos intrigantes tajos que enmarcaban una firme aunque cautivadora boca. Tena el pelo marrn, pero no de un marrn normal... era un color rico y decadente como el del chocolate que le llevaban cada maana en la bandeja del desayuno. Lo llevaba corto, arreglado a la moda, con unos pocos mechones cados de manera invitadora sobre su alta frente. Pero a pesar de toda aquella belleza, eran sus ojos los que hicieron que la recorriese un estremecimiento. Brillantes y penetrantes, eran del mismo verde traslcido que la refrescante agua del ro en un da de primavera. Ojos poderosos y perspicaces. Ojos de gran inteligencia. Ojos que parecan poder alcanzar el interior de cualquiera y llegar hasta el alma. Julianna se pregunt si era as como el Arcngel Gabriel haba lucido en la vspera de su descenso... peligroso, mortal, y pecaminosamente atractivo. Verlo levantarse hizo que se le acelerase el pulso, su altura complementaba el impresionante ancho de sus hombros y la estrechez de sus caderas. Vestido en un conservador matiz azul, llevaba las ropas de un caballero, hechas a medida. Todo en su apariencia, desde la prstina corbata hasta los pulidos zapatos, hablaba de una elegancia comedida y de buen gusto. El hombre movi una oscura ceja negra ante su atrevido examen, sin enmascarar su propia curiosidad hacia ella. Lady Hawthorne, supongo?

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01 Amantes Sus palabras la sacaron con un sobresalto del trance en que pareca haber cado, recordndole abruptamente su cometido. S contest. Y supongo que usted es el seor Rafe Pendragon, el hombre que concede prstamos. Entre otros tratos financieros e inversiones, s. Veo que es una mujer a quien le gusta ir directa al grano, pero primero, por qu no me permite tomar su abrigo? Julianna cay en la cuenta de que se haba encontrado tan fascinada por l, que haba olvidado que an llevaba puesta la pelliza. Cuando se acord, tambin se dio cuenta de que haba entrado en calor, y que un fino sudor comenzaba a humedecerle el cuello. Con un asentimiento, alz la mano y se solt el broche de la prenda. Colocndose tras ella, Pendragon le quit el abrigo de piel de los hombros. Sus acciones no eran otra cosa que educadas, sus largas manos tuvieron cuidado de no tocarla de ninguna forma. Sin embargo, de alguna forma estaba demasiado cerca, su presencia fsica era desconcertante, abrumadora. De repente sin respiracin, Julianna dio un rpido paso hacia delante. Debe perdonar a Hannibal dijo l mientras cruzaba la habitacin para dejar con sumo cuidado su pelliza sobre el respaldo de una silla. No es muy dado a la sutileza. Se estaba refiriendo al rbol? As que el bruto tena un nombre. Quizs debera considerar emplear a alguien ms que reciba a quienes llaman a su puerta. Un divertido destello brill en la mirada del financiero. Sin duda. Pero Hannibal tiene su utilidad. S, pens Julianna, bien me puedo imaginar para qu sirve. Cosas como asustar a los jvenes imprudentes como mi hermano. Le gustara un refrigerio? pregunt Pendragon. Quizs un t? O jerez? Cada slaba que sala de sus labios flotaba con la tibia riqueza de un elegante vino rojo. Hablaba como un caballero, la cadencia y la entonacin de sus palabras indicaban una vida de cultura y educacin. Entonces qu haca para ganarse la vida? Haciendo prstamos, inversiones y comerciando en las sombras? Se pregunt por su educacin. No era un hombre ordinario de la ciudad, eso era seguro. Si se hubiese topado con l mientras haca las compras en Bond Street, lo habra tomado por un caballero. Puede que hasta hubiese inclinado la cabeza y le hubiese regalado una educada sonrisa al pasar. Claramente, tena el porte necesario para moverse con facilidad entre los miembros de su clase, incluso entre los que se vanagloriaban por su

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01 Amantes elevado estatus y la innata superioridad dada por nacimiento. As que, quin era l que casi pareca un caballero pero no lo era? Aquello era un intrigante misterio. Su curiosidad casi hizo que se olvidara de por qu estaba all, tantas preguntas amontonadas como pequeos domins en su lengua. Abruptamente, se sacudi el impulso de meterse en los asuntos de otra persona. Esto no es una reunin social, se rega. Haba ido all para rescatar a su familia del desastre... a su querido hermano y a su querida hermana, quienes significaban ms para ella que cualquier otra cosa en el mundo. Necesitaba centrarse en eso, y slo en eso. No, gracias dijo, rechazando su ofrecimiento de una bebida. Preferira que hablsemos de por qu he venido a verlo hoy. Ah, s, por supuesto. l se coloc detrs de su escritorio, luego le hizo un gesto con la mano hacia la silla colocada en el otro lado. Le ruego que se siente y me diga por qu ha venido. Permaneci de pie hasta que ella se sent, y luego tom asiento. En silencio, esper a que ella comenzase. El corazn de Julianna lata con violencia, una familiar ansiedad regres para retorcerle el estmago. Cerr con fuerza la mano sobre el retculo y respir hondo, preguntndose cmo empezar mejor. Soy Lady Julianna Hawthorne declar, y sus palabras menguaron hasta detenerse. Crea que eso ya lo habamos aclarado, miladi. Julianna trag, la garganta seca. De pronto, dese haber aceptado una bebida. Sabiendo que perdera los nervios si no continuaba, se forz a hablar. Me he enterado de que ha llevado a cabo algunos negocios con mi hermano, Harry Davies, conde de Allerton. La cara de l permaneci impasible. Su seora y yo nos conocemos, s. Entiendo que l le debe una suma de dinero, una deuda cuyo pago debe producirse pronto. Pendragon inclin su regia cabeza. As es. Y es por eso por lo que he venido a hablar del prstamo en nombre de lord Allerton. l alz una sardnica ceja, con la censura oscurecindole la mirada. Entiendo que l no puede pagar y la ha importunado para que venga

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01 Amantes a rogar en su favor, no es as? Habra credo que su hermano posea un poco ms de orgullo y sentido comn. Un intenso rubor se alz en sus mejillas, calentando su ya ardiente piel. Su orgullo est bastante intacto, al igual que sus facultades. De hecho, Harry no sabe nada de esta visita. Si lo hiciese, estara enormemente disgustado. Pero, a pesar de eso, me he sentido obligada a encontrarme con usted. Hizo una pausa y baj la voz usando un tono confidencial. Mi hermano es demasiado joven, seor Pendragon, slo tiene veinte aos, y an debe aprender la mejor manera de manejar sus asuntos. Nuestro padre muri hace poco ms de un ao, y me temo que Harry no estaba listo para asumir las presiones y responsabilidades que vienen adjuntas a un ttulo de la nobleza. Pero es un buen hombre, un buen chico que simplemente necesita tiempo para encontrar su camino. Puedo asegurarle que tiene intenciones de cumplir con sus obligaciones. Entonces debi usar la cabeza en lugar de despilfarrar tontamente el dinero. En qu fue, juego o mujeres? Ella abri los ojos como platos. Pendragon asinti tristemente. Ambos, entiendo. Allerton ha sido un chico ciertamente ocupado, verdad? Sus vicios, sin embargo, no son en realidad asunto mo. De hecho, creo que s, dadas las circunstancias. No puedo defender el irreflexivo comportamiento de Harry, pero puedo asegurarle de que est realmente arrepentido por lo que ha hecho. Le prometo que har todo lo que est en su mano para arreglar las cosas si se le da la debida oportunidad. Usted parece un hombre razonable. Quizs estara dispuesto a concederle una prrroga. Otros noventa das, quizs Tendr que perdonarme, miladi, pero qu bien hara eso? Si Allerton no tiene ahora los fondos, hay pocas probabilidades de que los tenga dentro de tres meses. El resultado ser el mismo. Pero estoy segura de que todo el mundo se merece un poco de compasin. As es, y es por eso que esta ciudad tiene un buen nmero de iglesias y organizaciones de caridad. No obstante, yo llevo un negocio financiero y no tengo la costumbre de garantizar favores imprudentes. Julianna se neg a ponerse a temblar. Harry tiene razn, pens, este hombre no tiene corazn. El Dragn se relaj en su silla. Me permite hacerle una pregunta? Y cul sera, le ruego me diga.

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01 Amantes Siento curiosidad sobre qu piensa su marido de que venga a verme en lugar de su hermano. O l tampoco es consciente de su visita? Ella se envar. Soy viuda, seor. Tomo mis decisiones yo solita. Bueno, eso explica muchas cosas. Su comentario le haba dolido, pero Julianna decidi dejarlo pasar. Si se niega a darle a mi hermano ms tiempo continu entonces estoy preparada para ofrecerle una alternativa al pago. Tir para abrir los cordones de su retculo, y meti dentro la mano. Esta es una lista de algunos cuadros que poseo. Entre ellos est un original de Tintoretto y un extremadamente hermoso Caravaggio, una vieja pieza de gran valor. Le pas la hoja de papel y luego volvi a rebuscar en su retculo. Tambin he trado algunas piezas de joyera. Incluyen un collar, un brazalete, y unos zarcillos... un juego que me regal mi difunto marido al casarnos. Los zafiros y los diamantes valen al menos unas cinco mil libras. Son totalmente mas y no estn, de ninguna forma, implicadas con la hacienda de mi marido. Abri la bolsa de terciopelo y sac las joyas, dejndolas sobre el escritorio para que las viese. Las gemas centellearon y brillaron con vida a la luz de las velas. l se inclin hacia delante. Qu encantador. Alentada, Julianna sigui adelante. He hecho algunos clculos y reconozco que estos artculos no pagan el total del crdito de mi hermano. Pero si est de acuerdo en aceptar estos objetos ahora, le prometo pagarle el resto del dinero al contado el primero de abril. Mi asignacin trimestral ser pagada entonces. Pendragon dej a un lado la lista de pinturas. Juntando los dedos, descans la mandbula sobre ellos y observ a la mujer sentada al otro lado del escritorio. Es realmente magnfica, medit, exuberante, encantadora y tan llena de sincera animacin y optimismo . Era una pena que l estuviese a punto de decepcionarla otra vez. Cmo se atreva Allerton, pens. En qu haba estado pensando el desconsiderado cachorro para poner en peligro el bienestar de su familia y su reputacin de aquella manera? Incluso aunque el conde fuese completamente ignorante de la presencia de su hermana all aquella tarde, el joven lord no se mereca otra cosa que no fuese una sonora paliza por su comportamiento irresponsable. Una dama de la obvia dulzura y gracia de Julianna Hawthorne no

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01 Amantes debera estar discutiendo de negocios con un hombre como l. No debera preocuparse por los negocios en absoluto. En cambio, ella debera estar en casa tomando t con su elegante crculo de amigos, riendo e intercambiando divertidas historias, y no all en el estudio de un extrao haciendo lo que poda para negociar con l sus finas joyas. Apret la mandbula. Esforzndose a usar un agradable aunque firme tono, procedi: Estos objetos son realmente elegantes, miladi. No obstante, su valor es insuficiente para cubrir la obligacin pendiente de su hermano. Sus hermosos labios se abrieron involuntariamente. La mirada de l los sigui, atrado como la polilla a la llama. Incapaz de detenerse, se vio trazando su forma, encontrndolos llenos y rosados y cada parte tentadora, como un plato de maduras fresas. Y suaves. Oh, parecan lo suficientemente suaves para hacer que la seda sintiese vergenza. Apartndose del repentino torrente de deseo, volvi al asunto que tenan entre manos. Habra que tasar las joyas dijo. Asumiendo que las piedras sean reales Los ojos de ella destellaron ofendidos. ...cosa que no dudo enmend. Imagino que el juego se vendera por unas dos mil libras. Dos mil, pero... La reventa, su seora. Lo que una persona paga por las joyas en una tienda es mucho ms de lo que en realidad vale la pieza. En cuanto a las pinturas, el arte, incluso el arte caro, es algo difcil con lo que comerciar. Podra llevarme meses vender los cuadros, y siempre por mucho menos de lo que usted ha estimado. Su boca se abri, sus encantadores ojos marrones se inundaron de decepcin. Por un momento, l lo sinti por ella, una poca caracterstica necesidad de garantizarle la ayuda que buscaba con tanta desesperacin se alz en su interior. Pero como ya le haba dicho, unos pocos meses no haran diferencia, no al final. La experiencia le haba enseado que si un hombre no poda pagar sus deudas en el tiempo debido, las posibilidades de que nunca pagara eran magnficas. Adems, se record, un hombre de negocios que dejaba que sus sentimientos anularan su sentido comn, pronto se encontraba haciendo el idiota. Y algo que nunca haba sido era idiota. Quizs tenga otras pertenencias que podran ayudar continu ella. Soy duea de un realmente bonito juego de plata, y hay un libro de la coleccin de mi marido

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01 Amantes l alz una mano. Por favor, no siga confundindose. No vale la pena. Incluso aunque todos los elementos que mencionase fuesen tan valiosos como imagina que son, an seguiran sin cubrir la deuda de su hermano. Pero no lo entiendo farfull ella. Por supuesto que satisfaceran la deuda. Cunto se imagina que me debe l, entonces? Un poco ms de diez mil libras. l suspir. As que el jovenzuelo no haba sido honesto con ella. Los engaos, pens, eran algo muy conveniente. Su deuda es tres veces esa cantidad. El tripe? su voz tembl. S. Me debe aproximadamente unas treinta mil libras. La sangre abandon las mejillas de la joven, dejndolas como plidos pergaminos. Buen Dios susurr. Quizs le apetezca ahora ese jerez? Cuando ella no contest, l se levant. Poco despus, regres portando un pequeo vaso lleno de un translcido lquido ambarino. Tenga la engatus, tendindole la bebida. Le aconsejo que tome un sorbo o dos. Pero ella no se movi para aceptar. Con un barrido de sus pestaas, su mirada se alz para encontrar la de l. Sabe que Harry perder su hacienda por falta de pago? Que no tendr otro remedio que vender la casa que ha pertenecido a mi familia durante ciento cincuenta aos? Rafe se oblig a hacer a un lado cualquier insinuacin de compasin. En su profesin, haba aprendido haca mucho a vivir sin tan tiernas emociones. S, estoy familiarizado con la propiedad. Allerton la us como garanta cuando pidi el prstamo. Para serle franco, sus ancestros fueron descuidados al no haber vinculado la propiedad. Visto lo visto, parece sorprendente que no se haya perdido o vendido aos atrs. Ella luchaba visiblemente por recuperar el control, el aliento entraba y sala con rapidez, haciendo que su amplio pecho se alzase y cayese bajo la rica seda de su canes y el delicado lazo que se plegaba encima. l no pudo evitar mirar. Qu buen ejemplo de feminidad, pens. Su lujurioso cuerpo pareca

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01 Amantes perfectamente diseado para que un hombre deseara hacerla caer sobre su regazo y jugar a juegos amorosos. No era hermosa en el sentido convencional demasiado morena para la tradicional belleza inglesa sin embargo, era aturdidora en todos los sentidos. De un negro profundo, su pelo brillaba con un lustroso matiz, tan elegante y satinado como la bruida caoba de su escritorio. Sus ojos la complementaban, su color era un inusual tono caf que contena diminutas motas que brillaban como polvo dorado. Y su piel ah, su piel, suave y translcida como la de un melocotn, y sin duda igual de sabrosa. Se pregunt si le correra sangre francesa por las venas, o quizs italiana, por su aspecto extico y embriagador. Un suspiro escap de sus labios, el sonido abrindose pas por sus trridos pensamientos. Dndose cuenta de que an sostena su bebida en las manos, la coloc frente a ella con un involuntario golpe. Con cuidado, procur borrar del rostro cualquier insinuacin de sus reflexiones. Slo entonces habl. Por duro que sea para usted aceptarlo, el arreglo financiero entre lord Allerton y yo es vinculante y permanente. Ahora, miladi, creo que debera marcharse. La acompaar hasta la puerta, ya que estoy seguro de que Hannibal estar ocupado en algn lugar. Cogiendo la pequea bolsa de negro terciopelo que yaca en el escritorio, comenz a deslizar dentro las joyas, comunicando, una vez ms, que la entrevista haba terminado. Espere! exclam ella. l se detuvo, los zafiros y diamantes pendiendo de sus dedos. S? No puedo dejar as las cosas dijo ella, con visible pnico. Vine para ayudar a mi hermano, para salvar a mi familia. No puedo irme con las manos vacas. Seguramente debe haber algn otro tipo de arreglo al que podamos llegar. Seguramente debe haber algo que pueda ofrecerle, algo mo que usted desee. Reprimiendo un suspiro, l dej caer la ltima de las gemas en la bolsa y apret los cordones. En silencio, dej el saco frente a ella. Durante los minutos anteriores, pens Rafe, haba puesto todo su esfuerzo en ser atento y educado, procurando ayudarla a ver que sus ruegos y exhortaciones, sin importar lo bonitas que fuesen, no iban a ayudarla en su causa. No poda ms que admirarla por su resuelta tenacidad, pero ahora de verdad necesitaba admitir la derrota. Lady Hawthorne, sin importar cun bueno fuese su propsito, deba irse a casa y dejar que su insensato hermano se tragase una dosis de su propia medicina. Rafe decidi all mismo dar un empujn a lady Julianna en la buena

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01 Amantes direccin. Haba intentado persuadirla razonablemente, con fra argumentacin, e incluso con un poco de fra realidad. Quizs se necesitaba abordar aquello de manera ms sustancial, algo lo suficientemente cruel para herirla, lo suficientemente atroz para hacerla huir de all. Algo de usted que desee? dijo roncamente. Aparentando estar calmado, descans la cadera contra al borde del escritorio, su largo cuerpo se cerna de pronto sobre el pequeo cuerpo de ella. Atravesndola con una descarada mirada, le dio rienda suelta al lascivo deseo que haba estado sintiendo desde que ella haba entrado en su estudio. Con la sangre ardiendo, dej que sus emociones brillasen abiertamente en sus ojos. Comenzando con su exquisito rostro, la barri con la mirada, vagando por ella lentamente, apreciativo, por su cuello y por sus pechos. Se detuvo all por unos segundos, unos claros momentos antes de seguir viajando hacia delante, errando por su vientre y muslos, y ms abajo, hasta los pies. Luego volvi a iniciar el proceso, hacia arriba esta vez, de nuevo otra lenta y voraz caricia. Los labios de ella se abrieron, el color inund su rostro. Seora dijo l, su voz un bajo murmullo de peligro y sensualidad, ya le he dicho que sus pertenencias no me valen de nada. Slo hay una cosa suya que deseo, lo cual sera desnudarla y meterla en mi cama. As que a menos que est dispuesta a ofrecerse usted misma a cambio de la deuda de su hermano, no tenemos nada ms que discutir. Ella solt un jadeo, su cuerpo visiblemente tembloroso. l esper, suponiendo que ella se levantara de un salto, cogera sus posesiones, y saldra gritando de su casa. En lugar de eso permaneci sentada, en silencio y completamente quieta, slo sus mejillas mostraban su confusin interior, la piel le alternaba de color, ahora rosa, ahora plido, y de nuevo rosa. Por fin, dej escapar un frgil suspiro y alz la barbilla. Si accedo murmur cules seran sus condiciones?

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01 Amantes

Captulo 2

parpade y hubiera perdido el equilibrio de no ser porque se sujet un segundo antes de que su cadera se resbalara del escritorio. Ha dicho lo que creo que ha dicho? No, se tranquiliz pasado un momento, debo habrmelo imaginado. Mis condiciones? pregunt lentamente, a la espera. En vez de mirarlo con un destello de horror, Julianna se retorci los dedos y baj la mirada al regazo. S susurr. Qu es lo que deseara usted? Le ardieron las mejillas como el sol de julio al or su propia pregunta. Es decir, s lo que desea, pero cundo mmm dnde sera slo una vez? Cielos! No querr que sea ahora, verdad? Un deseo salvaje despert a la vida, con una excitacin dura e intensa, como si ella le hubiera puesto una mano entre las piernas. Se le desboc la imaginacin, evocando toda clase de trridos escenarios sensuales. Por un instante se imagin a s mismo arrancando a Julianna de la silla y tumbndola en la superficie ancha y slida de su escritorio. Despus de besarla hasta casi hacerla perder el sentido, con sus propios pensamientos convertidos en una neblina sensual, le levantara las faldas y Dndose cuenta de que era mejor que encontrara un asiento ms adecuado antes de perder la presencia de nimo y caer de verdad de culo en el suelo, se enderez con cuidado y se retir a la seguridad del silln de su escritorio. Se hundi en el cmodo cuero y aprovech el momento para recuperar el control. Decir que ella lo haba sorprendido era un eufemismo, sobre todo teniendo en cuenta que no era un hombre que se encontrara a menudo con la guardia baja. De verdad est considerando mi atrevida sugerencia? Cuando la haba pronunciado no esperaba que ella se tomara en serio su proposicin. Dio por hecho que tan osada conversacin la ~ 20 ~

Rafe

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01 Amantes escandalizara, haciendo que huyera de la casa como habra hecho cualquier mujer normal. Aunque claro, para empezar ninguna mujer normal hubiera ido a su casa, ni habra suplicado valientemente por su hermano a pesar de un rechazo casi seguro. Julianna Hawthorne era decididamente algo fuera de lo comn, y an as una dama desde la punta de sus cuidadas uas hasta la de sus delicados dedos del pie. Y como tal, debera lanzarle su grosera a la cara sin pensarlo dos veces. Debera sentirse insultada. Por qu no lo estaba? Por qu no le deca que era un cerdo asqueroso y despreciable? Y por qu l no haca lo que saba que deba hacer, ponindose en pie y acompandola hasta la puerta? Se removi en el silln con nerviosismo; saba exactamente por qu. La estudi, entrecerrando los ojos. Hasta dnde estaba dispuesta a llegar? Decidi tantear el terreno. No, hoy no declar. En cuanto a la frecuencia, creo que una vez no sera suficiente. Cogi aire, asegurndose de mantener un tono de voz normal. Ni el mejor encuentro sexual del mundo vale treinta mil libras. No, seora, nuestra relacin tendra que tener una duracin mucho ms extensa. Ahora se marchar, pens. Ahora ella y su capa de dignidad volveran a su aislado mundo de fantasa, donde las damas no se vean importunadas por financieros de baja cuna como l. Ella apret los labios y oprimi tanto los dedos que fue una sorpresa que no le sonara alguno. E entonces cunto tiempo? Haba preguntado cunto tiempo? Cunto para pagar una deuda de tal magnitud? Cunto para poseerla y conservarla como amante hasta que apagara su deseo por ella? Cuntos das, semanas y meses tardara en saciarse de su rara e inslita belleza, antes de que su encanto empezara a desvanecerse? Antes de que l se aburriera, como sucedera inevitablemente, y no la deseara ms? En cunto se tena que tasar la virtud de una dama? Desde luego las mujeres de clase baja ponan constantemente sus cuerpos en venta, traficando con el sexo a cambio de unos chelines para comida, para refugio y para sobrevivir. Sin embargo aquella mujer no era una ramera comn; no iba a pasar hambre ni a morir de fro en algn callejn si no se entregaba a l. De repente, saber lo que ella estaba pensando lo enfad. Tan importante era su hermano para ella? Iba a proteger al joven conde de la ruina financiera y social ponindose literalmente a s misma en manos de un extrao?

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01 Amantes Antes de pensar en ese detalle reflexion en voz alta, dgame por qu. Por qu iba usted a hacer tal cosa? La mirada de ella se dirigi hasta la suya. Ya le he dicho el motivo. Tengo que ayudar a mi familia. A su hermano, s. Y es realmente digno de tal precio? Aunque acepte su oferta a cambio, cosa que discutiremos, qu le va a impedir malgastar su fortuna una vez saldada esta deuda? Qu garanta hay de que su noble gesto no sirva de nada cuando l vuelva a dilapidar su fortuna en el futuro? Harry me ha prometido no volver a jugar, y le creo. Se siente desgraciado y est arrepentido, de modo que estoy convencida de que ha aprendido la leccin. No es malo, slo insensato. Las crceles de deudores estn llenas de hombres insensatos a quienes los dems creyeron buenos en una ocasin. Harry es bueno lo defendi ella. Adems, no es la nica persona que saldra perjudicada. Tengo una hermana pequea. Tiene diecisiete aos y est a punto de debutar dentro de unas semanas. No quiero verla avergonzada y tampoco que se vea en la necesidad de casarse por dinero. Quiero que sea capaz de amar y admirar al hombre con quien se case, no que se sienta como si tuviera la obligacin de casarse para llenar las arcas de la familia. Como la propia Julianna se haba visto obligada a hacer?, se pregunt l. La haban obligado a un matrimonio que no haba elegido? Era joven para ser viuda, menos que los treinta y cinco aos que tena l. Calculaba que deba tener unos veintisiete o veintiocho; una mujer todava en la flor de la edad, con muchas, muchas temporadas por delante. Hawthorne. Record vagamente una propiedad con ese nombre que haba pasado a un pariente lejano al morir el anciano lord, sin dejar un heredero varn. Era su viuda? De ser as, su marido haba sido varias dcadas mayor que ella. La observ durante otro largo instante, con el cuerpo endurecido y dolorido por probarla. De repente se pregunt por qu estaba discutiendo con ella. Qu le importaban sus motivos o razones? Si aquella mujer quera ofrecerse a l a cambio de la deuda de Allerton, quin era l para disuadirla? En cualquier caso, qu posibilidad haba de que su valor en la cama fuera de treinta mil libras? Aos atrs habra respondido con un firme y compungido no. Habra tenido que decir que no. Pero gracias a su fuerza de voluntad y su obstinada decisin de tener xito, ahora era un hombre rico, mucho, que si tena que escoger, poda permitirse sin problemas hacer exactamente lo que deseaba.

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01 Amantes De modo que, debera ceder a la tentacin? Dios saba que la deseaba, su cuerpo estaba hambriento con un renovado vigor que le tironeaba del vientre con deseo. No poda recordar haber deseado nunca a una mujer con tan instantnea necesidad. Tena algo que lo atraa a un nivel bsico y elemental, provocando una reaccin visceral, desacostumbrada en su comportamiento habitualmente sereno y deliberadamente controlado. Se imagin lo que sentira al sostenerla entre sus brazos, al besar aquellos labios suaves como cerezas maduras, al colocar su cuerpo desnudo contra el de ella y enterrarse profundamente en su carne hmeda y caliente. Establezca usted las condiciones , haba dicho ella. Si lo haca, habra una gran posibilidad de hacer con ella todas aquellas cosas, y ms. Seis meses dijo l en tono brusco. Seis? Sus oscuros ojos se desorbitaron. S, seis. Cinco mil libras al mes, hasta que la deuda sea pagada. Es una oferta sumamente generosa, se lo aseguro. La mayora de las amantes no consiguen ni una mnima parte de eso. Ella volvi a bajar la mirada. Es eso lo que yo sera, su amante? murmur ella. Parece lo ms apropiado, es menos ofensivo que el trmino para lo que estamos hablando. Pas el pulgar por el borde afilado de un abrecartas de plata, pues necesitaba una distraccin. Le har el amor al menos tres veces a la semana. En condiciones normales, le habra proporcionado una casa que me asegurara el acceso a usted cada vez que lo deseara, pero supongo que en este caso no hay eleccin. Ella levant la cabeza, recuperando algo del fuego de su expresin. No. Ninguno de mis conocidos puede enterarse jams de nada sobre nosotros. Y tendr que prometerme no decir ni una palabra a nadie sobre nuestro acuerdo, sobre todo a mi hermano o a cualquiera de sus amigos. No quiere que se divulgue que tiene tratos con un plebeyo de baja calaa como yo, eh? Una mirada ligeramente asustada apareci en su rostro, como si tuviera miedo de que l fuera a retirar su oferta por culpa de su declaracin. No es slo mi reputacin la que est en juego se defendi ella. Tengo que pensar en el bienestar de mi hermana. No puede verse afectada por mi comportamiento. Incluso un simple rumor de escndalo podra echar por tierra sus oportunidades en la alta sociedad, usted lo sabe. S, pens Rafe, lo saba. Cuando quera, la aristocracia poda ser tan venenosa como una serpiente, sobre todo con los miembros de su propia ~ 23 ~

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01 Amantes clase. Y en especial, con sus mujeres cuando sospechaba que haban transgredido las reglas. Se me conoce por mi tacto y discrecin en cualquier asunto. Este ser nuestro acuerdo privado y slo nuestro. Julianna emiti un tembloroso suspiro de alivio e intent controlar el temblor que amenazaba con apoderarse de ella. Por Dios, que estoy haciendo? sigui preguntndose. De verdad estaba all sentada, frente a aquel hombre mortalmente fro, discutiendo la mejor manera de intercambiar su cuerpo por la deuda de Harry? Harry se quedara lvido si lo supiera, y seguro que le prohibira hacerlo. Pero qu otra cosa poda ella hacer? Desde la muerte de su madre, cuando Julianna tena once aos, era ella quien se haba ocupado de sus dos hermanos menores, siendo para ellos ms una madre que una hermana mayor. Eran la nica familia que le quedaba en el mundo. No poda abandonarlos ahora, sin importar el sacrificio. Muy bien murmur. Queda por decidir dnde y cundo. Aunque sea viuda, no puedo ir y venir a cualquier hora. Tendramos que vernos cuando mi ausencia pasara desapercibida. Quiz por la tarde. Enrojeci ante la idea. Qu mortificacin! En todos los aos de su matrimonio, jams haba tenido relaciones sexuales ms que por la noche. Por la tarde est bien. Arreglar mi agenda. En cuanto al donde, tengo en mente un par de sitios. Lo pensar y le avisar. Tendr que darme su direccin para que pueda enviarle un mensajero. Discretamente, por supuesto. Ella repiti su direccin de Upper Brook Street, como entre nubes, dndose cuenta de la magnitud de sus acciones. De verdad estaba llevando a cabo aquel escandaloso plan? Con cada palabra pronunciada, con cada segundo que pasaba, la posibilidad iba en aumento. Las nuseas le atenazaron el estmago. Permaneci slo por fuerza de voluntad, a pesar de estar muy tentada a salir corriendo hacia el jamelgo que la estaba esperando y volver a la seguridad y la comodidad de su casa. Una casa donde ahora l saba que viva ella. Haba ido a ofrecerle todo lo que tena, y en cambio se haba ofrecido a s misma. Slo se me ocurre una cosa ms que necesitamos discutir dijo l con esa voz profunda y suave que hizo que un estremecimiento le recorriera la espina dorsal. La posibilidad de que tenga un hijo. Se qued boquiabierta; su asombro fue tan grande que no pudo pronunciar ni una palabra. Har todo lo que pueda para prevenir un embarazo continu l. Existen algunos mtodos, aunque es cierto que ninguno es infalible. Usted tambin debera tomar medidas de precaucin, como hierbas y cosas as;

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01 Amantes de ese modo aumentarn las probabilidades de que no surja nada no deseado de nuestra relacin. Dios sabe que lo ltimo que deseo es traer otro bastardo al mundo. l era ilegtimo? Se pregunt ella, extraada por su observacin. Record lo que haba dicho cuando se refiri a l como plebeyo de baja calaa. Bueno, muchos hombres de su clase venan a este mundo fuera de la santidad del matrimonio. Si ese era su caso, a ella le daba igual. Contuvo un suspiro; una antigua y familiar pesadumbre se apoder de ella mientras meditaba el tema que estaban tratando. Aunque en este caso lo nico que sinti fue alivio. No tena ms ganas que l de quedarse embarazada de un hijo suyo. No tiene de qu preocuparse, seor Pendragon encontrando de nuevo la voz. No habr ningn hijo. l frunci el ceo. Y cmo lo sabe? Porque soy estril Desvi la vista hacia la ventana, viendo a medias el dbil rayo de luz que se reflejaba contra el cristal. Est usted segura? Ella gir la cabeza, dolorosamente avergonzada por tener que hablar de un asunto tan delicado y personal. Completamente. En los cinco aos que dur mi matrimonio fui incapaz de concebir. Mi marido tena tres hijas de un matrimonio anterior. No hace falta ser demasiado inteligente para deducir en cual de nosotros estaba el fallo. Durante un momento l tuvo la gracia la elegancia de parecer arrepentido. Mis disculpas. Qudeselas respondi ella. Teniendo en cuenta nuestro inminente acuerdo, mi imposibilidad para tener un hijo debera parecer una bendicin. l se levant y rode el escritorio de nuevo. Entonces tenemos un acuerdo? Sus fros ojos verdes la consideraron como mirara una pantera a su presa. Alto y muy masculino, se cerna sobre ella, a pesar de la distancia que los separaba. Contuvo el deseo de echarse a temblar, ms consciente de l de lo que haba estado nunca de un hombre. De verdad estaba preparada para ponerse en sus manos? Se estremeci al pensarlo. Cmo sera dejar que la tocara, la besara y concederle el derecho a poseer su cuerpo? Su sangre puls de manera irregular ante la idea. Pero slo sera durante seis meses, se record. Por dijo ella,

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01 Amantes su familia era capaz de aguantar cualquier cosa durante seis meses. S murmur ella suavemente, tenemos un acuerdo. l se acerc ms. Sellamos nuestro arreglo con un beso? No! exclam ella, saltando de la silla. Hoy no va a haber ningn beso. l se ri, acentuando los hoyuelos de sus mejillas de una forma que le hizo tener un aspecto todava ms atractivo que antes. Entonces parece que voy a tener que conformarme con simples fantasas, hasta la prxima vez que nos veamos. Se inclin sobre el escritorio, cogi un libro de contabilidad forrado de cuero de excelente calidad, y lo abri. Pas un dedo por una de las pginas y se detuvo en una anotacin, cerca de la mitad. Lord Allerton tiene que pagar su deuda dentro de una semana, a partir del jueves. El mircoles que viene es una fecha adecuada para iniciar nuestro arreglo? Tan pronto?, pens consternada. Aquello le dejaba nicamente ocho das, poco ms de una semana, para hacerse a la idea del paso que estaba a punto de dar y que cambiara su vida. Y una vez que emprendiera ese camino, no habra vuelta atrs. Sin embargo, qu diferencia haba en que fuera una semana, un mes o un ao? Por mucho tiempo que tuviera, nunca sera suficiente. El tiempo no iba a hacer que le resultara ms fcil hacer frente a aquel trato. Muy bien accedi ella, antes de tener la oportunidad de acobardarse , ser el prximo mircoles. l asinti. Y qu hay de su hermano? Qu va a contarle? Oh, querido. Harry. Qu iba a decirle? La verdad no, desde luego. Pensar en algo dijo ella. Algo que acepte sin hacer demasiadas preguntas, algo que se crea. Se levant, contenta de mantenerse en pie aunque le temblaran ligeramente las piernas. Bien, se est haciendo tarde y debo irme. Estar esperando su mensaje. No tardar en recibirlo. Julianna fue a recuperar su pelliza. Antes de que pudiera alcanzarla, Pendragon se acerc por detrs y se la arrebat. La sostuvo en silencio para que se la pusiera. Tras dudar un momento, ella se volvi lentamente, le present la espalda y esper.

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01 Amantes De repente se le sec la garganta y el corazn empez a bombear rpidamente, cuando el limpio y varonil olor a tinta de escribir, a bayas y una insinuacin del que deba ser el olor del propio Rafe Pendragon, ascendi hasta su nariz. l le ech la capa por encima y luego descans sus anchas manos sobre sus hombros. Si el mircoles a eso de la una no ha aparecido murmur con la boca muy cerca de su odo, entender que ha cambiado de idea sobre nuestro acuerdo. Si ese llegara a ser el caso, volvern a estar vigentes las condiciones de la devolucin del prstamo de su hermano, incluido el vencimiento. Tenga cuidado con las mentiras que le cuenta, no sea que se le vuelvan en contra. Ella se solt y se dio media vuelta para quedar frente a l. Y qu pasa con usted, seor? No tengo otra cosa que su palabra y, aunque consiguiera que me pusiera las condiciones de nuestro pacto por escrito, a quin iba yo a enserselo en caso de que decidiera engaarme? Cmo s que va a llegar hasta el final y a liberar a mi hermano cuando este... arreglo acabe? A l se le contrajo la mandbula, y le brillaron los ojos bajo los prpados semientornados. No lo sabe. Y aunque no puedo decir que soy un caballero, s que soy un hombre que cumple su palabra. Mientras usted cumpla con las condiciones, yo har lo mismo. Nada de trucos. Nada de engaos. Que confe en m o no, es cosa enteramente suya. Tiene mi permiso para olvidar que este da ha tenido lugar y dejar que sea su hermano quien salde sus propias deudas. Buenos das, lady Hawthorne. Tengo otros negocios que dirigir. Ella se dio cuenta de que estaba enfadado por su acusacin. Es ms, se senta insultado. Aunque las palabras de ella eran ciertas, su actitud destilaba la clase de orgullo ofendido que slo un hombre de honor era capaz de mostrar. La tranquiliz saber que si ella decida llevar a cabo aquel acuerdo entre ellos, l honrara punto por punto las condiciones del mismo. Hasta el mircoles que viene, seor Pendragon dijo ella suavemente . No se moleste en llamar al criado; saldr sola.

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Captulo 3

Y qu te parece ste, Jules? No sera un sensacional traje de equitacin? Julianna ech un vistazo a la muestra de tela que Maris le ofreca, un lujoso terciopelo azul prusiano demasiado osado para un ingenua debutante de diecisiete. Julianna levant una ceja tristemente divertida, bien consciente del juego que ella y su hermana haban estado jugando desde que haban llegado a la tienda de la modista haca casi una hora. Ese sera un traje de equitacin encantador para m dijo Julianna. Ahora que lo pienso, puedo pedir a madame LaCroix que lo arregle para mi guardarropa. Podra hacerme con un nuevo equipo de equitacin. Maris empuj su labio inferior en un puchero exagerado. No veo por qu no puedo llevar ningn color bonito. Rosas, blancos y amarillos plidos, puf! Parecer un descolorido espantajo con tanto inspido color pastel. No te vers como un espantajo repiti Julianna, haciendo todo lo posible para esconder su diversin ante la melodramtica declaracin de su hermana. Te vers hermosa. Sabes que ests radiante con cualquier color que uses. Bien, no me siento radiante. Me siento ordinaria. No crees que me vera mucho mejor con esto? Maris levant una longitud de verde satn esmeralda. Ves? demand ella, mostrando la tela junto a su etrea piel y oscuro cabello. No es magnfico? Julianna sacudi la cabeza. No me vas a convencer, querida. Sabes que las debutantes deben llevar colores pasteles. Cuando seas una dama casada, podrs llevar cualquier color que gustes, pero hasta entonces Se encogi de hombros, dejando que su movimiento completara su declaracin. Cun maravilloso debe ser una mujer casada! Maris suspir. Sin

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01 Amantes todas esas horrorosas y restrictivas reglas. No siempre era tan maravilloso, pens Julianna mientras estudiaba detenidamente los rollos de telas disponibles. La alegra en el matrimonio y la cantidad de libertad de una dama dependa en gran parte del cnyuge de una. Deseaba que Maris se tomara su tiempo y encontrara al hombre correcto. Deseaba que Maris encontrara a alguien que la hiciera feliz. Julianna cogi una muselina bordada, de color crema con un diminuto ramito de violetas moradas. Y este? Sera un vestido de da encantador. Hmm, supongo que s. Extendiendo una mano, Maris sostuvo en alto un trozo de la tela mientras que la alegre luz del sol flua por las ventanas delanteras de la tienda. En verdad, me gusta mucho. Hizo una pausa . Siento ser tan difcil, Jules. S que tienes razn y slo tratas de aconsejarme correctamente. nicamente es que estoy nerviosa por mi debut. Y si no lo logro? Y si no le gusto a nadie? Dicen que las rubias son de rigueur este ao. No seas tonta la hizo callar Julianna. Todo el mundo te adorar, y una vez que vean tu lindo rostro, las morenas harn de repente furor en vez de las rubias. Ella roz con un beso tranquilizador la mejilla juvenil de su hermana. Deja de preocuparte. Vas a tener una maravillosa temporada, y tienes prohibido preocuparte por algo. Tu nica tarea es divertirte. Eres una dulce y querida muchacha. Nadie ser capaz de resistirse a ti, sobre todo los caballeros. Maris le dio una sonrisa esperanzada. En verdad lo crees? Lo s muy bien. Ahora ve y prubate la polonesa rosada que madame ha separado para ti. Ve a ver si el estilo te satisface. Rosado, puf! Maris fingi un estremecimiento, puso los ojos en blanco, y sac la lengua como la nia que an era. Sonriendo abiertamente, se dirigi diligentemente hacia los probadores en el trasfondo. Si slo mis propios problemas pudieran ser tan sencillos , reflexion Julianna. Con ninguna otra preocupacin ms que el color de mi siguiente vestido, y si ser popular esta temporada. Durante la semana pasada, Julianna se haba atormentado, tratando de concebir alguna forma de solucionar su acuerdo con El Dragn. Ahora entenda por qu lo llamaban as, el apodo era ms que un simple juego de palabras con su extrao apellido. El hombre realmente era una bestia. Un rpido y astuto adversario que podra hipnotizar a una persona con sus claros ojos verdes, calmarte con sus palabras, para luego quemarte crujientemente como una tostada antes que te dieras cuenta que habas sido planificadamente cogida con

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01 Amantes un lazo dentro de su trampa. Tan ridculo como pareca, se haba aferrado a la vana esperanza de que Harry se descubrira a s mismo, que llegara a la puerta de su casa para decirle que haba encontrado el dinero y haba pagado la deuda. Pero slo una mirada la ltima noche, cuando haba ido a la casa solariega de familia para la cena, haba roto sus ilusiones. Oscuros crculos enmarcaban sus preocupados ojos castaos, una palidez enfermiza le aada un verduzco matiz de debilidad a su cutis por lo general moreno. Luego haba estado bebiendo, tomando copa tras copa de vino, tragndolo como un hombre sediento ansiaba el agua. En ese momento se dio cuenta que su salvacin sera ella. Pero podra hacerlo? Realmente tendra el coraje, la conviccin para entregarse a s misma, entregar su cuerpo, literalmente en las manos de un hombre como Rafe Pendragon? Tena la fuerza de voluntad para convertirse en la amante del Dragn? Siempre podra casarse, supona ella. Sus amigos la apremiaban continuamente a encontrar un nuevo marido. Era joven, le decan. Atractiva. Slo haba que ver cmo los hombres se apiaban alrededor de ella. Era una broma conocida como lord Summersfield segua proponindole matrimonio una media docena de veces en la ltima cuenta. Y al menos haba otros dos caballeros, ambos hombres acaudalados, que siempre le lanzaban indirectas. Cualquiera de ellos le ofrecera un anillo maana, lo saba, si slo dijera una palabra. Pero no deseaba decir la palabra. La sencilla verdad era que haba tenido un marido, y no quera otro. A diferencia de las mujeres casadas de su crculo que tenan que pedir y lisonjear a sus maridos cada penique en su monedero, ella tena sus propios ingresos. Su estipendio no era grande pero era cmodo, permitindole el dinero suficiente para sus necesidades, algunos criados, y uno o dos lujos ocasionales. Y posea su residencia en la calle Upper Brook, una propiedad que haba llegado nicamente a su posesin despus de la muerte de su marido Basil. No, razon Julianna, ser una viuda no es tan malo . El estado le daba una cantidad inmensa de libertad, una rara independencia que apreciaba y no tena ningn deseo de perder. El matrimonio, por supuesto, sera el camino respetable a su actual dilema, una opcin que la mayora de las mujeres en su posicin tomaran. Pero ya haba sido forzada al matrimonio una vez, y por Dios, nunca dejara que la forzaran otra vez. Muchos la condenaran si conocieran su trato con Pendragon, la rechazaran por asociarse con un hombre que no fuera su igual

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01 Amantes socialmente. Pero a pesar de los riesgos y la indignidad de dejar a semejante hombre usar su cuerpo, prefera pasar seis meses como su amante que una vida atrapada en otro matrimonio vaco con un hombre a quien no amaba. Su estmago revolote con nervios ante el pensamiento de lo que tendra que hacer en slo dos das, junto con un peculiar hormigueo en su sangre que slo podra describir como una innata conciencia sexual. Nerviosa por lo que pudiera pasar, no negaba el hecho de que Rafe Pendragon era un hombre increblemente guapo. El mero recuerdo de l sus penetrantes ojos verdes, la esculpida lnea de su mandbula, los hoyuelos que haran que una monja se desmayara toda caliente y estremecida. La idea de que pronto le concedera el derecho de besarla y tocarla, de explorar su cuerpo de la forma ms carnal, dejaba seca su garganta y su pulso de un modo alarmantemente inestable. Nunca haba disfrutado en particular del acto del apareamiento, pero con un hombre como Pendragon, quin saba lo que podra resultar? Misericordia! Pens ella, sintiendo el rubor extendindose por sus mejillas. Un movimiento al lado opuesto de la tienda interrumpi sus cavilaciones cuando Maris surgi del probador. Su hermana menor pareca un vibrante cuadro de juventud y belleza, el nuevo vestido y su color, de verdad le favorecan a pesar de la pobre opinin de Maris sobre los colores pasteles. Julianna sonri, ms decidida que nunca a ver a Maris disfrutar de todas las cosas que no ella no haba tenido una despreocupada temporada llena de inocente alegra y diversin. Y sobre todo la libertad de elegir a su propio cnyuge, y casarse por nada ms importante que una razn: amor. Si Harry se iba a la ruina, todos esos sueos desapareceran. Maris sera la ms perjudicada, ya que no habra bastante dinero para ropas, veladas y bailes formales necesarios para lanzar a un debutante. Y lamentaba no poder ayudar, ya que sus propias finanzas nunca cubriran ni de cerca tal gasto. Mi camino est claro, se dio cuenta Julianna. Y en dos das, sin tener en cuenta sus ntimas reservas, hara lo que deba para mantener a su familia feliz y entera. Despus de ir de compras, Maris y ella volvieron a Allerton House en Grosvernor Square. Esperando alcanzar a Harry antes de que saliera a pasar la velada con sus amigos, Julianna accedi a quedarse y compartir una tranquila cena con Maris y Henrietta Mayhew, una prima lejana por el lado de la familia de su madre. Viuda con hijos pequeos, Henrietta haba aceptado gustosa la oferta de actuar como la chaperona de Maris durante la Temporada. Hasta haca un mes, Maris haba vivido con Julianna, pero ella haba

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01 Amantes decidido que su hermana hara un mejor debut desde la fabulosa casa de la familia en la ciudad. La tarde avanzaba, llena de buena comida y agradable conversacin. Sin embargo, Harry no apareci. Escribiendo una nota a su amado hermano, Julianna dej instrucciones con el mayordomo de que lord Allerton deba recibir su mensaje en el instante en que llegara. Dando las buenas noches, hizo el corto viaje de vuelta a casa y se retir a la cama. A la maana siguiente, miraba el plato de huevos y tostadas apenas tocados, el t tambin permaneca poco apetecible en la taza, cuando Harry finalmente entr a grandes zancadas en su sala de desayuno. Lo mir con alivio. Despeinado y con ojos cansados, la mir como si no hubiese dormido. Me lleg tu mensaje mascull mientras alejaba una silla de la mesa y se sentaba en ella. Qu es tan urgente que tuve que correr hacia ac antes incluso de mi caf matutino? Me siento horrible, de verdad, a pesar del maldito y asqueroso brebaje que mi valet me hizo tragar hace menos de una hora. Ella le indic con la mano a su lacayo que le trajera a su hermano una taza de caf caliente. Una vez hecho, el sirviente realiz una reverencia y dej la habitacin, cerrando las puertas detrs de l. Cerrando los ojos, Harry sorbi el lquido como si buscase fuerza en l. Que el diablo me arranque la cabeza! Saliste a beber, por lo que veo observ ella, tratando de no sonar tan desaprobadora como se senta. Maldicin, s! Qu ms puede hacer un hombre cuando la ruina est tan cerca? Slo trataba de olvidar mis problemas de la mejor manera que conozco. Bueno, si hubieses ido ayer a casa te podras haber ahorrado tanta angustia. Tengo buenas noticias alej su plato y se inclin hacia delante. Harry movi el plato an ms lejos, el olor a comida obviamente lo enfermaba. Qu tipo de buenas noticias? No veo cmo algo pueda ser bueno, no cuando El Dragn est respirndome en mi nuca, listo para destruirme pasado maana. Por muy poco caritativo que suene, es una pena que nadie pueda hacerme el favor y atropellarlo. Julianna se aclar la garganta, con la imagen de Rafe Pendragon postrado en mitad de alguna calle de Londres, rondando por su mente. Conociendo a Pendragon, incluso lo poco que lo conoca, sospechaba que sobrevivira a un ataque as, se pondra en pie, se sacudira el polvo y luego, metdicamente se pondra a cazar al hombre que lo haba hecho.

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01 Amantes Bueno, olvdate de pensamientos asesinos porque son totalmente innecesarios. Hizo una pausa, sabiendo que una vez que le soltara las mentiras que haba preparado no habra vuelta atrs. Harry, ha ocurrido un milagro. He conseguido el dinero para pagar tu deuda. l alz las oscuras cejas. Qu? S. Despus de que hablamos la semana pasada, comenc a hacer cuentas, intentando encontrar alguna manera de ayudarte. Y encontr una vieja caja. Una caja? Algo de Basil que haba guardado y casi olvidado. Dentro, no lo creers, haba certificados, inversiones en una compaa naviera. Curiosa por saber su valor, inmediatamente contact con mi abogado y le ped que se informara. Bueno, resulta que las acciones valen una verdadera fortuna. De verdad? De cunto es esta fortuna? Juliana casi pudo verle hacer clculos en su mente, preguntndose si el dinero que haba encontrado servira para cubrir la verdadera cantidad que deba. Suficiente para pagar tu crdito, tu crdito completo, no slo la porcin que decidiste contarme lo amonest con voz severa. l le dio un tirn al pauelo que llevaba atado al cuello. Y con esto quiero decir que lo s. Le hice una visita al seor Pendragon y l me cont cuanto le debas en realidad, las treinta mil libras. Harry frunci el ceo, sombro. Jules, en qu estabas pensando para visitar a un hombre as? No es para nada el tipo de hombre con el que debera relacionarse una dama. Levantndose de golpe de la mesa, Harry comenz a pasearse. Se detuvo segundos despus, gimiendo y agarrndose la cabeza entre los puos, sin duda debido a los excesos de la noche anterior. Oh gimi, saba que contrtelo haba sido un error. Fue algo bueno que me lo contaras o de otra forma estaras remontando el ro Tick sin pala. Es que tu honor vale perder la hacienda, vale que esta familia se vea en la ruina? Susurro ella con un jadeo. Adems, ya est hecho. La deuda est pagada. l dej de pasearse.

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01 Amantes Pagada? Quieres decir que los certificados de inversiones valan tanto? De verdad, Julianna, que acept tu pago? De verdad se ha acabado la pesadilla? Ella baj los ojos, recordando el pago real que Pendragon haba aceptado. S, se acab. Eres libre y la hacienda est segura. Al menos por ahora. Una insegura sonrisa se abri paso en su rostro. Precipitndose hacia delante, la sostuvo en un fiero abrazo. Jules, Jules, cmo podr agradecrtelo? Cmo voy a pagarte esto? Treinta mil libras, es un buen montn de dinero, pero encontrar la forma de devolvrtelo. Lo juro. La solt, claramente jubiloso. No deberas haberlo hecho, pero que me aspen si no estoy contento de que lo hicieras. Aunque deberas haberme dado el dinero a m para que pudiera ser el que hablase con Pendragon. No me gusta imaginarte con l. Volvi a abrazarla, luego deposit un sonoro beso en su mejilla. Eres la mejor hermana que un hombre puede tener, te lo he dicho ya? Ella ri y lo empuj lejos. S, bueno, de nada, mientras prometas que nunca volvers a hacer nada parecido. Tienes que permanecer lejos de las mesas de juego. Y si aceptas ms prstamos para la granja, debes usarlos para eso. Harry coloc la palma de la mano contra su mejilla. Oh, lo har. Ser un granjero normal, hablando slo de nuevos mtodos de cultivo y de nuevos equipos agrcolas. Bueno, tampoco necesitas llegar a tanto dijo ella riendo. Quiero que dejes de arriesgar tu seguridad, que no te conviertas en un obstculo. Despus de todo, yo no podr estar ah para echarte una mano si tus tierras estn de nuevo en peligro, ya que dudo que vuelva a descubrir otra fortuna perdida y oculta en la oficina de Basil. Menuda cosa asombrosa esa. Ms bien algo inesperada, de verdad, ya que ni siquiera saba que Basil estuviese metido en inversiones. Siempre me estaba echando sermones sobre la fuerza de la tierra y el oro, y de cmo un hombre no poda equivocarse con ellos. Demuestra que nunca se conoce del todo a alguien, supongo. S, pens Julianna, eso es exactamente lo que demuestra. Aliviada de que Harry aceptara con tanta facilidad su historia sobre el dinero y el pago de su deuda. Quizs, debido a su angustia, no quera pedirle ms explicaciones. Quizs, debido al alivio, nunca lo hara. Inclinndose hacia delante, Harry le roz otra vez la mejilla.

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01 Amantes Nunca podr agradecrtelo lo suficiente, Jules. Eres simplemente la mejor. Y te lo devolver, lo prometo, aunque puede que me lleve un tiempo, encontrar la forma. El dinero no es lo importante, sino que t y Maris estn a salvo y bien. Son las dos personas por las que ms me preocupo en este mundo. Tan slo s un buen administrador de tu legado y lidera esta familia con orgullo, es todo lo que te pido. Harry sonri abiertamente, luego volvi a derrumbarse sobre la silla. Alargando la mano, cogi su fra tostada y la unt con conserva de fresa de un bote cercano. Mmm dijo mientras la morda y tragaba. Me ha vuelto el apetito. Crees que el cocinero podra hacerme algo de desayunar? Claro que s Julianna cruz la habitacin para llamar con la campanilla al sirviente. Y, dnde estn mis pagars? pregunt Harry casualmente. Perdn? Mis pagars, no lo sabes? El Dragn debi devolvrtelos cuando le pagaste. Es costumbre al terminar una obligacin financiera. Los pagars. Dios bandito, no haba pensando en eso! Mmm, bueno, s vacil. Por supuesto que me los dio, pero yo yo los quem. Los quemaste! S. La deuda est saldada y pens que lo mejor era dejar este horrible asunto en el pasado. No debes pensar ms en ello. Por favor, rog Julianna, por favor, qu no piense ms en eso. l frunci el ceo por un largo momento, luego cogi otra rebanada de pan. Poco a poco, su expresin se aclar. Supongo que tienes razn. Es mejor olvidar que pas y comenzar de nuevo. S murmur ella dbilmente, con el estmago revuelto al recordar que ella no poda darse aquel lujo. Para ella, el contrato slo acababa de comenzar.

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01 Amantes

Captulo 4

Rafe abri la tapa labrada de su reloj de oro de bolsillo con un golpecito


y comprob la hora. Una menos diez. Volvi a cerrar la tapa del reloj con un chasquido y la guard en el bolsillo de su chaleco, luego se acomod en el sof de la sala de dibujo y se dispuso a esperar, estirando sus largas piernas delante de l. Lanz una mirada ociosa alrededor de la habitacin, observando con disgusto la tapicera de brocado rojo. Supona que era lo que obtena por usar propiedades adquiridas, como lo era esta casa, para sus propios asuntos. Si iba a conservar este lugar, debera hacer algunos cambios en la decoracin, como reemplazar varias de las piezas ms antiguas y recargadas del mobiliario con otras ms finas y modernas. Pero por ahora, la casa era lo suficientemente cmoda como para ajustarse a sus necesidades inmediatas. Asumiendo que continuara teniendo las mismas necesidades, pens con afliccin. Le otorgara a lady Hawthorne hasta la hora acordada tal como haba sido convenido, y quizs unos diez minutos ms. Despus de eso, se ira a casa y comenzara con los preparativos para cobrar la deuda del joven conde. Cada vez se haca ms evidente que la hermana de lord Allerton no iba a acudir. Y para ser completamente honesto, en realidad nunca haba esperado que lo hiciera. A pesar de todos los argumentos y protestas a favor de su hermano, era obvio que tena dudas en cuanto al trato que haba hecho. Y con razn. Su travieso hermano se haba arrojado de cabeza al profundo abismo, y era justo que fuera l, el que se viera obligado a luchar para salir de all.

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01 Amantes Sin embargo era una tragedia que el conde se viera forzado a subastar Davies Manor. La heredad era una excelente propiedad con una gran casa, arrendatarios prsperos y doscientos acres de inmejorables campos de cultivo situada en el corazn del distrito rural de Kent. Tal vez hasta l mismo podra pujar por ella, reflexion Rafe. Con un administrador confiable para encargarse de los detalles del da a da, la propiedad tena potencial para generar un ingreso bueno y estable. De no haber sido as, ya desde un principio, nunca hubiera accedido a extenderle la financiacin a Allerton. En realidad, Julianna Hawthorne le estaba haciendo un favor al retractarse de su acuerdo. Entonces por qu se senta tan inmensamente decepcionado? Suspir, sbitamente molesto por el deseo que canturreaba en su sangre, por el hecho de que el mero concepto de tener a lady Hawthorne en su cama fuera suficiente para llevarlo a un estado de parcial excitacin. Habitualmente no era el tipo de hombre que dejara que la lujuria nublara su mente, pero cuando se trataba de esta dama en particular, no haba forma de racionalizar sus reacciones. La parte lgica y razonable de su ser segua maravillndose por haberle propuesto semejante acuerdo. Su parte animal le aplauda y ahora estaba lamentndose ante la muy probable perspectiva de ser rechazado. De cualquier forma, saba que nunca la volvera a ver. En el correr de los aos se haba permitido un par de amoros con damas de la aristocracia, cada una de las cuales haba estado ansiosa por incorporar un elemento de atrevimiento y emocin a sus vidas por lo dems tediosas. No obstante, como principio, tenda a permanecer apartado de tales relaciones, ya que nunca terminaban bien. En cuanto a viudas virtuosas como lady Hawthorne bueno, las damas como ella eran muy selectivas cuando tomaban amantes, y ciertamente nunca elegan hombres de fuera de su estrecho crculo social. Qu irona, entonces, saber que su sangre era tan azul como la de ella! Pero asuntos como la legitimidad eran los que hacan toda la diferencia del mundo. l debera saberlo. Se haba pasado la vida entera batallando contra las manchas y los desaires de la ilegitimidad porque sus padres se haban atrevido a amarse fuera de los confines del matrimonio. Su padre, un vizconde de uno de los condados de los alrededores de Londres, ya era un hombre casado cuando conoci a Charlotte Pendragon, hija de un clrigo pobre, ministro de una pequea parroquia rural. El joven vizconde que era muy desgraciado en su matrimonio de conveniencia, haba ido al norte a visitar a un amigo y a cazar. Estaba cabalgando de regreso a la casa bajo una lluvia helada cuando encontr a una muchacha toda mojada que luchaba por abrirse camino. Se detuvo, la subi a su caballo, la envolvi en su clido abrigo y la llev a casa.

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01 Amantes Frente a dos tazas de t caliente, acurrucados bajo mantas frente a un crepitante fuego, se haban enamorado. Aunque saban que estaba mal, aunque intentaron luchar contra sus sentimientos, siguieron encontrndose, su amor era demasiado fuerte para poder negarlo. Y cuando la seorita Pendragon, una muchacha decente de buena familia, se dio cuenta de que estaba embarazada, el vizconde la instal en una casa en un condado vecino, prometiendo solemnemente cuidar de ella y de su hijo por el resto de sus das. l era ese nio, pens Rafe, el primognito de su padre que nunca pudo reconocer abiertamente sin importar cunto le amara. Su crianza, su educacin, sus modales nada de eso era importante, solo las circunstancias de su nacimiento y su ilegitimidad. Se preguntaba qu pensara lady Hawthorne si lo supiera. Pero en definitiva, qu importaba lo que pensara, si su opinin de l no cambiara nada. Era, y siempre sera, un bastardo. Y eso era precisamente lo que ella deba haber pensado el otro da, al recibir su deshonrosa oferta. Volvi a mirar su reloj: una y diez. Oh, bueno, pens encogindose de hombros, simplemente no estn destinadas a realizarse. Unos segundos despus, son un golpe en la puerta. Sus cejas se lanzaron en direccin al cielo, y su sangre se dispar por sus venas con renovada expectativa. Ponindose de pie, se dirigi hacia la entrada. Abriendo la puerta, la hall en el umbral, empequeecida por la pesada capa que llevaba puesta. Llevaba una sencilla capucha gris alrededor de la cabeza de tal forma que lo nico que poda ver era su nariz y su barbilla. Luch contra el impulso de extender los brazos para meterla en la casa y rodearla con sus brazos. En vez de ello se content con mirarla. Ya casi haba renunciado a usted murmur, sintiendo que su fragante aroma le inflamaba casi tanto como si se tratara de una caricia. Tuve problemas para encontrar un coche de alquiler respondi con un susurro. El cochero se demor ms de lo que haba previsto. Les golpe una cruda rfaga de viento, haciendo crujir sus faldas y aletear los bordes de su capucha. A pesar del vigorizante sol, el da estaba fro. Est helando. Entre. Dud por un breve instante, luego hizo lo que le ordenaba. l not que el conductor del coche les observaba y le hizo seas con la mano para que se marchara. Cuando Rafe cerr la puerta, Julianna se dio la vuelta rpidamente. ~ 38 ~ algunas fantasas

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01 Amantes Se ha ido mi coche de alquiler? Le dije que me esperara. Hoy hace demasiado fro para que alguien est esperando. No se preocupe, me encargar de que regrese a casa sana y salva. Se acerc ms a ella. Ahora, me permite su capa? l not que no se haba quitado la capucha, como si estuviera poco dispuesta a abandonar la proteccin que le brindaba la prenda. Como si an albergara dudas acerca de su presencia all en esa casa, junto a l. Tena que admitir que haba sido valiente al venir. Valiente y atrevida. Y si l fuera un caballero, la dejara envuelta en su capa, ira a buscar su carruaje a la cochera, y la llevara a su casa. Pero haca tiempo que haba abandonado cualquier pretensin de ser un verdadero caballero ya que era lo nico que nunca llegara a ser. Lentamente, alz las manos y apart la capucha hacia atrs. Debajo llevaba un sombrero de ala ancha con un medio velo de encaje oscuro que le cubra los ojos. l no pudo evitar sonrer. Veo que ha tomado precauciones para ocultar su identidad. Debo hacerlo replic ella, mortalmente seria. Nunca nadie debe sospecharlo. Nadie lo har le asegur, igualmente serio. Este vecindario es muy tranquilo. Hay muy pocos residentes y los que hay tienden a ser muy discretos. Es por eso que eleg este lugar, por estar ubicado en un sitio agradable y de cierta forma rural no muy fcil de encontrar en una metrpoli bulliciosa como Londres. La casa, que estaba situada justo al sur de Queens Square, era perfecta. Se trataba de un edificio de ladrillos muy agradable que tena dos plantas y era de estilo georgiano. La casa y el camino de entrada estaban flanqueados a ambos lados por hileras de grandes boj siempre verdes y descollantes olmos, cuyas ramas estaban ahora desnudas. Una alta pared de ladrillos rodeaba los dos acres que constituan el frente de la propiedad, proveyndola de un profundo sentido de privacidad y reclusin. Haca un mes le haba comprado la casa al marqus de Durbenham, quien sola usarla para dar fiestas exclusivas, ofreciendo el tipo de entretenimiento acerca del cual un hombre no querra que su esposa se enterara. Pero despus de haber sido descubierto in fraganti por dicha esposa, el marqus haba puesto la propiedad en venta, aludiendo que la vieja bruja haba manchado el lugar con su invectiva y le haba arruinado la diversin. Rafe poda imaginrselo. Ahora continu, acercndose. Deje que le ayude con el abrigo. Ella se apart. Lo lo har yo misma, gracias.

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01 Amantes Con las manos visiblemente temblorosas, tir del nudo aflojando el lazo azul de otomn que llevaba atado debajo de la barbilla, luego se sac el sombrero. Su cabello brill, oscuro y lustroso como la marta cibelina, un fresco y dbil aroma a jabn francs se elev en el aire. l tom su sombrero y fue a dejarlo sobre la mesa con superficie de mrmol del vestbulo que tena al lado. Cuando se volvi hacia ella, estaba manoteando el cierre de su capa y no le iba muy bien. Ponindose frente a ella, cubri sus manos pequeas con las de l que eran mucho ms grandes, y suavemente detuvo sus movimientos. Por favor, permtame. Despus de un momento, Julianna cedi, dej caer las manos a los costados, y desvo los ojos. Suave y eficientemente, Rafe abri el pequeo broche con filigrana de oro adornado con perlas que estaba a la altura de su garganta pero no hizo ningn movimiento para deslizar la prenda por sus hombros. Recorrindole la satinada mejilla con el dedo, observ cmo sus prpados se cerraban y comenzaban a temblarle los labios. Estara verdaderamente preparada para seguir con este plan hasta sus ltimas consecuencias? Se sentira agradecida, e incluso aliviada si le ofreciera una ltima oportunidad de escapar? Suspir. Est segura de que quiere hacer esto? Sabe, an est a tiempo de cambiar de opinin. Ella abri los ojos de golpe y afirm la mandbula. Por favor, no juegue conmigo. Ya le he dicho a mi hermano que el prstamo est pagado. Ahora no puedo ir a decirle que le ment. Este acuerdo entre nosotros es la nica forma. Hizo una pausa, y un sbito brillo de esperanza asom a su expresin. A menos que est dispuesto a perdonar la deuda. Rafe parpade ante la sugerencia. Olvidar la deuda? Imposible. Aunque fuera lo suficientemente magnnimo como para contemplar tal actitud, no era tan tonto. Despus de todo, no se haba ganado el apodo de El Dragn por haber dejado que la gente le engaara en asuntos de dinero ni siquiera las viudas pequeas y bonitas con ojos tan dulces y oscuros como el chocolate derretido, y labios que atraan su atencin hacia su dulce perfeccin como la de una rosa recin florecida. Si se sintiese inclinado a actuar con galantera, supona que poda permitirle salir por esa puerta despus de haber obtenido solo unos pocos besos y un corts agradecimiento. Pero tena una reputacin que mantener entre

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01 Amantes sus hermanos de negocios, y eso era algo que nunca podra permitirse perder. Adems, la deseaba. La deseaba muchsimo. As que sin importar qu impulsos extraos estuvieran dando vueltas por su mente, hoy no haba ningn absurdo acto de caridad a la vista. No dijo con tono implacable. El trato sigue en pie. Seis meses como mi amante o treinta mil libras pagaderas maana. La eleccin es enteramente suya. Pero si elige atenerse a nuestro acuerdo, debe reconocer que lo hace con gusto. Debe asegurarme que viene a mi cama por propia voluntad. Ella pas un largo momento en silencio antes de inhalar profundamente y enfrentar su mirada. Acudo a usted por propia voluntad. Ahora si gusta, puede tomar mi capa. La tensin que no saba que senta abandon sus msculos, reemplazada rpidamente por un renovado deseo abrasador. Extendiendo la mano, levant la pesada prenda de sus hombros y luego fue a colgarla dentro del armario que haba debajo de las escaleras. Cuando regres, se detuvo directamente frente a ella, dejando que su mirada vagara sobre su cuerpo en un pausado recorrido descendente. Llevaba un vestido de manga larga verde oscuro de lana kerseymere 1, recatadamente adornado con una cinta negra en el cuello y los puos. Era un atuendo modesto, y estaba seguro que lo usaba porque era abrigado y no porque fuera elegante. A pesar de su sencillez, el traje no lograba disimular sus generosas curvas, ni ocultar la forma de sus senos y de sus caderas que tan abiertamente declaraba su feminidad. Apenas si poda esperar para quitrselo y revelar todas las delicias que estaba seguro le esperaban debajo. Ella levant la barbilla como si pudiera leer sus pensamientos lascivos, como si esperara que se abalanzara sobre ella all mismo en el vestbulo. Que idea ms tentadora, pens travieso. Pero dejara ese placer para despus cuando el vestbulo no estuviera tan desagradablemente fro. Encuadrando los hombros, Julianna se prepar para lo que fuera que viniera a continuacin. No fue una tarea fcil cuando sus instintos estaban haciendo sonar la alarma, advirtindole que Rafe Pendragon era mucho ms hombre de lo que ella poda manejar. Si tuviera algo de cordura, saldra corriendo. Ya! Pero no poda retroceder, ni poda revocar la promesa que le haba hecho de darle acceso a su cuerpo, de dejar que un extrao la tocara de la forma ms ntima que alguien podra hacerlo. Lo nico que esperaba era
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Kerseymere es una fina tela de lana con una elegante trama cruzada. (N. de la T.)

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01 Amantes tener la fuerza de carcter para poder llegar hasta el final. Seor del cielo, llorique ella en silencio, qu he hecho? Antes de que su pnico se intensificara, Pendragon levant una de sus manos enguantadas con la suya. Lenta e hipnticamente, comenz a quitarle el guante, tirando y liberando un dedo a la vez. Siempre gradualmente desliz el tejido hasta retirarlo del todo logrando que su mano estuviera totalmente descubierta sobre la de l. De cierta forma el movimiento adquiri un matiz asombrosamente ntimo, incluso ms de lo que podra haberlo sido un beso. Clavando su clara mirada verde en la de ella, le levant la mano y la presion contra su mejilla y su mandbula. La calidez se expandi como fuego a lo largo de su palma, su piel estaba recin afeitada y resultaba suave, el relieve de su mandbula era firme, el msculo y el hueso que haba debajo eran fuertes. Dejndose llevar por el momento, Julianna aguard, con el corazn martilleando y llevando aire a sus pulmones con inspiraciones superficiales. Su respiracin se hizo ms superficial y acelerada cuando l gir la cabeza y desliz su mano de lado, posicionando su palma de forma que su centro estuviera presionado contra los labios de l. Se le escap un jadeo cuando abri la boca y con la punta de la lengua traz un hmedo crculo sobre su piel. Bes el lugar y luego le baj la mano, doblndole suavemente los dedos hasta formar un puo como para que mantuviera la huella de su contacto en el lugar. Se estremeci, un impulso elctrico le recorri todo el cuerpo, su piel se cubri de un ardiente sonrojo, luego se enfro y volvi a calentarse otra vez. Mortificacin, eso es lo que debera sentir, se amonest a s misma. Debera sentirse mortificada y ofendida hasta lo ms profundo de su ser. Ni siquiera Basil la haba tocado de una forma semejante y haba sido su esposo. Slo que no se senta mortificada, comprendi, ni tampoco se estaba apartando. No puedo rechazarlo, se dijo a s misma. Era por eso que permita semejante actitud. Era por eso que permaneca inmvil bajo su sujecin. Sin embargo no fue coercin lo que la mantuvo quieta cuando l repiti el proceso con su otra mano guante, caricia, beso. Finalmente se apart para depositar tranquilamente sus guantes junto a su sombrero sobre la mesa del vestbulo. Le vibraban las manos, senta la piel extraamente tensa y hormigeante, casi como si estuviera hinchada. Un errtico latido pulsaba en sus muecas haciendo que las notara, que fuera consciente de ellas de una forma que nunca antes haba experimentado. Qu me ha hecho? Se maravill. Y qu me har a continuacin? Regresando junto a ella, le captur la mano derecha; luego sin decir palabra tir gentilmente haciendo que le siguiera.

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01 Amantes Subieron la escalera, luego avanzaron por un pasillo alfombrado hacia una alta puerta de madera que haba al final del mismo. Detenindose, Pendragon abri la puerta ampliamente para revelar una espaciosa habitacin que ella supuso que deban ser los aposentos principales. Decorada en marrones y verdes, la atmsfera masculina se hizo evidente enseguida. En las paredes de la salita de estar se alineaban los estantes de la biblioteca de oscura madera tallada de nogal mientras que en medio de la habitacin haba un ancho sof confeccionado en un color verde cazador, flanqueado por un par de sillones de cuero haciendo juego. Una alegre hoguera arda en la chimenea y la repisa que haba encima era de mrmol dorado y blanco. Italiano, supuso, notando las diminutas ovejas y la etrea pastora talladas en el frente. Ms all haba unas puertas dobles que comunicaban con el dormitorio que poda verse a travs de ellas. Espiando al otro lado, pudo ver un alto armario y una cmoda con espejo de marco dorado, ambas piezas eran muy refinadas. No obstante fue la enorme cama con dosel lo que capt y retuvo su atencin. La cama era alta y ancha, y estaba hecha de la misma madera oscura de nogal que la biblioteca y los otros muebles. Dominaba la habitacin, eclipsando todo lo dems, su baldaqun se elevaba casi hasta el techo que estaba a diez pies de altura, las cortinas y el dosel estaban confeccionados de un pesado satn color bronce claro. A Julianna se le sec la boca y oblig a sus ojos a que se apartaran de all y se dirigieran hacia las altas ventanas de hoja. El brillante sol entraba a travs de los cristales, formando un arco al derramarse a lo largo de los suelos alfombrados como un charco de oro lquido. Detrs de ella, Pendragon cerr la puerta, y el suave sonido del cerrojo son tan alto como un disparo a sus odos. Slo entonces dej ir su mano. Le gustara beber algo? pregunt, haciendo seas con la cabeza hacia el pesado aparador que haba en la salita de estar, y la bandeja de plata que estaba encima con un tro de botellas de cristal y copas. Generalmente no beba bebidas espirituosas, ciertamente no beba nada ms fuerte que un ocasional jerez. Pero al fin y al cabo no era habitual que se encontrara en una casa desconocida, dentro de un dormitorio con un hombre esperando a que pronto se convirtiera en su amante. S accedi, decidiendo que una dosis de falso coraje podra ser exactamente lo que estaba necesitando en ese momento. l fue hasta el otro lado de la habitacin para servir las bebidas, y regres demasiado rpidamente para su gusto. Le tendi la copa con una pulgada de coac ambarino dentro. Aceptando la copa, la acun entre ambas manos, ya que tema que de otra forma pudiera derramarlo. Olindolo con curiosidad, dej que el aroma dulcemente penetrante se enroscara dentro de sus fosas nasales.

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Tracy Anne Warren


01 Amantes Nunca haba bebido coac antes. Sacando a relucir su valor, tom un gran sorbo y en seguida perdi el aliento, y el interior de su garganta ardi como si le hubiera prendido fuego. Boqueando, tuvo un ataque de tos y jade dbilmente mientras luchaba por obtener algo de aire. Tranquila le aconsej l, frotando la palma de la mano entre sus omoplatos. No tome tanto de una vez. Tome sorbos pequeos. Tosi un poco ms hasta que la agona que senta en la garganta y los pulmones finalmente comenz a menguar. Cuando pudo hablar nuevamente, extendi la mano con la copa. Tenga, llvesela por favor. Ya tom suficiente. Los ojos de l chispearon pero cuando acept la copa no hizo ningn comentario. Llevndose su propia copa a los labios, se tom todo el contenido de un slo trago. Ella lo mir fijamente, asombrada en un principio y luego, cuando no mostr seales de que le afectara negativamente, con admiracin. Pendragon se apart y desapareci de su vista. Oy un tenue tintineo de copas detrs de ella, y asumi que deba estar volviendo a llenar la suya. Sin embargo un momento despus le puso las manos sobre los hombros. Ella dio un salto, estremecindose cuando sinti sus labios sobre la piel sensible del cuello. Oh! jade. Luch contra su reaccin, intentando no temblar cuando le roz el cuello con la boca, y sigui luchando luego cuando comenz a depositar leves besos a lo largo de su mandbula, mejilla y finalmente sobre su oreja. Huele deliciosamente murmur l. Qu es? Oh, es es slo un toque de agua de rosas. Siempre me pongo un poco antes de vestirme. Clam por piedad cuando se dio cuenta de lo que acababa de decir y las imgenes que su admisin deba haber generado. Me gusta. Sus palabras fueron dichas en un tono bajo y ronco, casi un gruido. Antes de que tuviera tiempo de idear una respuesta, le acarici el lbulo con la nariz, luego tom el trocito de piel entre los dientes. Lo mordi, lo suficientemente fuerte como para que lo sintiera. El sobresalto y el placer la recorrieron hasta la punta de los pies. Luego comenz a besarle la parte de atrs de la oreja, trazando con la lengua una lenta, y hmeda lnea a lo largo del borde. Abriendo la boca, sopl el lugar de una forma que hizo que la piel le hormigueara y se sonrojara. Cerr los ojos, sintiendo que repentinamente se le aflojaban las rodillas. Sintindose totalmente a la deriva, al principio no not que sus manos

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01 Amantes dejaban sus hombros y comenzaban a desabrochar la hilera de diminutos botones que se alineaban en la parte trasera de su vestido. No obstante, cuando lleg ms o menos a la mitad, despert de su letargo y sus movimientos fueron un recordatorio de su desvergonzado y verdadero propsito Aguard hasta que los botones estuvieron desabrochados, luego se apart, aferrando el corpio flojo contra sus pechos. Volvindose, fij la vista en sus zapatos, incapaz de enfrentar su mirada. Me preparar murmur mientras retroceda hacia el dormitorio. l enarc una ceja como si estuviera sorprendido. Como desee. Usando una mano para mantener el corpio en su sitio, cerr las puertas dobles detrs de ella. La habitacin estaba clida, otro vigoroso fuego arda en el hogar. A pesar de la agradable temperatura, se estremeci, los nervios se agitaron maliciosamente en su estmago. Extraamente record lo que haba sentido en su noche de bodas tantos aos antes. Slo que esta vez el hombre que estaba al otro lado de la puerta del dormitorio no era su esposo, no era de noche y estaba muchsimo ms ansiosa ahora de lo que lo haba estado entonces. Por supuesto que en la noche de su boda haba sido demasiado ingenua como para saber lo que iba a ocurrir. Al menos no dolera, se dijo para tranquilizarse a s misma. A menos que fuera rudo. Pero hasta ahora Pendragon haba sido gentil, y no haba razn para sospechar que cambiara de actitud. Tal vez no fuera tan espantoso. Simplemente se acostara all como siempre haba hecho, y le dejara hacer lo que quisiera hasta que terminara. A Basil nunca le haba llevado ms de quince minutos, como mucho. Con suerte Rafe Pendragon sera rpido tambin. Le haba dicho a su cochero que regresara a buscarla a las cuatro y que esperara frente a la tienda de sombreros de seora de Bond Street, donde se supona que haba ido de compras. En ese momento eran las dos y cuarto; saba que tena suficiente tiempo. Temiendo que Pendragon pudiera estar impacientndose, se apresur a quitarse el vestido y a colgarlo ordenadamente dentro del armario. Luchando con los lazos de su cors, tir y estir hasta que los afloj lo suficiente como para quitrselo, quedando vestida simplemente con enaguas de seda y una camisola. l no le haba proporcionado un camisn, y se rehusaba a quedarse sin nada de ropa. Rez para que eso no significara que Pendragon esperaba que permaneciera desnuda frente a l. Ni siquiera Basil le haba exigido algo as de ntimo ni una sola vez en los cinco aos que dur su matrimonio.

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Tracy Anne Warren


01 Amantes Se dej las medias puestas para conservar los pies calientes y mantuvo el cabello recogido con un ajustado lazo esperando que no se desgreara demasiado ya que no contara con la ayuda de su doncella Daisy para que se lo arreglara antes de su viaje de regreso a casa. Finalmente, sabiendo que estaba todo lo lista que podra llegar a estar, retir la colcha de pesado satn y se subi a la cama metindose entre las sbanas. Subiendo el fresco lino hasta debajo de su barbilla, trat de no sentirse completamente ridcula al yacer all en mitad del da vestida slo con su ropa interior. Con el corazn golpeando como un tambor dentro de su pecho, grit: Ya puede entrar. Medio mareada a causa de la ansiedad, observ cmo giraba el pomo de la puerta.

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01 Amantes

Captulo 5

Lo que fuera que Rafe haba estado esperando, no fue lo que encontr
aguardndolo al otro lado de la puerta. Por un segundo pens que ella haba desaparecido, que haba salido por la ventana y se haba dejado caer al nevado jardn de abajo. Entonces advirti la cara que asomaba por detrs de la sbana y la manta que ella haba atrado, apretada sobre s misma como un escudo. Ella pareca perturbadoramente infantil, sus oscuros ojos se derretan y estaban abiertos de par en par, inseguros. Si no lo supiera mejor, pensara que era una virgen y no una viuda madura. Pero ella era una viuda, se record. Comprenda completamente bien las ramificaciones de su relacin, saba todas las relaciones ntimas que ocurran entre un hombre y una mujer. Tendran un affaire agradable, reflexion, uno en el que l se ocupara de que los dos disfrutaran. A diferencia de algunos hombres, l no era del tipo de los que pensaban nicamente en satisfacer su propio placer y nada ms. El sexo, haba descubierto, mejoraba cuando la mujer disfrutaba con el acto, cuando ella experimentaba tanta gratificacin fsica como su amante. No haba nada mejor que mirar a una mujer perdida en la pura delicia carnal, oyendo sus suspiros guturales y gritos jadeantes de placer mientras se corra en sus brazos. Planeaba or suspirar a Julianna Hawthorne y gritar por l a menudo. Muy a menudo. Se afloj la corbata, la apart del cuello y la tir a una silla cercana. Mientras haba estado esperndola en el cuarto de estar, se haba quitado la chaqueta y el chaleco y haba empezado con los zapatos. Por ahora, decidi, se dejara el resto de la ropa: camisa, pantalones y medias. Si todo iba bien, esperaba persuadir a Julianna de que le ayudara a quitarse la ltima de sus prendas de vestir. Se tens ante la dolorosa excitacin de la idea, sus pantalones de repente demasiado ajustados mientras se imaginaba las manos diminutas

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Tracy Anne Warren


01 Amantes vagando sobre su carne desnuda, ahuecndolo, acaricindolo. Haba pasado tiempo desde que haba mantenido a una amante. Encontraba a tales mujeres un fastidio, no valan los problemas y gastos que requeran ver sus splicas e innumerables demandas, por lo menos no despus de las primeras pocas semanas. Pero Julianna era diferente a cualquier mujer que hubiera conocido jams. Cierto, quizs estuviera vendindose a l, pero no era una cortesana. No haba un slo hueso tosco y ordinario en su cuerpo; cada movimiento y gesto eran de una gracia apacible y un elegante refinamiento. No comprenda por qu, pero su hambre por ella le llegaba hasta los huesos, dejndole contento porque la tendra en su cama durante seis meses. Ms que suficiente, decidi, para extinguir incluso las ms violentas llamas. Acercndose lentamente, la mir seguir su progreso con su oscura mirada aterciopelada. Aunque cerr los ojos en el momento que l alcanz la cama. Qu est tramando? se pregunt. Real y sinceramente est tan nerviosa como aparenta? Y qu, si es que hay algo, lleva bajo esas sbanas? Julianna se mantuvo inmvil, su cuerpo tieso como una tabla mientras trataba de no temblar. Pero sus esfuerzos se demostraron intiles, un dbil estremecimiento la atraves en el instante en que el peso de l hundi el colchn. Trag cuando l se acerc, totalmente consciente del largo cuerpo estirado a su lado. l la miraba fijamente. Ella poda sentir sus ojos, esos fros y lmpidos ojos verdes, movindose sobre ella con atrevida intencin brava. Poda sentir el calor de su cuerpo tambin. Sentir la fuerza masculina. Oler el ligero y agradable olor del jabn de arrayn que usaba, y algo ms, algo mundano y masculino que slo poda ser de l. Suave, pero firmemente, l tir del edredn y la manta. Julianna se mordi el labio inferior mientras l apartaba lentamente la ropa de cama fuera de su alcance y las echaba hacia atrs para exponer su cuerpo. Sus mejillas se calentaron mientras aguardaba. Esperaba que le tocara. Esperaba que le besara quiz un par de veces si ella le complaca. Entonces le apretara los senos, le levantara la camisa, se colocara entre las piernas y la penetrara. En su lugar no hizo nada. No hizo ms que pasarle la punta de los dedos por la mejilla. Ni siquiera se inclin lo suficientemente cerca como para permitirle orle respirar. Qu est haciendo? Slo est ah tumbado, mirndome?

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01 Amantes Se le puso la carne de gallina, los nervios ondularon, justo bajo la superficie de la piel. Trat de mantener los ojos cerrados, pero finalmente no pudo soportarlo ms. Abri los prpados, su mirada revolote para encontrarse inmediatamente con la de l. Tumbado a su lado con la cabeza apoyada sobre una mano, la estudiaba, con una expresin de curiosidad paciente en la cincelada cara. Qu est haciendo? demand, desconcertada al descubrirlo en tal postura. l levant una oscura ceja. Observarte. Quera ver exactamente cunto tiempo estaras con los ojos apretadamente cerrados. Ella frunci el entrecejo. Por qu le importara si mis ojos estn cerrados o no? Una sonrisa lenta y seductora le curv los labios. Porque quiero verte cuando hagamos el amor, ver la mirada en tus ojos mientras te doy placer. Adems, deseo que veas la mirada en mis ojos mientras me devuelves el placer. Ella separ los labios en una silenciosa exhalacin. l le roz la mandbula con un nudillo. Tienes una piel verdaderamente hermosa, sabes? Cremosa. Suave. Traslcida. Con el pulgar, traz la mejilla y el labio inferior con una lenta y serpenteante caricia. Mejillas bonitas, labios bonitos. Labios besables. Su boca palpit bajo su toque. Slo ahora me he dado cuenta de que tengo que besarte. No me lo has permitido antes, segn recuerdo. Un pequeo temblor ondul por ella. No murmur en suave respuesta. Parece que tendr que rectificar eso, ahora que estamos aqu juntos. A solas. Ella esper, forzando los ojos a quedarse abiertos mientras l se inclinaba hacia ella, los hombros parecan ms anchos que nunca, sus brazos largos y poderosos. A pesar de sus seguras palabras, ella no esperaba nada magnfico. Nunca le haba gustado mucho besar, encontraba el acto como poco ms que un frotar hmedo y torpe. Pero cuando se encontraron con los suyos, los labios de Rafe estaban calientes y suaves, y slo ligeramente hmedos. Sedosos, casi ligeros como plumas, jugaron sobre los de ella, hbiles, seguros y de ninguna

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01 Amantes manera torpes. l no demand. No apret los labios dolorosamente en sus dientes. No trat de forzarla a que abriera la boca, ni le introdujo la lengua. Con alivio palpable, la tensin comenz a aliviarse en los hombros y cuello, los pensamientos se apartaron ante las sensaciones que l creaba. Sensaciones deliciosas, sensaciones que no se haba imaginado que pudiera sentir. Separ los labios bajo los de l, permitindole un mejor acceso, una mayor libertad. De repente ella dese ms. Como si presintiera su respuesta, l profundiz el beso ligeramente, permitiendo que el aliento tibio y dulce le llenara la boca. Ella sabore el coac que l haba bebido ms temprano, fuerte pero sin picar ahora. La lengua de l surgi. Ella esper que le invadiera la boca, que la amordazara como alguna serpiente contoneante. En vez de eso, l la lami, parecido al modo en que antes le haba lamido las palmas cuando haban estado de pie en el vestbulo. Utilizando slo la punta de la lengua, dibuj los labios con una delgada lnea hmeda que los dej hmedos y doloridos. De repente, ella no pudo conseguir suficiente aliento, los pulmones buscaban aire. Con las terminaciones nerviosas vivas, yaca embelesada mientras l repeta el proceso, rodeando los labios en direccin opuesta esta vez. Rafe gimi, el sonido vibr contra su boca antes de que le orientara la cabeza e inclinara los labios sobre los de ella para llevar el beso al siguiente nivel. La sangre le lati en las sienes, la visin se enturbi cuando la bes de innumerables maneras, la bes como nunca antes la haban besado. Perdi toda nocin del tiempo, del lugar, su mente embotada mientras l se aprovechaba, su toque el de un maestro, hambriento pero paciente, demandando pero, oh, tan exquisitamente tierno. Despus de un rato, la engatus para que abriera ms la boca. Y cuando su lengua acarici la suya, sobre los dientes y mejillas interiores, lo que ella experiment no fue una sensacin de invasin, sino de invitacin. Una necesidad de tomarle dentro, de permitirle tener ms de ella, tanto como l deseara. Sin pensar, ella comenz a besarle, apretando los labios ms firmemente contra los de l, imitando sus acciones. Arremolinando la lengua alrededor de la suya, ella le mordisque los labios, besndole con una succin dulce que dispar una rfaga de anhelo directa a su centro, donde floreci en un intenso dolor. Cuando l rompi el beso, ella respiraba en rpidos jadeos, el pecho le suba y bajaba con un ritmo staccato.

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01 Amantes La mirada de l baj a los senos, a las cimas temblorosas que se revelaban en su camisa. Los pezones se tensaron ante su examen. Dbilmente avergonzada, ella apart la mirada, esperando que l no lo hubiera advertido. l le agarr la cara en una mano y le roz la mejilla con los labios antes de salpicar besos por la lnea de la garganta. Eres muy apasionada murmur, acaricindole con la nariz un lugar especialmente sensible detrs de la oreja izquierda. Saba que lo seras. Basil deca que era frgida. Las palabras estuvieron fuera antes de que hubieran tenido apenas la oportunidad de formarse en su mente. l se levant otra vez sobre un codo. Quin es Basil? Ella se ruboriz, avergonzada de lo que haba revelado. Nunca hablaba con nadie sobre su matrimonio, ni siquiera con sus amigas ms cercanas. Por qu se lo haba dicho? Es mi difunto marido. Olvide por favor lo que he dicho, no debera haberlo mencionado. l dibuj con la punta del dedo la curva expuesta del seno. Cunto tiempo ha pasado para ti? Ella trag, un temblor la atraves ante su pausado toque. Cunto tiempo de qu? Desde qu hiciste el amor por ltima vez? La punta de los dedos dieron una vuelta, arrastrndose lentamente al centro del pecho antes de trazar la forma de su clavcula donde sobresala bajo la piel. Ella trag convulsivamente. Mi marido muri hace cinco aos. S. Pero cunto tiempo desde tu ltimo amante? Ella sinti que los ojos se le abran de par en par. Nunca he tenido un amante, slo mi marido. Una chispa intensa, tan brillante profundamente en la mirada de Rafe. Darme las gracias? Hmm murmur, dejando caer un beso en la cima de cada uno de los senos. Tu marido fue obviamente un tonto que no supo nada acerca de satisfacer a una mujer. Creme, cario, ests muy lejos de ser frgida. A causa de su incapacidad, me ha dejado la alegra de ilustrarte. Pero no creo como las esmeraldas, estall

Entonces supongo que debera darte las gracias.

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01 Amantes Shh la hizo callar, colocando un dedo sobre sus labios. No necesitas pensar en nada; todo lo que necesitas hacer es sentir. Estirndose hacia la cinta que mantena la camisa cerrada, desat el delgado lazo. Veamos cmo te sientes acerca de esto. Comenz a doblar hacia abajo un lado de su camisa para exponer el seno desnudo. Ella le par con una mano. No. l levant la cabeza y de manera inquisitiva se encontr con su mirada. Por qu no? Sus pestaas cayeron como un abanico. Porporque es de da y me ver. No podramos deslizarnos bajo las sbanas y as podra tocarme ah? No. Quiero verte. Ver es una de las mejores partes. l alcanz otra vez la camisa. Oh, pero l se detuvo. Pero qu? El rubor se arrastr por su piel como un amanecer cuando ella se forz a continuar. Soy grande susurr. Demasiado grande. l arque una ceja. Por lo que he observado, ests formada como una diosa. Pero veo, para tu tranquilidad, que tendr que hacer un estudio ms cercano del asunto. Ella se ruboriz an ms. Sabiendo que no haba nada que pudiera hacer para detenerle, cerr los ojos y se prepar para aguantar. Un delicado temblor la atraves cuando l apart la suave seda blanca de su camisa, exponiendo los senos desnudos a su vista. Le senta mirndola otra vez con esa intensa manera suya, solemne, pero se neg a abrir los ojos, ni siquiera para mirar a hurtadillas. Una lenta humillacin se desliz por ella ante su prolongado silencio, hacindola curvarse sobre s misma y esconderse. Antes de que pudiera actuar, l cubri uno de sus senos con la palma y lo sostuvo, acunando la carne como si probara su forma y peso. Eres tan hermosa, Julianna. Baja y gutural, su voz sonaba como miel caliente goteando sobre la corteza spera. Abre los ojos orden, y mira cun exquisitamente te ha ideado Dios. No tienes nada de qu avergonzarte, estimada seora, nada de nada.

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01 Amantes A pesar de su desgana, ella obedeci, quedando asustada y extraamente hipnotizada ante la vista del seno que llenaba la ancha palma y el contraste de su plida piel contra la bronceada y ms oscura de l. Ves cmo encajas? dijo, acaricindola ligeramente. Eres perfecta. Absolutamente perfecta. Una boqueada aguda de placer sali de sus labios levemente separados cuando l le acarici el pezn con el pulgar, seguido por un diminuto gemido. Rodendolo, l sigui dibujando crculos totalmente malvados y perezosos sobre su aureola. Te gusta esto? pregunt, mientras continuaba lentamente, atormentndola con deleitables caricias. frotndola

Incapaz de hablar, ella asinti, su cuerpo de repente inquieto contra las sbanas. Qu tal esto? Debes dejarme saber si algo no es de tu agrado. Antes de que ella supiera lo que tena intencin de hacer, l se dobl y tom el seno en la boca. La cabeza rod contra la almohada mientras se aprovechaba, amamantando profundamente, excitando con la lengua y atormentndola de maneras que ella nunca haba imaginado posibles. Apretando las manos en puos a los costados, luch por refrenar la marea de quejidos que le suban por la garganta. Pero lleg a ser por completo imposible cuando l captur su pezn entre los dientes y le mordi muy suavemente. Un grito crudo rasg sus labios. l sonri contra su carne sensibilizada, luego le dio unas pocas lamidas ms antes de moverse para dar al otro seno la misma clase de devastadora atencin. Ella enhebr los dedos entre la seda gruesa del cabello y le empuj ms cerca, instndolo a buscar exactamente los lugares correctos. Un calor hmedo le inund entre las piernas cuando l lo hizo, un dolor hambriento y vaco lata en su centro que gritaba por ser llenado. No poda recordar haber deseado jams ser llenada tan ntimamente antes, pero Rafe le haca cosas, cosas mgicas, que la hacan arder con anhelo. Como si l supiera sus pensamientos, sus deseos, se estir hacia abajo y agarr el dobladillo de las enaguas, subindolo sobre sus muslos. Instintivamente ella se tens, destellos de viejos recuerdos que volvan. Pero l la calm, hacindola olvidar rpidamente todo lo dems mientras soplaba una ligera corriente de aire a travs de los pezones hinchados, una sensacin que la hizo temblar. Le bes el vientre que se estremeca, arrastr la mano por dentro del muslo y comenz a jugar.

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01 Amantes Ella apenas poda pensar mientras los toques y besos continuaban, su sentido del lugar y el tiempo dejaron de funcionar. l hundi la lengua en el ombligo y envi un destello de calor por su centro. Gruendo contra la carne, l murmur palabras suaves y sensuales de elogio. Entonces la mano que le acariciaba entre los muslos fue ms all y antes de que supiera lo que l tena intencin de hacer, desliz un dedo muy masculino y largo profundamente dentro de ella. Una corriente de humedad se reuni abajo, su cuerpo la avergonzaba con su respuesta desinhibida. Pero a Rafe no pareca importarle mientras mova la mano, el dedo le acariciaba dentro y fuera, dentro y fuera, dentro y fuera otra vez. Cuando agreg un segundo dedo, ella casi olvid su nombre, embelesada por la sensacin de l trabajando dentro de ella, y la necesidad que se incrementaba y que an ahora no comprenda completamente. Dirigida por su propio poderoso anhelo, abri ms las piernas y permiti que l hiciera lo que deseara, su aliento escapaba entre los labios en duros jadeos. Eso es murmur, aumentando el ritmo de la mano. Djalo ir. Djate ir. Sintelo, Julianna. Simplemente sintelo. Tirando un brazo sobre la cara, ella obedeci, entregndose al placer. Y cielo misericordioso, qu placer! pens. De repente, una presin se alz dentro de ella. Se mordi el labio para retener el gemido, pero l no le permitira retener el sonido, instndola a gritar, a chillar si lo necesitaba. Y entonces, justo cuando ella pens que no podra soportarlo otro segundo ms, cuando su cuerpo estaba inundado de llamas, fuegos y una necesidad abrumadora, l curv la mano, golpe con el pulgar y la envi volando sobre el borde. Ella arque la espalda, su espina dorsal se alz sobre el colchn. La delicia deslumbradora la tom en su agarre y la sacudi en un puo despiadado, dejndola dbil y lloriqueando. Largos momentos pasaron antes de que su mente se recuperara y pudiera conseguir suficiente aliento para hablar. Oh, querido Dios. l ri y le dispar una mirada ardiente. No s si Dios tuvo algo que ver con esto, modos. pero de nada de todos

Ella le mir fijamente, entonces sonri, una rfaga frvola de placer todava resplandeca dentro de ella. Y eres muy malvado. As he sido informado. Ser malvado otra vez? ~ 54 ~

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01 Amantes Antes de que ella pudiera asentir o negarse, los dedos empezaron a moverse dentro de ella una vez ms, estirndola, llenndola, hacindola anhelarlo otra vez de manera que estuvo indefensa para resistir. l la sostena completamente bajo su hechizo, dependiente de cada toque, necesitada como nunca haba estado necesitada en su vida. No habra pensado que fuera posible, pero en segundos, l volvi a despertar su deseo, sus sentidos inundados por un anhelo apasionado que no poda hacer nada para controlar o negar. Sin ralentizar el ritmo, l desliz un brazo por detrs de la espalda y la enderez. Luego, estuvo alimentndose otra vez en sus senos, amamantndose atentamente como si ella fuera un banquete y no pudiera conseguir suficiente de su exquisito sabor. Estremecindose, ella se entreg, toda su atencin estrechndose en Rafe. Las manos de Rafe. La boca de Rafe. Su cuerpo la acunaba cerca mientras la conduca hacia un placer tan intenso que ella no estaba segura de poder soportar. Entonces, como antes, l arranc de su garganta los vertiginosos gritos de culminacin mientras ella temblaba en sus brazos. Levantando la cabeza, Rafe reclam sus labios, de repente salvaje en su propsito y demanda. Ya sin estar atemorizada, ella le devolvi beso por beso, toque por toque, bebiendo de su boca abierta con la misma ferocidad con que l beba de la suya. l la bes de un modo que reclamaba su rendicin total, y ella se la dio. La respiracin escapaba dura y ruidosamente de sus labios separados cuando l se apart, los ojos calientes y vidriosos de pasin. Vamos a sacarte de la ltima de tus cosas bonitas antes de que est tentado a rasgarlas. Ella jade ante su observacin pero no hizo nada para disuadirlo. Estirndose, afloj los lazos de las enaguas en la cintura, entonces le quit la delgada falda sedosa pasndola por la cabeza y brazos. Su mirada se intensific cuando barri su cuerpo expuesto con los ojos, desnuda ahora, excepto por sus difanas medias y las ligas con lazos. Ella cruz los brazos sobre los senos, su sentido de vulnerabilidad regres junto con un rubor total. Pero Rafe no aceptara ninguno de ellos, se inclin hacia adelante para suavemente aflojarle los brazos y bajarlos a los costados. No te ocultes amonest con una voz severa pero tierna. No tienes nada que necesite ocultarse, querida.

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01 Amantes Ella trag y se encontr con su mirada. Al leer la admiracin honesta y el brillo manifiesto de pasin en los hermosos ojos verdes, su ansiedad se alivi lentamente. Con una dbil sonrisa jugueteando en las comisuras de la boca, se dio cuenta de que quiz a l le gustara sinceramente lo que vea. l le devolvi la sonrisa, unas lneas profundas aparecieron en sus mejillas y literalmente hicieron que los dedos de los pies de Julianna se curvaran y una sensacin de cada libre se adue de su vientre. Sus pezones se apretaron. l captur uno entre los dedos juguetones cuando se inclin para darle un beso lento y mojado. Ella suspir y se hundi ms profundamente en su abrazo. Largos momentos ms tarde, l empuj los dedos en su cabello, pequeos alfileres de plata saltaron en todas direcciones. Oh! exclam ella mientras las largas trenzas caan en una cascada oscura sobre sus hombros. Envolviendo el pelo alrededor de una mueca, l enterr la cara e inhal, cerrando los prpados con obvia delicia. Por fin, levant la cabeza, su voz con un susurro grave: Aydame a quitarme la ropa. Se qued sin respiracin ante su peticin. Te he odo correctamente? pregunt ella. Por la intensa y ardiente expresin del rostro de Rafe, supo que s. El corazn le tartamude en el pecho, la excitacin chocaba con la inquietud. Tembl, vitalmente consciente que nunca antes haba realizado tal servicio para un hombre. Me atrevo a hacerlo ahora? Rafe se forz a relajarse, esperando a ver si ella hara lo que le peda. En la pasada hora, la haba llevado por un largo camino. Haba desafiado sus suposiciones y la susceptibilidad acerca de ella misma, y acerca de su propia capacidad para la pasin. Su marido haba sido obviamente un asno arrogante y engredo al que no le haba importado nadie excepto l mismo. Claramente, haba tratado a Julianna con una indiferencia cruel, tomndola sin ningn miramiento hacia sus sentimientos o sus necesidades. Todo lo que le haba importado al hombre era utilizarla para la cra de la estirpe. Cun decepcionado debi haber estado cuando ella no pudo tener hijos! Bien, todo eso estaba en su pasado ahora, y ella no encontrara tal maltrato aqu en su cama. Rafe la estudi mientras yaca desnuda ante l, el pelo limpio y brillante colgando oscuro como el velo de la noche sobre los hombros, alcanzando casi la cintura. Los senos magnficos asomaban bajo ese cabello, redondos, maduros e impertinentes, un encaje perfecto dentro de sus ~ 56 ~

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01 Amantes manos. Debajo de ellos, la cintura era de reloj de arena diminuta, las caderas estallaban hacia afuera en una curva femenina y generosa, las piernas largas, suaves, y flexibles. Cundo ella no hizo movimiento hacia l, decidi que su peticin deba haber sido verdaderamente demasiado para ella. No debera sorprenderse dada su timidez, pens con resignacin. Habra bastante tiempo para persuadirla en las prximas semanas. Pero antes de que pudiera actuar, ella se estir y coloc una mano elegante sobre uno de las mangas de la camisa. Su ereccin salt como si ella le hubiera tocado all. Lentamente comenz a trabajar con los botones del puo, desabrochndolos uno a la vez. Una vez hecho esto, se estir hacia arriba para aflojar otro tro de botones en el cuello. Su hambre rabi. Trag contra ello mientras los fros dedos de ella le acariciaban la piel caliente de la garganta. Uno. Dos. Tres. Pareci como si una eternidad pasara mientras ella le abra el cuello, los bordes de su camisa colgaron abiertos en mitad del pecho. La mirada de ella baj, una lnea diminuta se form entre las encantadoras cejas. l contuvo la respiracin cuando las manitas permanecieron inmviles en el aire. Continuars? Tienes el valor? Envi una oracin silenciosa de gracias cuando ella le dio su respuesta agarrando la camisa y tir de los extremos. En un movimiento rpido, empuj el lino sobre los brazos y hombros, luego lo alej. Agarrando la camisa, sacudi la prenda de vestir antes de doblarla pulcramente a los pies de la cama. Los senos bailaron, dulces y exuberantes. Un gemido salvaje salt en la garganta de Rafe. Apret los puos a los costados y luch contra el impulso de tumbarla sobre la cama y terminar con este tormento. Podra estar fuera de sus pantalones en un abrir y cerrar de ojos y luego asentado entre los muslos, besndola y tomndola como su cuerpo le instaba a hacer. Pero no deseaba alarmarla, ni arruinar la confianza gradual que se construa entre ellos. Mordindose el borde del labio, luch por paciencia, sabiendo que su satisfaccin sera dulce al final. Ella cambi de postura, su mirada cay sobre el pecho desnudo. l poda ver su curiosidad, junto con una clase de fascinacin absorta. Mantenindose inmvil, la dej que le inspeccionara, los hombros anchos, los brazos largos y el firme pecho cubierto de rizado vello oscuro. Esperaba que le gustara lo que vea. Las mujeres generalmente ronroneaban cuando se quitaba la camisa, queriendo pasar las manos sobre los msculos y la piel desnuda. Pero ella no deca nada, slo trag y se inclin hacia abajo, hacia sus pies para quitarle las medias, desenrollndolas. l ocult una sonrisa,

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01 Amantes haba evitado sus pantalones de una forma dolorosamente obvia. Julianna puso las medias encima de su camisa desechada. Recostndose sobre los codos, l esper, mirando como ella consideraba su ltima prenda y la protuberancia prominente que tensaba el tejido. Rafe comenzaba a pensar que iba a tener que quitarse la prenda l mismo, despus de todo, cuando ella reuni valor con una rpida inhalacin y se estir para arrancar los botones de oro de sus ojales. Rafe no haba pensado que pudiera ponerse ms duro, pero asombrosamente lo hizo, la carne dola poderosamente ante la vista y la sensacin de las manos tan cerca de la parte de l que ms deseaba que tocara. Cerca de su punto de ruptura, la agarr de los brazos y la tir encima de su pecho. Abriendo los dedos en el pelo, aplast los labios sobre los de ella, gruendo toda su necesidad reprimida en la boca. Ella hizo un pequeo sonido de lloriqueo por la sorpresa, entonces se rindi, curvndose contra l mientras le acariciaba tentativamente con la palma el costado del pecho. S murmur l. Tcame. Dios s, tcame. Ante su urgencia, las manos comenzaron a explorar, vagando sobre los hombros y brazos, a travs del pecho y espalda, antes de arrastrarse hacia abajo hasta el estmago. Y mientras ella le tocaba, l la tocaba. Deslizaba las palmas sobre la piel sedosa, acariciando cada pulgada madura y suculenta de su figura, arrastrando las puntas de los dedos por todas partes. Entonces l supo que ya no poda esperar. Julianna se esforz por respirar profundamente, jadeando cuando su pulso se aceler. La sangre se agitaba en las venas y golpeaba fuertemente detrs de las sienes, el corazn tronaba como si estuviera atrapada en el ojo de una tormenta. Y quizs lo estaba, un remolino salvaje, terrible donde el calor y la necesidad dolorosamente hambrienta eran las nicas leyes y Rafe Pendragon su nica salvacin. l le deba rdenes, gobernado cada movimiento, hacindola anhelar, ansiar y rendirse de maneras con las que se habra ruborizado al considerarlas haca slo poco rato. Retorcindose contra l, le permiti que le apretara la espalda contra el colchn y se posicionara entre los muslos. Debera haber tenido miedo, lo saba. Debera estar estremecindose en vez de dar la bienvenida a lo que iba a venir. Pero por primera vez en su vida quera sinceramente acoplarse con un hombre. El placer la captur en una rfaga caliente cuando l empuj adentro, profundamente, luego ms profundo todava, sus sentidos giraban en un hilo oscuro y sedoso de euforia. Jade, sumergida bajo una avalancha de sensaciones.

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01 Amantes No lo saba, pens. No se haba dado cuenta de cun glorioso podra ser hacer el amor, ni cun maravilloso se sentira l enterrado grueso y fuerte dentro de ella. Besndole, se deleit en el sabor, en el olor y en los sonidos de su apareamiento, su cuerpo cantaba con una clase de alegra gloriosa que nunca habra soado posible. Grit su nombre cuando sus msculos interiores se esforzaron por acomodarle, para ajustarse a su impresionante tamao. l era grande, la llenaba como nunca haba sido llenada antes, estirndola casi al borde de sus lmites. Pero deseaba esto, le deseaba, se aferraba mientras las sensaciones se intensificaban como un afilado cuchillo de xtasis. Ella gimi mientras l impona el ritmo dentro de ella, movindose en profundos, penetrantes golpes que alternaba malvadamente con otros atormentadoramente superficiales. Con el cuerpo ardiendo, los pensamientos se dispersaron a los cuatro vientos, sus sentidos fueron consumidos totalmente por las demandas que rabiaban dentro de ella. Y todo lo que poda hacer era aferrarse a la cabalgada. Sostenerle con sus brazos y luego sus piernas cuando l cambi de postura contra ella, instndola a cerrar los tobillos contra la espalda. Ella oy un lamento, un gemido altamente femenino que vibr en sus odos y dentro de su cabeza. Soy yo? se pregunt, reconociendo apenas el sonido como propio. Rafe era implacable, conducindola arriba hasta que ella pens que era bastante probable que muriera. E incluso cuando supo que no podra tomar ms, l la apret an ms y ms an hasta que vino un instante de calma, luego una sacudida como si ella hubiera sido golpeada por un relmpago. Estremecindose, el xtasis la atrap y estall, meciendo su cuerpo en grandes olas brillantes que enjugaron todo hasta limpiarlo. Encima de ella, Rafe le agarr las caderas con las manos y se condujo furiosamente dentro y fuera. Largos momentos ms tarde, grit y se tens, un calor delicioso la llen mientras l, tambin, encontraba su liberacin. Y all, tras todo aquello, mientras yaca agotada contra l, comenz a llorar. No con pena, sino con alegra.

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01 Amantes

Captulo 6

Julianna se perdi el t de la tarde.


Cuando regres a su residencia, agradeci a su estrella de la suerte que ninguno de sus familiares o amigos hubiera esperado que se les uniera. Su cuerpo an zumbaba tras su encuentro con Rafe Pendragon, subi las escaleras que llevaban a su dormitorio y orden a la doncella que le trajera un bao. Si no tena un buen y caliente remojn en ese momento, tema que apenas sera capaz de moverse a la maana siguiente. Esa tarde haba usado msculos que sospechaba que nunca haba usado antes en su vida. Un estremecimiento la recorri al recordar semejante placer. Cunta diferencia pueden hacer unas horas, reflexion ella. Cuando haba dejado su casa ms temprano hoy para la cita prevista con Pendragon, haba tenido que armarse de valor para afrontar la indignidad por llegar. Su objetivo era noble, se haba convencido a s misma. Incluso heroico, un honorable sacrificio que haca por aquellos que amaba. Pero lo que haba hecho hoy no se pareca a un sacrificio, no una vez que Rafe haba empezado a tocarla, y besarla, y mostrarle la gloria que yaca inactiva en su interior. En vez de degradacin, haba experimentado felicidad. En vez de impotencia, haba encontrado libertad, un despertar de sus sentidos y emociones que ni siquiera se haba dado cuenta que posea. Cun noble, entonces, era al tomar tal placer? consider ella con irona. Cun heroica al estremecerse en ese mismo instante al imaginar el siguiente encuentro? Daisy entr ajetreada trayendo el bao de Julianna y comenz a ayudarla con su ropa. Julianna esperaba que su doncella no notara nada fuera de lo comn, no captara el sutil aroma a especias en su ropa, o notara el persistente brillo del reciente sexo en su piel. Tambin esper a ver si Daisy dira algo sobre su pelo. Para su alivio,

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01 Amantes Rafe haba demostrado ser una doncella capaz, cepillando sus largos mechones, con eficientes y seductoras pasadas. Hbilmente, le haba acomodado los gruesos mechones en lo alto de la cabeza antes de asegurarlos con las horquillas que haban tirado alegremente a las sbanas y al suelo. Pero la querida Daisy no dijo nada, simplemente asisti a Julianna con su traje, luego abandon silenciosamente la habitacin para permitir que su ama disfrutase del bao en privado. Se sac el traje y el camisn para luego dirigirse a la baera. Julianna baj la mirada hacia s misma y se alegr de haber rechazado la ayuda de Daisy para desnudarla. Decorando la curva interior de su muslo haba un par de claras contusiones azuladas. Se frot un dedo sobre los puntos y record a Rafe besndola all, recorriendo su carne con una intensidad que haba dejado marca. En efecto, he sido marcada, pens cuando se hundi en la humeante agua. Marcada hasta el tutano por Rafe Pendragon. Rafe. Suspir el nombre en su mente, mientras apoyaba la cabeza contra el borde de la baera de cobre y cerraba los ojos. Sus pensamientos fueron a la deriva, recordando cun relajada se haba sentido esa tarde cuando l haba terminado de arreglarle el pelo. Deshacindose del cepillo, l se haba doblado cerca de ella y le haba susurrado al odo. Ven ms temprano la prxima vez murmur con una dulce voz de bartono. Ven al medioda, as no tendremos que apresurarnos. Hoy slo he afilado mi apetito, dulzura. Tengo tanto ms que mostrarte. Un par de horas juntos sencillamente no son suficientes. Su vientre haba temblado cuando espolvore los labios sobre su mejilla y por su garganta, sus manos le ahuecaron los pechos y los acariciaron. Tragando con fuerza, todo lo que haba sido capaz de hacer fue asentir su acuerdo y dejar que la delicia de su toque la recorriese. Pero l no est aqu ahora, se reprendi cuando se esforz por sacarlo de sus pensamientos. Rafe Pendragon era una obligacin que deba cumplir, no una verdadera parte de su vida no de su vida real y hara bien en mantener su tiempo con l esmeradamente aparte, inclusive en la intimidad de su propia mente. Esa noche la pasara fuera, una cena y una velada con Maris y la prima Henrietta. Harry, celebrando su escape a ltimo minuto de la ruina, haba hecho circular una nota esta maana diciendo que l y un tro de sus amigos dejaban la ciudad para asistir a una excitante pelea de boxeo en el sur. As que slo seran las damas esta noche, y aunque Maris an no

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01 Amantes fuera presentada oficialmente, Julianna no poda ver nada de malo en ir al teatro. Parte de ella deseaba poder cancelarlo y pasar una noche tranquila en casa, sola, para recobrar su equilibrio recientemente sacudido. Pero Maris le haba suplicado durante semanas ir a ver a la seora Siddons en su papel de lady Macbeth, y Julianna no tena corazn para decepcionarla. Con un suspiro, alcanz el jabn. *** Ests disfrutando de la interpretacin? pregunt Maris cuando las luces se encendieron para el intervalo. Julianna se despert de su estado contemplativo y se concentr en el rostro expectante de su hermana. Por supuesto. Por qu? Te ves distrada esta noche. Julianna escondi su rubor, muy consciente de cuan distrada haba estado. A pesar de su voto anterior de no pensar ms en l, los recuerdos de su tarde con Rafe seguan acechando sus pensamientos y se burlaban de su cuerpo. Envuelta en un interno tormento, soaba despierta en una nube que haca que su sangre tarareara secretamente. Apenas si haba odo una palabra de todo el primer acto. Slo estoy un poco cansada se defendi ella. Quizs una vuelta por el teatro me refrescar, as estar ms atenta para el siguiente acto. Oh, vamos. Maris se levant de su silla. Quizs vendan ponche o limonada. Podra conseguir una bebida fresca; hace tanto calor aqu. Con el acuerdo de la prima Henrietta, las tres cruzaron el pasillo. El aroma a sudor y colonia impregnaba pesadamente el aire mientras se dirigan a la escalera que las llevara hacia las mesas de refresco. Antes de que las alcanzaran, un alto caballero con el cabello rubio rojizo dobl por la esquina. Detenindose, les hizo una reverencia, sus azules ojos brillaron con cordial bienvenida. Mis seoras, cmo estn? Qu sorpresa tan encantadora encontrarlas aqu esta noche! Me deca a m mismo cuan poca asistencia hay esta noche. La buena sociedad est siendo ms bien escaza en este momento. Julianna lo reconoci. Todo el mundo en la sociedad conoca a Burton St. George, vizconde Middleton, aunque el conocimiento de Julianna con l nunca hubiera ido ms all de ser simples conocidos.

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01 Amantes S dijo ella, la mayora de las familias an se encuentran en sus casas de campo, ya que la temporada an empezar dentro de algunas semanas. l cabece su acuerdo. As es. Me har usted el placer de presentarme a sus amigas, lady Hawthorne? Pero por supuesto. Despus de hacer las presentaciones, l se dobl grandilocuentemente sobre la mano de Henrietta, luego transfiri sus atenciones a Maris, cuyas mejillas enrojecieron como una peona en verano. Lady Maris, hablo en nombre de todos los caballeros al decir lo alegres que estaremos al tener semejante belleza entre nosotros. Quizs debera ofrecerle mi espada en este momento, as tendr algn medio de defenderse del inevitable ataque masculino. Los ojos de Maris se ensancharon ante su elogio, sus mejillas se volvieron an ms sonrosadas. An no, milord. No he sido presentado a la reina. Una ocasin para ser fervorosamente esperada. Rezo para que la reina tenga prisa y os exprese su amistad. Basta de eso, milord reprendi Julianna ligeramente, no muy segura de aprobar su flirteo. Si usted sigue as, la cabeza de mi hermana crecer tanto como los globos de aire caliente que vimos durante la exposicin del ao pasado. Middleton interrumpi Henrietta. Est emparentado con el fallecido David St. George? Cortsmente, el vizconde gir hacia la mujer mayor. S, seora, lo estoy. David St. George fue mi padre, Dios guarde su alma. Ah, lo supuse. Conoc a su padre cuando slo era una muchacha no mucho mayor que nuestra Maris. Vuestro padre era muy generoso. Ahora, tambin era un hombre que saba cortar una andana con las seoras. Como dice, seora Mayhew, mi padre fue un hombre elegante que caa en gracia a ambos sexos. Pero hacia dnde se dirigan las damas cuando me las encontr? De regreso a su palco? En realidad, bamos en busca de un refrigerio. Permtanme trarselos. Nunca se sabe qu clase de chusma puede encontrar en los niveles inferiores. De ningn modo la clase gentil que debera estar cerca de las mujeres. Julianna frunci el ceo, pensando otra vez en Rafe. Mantena un palco en el teatro? Se pregunt ella. Seguramente lo habra notado antes si lo por casualidad

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01 Amantes hiciera. Entonces otra vez, a pesar de su riqueza y sofisticacin, supo que l no frecuentaba los mismos crculos sociales que ella y su familia. Muchos, de hecho, entraban en la definicin de chusma a la cual Middleton se refiri, basndose nicamente en su carencia de ttulo y las circunstancias de su nacimiento. Turbada por el pensamiento, no dijo nada. La prima Henrietta, mientras tanto, acept la oferta del vizconde de conseguir las bebidas. Con una reverencia y una sonrisa, l se apart. Dios mo, qu bribn tan guapo! observ Henrietta una vez que se fue. Aunque debe parecerse a su madre, ya que no tiene nada de su padre. La mujer ms vieja se volvi con una mirada traviesa hacia Maris . Y qu piensas de su seora, jovencita? Demostr una marcada preferencia por ti, creo yo. Maris se abanic cuando las tres emprendieron el viaje de regreso a su palco. Es muy elegante y osado. Todo un caballero. Y vaya si lo era, pens Julianna. Era el eptome del aristcrata perfecto. Era extrao, entonces, que siempre experimentara una rara sensacin de duda cada vez que lo vea. Qu tonta soy, se dijo ella. El hombre es corts y afable, exactamente como todo caballero debera ser. De todos modos, independientemente de su naturaleza, una cosa estaba clara: era demasiado mayor para Maris. Decidiendo que la conversacin necesitaba un cambio inmediato de tema, Julianna se lanz a un tema seguro para divertir a sus compaeras la moda. Unos momentos ms tarde, el vizconde Middleton haba sido sustituido en su conversacin por cintas, mangas largas, y los mejores colores para teir las plumas de un sombrero. *** Burton St. George baj entre empujones las escaleras del teatro, dando bruscamente un codazo para abrirse camino por delante de un par de burgueses cuando estos no le cedieron el paso inmediatamente. Hizo caso omiso de sus exclamaciones, descartndolos al instante. Ridcula vieja tonta, pensaba mientras avanzaba a grandes zancadas. Haba sido todo lo que poda hacer para mantener la sonrisa en su cara cuando haba escuchado la charla de Henrietta Mayhew sobre su padre como si fuera una soadora muchacha. Dudaba que su padre hubiera siquiera conocido su existencia. Las ancianas estpidas como ella, deberan conocer su lugar. Es ms, deberan saber mantener las bocas

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01 Amantes cerradas a menos que se les hablara directamente. Ese era el resultado de dejar que las mujeres salieran sin una direccin masculina apropiada. Allerton debera llevarlas de la mano, pens l, pero el muchacho era demasiado dbil y autoindulgente para cumplir con su deber familiar. Era mucho ms fcil permitir que su hermana mayor lo manejara con los lazos de su delantal en vez de adoptar una actitud firme contra ella. Sin embargo, Julianna Hawthorne, era un atractivo reto. Una pequea perdiz regordeta esperando a ser sacada del nido. Hace mucho poda haberle realizado una proposicin, pero haba decidido que no vala la preocupacin. Pensativa y reservada, era una obstinada cabezota, demasiado independiente. Era la clase de mujer que presentara pelea, de ser requerido. Sin duda ese era el por qu an era una viuda. Las mujeres sumisas eran de lejos mejores esposas, en su opinin. Las mujeres que saban doblar las cabezas y agradecan el gobierno de un varn superior. Su propia esposa haba sido obediente. Al menos lo fue una vez que le ense cmo obedecer, cmo doblegarse a sus necesidades y entregarle su voluntad. Antes de su muerte, ella se haba vuelto ms bien como una caniche entrenada, temblorosa y temerosa aunque siempre de una manera sutil, mendigando por su atencin y halago. Una pena que hubiera dejado de resultarle til. Casi la haba compadecido cuando tuvo que sacrificarla. Todava poda recordar el sonido de su cuello al estrellarse contra el pasamano cuando la haba empujado por la escalera, el modo en que sus ojos grises mostraron una mirada extraviada, su cuerpo roto como una mueca. Ay, su dinero tambin se haba esfumado casi por entero. Dio el pedido al camarero de la mesa de refrescos, tres limonadas y un oporto para l. Marcando el ritmo con los dedos, esper con impaciencia mientras el hombre se alejaba para llenar las copas. Burton suspir. Supona que era tiempo de buscar una nueva esposa, una rica, por supuesto, un compromiso que le ayudara a llenar sus menguantes recursos. l haba drenado las ganancias de sus propiedades, levant los alquileres a sus arrendatarios hasta que no pudieron elevarse an ms. El matrimonio pareca ser su nico recurso. Maris era una pequea cosa atractiva, dulce y agradablemente asustadiza. Probablemente tambin sera obediente. Poda imaginarse fcilmente domndola. El camarero apareci, las copas rebosaban arregladas en una bandeja. Burton orden al hombre que lo siguiera cuando se diriga hacia el palco de lady Hawthorne.

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01 Amantes S, decidi Burton, tendra que hacer discretas preguntas sobre las finanzas de lady Maris. Si su dote era atractivamente sustanciosa, slo tendra que esforzarse por tenerla. Despus de todo, por qu molestarse en contraer matrimonio con una sencilla heredera cuando podas casarte con una que tambin fuera bonita? *** As qu, Challoner pic el cebo? Rafe verti whisky escocs en un par de pesadas copas de cristal tallado. Recogiendo el tapn, lo encaj en la jarra de cristal con un dbil tintineo, luego devolvi el contenedor a su lugar dentro del gabinete de licores. Cruzando el estudio, se detuvo para entregarle una de las copas al otro ocupante de la habitacin. Ethan Andarton, marqus de Vessey, acept la bebida con una inclinacin de su dorada y leonina cabeza. Rafe observ cmo su amigo se recostaba en la silla y estiraba los pies calzados en unas botas Hessian, largas y suaves, completamente a su medida. l y Ethan se conocan desde haca muchos aos, encontrndose por primera vez cuando eran muchachos durante una reyerta de estudiantes en Harrow. Como Rafe recordaba, l haba estado defendindose contra las violentas calumnias y puos de cinco chicos cuando Ethan se precipit para ayudarle. A pesar de ser superados en nmero, la pareja luch como demonios, surgiendo magullados, victoriosos, y sobre todo, amigos. Poco tiempo despus, aadieron un tercer miembro a su pequeo crculo, Anthony Tony Black, ya en ese entonces duque de Wyvern con slo diez aos de edad. A pesar de sus diferencias, o quizs debido a ellas, Ethan, Tony, y l haba formado una asociacin inusual e irrompible. Desde esos das, la vida los haba llevado por derroteros y no siempre placenteras direcciones, pero nunca haban perdido completamente el contacto, su lealtad y el aprecio por el otro permaneciendo fuerte y sin tacha hasta ese da. l incluso les perdon ser unos aristcratas, una clase por la cual Rafe generalmente tena poca tolerancia. Pero Ethan y Tony eran hombres orgullosos, excepcionalmente raros, que triunfaban por su propio mrito. Hombres en quien poda confiar para guardar un secreto, o incluso en su apoyo para asistir a un amigo en su bsqueda de justicia y venganza. Rafe pens en Challoner y cun bien se sentira despus de aos de espera, ver pagar a ese canalla sus pecados. Ah, pic directamente el cebo confirm Ethan, sus ambarinos ojos centellaron irnicamente al responder la pregunta inicial de Rafe. Se trag la informacin como una trucha hambrienta el gusano de un pescador con caa.

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01 Amantes Tomando asiento en su amplia silla de cuero frente al escritorio, Rafe se recost para absorber las noticias. Inclinando a un lado su copa, suavemente hizo girar la bebida. Meticulosamente, bebi un trago, el alcohol era fuerte y suave contra su lengua. Y Challoner no sospech? En absoluto. Nos escuch a escondidas a Tony y a m en el cuarto de juegos en el club Brook, tal como dijiste que hara. Deberas haber visto la avaricia brillar en sus ojos. Nuestra pequea reserva de colocar las ganancias sobre la mesa de juegos fue una vergenza. E hizo esto despus de escucharnos especular sobre las rpidas formas de hacer ganancias. Ethan hizo una pausa para tomar un sorbo. Despus de todo, me asegur de preguntarle a Tony, con una voz lo bastante fuerte para los odos de Challoner, con qu frecuencia un hombre tiene la oportunidad de hacer una fortuna en raras sedas indias, marfil, y bales llenos de lingotes de oro? Nunca, por suerte, en el caso de Challoner dijo Rafe. Si slo supiera que esos buques mercantes y su preciosa carga nunca llegaron a aguas inglesas, mirara en otra direccin. Pero claro, no tiene los contactos para haber odo que cuatro buques mercantes fueron interceptados por los franceses cerca de Gibraltar hace cuatro das, los bienes tomados y los barcos hundidos. Dudo que ni siquiera el Ministerio de Asuntos Exteriores tenga an esa informacin brome Ethan. Sabes, uno de estos das tendrs que contarme cmo consigues esa oportuna y confidencial informacin. Tienes acceso a una red de contrabandistas, o de espas? Rafe sonri y no dijo nada cuando abri una caja de madera tallada sobre su escritorio para ofrecer al otro hombre un puro. Luego le pregunt: Ests seguro que compr las acciones esta maana? Una vez que se d la noticia de la prdida, la naviera Kratcher e hijos estar en la ruina. Ethan se inclin hacia adelante y seleccion un puro. Usando un cortador de plata, recort un extremo. Estoy seguro. Vi cmo compraba acciones valoradas en setenta y cinco mil libras. Se frotaba las manos cuando sali de Exchange, murmurando festivamente entre dientes lo que iba a comprar primero, un par de ruanos y un nuevo carruaje, o un pabelln de caza en Escocia slo para citarle, pronto ser ms rico que Prinny. La irona es que lo sera si esos barcos tuvieran una posibilidad de llegar a puerto. Cuando no lo hagan, estar en la ruina y a merced de sus acreedores. Y cuando no pueda pagar, ser arrojado a las galeras de la Flota para disfrutar de alojamientos menos finos. Considerando los verdaderos delitos del hombre, no me parece justo que slo vaya a la crcel de deudores. El tipo debera balancearse del

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01 Amantes extremo de la soga de un verdugo, como merece. Y pasara si dejaras que Tony y yo hablsemos con algunos miembros influyentes de la Cmara de los Lores. Rafe neg con la cabeza y recort el extremo de su propio puro con una seca tijeretada. Aunque te creyeran, despus de tanto tiempo del hecho, debo aadir, y puesto que ustedes dos estaban en el Continente en aquel tiempo los tribunales nunca tomaran mi palabra contra la suya, ni contra cualquiera de los dems. No, al igual que aprecio los recientes esfuerzos de Tony y tuyos a mi favor, las acciones de esos cuatro fueron hechos contra m y los mos, y yo ser quien se asegure que cada uno de ellos reciba su justa recompensa. Al menos que puedan ser concedidas en esta tierra. Sus ltimos castigos sern repartidos por el diablo en persona, ya que todos sin duda irn al infierno. Y quin decretar mi propio destino? Se pregunt Rafe. Se unira l a ellos para arder juntos en el infierno? No por los mismos pecados, pens, pero s por otros que no haba sido capaz de impedir. Incluso ahora, la culpa y la pena lo atormentaban sobre lo que le haba hecho a Pamela. Pobre, dulce y hermosa Pamela, que se haba convertido en una prenda involuntaria, absurda vctima en el retorcido juego de otro hombre. Tomando de un trago los ltimos restos de su whisky, Rafe dej que la bebida entumeciera un poco su miseria. Levantndose, cruz la habitacin para servirse otro. Irs tras Middleton despus? pregunt Ethan. Los puos de Rafe se apretaron ante la mencin del nombre de ese hombre. Burton St. George, el peor villano de todos. No. Lo reservo para el final. Cuando tumbe a ese bastardo, quiero asegurarme que sepa exactamente quin es el responsable de su ruina. He sido paciente por mucho tiempo. Puedo ser paciente un poco ms. Underhill ha encontrado ya su destino, y ahora Challoner tambin lo har. Hurst es el siguiente objetivo, y luego, por fin Middleton. Escupi el apellido, a duras penas capaz de soportar el nombre del demonio en su lengua. El viejo odio se arremolin dentro de l, negro como un cncer. Rafe luch contra esto cuando verti otro chapoteo de whisky en su copa. Es mejor que seas cuidadoso con esto dijo Ethan, levantndose impulsivamente de su silla para acercarse a la chimenea. Recogi uno de los delgados camos de una fina cermica de la repisa de chimenea hecha para tal objetivo, la acerc al fuego, luego lo us como yesca para encender su puro. Inhal, la punta del puro brill con un rojo incandescente. Desechando el camo en la chimenea, ech la cabeza hacia atrs y exhal una delgada corriente de humo. No tienes ninguna razn para fulminarme con la mirada coment

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01 Amantes Ethan. Sabes que tengo razn, y si bebes el resto de esa botella, slo te sentirs enojado contigo mismo cuando maana despiertes con dolor de cabeza. Es mi cabeza. Har con ella lo que me plazca. Pero despus de un ltimo trago desafiante, Rafe dej su copa en una bandeja cercana, dejando sin tocar la mayora del whisky. Ethan retrocedi sus pasos y se dej caer en su silla. Adems, por lo que he escuchado maana tienes una cita a escondidas con una viuda muy atractiva. Supongo que querrs estar en tu mejor forma. Esta vez Rafe realmente lo fulmin con la mirada. Crea que Hannibal haba aprendido a guardar la boca cerrada. Veo que l y yo tendremos otra conversacin. No te preocupes. Apenas si la mencion y rechaz dar un nombre. Ethan tom otra lenta bocanada a su puro. No quieres revelarme su identidad, no es as? Rafe encontr la diversin burlona en los ojos de su amigo y se relaj, sabiendo que el secreto entre l y Julianna estaba seguro y no saldra de esa habitacin. No, y ciertamente no lo har. Y te agradecer olvidar todo sobre la dama. Vessey levant una dorada ceja. Dios, la mujer debe ser especial para que t seas tan protector. Especial? S, Julianna Hawthorne era eso y mucho ms. El cuerpo de Rafe se tens ante el pensamiento de verla otra vez, imaginando cmo seran sus movimientos bajo l, su embriagadora esencia se filtr dentro de su cerebro, sabore su gusto caliente y delicioso como la miel en la lengua. Notando a donde lo conducan sus cavilaciones, se detuvo y se forz a alejar esa fantasa. Se haba hablado ms que suficiente sobre Julianna Hawthorne, por ahora y en un futuro. Aj coment Rafe, acercndose a la chimenea para encender su propio puro. Tony ha regresado al campo. Alguna dificultad en sus propiedades, dijiste. Por cunto tiempo estar fuera?

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01 Amantes

Captulo 7

Cuando cruz la puerta de la casa de Queens Square, Rafe la estaba


esperando; la salud con un beso tan devastador que el pulso se le puso a cien. La solt despacio, lentamente. Qutate esa capa y ese sombrero murmur con tono grave y argentino. Le desat la capa y se la quit de los hombros, sin esperar su consentimiento. Coloc la prenda sobre el pasamano, demasiado impaciente en esta ocasin para molestarse en colgarla dentro del armario. Luego le quit el sombrero de terciopelo de la cabeza y lo coloc en el extremo tallado del poste de la escalera, con las cintas de color verde esmeralda colgando como serpentinas. Ella se quit los guantes y se los entreg. l los dej a un lado, le envolvi la mano con la suya y la hizo pasar. Julianna le sigui, temblando. Qu igual parece todo hoy, y qu distinto al mismo tiempo! , reflexion ella. En su primera visita a aquella casa, tena tanto miedo que se haba convencido de que no iba a obtener ningn placer en un acto que siempre le pareci una obligacin, una intrusin y bastante humillante por su misma naturaleza. Entonces tuvo el estmago revuelto a causa de la ansiedad, y la devocin hacia su familia fue lo nico que la oblig a mantener su promesa. Sin embargo hoy no tena miedo ni necesidad de preocuparse por las promesas; la nica sensacin que le agitaba el estmago era la excitacin, que revoloteaba como si tuviera dentro cien diminutas alas de mariposa. Y tambin haba anticipacin, que corra por su torrente sanguneo como una enrgica danza mientras los zapatos de Rafe y los suyos establecan el ritmo al pisar los escalones de madera antes de producir un susurro al

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01 Amantes pisar la gruesa alfombra turca de lana del descansillo. Entraron juntos en el saln, cuyo aire estaba impregnado de un aroma especiado y terroso. Ella respir y luego sonri. Vino caliente con especias. Al parecer Rafe haba estado ocupado, pens al fijarse en la jarrita de cobre que descansaba sobre la chimenea para conservar caliente su contenido. Un par de delicadas copas de plata grabada, se encontraban a su lado, esperando a que alguien las llenara. Ech un vistazo al dormitorio y vio que tambin all haba hecho algunos preparativos: un fuego acogedor arda alegremente, la colcha y las sbanas haban sido retiradas y las almohadas mullidas a modo de invitacin silenciosa. Las alas de mariposa en su estmago revolotearon de nuevo, esta vez con la intensidad de un millar. Se llev una mano a la cintura y pens en lo que eso significaba. Santo cielo, lo deseo! Por primera vez en su vida tena ganas de acostarse con un hombre, ansiaba de verdad las cosas que iba a hacerle, lo que se haran el uno al otro aquella noche, en aquella cama. Se mare ligeramente ante la idea. Qu tal el da? pregunt l cortsmente al tiempo que le liberaba la mano. El da? Por qu le preguntaba aquellas tonteras pudiendo llevrsela al dormitorio enseguida y tumbarla en el colchn? Puede que, de nuevo, pretendiera que ella se sintiera a gusto. Despus de todo, aquella era slo su segunda vez. Un verdadero caballero, nunca metera prisa a una dama, y Rafe Pendragon, como ella acababa de descubrir, posea unos modales tan refinados como cualquiera de los mejores pares del reino. l se acerc a la chimenea. Bien contest ella, mirando cmo serva una copa de vino. He hecho lo de siempre. Y qu significa eso exactamente? Oh, nada de especial. Desayunar y lavarme. Hoy me he reunido con mi ama de llaves para repasar los mens de la semana y algunos asuntos del personal. Un rato de costura. l le ofreci el vino. Supongo que bordando. S. Ahora estoy haciendo unos pauelos. Acept la copa; el suave calor del metal en sus dedos le hizo darse cuenta de que los tena helados. Se llevo la bebida a la boca y dio unos sorbos, disfrutando del contraste de sabores, dulce y cido, fuerte y suave a la vez. Cuando termin, l se hizo cargo de la copa. Se me ha ocurrido que podramos compartirla. Mirndola fijamente,

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01 Amantes Rafe le dio la vuelta a la copa para poner los labios en el lugar donde acababan de estar los de ella. Un estremecimiento le recorri la espalda al ver el movimiento de su garganta al beber. Cuando termin la boca le brillaba de humedad. Se la sec con la lengua. Se dio la vuelta, se dirigi a uno de los anchos sillones de orejas y se dej caer en l. Se palme la rodilla. Ven aqu. A ella se le qued el aliento atrapado en los pulmones. De verdad quiere que me siente en su regazo? Se pregunt. Obtuvo la respuesta cuando l volvi a llamarla, extendiendo una mano para que ella la cogiera. Ella la mir fijamente durante unos largos segundos, observando la recia y masculina palma y los dedos largos y elegantes, capaces de proporcionar tan exquisito placer. Se acerc, con las rodillas a punto de doblarse, y le permiti que la sentara en su regazo. Le rode las caderas con los brazos para acercarla ms. Hmm! Esto es todava mejor de lo que me imaginaba murmur l. Eso quiere decir que ya haba pensado tenerme as? Reflexion ella. Los pezones se le tensaron bajo la tela del corpio ante la idea, al darse cuenta de que aquello le agradaba. Igual que le gustaban la prueba inequvoca de la presin de su excitacin contra el muslo, con un descaro que no pareci desconcertar a Rafe en lo ms mnimo. l le acarici desfallecimiento. Qu? Flores, quiz? Algo ligero y femenino para llevarlo en el ridculo? Ella parpade. De verdad me est hablando de pauelos? Respir hondo e intent aclararse el cerebro lo bastante como para responder. Son mmm no son para m. En realidad estoy bordando unas iniciales, para mi hermano. Dentro de poco va a ser su cumpleaos y se me ocurri que podran resultarle tiles. Muy cierto, un regalo de lo ms atento, teniendo en cuenta que los ests haciendo con tus propias manos. Rafe se inclin hacia delante y le pos la boca en la garganta, deslizando los dedos hacia arriba para desabrochar el primero de los botones que recorran la espalda del vestido. Ella entorn los ojos. Qu color has elegido? Solt otro de los botones. Me refiero al la espalada, cosa que provoc una especie de

Entonces, qu ests bordando en esos pauelos? pregunt l.

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01 Amantes hilo para el bordado. El hilo? Por Dios, cmo poda estar pensando en el hilo? Mmm, es azul suspir ella. Azul oscuro con cuadrados blancos de seda. l le acarici la piel de la nuca, luego deposit un reguero de besos desde la mandbula a la oreja. Atrap el carnoso lbulo entre los dientes y lo mordi levemente. Una llamarada recorri sus terminaciones nerviosas, desde la oreja hasta los dedos de los pies. Se arque en su regazo, percibiendo cmo se engrosaba su ereccin a modo de respuesta. Y qu color te gusta ms? pregunt l. Cul es tu favorito? Mi color favorito? Se le empez a caer el corpio, las mangas largas de terciopelo quedaron apiadas en sus codos. Mmm-hmm. El oh!... prpura. Es el prpura. Un color real y apasionado. Me gusta. Uno de estos das vas a tener que ponerte un vestido de ese color para m. Con ese tono debes estar radiante. Los dedos de l se movieron con gil destreza por los cordones de su ropa interior. Y cul es tu comida preferida? A cul te resulta imposible resistirte? A ella le daba vueltas la cabeza intentando seguir la conversacin mientras su cuerpo haca frente a una avalancha de impulsos primarios. Pues no s. Me gustan muchas cosas. Dime una. Las cintas de la ropa interior quedaron libres, el cors se afloj en un instante. Rebusc desesperadamente en su cerebro algo que decir. El chocolate. Me encanta el chocolate. En forma de bombones o mezclado con leche? Hmm, me gusta con leche. Muchas veces tomo chocolate caliente para desayunar. l traz una seductora lnea de besos a lo largo de su clavcula. Debera haberlo sabido. Saber qu? Que te gustara caliente. Caliente, humeante y espeso. Algo en lo ms profundo de ella, se estremeci. l la despoj del cors en cuanto la ltima de las cintas estuvo

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01 Amantes desatada, y lo tir al suelo. Los pechos de ella presionaron contra la camiseta, los pezones tensos y ligeramente visibles a travs de la seda. Se estremeci al saber que lo nico que se interpona entre las manos de l y su piel desnuda, era slo una cinta delgada de color blanco. Esper, respirando superficialmente y los sentidos en llamas. Y los libros? Perdn? Libros. Qu autores te gusta leer? O eres como la mayora de las damas y prefieres hojear los ejemplares de La Belle Assemble? Ella enarc las cejas. Apenas soy capaz de pensar y l quiere hablar de escritores y de libros? Se removi, frustrada, contra sus muslos musculosos, intentando permanecer serena. Me gustan los libros y hum tambin las revistas de moda. Pero a qu viene eso? Por qu quieres saberlo? l hizo una pausa y busc su mirada; sus ojos verdes brillaban con una intensidad y una pasin salvaje, que ella comprendi que l intentaba mantener a raya. Porque quiero conocerte. Pero por qu? Nuestro arreglo es temporal. Por qu te importa saber quin soy si de todas formas puedes tenerme? Aquella era la pura verdad. Teniendo en cuenta su acuerdo y el indudable deseo de l, no tena por qu decirle ni una sola palabra. Lo nico que tena que hacer era tumbarla y conseguir lo que quera. Porque aunque sea de forma temporal, somos amantes contest l . En este momento eres ma y quiero conocer a la mujer que est en mi cama. Quiero conocerte. Quiero saber quin es Julianna Hawthorne. Lo que le gusta. Lo que piensa, desea y suea. El corazn le dio un vuelco, las palabras de Rafe le llegaron al alma. En tan slo un instante le haba demostrado ms inters y respeto que su marido en todos los aos de su matrimonio. Saberlo demostr ser un poderoso afrodisaco; se le derriti el corazn y las extremidades se le doblaron como cera caliente. Jane Austen barbot. Hmm? murmur l, como su hubiera olvidado de su propia pregunta. Me has preguntado a quin me gusta leer. Es Jane Austen. Me gust su libro Sentido y Sensibilidad. l sonri, durante mucho tiempo, en sus mejillas aparecieron unos

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01 Amantes hoyuelos endemoniadamente seductores. Cre que mencionaras a algn poeta. A lord Byron, quiz. Ella sacudi la cabeza, frotando la mejilla contra la suya, mientras l se inclinaba para acariciarle la garganta con la nariz, otra vez. Lord Byron es demasiado tra trgico. Rafe descendi ms, acariciando con los labios la parte superior de su escote desnudo. De demasiado enamorado de sus talentos por muchos que puedan ser. A m me gusta mucho ms la seorita Austen. Y a m me gustas mucho ms t declar l, con un ronroneo. Se incorpor, le rode la nuca con una mano y aplast su boca contra la de ella. Todas las preguntas de Rafe cesaron cuando le exigi toda su participacin, obligndola a responder sin reservas ni vacilaciones, rodendola con sus brazos fuertes, seguros y tranquilizadores. Julianna capitul con un suspiro de alegra, lanzndose a los riachuelos de placer que recorran sus venas como si fueran de lava. El placer se increment cuando l por fin solt las cintas de su camisola, desnudndole los pechos. Le desliz los tirantes por los brazos y ahuec la mano sobre uno de los impacientes globos, acariciando con el pulgar un ya tenso pezn hasta convertirlo en un dolorido y apretado pico. Ella gimi contra su boca, y la lengua de l aprovech para iniciar un saqueo entre sus labios abiertos. El sabor de l era delicioso; a vino, a calor y a hombre, una combinacin que le result tan potente como invitadora. Respondi al beso, enredando la lengua con la suya, sorprendindose a s misma al iniciar su propia exploracin. Vag entre los agudos dientes y la sedosa superficie interior de las mejillas, lamiendo y absorbiendo toda la hmeda calidez que encontraba a su paso, perdindose en las sensaciones. Esta vez su gemido le llen la boca. Ella sonri con las vibraciones. Intent levantar los brazos, deseando ms, hambrienta por pasarle las manos por el cuerpo, necesitando acercarlo ms. Pero no pudo moverse; descubri que tena los codos atrapados con la tela del vestido y de la camisola. Se retorci, pero fue en vano. Rafe le acarici los brazos, comprendiendo, al parecer, su problema. Aunque podra haberla liberado, dud en hacerlo, mantenindola quieta en cambio. En una especie de tortura divina, arque la espalda de ella para tener ms espacio y luego agach la cabeza para clavar la boca en su carne con la voracidad de un hambriento ante un magnfico banquete. Le rode un pezn con los labios y le pas la lengua, antes de apretarlo entre los ~ 75 ~

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01 Amantes dientes. Ella se estremeci, sintiendo cada mordisco y cada tirn en el ncleo de su femineidad. l fue alternado un pecho y otro, hasta que ella pens que iba a estallar en pedazos. Entonces, l dej de atormentarla tan repentinamente como haba empezado. La solt y le quit las mangas y los lazos de la camisola, dejando que la ropa le cayera hasta la cintura. Le puso la mano en las caderas, la levant de su regazo y la puso en pie, delante de l. Ahora, pens ella, ahora me llevar al dormitorio. nicamente esperaba poder recorrer el trayecto, ya que tena tan dbiles las piernas que le daba miedo caerse por el camino. Puede que Rafe la llevara en brazos. l la despoj del vestido y lo dej en el sof cercano. Ella esperaba que l se pusiera en pie, pero en vez de hacerlo, empez a soltarse los botones de la bragueta. Observ con descaro su larga, gruesa y rgida excitacin. l extendi la mano y la hizo darse la vuelta de modo que ella dej de verlo. Todava se estaba acostumbrando a sus movimientos, cuando l le cogi el dobladillo de la enagua y se la levant hasta la cintura, acaricindole los muslos expuestos y las nalgas con caricias que la hicieron temblar y la llenaron de anhelo. Un calor hmedo surgi rpidamente entre sus muslos; las piernas le temblaron. Rafe, por favor gimi ella, convencida de que iba a desplomarse. Pero no tena por qu haberse preocupado, ya que l la tena fuertemente sujeta con su poderoso abrazo. Te tengo, dulzura dijo l. Ven, sintate. Te prometo que te gustar. Sentarse? Antes de que su cerebro pudiera entender la observacin, l se movi a su espalda, colocndola de manera que qued con las piernas extendidas a ambos lados de su propio cuerpo. Presion con la cara externa de las rodillas para abrirla ms, y luego ms, hasta dejarla completamente expuesta. Ni siquiera entonces entendi ella del todo lo que pretenda, hasta que l la hizo descender directamente sobre su miembro. Entonces lo entendi perfectamente. Oh! exclam ella. Oh, Dios!

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01 Amantes S, oh Dios! l le cogi las manos y se las puso en los brazos del silln, rodeando con los dedos la madera. Impuls las caderas y se introdujo ms profundamente. Enlaza los pies en mis tobillos y chate hacia delante orden l, murmurando contra su cuello con respiracin clida y jadeante Hacia delante? Cmo iba a poder? Sin embargo lo descubri cuando l le pas un brazo a travs del pecho y el estmago y utiliz la fuerza de los msculos de sus antebrazos para sujetarla. Ella se arque hacia delante lo suficiente para permitir que se deslizara completamente en sus doloridas profundidades. Respirando con dificultad y con todo el cuerpo consumido por la pasin como si la hubieran sumergido en una llama lquida, intent recuperar el aliento. Senta a Rafe en todas partes. En su interior y rodendola. La voluntad de l se convirti de repente en la de ella, como si compartieran una conexin ms all de la carnal. l la bes en el cuello y la mejilla, luego empez a mover las caderas, al principio con fuerza y luego con suavidad. Superficial y despus profundamente. Ella le permiti que la poseyera con los ojos cerrados, dejando que cada sensacin se fuera apoderando de ella, tan deslumbrante como una exhibicin de fuegos artificiales. Sin embargo, su cuerpo tena otras ideas, y, sin que ella fuera consciente de ellas, empez a moverse hacia abajo cada vez que l se elevaba. Rafe gimi y se movi con mayor intensidad, arrancndole un grito con cada apasionado embate. Ella clav las uas en los brazos de la silla, aferrando con los puos la madera tallada. Jadeando y con escasez de aire, se pregunt cunto ms podra aguantar estando como estaba mareada ya por exceso de placer. Como si presintiera que ella ya estaba al lmite, Rafe volvi a besarle el cuello y le separ ms los muslos con las rodillas. Un fuerte empujn lo introdujo por completo, tan profundamente que los msculos interiores de ella empezaron a contraerse al instante alrededor de su miembro duro y caliente. Y Julianna se quebr, el xtasis rugi a travs de ella, tan brutal y destructor como la ms temible de las tormentas. Vagamente se oy gritar, mientras sus miembros se estremecan y todo su cuerpo se suma en un xtasis inimaginable. Rafe lanz un juramento, modific la forma de sujetarla, peg la espalda de ella contra su pecho y le sujet las caderas con las manos. Control sus movimientos y se introdujo en ella con un ritmo salvaje, una y otra vez, haciendo que el deseo de ella volviera a cobrar vida con el poder de sus

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01 Amantes embestidas. Rafe emiti un spero grito, anunciando su liberacin pocos segundos antes de que ella experimentara la propia. Se derrumbaron en el silln, temblorosos y agotados, las piernas de ella colgando al lado de las de l. Por fin, l la oblig a apoyar la cabeza en su hombro y reclam su boca en un beso suave, dulce y somnoliento. Vamos a la cama murmur l. Ella asinti, pero ninguno de los dos se movi. Se movi y se acurruc contra l, para acariciarle el pecho sudoroso por el esfuerzo. Entonces, dime murmur ella, cul es tu color favorito? Los ojos de l se ensancharon y una sonrisa empez a extenderse por su boca. Rafe ech la cabeza hacia atrs y empez a rer.

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01 Amantes

Captulo 8

Julianna bebi un sorbo de ponche, arrug la nariz, y dej a un lado la


taza. Espantoso, pens, deseando que hubiera algo disponible para quitarse el regusto empalagoso. Pero oh destino, esta triste imitacin de una bebida era lo mejor que Almacks ofreca. O debera ofrecer, puesto que las Organizadoras, las lderes de la alta sociedad, ciertamente contaban con los medios para ofrecer algo mejor si hubieran querido. De no ser por Maris y el comienzo oficial de la temporada, Julianna habra estado disfrutando de su velada en cualquier otra parte. Pero conseguir los boletos y asistir el baile semanal celebrado en los salones del auditorio era esencial para el xito de su hermana en sociedad. As que aqu estaba, haciendo muecas sobre un mal ponche mientras observaba a Maris bailar la contradanza. Al menos su hermana pareca pasar un buen rato. Eso espero, dijo suspirando. Si tan slo Rafe estuviera aqu para distraerme, filosof con una sonrisa interior. Aunque las formas que normalmente encontraba para provocar su placer no eran la clase de cosas adecuadas para un saln de baile pblico. Su piel se calent con el recuerdo de su ltimo encuentro, su boca se sec anticipando el siguiente, ya slo quedaba un da. En el mes transcurrido desde que su acuerdo comenzara, se haba obsesionado con el hombre. Cuando estaba con Rafe, dominaba su atencin por completo. Cuando estaban separados, nunca estaba completamente fuera de sus pensamientos. Ayer mismo, ella haba arruinado la lista de cuentas de la casa, en las que haba estado trabajando, despertndose de un apasionando ensueo sobre Rafe para encontrarse con los dedos manchados de tinta negra, con todo lo que antes haba escrito arruinado por el goteo de la pluma olvidada en su mano.

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01 Amantes Incluso invada sus sueos, dejando su piel hmeda, su cuerpo estremecido por el deseo mientras se retorca entre las sbanas. Y lo ms frustrante de todo, se despertaba y deseaba encontrarle a su lado, deseando que la sujetara, con sus brazos ofrecindole fuerza y consuelo. Y me consuela? Se pregunt. No del todo cmoda con la respuesta, Julianna se oblig a desechar sus divagaciones. Se alegr cuando vio que el baile haba acabado y la pareja de Maris conduca a su hermana hacia ella, como exigan las conveniencias. Despus de un educado intercambio con el caballero con quien Maris haba estado bailando, l se inclin de modo respetuoso y se march. Gracias al cielo que est obligado a relacionarse por ah, susurr Maris tan pronto como el joven sali del alcance de su voz. Tem que estuviera a punto de comenzar a babear sobre m como uno de los mastines de Squire Newington. Durante el baile, no dejaba de clavar los ojos en mi corpio. Julianna frunci el ceo. Bien, entonces me alegro de que no se quedase. La prxima vez que te pida un baile, encuentra una excusa para rehusarte. Oh, no te preocupes. Lo har. Aparte de ese Pervertido, te lo ests pasando bien? Los ojos oscuros de Maris cobraron vida con placer. Oh, s. Salvo algunas excepciones, la velada ha sido maravillosa. La nica cosa mejor fue mi baile de presentacin de la semana pasada. Todava me pellizco a m misma por lo bien que fue todo. El baile haba ido bien, concord Julianna. Esplndidamente, de hecho, con la asistencia de lo ms florido de sociedad, incluyendo el Prncipe de Gales, quien raramente apareca en tales acontecimientos. Y los caballeros ya visitaban Allerton House, enviando ramilletes dulcemente perfumados y suplicando a Maris que diera paseos a pie o en coche con ellos. Cuando fuera el momento, saba que a su hermana no le faltaran propuestas de matrimonio. Slo rogaba porque el hombre correcto para Maris estuviese entre el grupo de solicitantes. Se pregunt qu pensara Rafe sobre la fiesta de esta noche, imaginando que l probablemente considerara a todo el mundo aqu como unos fatuos terribles. Y tendra razn, se percat, por desagradable que fuera admitirlo. Sofisticado y afable, Rafe Pendragon fcilmente podra compararse con cualquier miembro de la nobleza. Y an as, por su nacimiento, quedaba excluido. En el pasado, ella nunca haba denostado las desigualdades de clase y las injusticias sociales, pero claro, nunca haba conocido a alguien como Rafe.

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01 Amantes Un temblor recorri su columna vertebral, deseando otra vez que l estuviera a su lado. Sera magnfico que apareciera en la pista de baile, sujetndola escandalosamente cerca mientras la haca girar bajos los acordes de un vals! Todas las mujeres del saln los observaran, con envidia y deseo en los ojos. Y ms tarde, durante el trayecto en carruaje hasta casa, l cubrira su boca con besos salvajes, excitando su hambre hasta un punto febril en que ninguno de los dos pudiera formar un solo pensamiento coherente. Jules, tienes calor? Te gustara algo de ponche? La pregunta de su hermana la trajo de regreso al presente, y un autntico rubor cubri sus mejillas. No no, estoy bien, dijo, esforzndose por recobrar la compostura . Y el ponche es espantoso, a propsito. Abriendo el abanico, lo agit delante de su cara, esperando que Maris y cualquiera que estuviera mirando atribuyeran su rubor al calor del saln. Cielos, qu me pasa? se rega duramente. No tengo remedio, ningn remedio en absoluto, estar en un baile al lado de mi joven hermana inocente fantaseando con Rafe Pendragon! Obviamente, este hombre me vuelve lasciva. Antes de que tuviera tiempo para castigarse ms, un nuevo caballero se dirigi hacia ella y Maris: Burton St. George, con un aspecto elegante y cortesano con una casaca negra y unos calzones, camisa blanca y una corbata impecable. Cmo se encuentran esta noche? salud el vizconde, ejecutando una breve reverencia. sta era la primera vez que ella y Maris se lo haban encontrado desde esa noche en el teatro. Tembl, dicindose a s misma que la reaccin se deba a un residuo de vergenza por sus recientes divagaciones. Milord dijo Julianna, forzando una sonrisa. Los tres intercambiaron la usual ronda de comentarios educados antes de que Middleton dirigiese su atencin hacia Maris. Seorita Davies, puedo pedirle el placer del siguiente baile? Maris pareci estar asombrada. Oh, me siento honrada, milord, pero parece que los msicos se preparan para un vals, y yo an no he recibido permiso para unirme a ese baile en particular. Quiz mi hermana disfrutara unas vueltas por la pista. Maris contest Julianna , no seas tonta. Estoy bien donde estoy. Sabes que raramente bailo. El vizconde sonri, con aspecto de no estar de ningn modo decepcionado por la propuesta de cambio de pareja.

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01 Amantes Entonces que sea esta una de esas ocasiones, seora. Estara encantado de compartir el siguiente baile con usted. l tendi su brazo. Oh, vamos, Jules anim Maris. Pero qu hay de ti? Veo a Sandra Conniver al otro lado del saln. Ir a verla durante un rato. Atrapada sin una forma educada de escapar, Julianna estuvo de acuerdo. Colocando sus dedos sobre la manga del vizconde, le dej guiarla hacia la pista de baile. Los msicos pronto entablaron una meloda energtica, poniendo a todas las parejas en movimiento. Inclinando hacia atrs la cabeza para ver su cara, no pudo evitar notar la altura del vizconde. Sin lugar a dudas, era ms alto que la mayora de hombres, pero no tan alto como Rafe, ni tan ancho de hombros. Y aunque sus movimientos eran grciles y coordinados, sospech que su habilidad vena de la prctica en lugar de la gracia natural. Algo que poda decirse de Rafe, cavil. Un hombre seguro de s mismo y tan fsico como Rafe Pendragon siempre saba el lugar exacto donde colocar sus pies sin tener que considerar antes sus pasos. Dndose cuenta de que necesitaba conducir sus pensamientos fuera de Rafe de nuevo, Julianna busc iniciar una conversacin. Debo decirle, milord, que me sorprende. Oh? De qu forma? No habra imaginado verle esta noche. Almacks nunca me ha parecido el tipo de entretenimiento que generalmente escogen los caballeros con sus gustos. l levant una ceja de color arena. Los caballeros con mis gustos, lady Hawthorne? Y exactamente cules seran esos gustos a los que se refiere? Algo un poco ms animado que las danzas campestres, el ponche flojo, y la oportunidad de jugar al whist a un penique el punto. l emiti una breve carcajada. Me ha pillado, miladi, y en verdad tiene razn. Almacks, a pesar de su reputacin ilustre y la compaa elegante, no es uno de mis lugares habituales. Su aparicin aqu esta noche realmente ha puesto en marcha el molino de la especulacin, debo decrselo. Ah s, de verdad? Es algo bueno entonces que nunca haya sido tmido frente a la atencin. Despus de una pausa, su cara se puso seria . He sido viudo durante algn tiempo hasta ahora. Hace casi cuatro aos

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01 Amantes y tres meses desde el da en que perd a mi querida Eleanor. Habiendo perdido tambin a un esposo, usted debe saber el tipo de pesar que he soportado. S murmur ella, con una dolorosa punzada de culpabilidad. Su matrimonio con Basil de ningn modo haba sido una unin por amor. Su padre quiso que se casase con l, y siendo una ingenua de dieciocho aos y una hija muy obediente, haba hecho lo que l le haba pedido. Pero pesar? No, no haba sentido realmente pesar por la prdida de Basil, nicamente remordimiento y alivio. Consider las palabras del vizconde. No tena ni idea de que l hubiera albergado tan profundos sentimientos hacia su esposa. Deba de haberla amado mucho para llevar todava un luto tan riguroso por ella despus de todo ese tiempo. Aos atrs, haba odo algunos rumores acerca de sus supuestas aficiones licenciosas, a pesar de que era un miembro respetado de la nobleza. Quiz era uno de esos hombres que enterraban su pena en el trabajo y en rachas ocasionales de libertinaje. Por eso mi aparicin aqu esta noche continu l. He decidido, algo a regaadientes, rodearme de damas elegibles para ver si podra por casualidad encontrarme con una joven que pudiera comprometer mis afectos. La vida de soltero se vuelve solitaria despus de un tiempo, me temo. Y un hombre de mi posicin tiene necesidad de una familia. Mi querida Eleanor y yo no fuimos lo suficientemente afortunados para ser bendecidos con hijos antes de su inoportuna defuncin. Ms simpata se alz dentro de ella, dado que saba de primera mano el dolor de no tener hijos. Un accidente? murmur. Su muerte? Un destello rpido de dolor brill en los ojos azules. S, un accidente trgico. Ella sufra de sonambulismo, y se interrumpi, apretndole involuntariamente la mano mientras continuaban bailando. Tragando, se recompuso. Ella tropez en la escalera lo siento, no me gusta hablar de ello. Por supuesto que no. No debera haber preguntado. No, no, est bastante bien. Pero quizs debamos hablar de temas ms alegres. S, estoy de acuerdo. l se detuvo por un momento como si reuniera sus pensamientos y emociones antes de continuar la conversacin. La temporada parece tener un buen comienzo dijo. Londres ya est lleno hasta los topes con la Sociedad elegante, y su hermana parece estar disfrutando. Por lo que entiendo, est causando un poco de sensacin entre la aristocracia, si no es ir demasiado lejos que lo diga.

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01 Amantes S, Maris se lo est tomando muy bien. Julianna sonri. Pero saba que lo hara. Maris es una chica dulce y no puede evitar gustar. Incluso la reina hizo comentarios acerca de sus maneras encantadoras y no afectadas. Mire, ah est su hermana ahora observ Middleton. Julianna gir la cabeza, localizando a Maris entre la multitud alineada a los lados del saln de celebraciones. Su hermana pareca estar teniendo una animada discusin con el mayor William Waring, un joven guapo y franco que haba vuelto de luchar en Espaa haca slo algunas semanas. Una pena la prdida del brazo, pens Julianna, advirtiendo la manga sujeta a su abrigo. Haba odo que debido a su incapacidad, haba sido obligado a vender su comisin como oficial de caballera y a jubilarse del servicio activo del campo de batalla. A pesar de ser el hijo del conde de Grassingham, tena dos hermanos mayores, una circunstancia que seguramente le deba dejar pocas opciones de carrera y poco dinero. Ella supuso que aceptara una posicin en el Ministerio de Interior, o incluso en el Parlamento, si desease un asiento. Vio a Maris colocar la mano sobre el brazo bueno del Mayor y comenzar a pasear por el permetro. Las mejillas de su hermana estaban rosadas de rubor como las rosas de junio, su vestido de color crema plido un atractivo complemento al lado del traje oscuro de su escolta. Una chica notablemente bonita, su hermana coment Middleton en un tono de admiracin. S, pero joven todava. Aunque no demasiado joven para estar en Sociedad, ni para tomar marido. Se puso rgida, sin gustarle exactamente el inters obvio del vizconde en su hermana. Maris tiene tiempo de sobra para hacer su eleccin. l le dio una mirada interrogativa. No me est advirtiendo por casualidad, verdad? Parte de ella quera decir que s, quera decirle que era demasiado maduro y sofisticado para su inocente hermana. Pero joven o no, Maris tena una cabeza buena sobre los hombros, y sera capaz de tomar la decisin correcta acerca de su propio futuro. O no lo hara? Si Rafe estuviera all, Julianna habra buscado su consejo. Pero no est aqu y nunca lo estar, se amonest, recordando bruscamente la sima social entre ellos. Adems, los asuntos familiares como stos eran asunto suyo para decidir. Qu haca ella considerando preguntar a Rafe, de todos modos? ~ 84 ~

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01 Amantes Es mi amante, no mi marido, despus de todo. No, se dijo, si Middleton cortejara a su hermana y Maris verdaderamente se enamorara de l, entonces no se pondra en su camino. Despus de todo, Julianna se haba prometido no intervenir. Siempre que Maris estuviera a salvo y feliz, ella estara contenta. Por supuesto que no dijo Julianna, tragndose sus aprensiones. Es slo que le pedira a cualquier caballero con inters que tuviera cuidado. La sociedad es nueva para Maris. Es posible que pueda verse influenciada por una manera encantadora o un rostro agraciado. Bien, supongo que debera tomarlo como un cumplido, ya que usted me est considerando encantador y agraciado. Pero no se preocupe, mi seora, mis intenciones hacia su hermana son estrictamente honorables. Gracias, milord, estoy segura de que lo son. As que por qu todava me siento inquieta? se pregunt. Tengo su permiso para hacer la corte entonces? Ella vacil durante un ltimo segundo. A menos que mi hermana tenga alguna objecin, s, usted es ms que bienvenido a visitarla. *** Entonces volvers el lunes? murmur Rafe la tarde siguiente mientras le ataba los cordones de una de sus botas de media caa de cabritilla, sostenindole el tobillo en la rodilla mientras se arrodillaba a su lado. Tan temprano como lo pueda arreglar prometi. Como ahora comprenda, negrselo a l era negrselo a ella misma. Desde su asiento en el taburete acolchado del tocador, ella mir la cabeza inclinada. Sin saber que tena intencin de hacerlo, le pas los dedos por el pelo, luego por la curva de la oreja y la mandbula. La barba recin salida le ara dbilmente la piel, la sombra oscura le daba un aspecto de libertino o renegado. l ciertamente me embelesa, pens con una sonrisa secreta. Pero an en las ansias ms profundas de la pasin, Rafe era cuidadoso, siempre buscando su placer, incluso si significaba demorar o negar el suyo propio. Su consideracin nunca fallaba en calentarle el corazn ni en curvarle los labios en una sonrisa. Cuanto ms le conoca, ms le gustaba su consideracin, una de las cualidades que haban convertido lo que debera haber sido esclavitud en nada menos que xtasis.

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01 Amantes A pesar de estar bien satisfecha con las enrgicas relaciones sexuales, todava anhelaba la conexin de tocarlo, la satisfaccin de mantener la ms sencilla de las uniones. Moviendo la mano al cuello, le acarici la piel justo bajo su corbata. Terminando de atar los lazos de la bota en un nudo pulcro y ajustado, Rafe le dio en la pantorrilla vestida con media una suave palmadita. Dejando con cuidado su pie en el suelo, le baj las faldas. Se puso en pie y le ofreci la mano para ayudarla a levantarse. Preparada? Ella asinti, suprimiendo un suspiro, sabiendo que deba marcharse. Precedindole, se movi hacia la puerta. Espera la llam l. Qu es esto? Volviendo a la cama, l se agach y recuper algo de la alfombra. Cuando se gir, ella vio la longitud delgada de oro y aljfares que se balanceaban en su mano. Su pulsera, mi seora. Debe haber resbalado al suelo despus de que te la quitara ms temprano. Oh, cielos! No s cmo he podido ser tan descuidada. Sera una gran pena si desapareciera. l arque una ceja. Un regalo, entonces? De alguien especial? Mi madre. Me lo dio por mi cumpleaos el ao antes de que muriera. La cara de l se volvi solemne. Entonces estoy contento de que no haya sufrido dao. Tomndole la mano, enlaz la joya alrededor de la mueca y abroch el cierre. Con la pulsera segura, l levant la palma y presion un beso en su centro. S que no debera llevarla dijo ella, dado que estara desolada si la perdiera o se rompiera algn da. Pero dnde est la alegra de mantener las cosas preciosas fuera de la vista? Tu madre deseara que disfrutaras de su regalo antes que dejarla pudrirse en una caja oscura en algn lugar. Ella sonri, sus palabras eran un eco de lo que siempre haba pensado, y que tantos otros fallaban en apreciar. Exactamente. Gracias. Por qu? Por comprender, eso es todo.

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01 Amantes Los hoyuelos volvieron a la vida en las mejillas de l cuando arque los labios. Mirndolos, y mirndole a l, el corazn le dio un vuelco. Inclinndose, Rafe tom su boca en una ltima unin apasionada. Cerrando los ojos, ella gimi su placer y le bes a su vez. *** Dos tardes despus, Burton St. George realiz una visita de una clase totalmente diferente. Sentado en una silla que haba tenido que sacudir de antemano con un pauelo, observ a su viejo amigo sir Stephen Hurst servirse un whisky fresco. Las manos de Hurst temblaron cuando se bebi el contenido del vaso en unos pocos tragos. Un delgado chorro de alcohol se escap de sus gruesos labios, pasando por encima de su barbilla y juntndose en una sola gotita en la parte inferior. sta se balance all durante un momento antes de caer y manchar su corbata. Se sec los labios con el puo de su camisa, entonces trat otra vez de alcanzar la licorera para servirse otro trago. Incapaz de soportar ver una repeticin de la repelente exhibicin del otro hombre, Burton apart la mirada para examinar el rado interior del saln de Hurst. Aos atrs, la estancia haba sido preciosa, prstina y fresca, amueblada con estilo, fino mobiliario y elegantes tapiceras de seda en clidas tonalidades de azul y oro. Pero eso haba sido cuando los padres de Hurst an vivan, antes de que l hubiera accedido al ttulo y se le hubiera permitido dilapidar de forma incontrolada la fortuna familiar. Toda la casa necesitaba una buena ventilacin y un fregado a fondo, empezando por las habitaciones que ahora olan a alcohol, humo rancio de cigarros, y polvo. Un plato de queso a medio comer y con moho estaba situado en el borde de una de las mesas Chippendale. Realmente repugnante. Qu bajo puede caer el hombre que se deja hundir, decidi Burton. Cualquier otro tendra criadas para mantener las cosas ordenadas. Pero Hurst tena problemas para conservar a las chicas que contrataba, desde que insista en acostarse con ellas, incluso con las feas. De aquellas que no haban salido corriendo, saba de al menos seis a las que Hurst haba preado antes de arrojarlas a las calles. Haba algo as como la prudente discrecin, despus de todo. Un caballero, crea Burton, nunca debera incurrir en el estpido comportamiento animal. Ni caer tan profundamente bajo el poder de sus propios impulsos como para que se le olvidasen cosas como la limpieza y la comodidad.

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01 Amantes Verdaderamente no haba excusa para tan estpida y excesiva depravacin No saba por qu continuaba tolerando a Hurst. Lealtad hacia un amigo de la niez, supuso. La lealtad, sin embargo, tena sus lmites. Entonces, de qu se trata, Hurst? exigi Burton con evidente impaciencia. Qu es tan urgente que he tenido que interrumpir mi velada para venir y escuchar tus lloriqueos? No lloriqueo llorique Hurst, pasando los dedos hmedos a travs de su despeinado pelo marrn. Y no me gusta tu tono. Burton se puso de pie. Entonces me voy. Tengo cosas mucho ms interesantes que hacer que sentarme aqu observando cmo bebes hasta el aturdimiento. Nn o Middleton, no te vayas. Lo siento. P por favor, por favor sintate. Yo necesito tu ayuda. Mi ayuda con qu? Los ojos de Hurst se agrandaron con una protuberancia ms bien bovina, salindose de las rbitas cuando se inclin ms cerca. Pendragon. El bastardo sangriento va detrs de nosotros. De todos nosotros. Nos est cazando uno a uno, y t y yo somos los siguientes. Burton solt una risa. No seas ridculo. Te lo he dicho antes, Pendragon no es una amenaza. El chulo asqueroso puede tener los dedos metidos en la mitad de los negocios del pas, pero no va detrs de nosotros. Sabe que no podemos ser tocados. Despus de todo, quin le creera a l o a sus acusaciones calumniosas? Nadie necesita creerlos. l encuentra formas para vencernos contundentemente entre bastidores. No te has enterado de lo de Challoner? Burton intrigado, volvi a sentarse. Qu pasa con Challoner? Est en la prisin de deudores. Llegaron y le encadenaron ayer por la maana y se lo llevaron a la fuerza. Hipotec su hacienda por una enorme suma y ahora cuando no ha podido pagar, lo ha perdido todo. Qu deca la nota de Pendragon? Hurst neg con la cabeza. No hubo nota. Challoner invirti fuertemente en una compaa naviera que cay en bancarrota. Cuando sus cuatro mejores buques se hundieron, su fortuna se fue con ellos. La leve tensin de los hombros de Burton se desvaneci.

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01 Amantes El hombre es un tonto por tener su dinero en una inversin especulativa. Si l mismo se ha arrojado al ro, entonces es lo que se merece. Por lo que respecta a Pendragon, puede ser un bastardo reconocidamente astuto, pero no veo la conexin. No s, es simplemente un presentimiento que tengo, especialmente despus de or la verdad acerca de lo que le sucedi a Frank Underhill. Burton pens en Underhill. Descarado, fanfarrn, jactancioso Frank, quien siempre estaba dispuesto para una broma o un desafo. Aos atrs, en sus das de juventud, los cuatro haban sido inseparables: Underhill, Hurst, Challoner, y l. Tenan juventud, iban de juerga y jugaban juegos de azar de un extremo a otro de las Islas Inglesas. Pero los tiempos cambiaban, los hombres maduraban. Los amigos, incluso los ms ntimos, se separaban. Tres aos atrs, Underhill haba desaparecido durante un viaje a Southampton. En aquel entonces nadie supo con certeza lo que le haba sucedido, pero las autoridades supusieron que haba sido secuestrado por una banda. Las investigaciones de bsqueda fueron puestas en marcha inmediatamente, pero no se haba encontrado ningn rastro. Entonces, hace dos meses, su familia recibi una carta de la Marina Real. La misiva les informaba de la condicin de Underhill como marinero comn y de su ejecucin por desertar de su cargo en la Marina de Guerra de Su Majestad. Procedieron a ofrecer sus disculpas pstumas por no haber averiguado su verdadera identidad hasta despus del juicio y la ejecucin. El impacto haba sumido a sus seres queridos en el ms profundo duelo. La perplejidad haba sacudido a los dems, amigos y enemigos del mismo modo, mucho material especulativo. Fue simplemente la vctima desafortunada de la casualidad? O fue atrado deliberadamente por alguien a su infeliz y fatal situacin? Los escalofros recorrieron mi columna vertebral cuando escuch las noticias mascull Hurst, tragando de golpe ms whisky. He estado vigilando mi espalda desde entonces. Paranoico y borrachn, pens Burton, est viendo sombras en todas partes a las que va. Hurst realmente comenzaba a desmoronarse. Es raro que te impresiones despus de todo este tiempo, Hurst dijo Burton burlonamente, especialmente aqu en el corazn de Londres. El secuestro de Underhill fue desafortunado, pero l no debera haber frecuentado tabernas situadas en zonas peligrosas de los puertos. Sin duda probablemente andaba buscando una bebida y una puta cuando fue atacado. S, pero qu estaba haciendo all en Southampton? No me parece un lugar al que le gustara ir a Underhill.

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01 Amantes Quien sabe lo que estaba tramando entonces. Si tranquiliza tu mente, hice unas pocas averiguaciones en el momento de su desaparicin y no encontr nada sospechoso. Las bandas que salen en la prensa tuvieron mucha actividad ese ao. Pienso que el pobre tipo estaba simplemente en el lugar equivocado en el momento equivocado. Hurst frunci el ceo y se sirvi otra bebida. De todas formas, qu hay de Challoner? Dos de nosotros cuatro, me parece sospechoso. Coincidencia. Challoner es un idiota en lo que se refiere al dinero; lo sabes tan bien como yo. No estoy sorprendido de que haya terminado en las garras del carcelero. La cul puede ser tu siguiente casa, si no tienes ms cuidado. Burton examin la habitacin con repulsin antes de clavar un ojo condenatorio en Hurst. Enderzate, hombre. Te has convertido en una deshonra, dejando que la bebida y la disipacin confundan tu mente. Pero qu hay de Pendragon? llorique Hurst. Que qu hay de l? Le das ms importancia de la que merece. Es un gusano insignificante que aplast aos atrs, y t te preocupas demasiado por asuntos que es mejor que se queden en el pasado, donde pertenecen. l no es ninguna clase de ngel vengador enviado para castigarnos, sabes. Ms como el diablo, eso es lo que es. Le puedes temer, pero yo no lo hago. No pierdo el sueo preocupndome por el maldito seor Rafe-el bastardo-Pendragon, escupi Burton con despectiva vehemencia. Dios mo, odio el mismo sonido del nombre del bastardo, pens Burton, girando el puo en la palma de su mano. Pendragon haba sido una plaga en su vida desde que poda recordar. Incluso cuando era un nio pequeo, l ya conoca el nombre y lo despreciaba. Pero haba puesto a Pendragon en su lugar una vez, y si el mequetrefe mal nacido tuviese la temeridad para atacarle otra vez, lo lamentara. Mucho, de hecho. Pendragon podra tener una reputacin de crueldad, pero no haba hombre vivo ms genuinamente cruel que Burton St. George. Burton se levant de su silla. Guarda la botella, Hurst, y obliga a alguien a limpiar esta pocilga que llamas casa. Mientras tanto, toma un bao. Arrug la nariz. Hueles mal. Hurst farfull una protesta. Burton lo rechaz con un gesto.

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01 Amantes Y no me molestes otra vez con uno de tus discursos rimbombantes y ridculos. Si recibo otro requerimiento como el de esta noche, pondr empeo en asegurarme de que lamentes molestarme. Me explico? Hurst asinti con la cabeza frenticamente, sus manos estaban temblando como hojas en una tormenta. Para detener su movimiento, las enrosc en su regazo. S, Middleton, murmur servilmente. Te deseo buenas noches pues vocifer Burton, ponindose el sombrero y recogiendo su bastn. Llama cuando te sientas mejor. Quiz podamos ir a un combate de boxeo o una carrera de caballos. Nada mejor que un poco de deporte, eh?

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01 Amantes

Captulo 9

u es esto? pregunt Julianna cuando cruz la sala de Queens Square. Asemejndose a una brillante mancha de ocano, una ancha manta azul de algodn estaba colocada en el suelo delante de la chimenea, la lea arda en la rejilla con un alegre crepitar. A un lado haba una cesta de mimbre, la tapa estaba cerrada as que su contenido permaneca siendo un misterio. Esto declar Rafe siguindola dentro del cuarto, es un almuerzo. Pens que probablemente te apetecera una comida ligera. Despus de esa bienvenida en la puerta, se te ha debido abrir el apetito. Yo estoy hambriento. Un chisporroteo recorra su piel, su cuerpo estaba reviviendo su saludo apasionado. Durante las semanas que llevaba encontrndose con Rafe aqu, ni una vez la haba dejado subir las escaleras sin detenerla para darle un profundo y apasionado abrazo. Una vez, de hecho, l haba estado tan impaciente por ella que la haba levantado en sus brazos y la haba llevado contra la puerta principal, su posicin hizo que la aldaba golpeara al mismo ritmo, llevndoles a un clmax extraordinariamente satisfactorio. De todas las cosas que admiraba de Rafe, y haba muchas, era su habilidad de cautivarla y sorprenderla constantemente, lo que disfrutaba al mximo. Generoso y siempre imaginativo, nunca le fallaba con su creatividad, tanto en la cama como fuera de ella. Por ejemplo, el almuerzo improvisado de hoy. A qu otro hombre de sus conocidos se le ocurrira darle placer a una mujer con tan simples, pero atentos preparativos? Ella sonri y camin hacia la manta, con la intencin de tomar asiento. Antes de que pudiese hacerlo, la detuvo con un toque.

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Tracy Anne Warren


01 Amantes No te sientes. Todava no. Primero, qutate la ropa le orden con un murmullo aterciopelado. All estaba otra vez la sorpresa. Pero pens que bamos a comer. Oh, s, lo vamos a hacer. Desabotonndose la chaqueta y la camisa, Rafe lanz las prendas encima de un sof cercano. Pens en cenar al fresco. No puertas afuera, sino fuera de nuestras ropas. La boca de Julianna se abri involuntariamente. Un picnic desnudo? l se ri malvadamente y arque una sola ceja. Hay algo mejor? Pero hace fro. Vamos a morirnos protest Julianna dbilmente. No te preocupes, el fuego nos resguardar del fro. Y si no lo hace, encontrar la manera de calentar las cosas. Levemente escandalizada, pero excitada de todos modos, Julianna desabroch el cordn de la paoleta que le cubra el pecho. Mientras colocaba la delicada prenda sobre una silla, Rafe desech sus zapatos y sus calcetines y a continuacin se quit los pantalones y los calzoncillos. A Julianna se le hizo la boca agua cuando l se quit la ropa, la vista de sus muslos esculpidos y cubiertos de vello spero y sus musculosas pantorrillas hizo que se le acelerase el pulso. Medio desnudo, con la camisa y la corbata almidonada todava en su sitio, le pareci, en cierta forma, ms provocativo que si estuviera completamente desnudo. Cmo sera, se pregunt Julianna, si se moviera hacia la puerta del dormitorio y estirase sus largos y fuertes brazos, elevndolos para agarrar el marco? Un fuerte estremecimiento la recorri ante la idea. Mirando fijamente con hambre no disimulada, se relami los labios. l camin silenciosamente hacia ella. Y qu ests pensando? Pareces una raposa que ha encontrado un bocado sabroso. Gentilmente la dio la vuelta para ayudarla a quitarse el vestido. Oh, slo me estaba fijando que an no te has quitado la corbata. Hmm dijo Rafe, inclinado hacia abajo y con la boca sobre la nuca de ella, en un lugar que a Julianna le gustaba especialmente. Me la quitar al final. Uno nunca sabe cundo vendr bien un pedazo de tela.

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01 Amantes Un estremecimiento recorri su cuerpo cuando rememor la semana pasada y la forma en que l le haba atado juntas las muecas por encima de la cabeza cuando hicieron el amor, Rafe llevndola a un clmax tan sensacional que incluso ahora recordaba su poder. Atrapando entre las puntas de sus dedos un pequeo rizo de pelo que se haba escapado, l le dio un tirn juguetn. Parece el muelle de un pequeo sacacorchos murmur. Eso vendr bien con nuestro vino. En respuesta, una sonrisa apareci en su boca mientras l le desabrochaba el vestido. Apartando a un lado la prenda con cuidado, Rafe se puso a trabajar en su cors. Con la agilidad de una doncella experta, pronto la dej desnuda. Rpida, competentemente, le quit las horquillas del pelo y a continuacin sus dedos peinaron los mechones que cayeron en una ola oscura sobre su espalda. Rafe se movi para colocar el pequeo montn de horquillas sobre una mesa cercana. Volvindose, le recorri el expuesto cuerpo con una mirada fija y concienzuda que hizo arder sus fros ojos verde oscuro. Lentamente, se desenroll la corbata y la arroj encima del montn de ropa, despus, con una amplia y traviesa sonrisa que enfatizaba los hoyuelos de sus mejillas, se desabroch los botones de la camisa uno a uno. Slo rompiendo el contacto visual durante un momento, se sac la camisa por la cabeza. Entonces se qued inmvil para dejar que ella le mirase entero. Y eso hizo. Sobre sus anchos hombros y a travs de su pecho firme, le crea rizado pelo oscuro que rogaba ser explorado. Hacia delante, por la llanura plana de su estmago y las estrechas caderas propias de los hombres, sus msculos fluan y discurran hacia abajo en lisos y fuertes muslos, firmes pantorrillas, y pies largos perfectamente formados. Y finalmente, lleg a su ingle, donde la prueba bien definida de su virilidad se haba vuelto desvergonzadamente rgida y extraordinariamente larga bajo su inquisitiva mirada. Suprimi un suspiro apreciativo, consciente de lo descarada que se haba vuelto desde que l la haba atrapado en su hechizo. Si todos los hombres se pareciesen a l , medit lascivamente, llevar ropa seguramente habra sido declarado delito. Sintindose un poco como Eva con su Adn, le dej coger su mano y conducirla a la manta. Se estiraron ponindose uno frente al otro, cadera desnuda contra cadera desnuda. El fuego crepitaba alegremente en la chimenea, irradiando suficiente calor como para mantenerla confortablemente caliente. Dndose cuenta

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01 Amantes de que en verdad estaba hambrienta de algo ms que de Rafe, observ con inters cuando l abri la cesta. Sac de la cesta un pollo entero asado, una cua pequea de queso mantecoso y suave, panecillos y un tarro pequeo de miel. Dej un ltimo recipiente dentro de la cesta. Para ms tarde le dijo cuando hizo saltar el corcho de una botella de champaa. Con el lquido haciendo espuma, verti en dos copas el lquido espumoso y dorado. Le dio una a ella, sus miradas entrelazadas mientras beban, el alcohol fro y potente en su lengua. Hmm, delicioso. Alargando la mano, Rafe le pas la punta de un dedo a lo largo de la mejilla. Pero sabes lo que es an mejor? La piel le cosquilleaba donde l la haba acariciado, y sacudi la cabeza. No. Beberlo contigo. Una calidez se propag a travs de ella junto con una sonrisa irreprimible. Bajando las pestaas, tom otro sorbo de champaa. Su nariz se agit segundos ms tarde y dio un pequeo y delicado estornudo. Jess dijo l. Las burbujas me cosquillean en la nariz. Burbujas afortunadas. l sonri abiertamente. Sintindose tonta como una colegiala, Julianna ri nerviosamente. No, afortunada yo, reflexion, por estar aqu con Rafe. Completamente relajado, Rafe puso su champaa a un lado para alimentarla con pequeos bocados del suculento pollo y delicados panecillos untados con el fuerte queso que se derreta en su boca. Sin necesidad de insistir mucho, l la persuadi para que le hiciera lo mismo, lamindole los dedos con cuidado y mordisquendole juguetonamente las palmas antes de acariciar con la nariz la piel delicada de la parte interna de sus muecas. Julianna se ri y le hizo bajar la cabeza, sus labios acariciaron los de ella con la delicadeza de una brisa suave de verano. Abriendo la boca, rode con su lengua la de l para probar su sabor nico, agregndolo y comparndolo a todos los otros sabores que persistan suntuosamente en su paladar. El tiempo pas en una relajada neblina, su copa de champaa fue vaciada y llena y vaciada de nuevo. Su cabeza zumbando, sus sentidos confusos. Pero ella saba que verdaderamente no poda culpar al alcohol de su nivel de embriaguez. Tena que reprochrselo a Rafe, el hombre era como una droga adictiva que haba penetrado en su torrente sanguneo, dejndola necesitada y nunca enteramente satisfecha. Haba descubierto que cuanto ms tena de l, ms quera. ~ 95 ~

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01 Amantes Cuando haba accedido a su trato, las condiciones haban parecido simples. Un cambio de carne por dinero y nada ms. Pero desde el primer momento en que la haba tocado, su unin haba sido incendiaria, como una lmpara de petrleo lanzada encima de un fuego rugiente. Cuando le haba concedido el acceso a su cuerpo, pensaba que nunca, ni en mil aos tendra un amante. Pero eso es precisamente en lo que se haba convertido Rafe Pendragon. Y no era slo el sexo. Cunto ms fcil sera todo si su reaccin hacia l fuera puramente fsica, si sus emociones no estuvieran entrelazadas, igual que cuando el tinte se adhiere a la tela, una vez que se combinan, es imposible liberar el color. Haca lo que poda para no pensar en sus sentimientos, eludiendo explorar verdaderamente ese territorio peligroso y prohibido. Tal vez fuera un error desear a un hombre que tena tal poder sobre ella. Sin embargo el precio que l le pidi, ahora pareca pequeo en proporcin con la cantidad de placeres innumerables que l le prodigaba. Quin, se pregunt ella, usa en realidad a quin? Sus terminaciones nerviosas cantaban mientras le vea abrir la jarra de miel y meter el dedo ndice. Su aliento qued atrapado en un jadeo cuando l extendi la mano y empez a extenderlo encima y alrededor de sus labios. Latieron, pegajosos y calientes por su toque. Entonces la bes. Y la lami, comiendo literalmente de su boca. Con una intrepidez que no saba que poseyera, ella repiti su gesto, sumergiendo el dedo en el tarro de miel para pintarle la boca y mejillas con un par de franjas largas y pegajosas. Con un gemido, l cerr los ojos cuando ella le ba con su lengua, saboreando el sabor dulce de la miel y el sabor an ms dulce de su piel. Un fuerte anhelo lata en su sangre, en su cuerpo, urgindola a acercarse cuando lo envolvi en sus brazos. Repentinamente, la estaba tocando por todas partes, inclinando su boca sobre la de ella en una serie de crudos y penetrantes besos. Jadeante, l exclam. Casi lo olvido. Hmm? murmur ella, casi perdida en un estupor sensual. El postre. Quieres postre? Ahora? S le dijo l, dejando caer otro beso en sus labios hinchados. Y t lo querrs tambin, cuando veas lo que es.

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01 Amantes La curiosidad super a su deseo, lo solt y lo liber para que sacara de la cesta un platito cubierto de tela. Depositando el recipiente de cermica, apart la tela para revelar un racimo de gordas, rojas y recin recogidas bayas. Frambuesas suspir asombrada. Dnde diablos conseguiste frambuesas en esta poca del ao? Es imposible. l se encogi de hombros sin darle importancia. No es imposible. Uno slo tiene que conocer a las personas adecuadas. Dijiste que son tus frutas favoritas. Otro artculo en la larga lista de favoritos que ella haba compartido durante sus muchos encuentros. Asinti. Pero nunca so con esto. Oh, Dios, y tienen un aspecto delicioso. Sus dedos ardan por tomar una. Adelante la alent. Es para lo que las traje. Para comer y gozar. Ella sonri abiertamente, mareada como un nio en navidad. Alargando una mano hacia las bayas, ech una en su boca y sabore la combinacin exquisita de cido y dulce. En el cielo, arranc dos bayas ms, las meti en su boca y mastic. Inmediatamente, tom un pequeo puado, rindose culpable cuando se llen la boca y una gota de jugo se desliz desde una de sus comisuras por su barbilla. Permteme le ofreci l. Con los ojos profundos y verdes como un denso bosque, l se inclin y atrap la gota con la punta de su lengua. Ella se estremeci de placer. Delicioso murmur l. Ella trag. Qu regalo tan maravilloso! Gracias, Rafe. De nada. La acarici con un dedo a lo largo de la curva de su mejilla . Me gusta orte decir mi nombre. No es frecuente que me llames Rafe. Se puso seria. No lo hago? Ciertamente pienso en ti de ese modo. l levant un mechn de su pelo y juguete con l. Y piensas en m, Julianna? Cundo no estamos aqu, quiero decir, juntos? Saba que deba decir que no. Deba mentir y decirle que l sala de sus pensamientos en el mismo momento en que lo dejaba. Que cuando regresaba a casa para seguir con su vida, l dejaba de existir como una invencin, distante y olvidado.

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01 Amantes Pero no poda. S susurr. Pienso en ti. Pienso en ti a menudo. Una mirada intensa pero enigmtica entr en sus ojos antes de que apartase la vista. Bien dijo l, elevndose para quedar sentado sobre sus rodillas. Recustate sobre tu espalda. Ella arque una ceja. Por qu? No importa el porqu, slo hazlo. l esboz una sonrisa, lenta y llena de promesas traviesas. Sabes que no lo lamentars. No, especul ella con un temblor que le encogi el estmago, estoy segura de que sentir muchas cosas, pero ninguna de ellas ser nada que lamente. Dejando ir su vacilacin, se estir como l deseaba. Mientras esperaba y lo miraba, la anticipacin la recorri con la velocidad de una corriente de vida. Recogiendo otra vez la jarra de miel, l sumergi sus dedos dentro, usando dos esta vez. Ms miel? dud ella, relajndose. S. Ms miel. Pero no fue en sus labios donde extendi el dulce, su mano se movi en una direccin que ella no haba esperado. Su aliento qued atrapado en una inspiracin aguda cuando l extendi miel sobre sus pezones, tomndose su tiempo para darle un masaje con la pegajosa sustancia en la carne de ella. Slo se detuvo cuando qued satisfecho, cuidando de dejar una gran y brillante lgrima temblando en cada pezn erecto, dejando su carne erizada y dolorida por su toque. De all l se movi ms abajo, eligiendo una cuchara sin usar para ayudarse. Sumergiendo el mango en el bote, extendi el utensilio y empez a dibujar un crculo delgado y pegajoso alrededor de su ombligo. Sacando ms miel, dej gotear el nctar en su ombligo, los msculos de su estmago se contrajeron involuntariamente cuando llen la pequea hendidura con el canto. Con su cuerpo atormentado, movi desasosegadamente las piernas. Shh, no te muevas le advirti l. Qudate completamente inmvil y espera hasta que termine. Tragando saliva, asinti y se esmer en obedecer, su corazn amenazaba con salrsele fuera del pecho mientras esperaba a ver dnde pondra l despus el dorado dulce.

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01 Amantes Su respuesta fue rpida e insolente cuando le pint otro crculo ms abajo, en la base del vientre, y despus otro en el ltimo trocito de piel situado justo por encima del tringulo de oscuros y apretados rizos. Tembl mientras l esparca la miel, mordindose el labio a causa de la ardiente y hmeda necesidad dentro de ella. Sinti sus ojos ampliarse cuando l alcanz el plato de fruta. Situ, sin decir nada, una frambuesa madura y roja encima de cada crculo pegajoso. Cuando acab, la contempl con obvia satisfaccin, como un cocinero admirando una obra maestra culinaria. Y ahora, mi amor dijo, con un tono oscuro, es mi turno de disfrutar del postre. Ahuecando uno de sus estremecidos senos en su mano, abri la boca y comenz a darse un festn, usando dientes, labios y lengua para acrecentar el efecto. Indefensa, ella le permiti succionar, cada tirn, lametn y pellizco la volvan loca. Rodeando con la palma de la mano su otro pecho, l lo sujet y agasaj a su vez, sus dedos y boca sensibilizaron su carne hasta un virtual punto de combustin. Ella gimote cuando l finalmente abandon sus senos y comenz a besar un camino hacia su vientre. Momentos ms tarde, alz la voz clamando y gimiendo cuando l sumergi la lengua en su ombligo. Trabajando el lugar con tierna concentracin, l juguete y lami, bebiendo de ella como un colibr podra sorber el nctar de una flor. La mente de ella daba vueltas, dbiles destellos rojos de luces bailaron bajo sus prpados cerrados cuando l la ba con su magia ertica. Contorsionndose debajo de l, extendi la mano ciegamente, necesitaba tocarlo mientras l punteaba su carne con besos y caricias, ligeros mordiscos y suaves y amorosos toques. Deslizndose ms abajo, Rafe movi la mano por sus temblorosos muslos, haciendo una pausa para sorber la ltima frambuesa con la lengua. Sonriendo abiertamente, levant el cuello y se trag la fruta con un gruido apreciativo. Luego sigui bajando, haciendo desaparecer, con lentitud, lo que quedaba de la miel. Un calor hmedo la inund entre las piernas, su pulso lata a un paso frentico. Esperaba que l acabara su deliciosa tortura, subiera y tomara sus labios en un beso fogoso antes de tomar su cuerpo como ella anhelaba que hiciera. En lugar de ello, Rafe se arrodill entre sus piernas, las separ, y enterr su cara donde ella nunca hubiera imaginado que podra ser besada. Mareada por la sorpresa y la mortificacin, se inclin para apartarle a la fuerza. Pero al mismo tiempo que le tocaba la cabeza para hacerlo parar, su voluntad cedi, sus dedos temblorosos se trenzaron en el pelo de l para acerarlo ms. Gimi, el placer era casi abrumador.

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01 Amantes Lamindola igual que lo hara con una confitura deleitosamente irresistible, l sigui adelante, ferviente e implacable. Un gemido creca en su garganta, escapando incontrolablemente de sus labios. Ms, pens ella, con los ojos en blanco. Oh s, por favor, ms. Divino. Exquisito. Esas eran las nicas palabras para describir lo que l le estaba haciendo, su cuerpo se contrajo por el agarre de un xtasis tan intenso que expuls cualquier inhibicin que alguna vez hubiera tenido. Contorsionndose bajo su abrazo, se dej ir. El clmax la golpe como una ola grande y oscura que se cerr sobre ella con una violencia tremenda. A la deriva, cabalg la tormenta hasta el final. Pero no tuvo tiempo de recuperarse cuando Rafe comenz a conducirla hacia arriba otra vez, disparando su pasin hasta dejarla desmadejada, febril, enloquecida. Indefensa, no poda hacer nada salvo entregarse a l, dejndole llevarla adnde quisiera. Deslizando las manos bajo su trasero, Rafe separ an ms sus piernas y continu su sensual acometida. Ella lleg dos veces ms, la ltima vez con un grito cuando l le dio un pequeo mordisco que la lanz brutalmente por el borde. Jadeando, luch por recobrar el aliento, y sus facultades, con el xtasis todava montndola con fuerza. Con los msculos interiores de ella todava pulsando y contrayndose, Rafe se sent sobre el trasero, envolvi las piernas de Julianna sobre sus muslos, y se empuj dentro de ella tan lejos como pudo. Sus msculos faciales se tensaron mientras bombeaba dentro de ella, su mandbula se contrajo, sus dientes se apretaron con fuerza, su hambre por ella qued desnuda y expuesta. Y aunque ella no se haba credo capaz de culminar otra vez, sus movimientos pronto la excitaron de nuevo. Correspondi golpe con golpe, reclamando su liberacin slo momentos antes de que l se estremeciera con la suya. Visiblemente exhausto, Rafe se elev hasta quedar a su lado y se derrumb, atrayndola a sus brazos para compartir un beso. Entrelazados y saciados, se deslizaron juntos en el sueo. *** Un buen rato ms tarde, Rafe se apoy sobre un codo y extendi la mano hacia el reloj de bolsillo que haba dejado en la mesita de noche. Abriendo la tapa de oro, consult la hora. Detrs de l, en la cama, Julianna se desperez, estirndose como un gato contra las sbanas. Tengo que levantarme?

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01 Amantes l cerr el reloj y lo dej a un lado. No, tenemos tiempo an. Vuelve a dormir, si ests cansada. Saba que la haba cansado con su vigorosa forma de hacer el amor. l tambin estaba cansado por la manera salvaje de poseerla esa tarde, como si hubiera sido su primera vez. Pero con Julianna nunca le pareca tener suficiente, de ella o de su unin. Cada encuentro con ella era mejor que el anterior. Francamente, a estas alturas, haba esperado que el primer destello de lujuria intenso y absorbente que acompaa a cualquier nueva relacin hubiera pasado, o al menos hubiera menguado un poco. Pero cuanto ms posea a Julianna, ms la deseaba, llegando a depender de estas citas de un modo que podra haber hecho que un hombre ms prudente reconsiderase todo el acuerdo. Despus de todo, no pretenda desarrollar sentimientos por ella. No es que est en verdadero peligro de hacerlo, se reconfort a s mismo. Le gustaba Julianna; eso era todo. Era una mujer amable, apasionada, con un clido sentido del humor y una mente aguda. En su compaa nunca se aburra, disfrutaba de las conversaciones que compartan de un modo que lo asombraba. Con sus amantes previas nunca haba encontrado muchas coincidencias intelectuales, sus charlas fuera de la cama generalmente se centraban en sus preferencias sobre joyera, su ms reciente salida de compras, y qu prxima obra teatral queran ver. Cuando l y Julianna no hacan el amor, les gustaba hablar de arte y msica, literatura, navegacin, un deporte que a los dos les gustaba pero el cual raramente tena ocasin de practicar, y ocasionalmente nociones de filosofa. Cuando quera, la mujer poda discutir con la conviccin de Sfocles y la sabidura de Aristteles. Estaba seguro de que ella habra impresionado a ambos antiguos si de alguna forma desafiasen las leyes de tiempo y la fsica y pudieran conocerla. De todas maneras, Julianna era una dama, sin un slo hueso codicioso en su cuerpo. Ella nunca pensara en pedirle una chuchera ms de lo que pensara en quedarse en una esquina con una pandereta cantando, con la palma extendida. Semejante avaricia simplemente no estaba en su naturaleza. Ni tampoco tomaba amantes indiscriminadamente, como hacan tantas mujeres de su clase. Al ser slo el segundo hombre en compartir su cama, l era la prueba de eso. Aunque ahora que le haba enseado los placeres de la carne, quiz saldra a buscar a un nuevo amante una vez que los dos se separaran. Cuando su acuerdo concluyera, anhelara ella la intimidad? Saldra a buscar a un caballero, quiz un buen hombre de rancio linaje que pudiera

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01 Amantes compartir su compaa abiertamente en lugar de actuar furtivamente tal como l y Julianna estaban obligados a hacer? Su mano se cerr en un puo junto a su cadera, se le form un nudo en el estmago al pensar en Julianna haciendo el amor con otro hombre. Dnde te hiciste esta cicatriz? pregunt ella, su voz cantarina reson muy cerca de su oreja. Apartando sus pensamientos, l se relaj y se dio la vuelta, su piel se estremeca bajo las yemas de los dedos de ella mientras los arrastraba sobre la parte superior de su nuca. Con el cabello cortado slo dos das antes, la marca era ms visible de lo usual. La mayora de las veces, l apenas recordaba la rugosa cicatriz, haba pasado mucho tiempo desde que dej de prestarle ms que una atencin ocasional. Estando frente a ella tan cerca, la mir a los ojos, leyendo una perezosa curiosidad en sus ojos del color del chocolate fundido. Oh, Eso. Eso es el resultado de una colisin ms bien brusca entre mi cabeza y una palanca de hierro. Sus ojos se abrieron. Dios misericordioso, quieres decir que alguien te peg? l asinti. Doli como una si una horda de arpas estuvieran bailando en mi crneo. An ahora, todava poda recordar la explosin de dolor y la forma en que la sangre le haba goteado por el cuello hasta penetrar por el cuello deshilachado de su camisa de cambray. Eso es horrible. Estabas muy mal herido? Ella acarici con una mano su hombro desnudo en una obvia necesidad de consolarlo. Una esquina de su boca mostr una sardnica sonrisa. No tan mal como el tipo que lo hizo. Cuando super el desmayo provocado por la cachiporra en mi cabeza, l pronto se encontr con el extremo castigador de mis puos. Creme, fue la ltima vez que el muy sinvergenza trat de robar a un tipo de los muelles. Las cejas de ella se levantaron. Un tipo de los muelles? Qu quieres decir? Su mandbula se tens, preguntndose lo que ella pensara si le contaba la verdad. Que una vez, aos atrs, l haba pasado una mala poca, muy mala, y se haba visto forzado a tomar cualquier trabajo que pudiera encontrar, sin importar lo duro o bajo que fuera. En aquellos meses de su vida, l haba pasado hambre y estuvo tan mal que haba agradecido ganar lo suficiente como para comprar una sola patata o una barra de pan duro al da.

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01 Amantes Aunque no importaba cun desesperado estuviera, nunca se haba rebajado a pedir limosna. Ni se haba avergonzado nunca de tener que trabajar con sus manos, un trabajo simple pero honrado. Me refiero dijo l, a que una vez trabaj en los muelles de Londres. Tenas una compaa naviera. Eso es ahora. Tengo la mayora de las acciones de varias firmas, incluyendo un par de consorcios navieros. Sin embargo, durante el lapso de tiempo a que me refiero, fui un trabajador de los muelles, y ni siquiera un empleado fijo, trabaj por das durante casi un ao. Pero no lo entiendo. Eres un hombre culto y educado y, francamente, ms rico que la mayora de los duques que conozco. Cmo pudiste ser alguna vez un sencillo jornalero? Deslizndose de espaldas contra las sbanas, Rafe se dej caer pesadamente sobre la almohada y pleg un brazo bajo la cabeza. Dije que fui un trabajador; nunca dije nada de ser sencillo. Recostndose a su lado, ella apoy los antebrazos en el pecho de l. No, t eres notablemente poco sencillo. As que dime, cmo termin un hombre como t trabajando en los muelles de Londres? Es una larga historia. Una que l no tena intencin de compartir con ella. Basta decir que mi roce con la pobreza no fue eleccin ma, ni fue agradable. Pero la experiencia realmente fue instructiva. Aprend ms acerca de la supervivencia y las prcticas comerciales astutas y acertadas de lo que cualquier educacin de caballeros podra haberme enseado. En pocos aos, adquir todas las habilidades que necesitaba para prosperar, mucho ms all de mis sueos ms descabellados, puesto que soy ciertamente ms rico que la mayora de duques. Pensando en su declaracin, Julianna dibuj un crculo serpenteante a travs de su pecho. Cuando las puntas de sus dedos rozaron un plano pezn masculino, l extendi la mano y atrap la de ella. Ser mejor que te detengas a menos que ests lista para otro revolcn. Su mirada brill hacia arriba. Lo estar. En breve. Primero quiero saber ms. Ms sobre qu? Sobre ti. Dnde creciste? En Londres? No. En West Riding. Pasaba en West Riding la mayora del tiempo, cuando no se encontraba estudiando en Harrow con la insistencia de su padre. No obstante, West

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01 Amantes Riding y su madre siempre haban significado su hogar, un escape a un mundo que nunca le permiti olvidar sus orgenes ilegtimos. Supuso, en retrospectiva, que debera agradecer a su padre por enviarlo al colegio en vez de permitirle ser educado por un tutor, como siempre quiso su madre. Esos aos brutales le ensearon a ser fuerte, le ensearon cmo sobrevivir usando sus puos, y ms importante, su ingenio. Otra serie de habilidades que le sirvieron muy bien, literalmente ayudndole a seguir con vida en aquellos primeros das en Londres. Tan lejos al norte murmur ella, qu te hizo mudarte a la ciudad? O acaso eres del tipo inquieto y ansioso por dejar el campo atrs? Alargando su mano, atrap una hebra de su sedoso y oscuro pelo, acaricindolo entre sus dedos. No era que deseara irme. An sigo amando esa tierra, el viento azotando las colinas y valles, las largas y resistentes casas, los muros de piedra. Pero all no haba nada para m. No soy un granjero satisfecho que cre ovejas, y tampoco he tenido la oportunidad de vivir la vida de un aristcrata. As que abandonaste tu hogar para llegar a ser un financista. Sus labios se curvaron en una pensativa sonrisa. En realidad, pretenda estudiar derecho. De verdad? No necesitas estar tan asombrada. Acaso es tan imposible creer que una vez pens llegar a ser un abogado? No admiti ella tras una considerada pausa. Tienes la inteligencia para ello, y la astuta lengua. Pero por alguna razn la idea de verte a ti con una bata y una peluca blanca, parado frente a un juez de manera reverente, bueno, no va contigo. Supongo que no soy el tipo de persona que muestra reverencia, verdad? pregunt. Ella sacudi la cabeza. T eres demasiado independiente para tales limitaciones, la ley sofocara tu vida. l ocult su sorpresa tras su perspicaz respuesta, sabiendo que ella tena razn. l amaba lo que haca. Le encantaba el arte y, s, el riesgo de manejar vastas sumas de dinero, posicionando y nivelando los fondos para superar con astucia el mercado y convertir la inversin en beneficio. Tras haber ganado su primer milln de libras, sus negocios se haban convertido en un juego, un juego muy real y muy serio, pero no obstante en una forma de entretenimiento. No haba nada como buscar el milagro de la prxima transaccin para que su sangre fluyera, y elevara su emocin a un nivel casi febril. ~ 104 ~

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01 Amantes Excepto Julianna, claro. Ella consegua que su sangre fluyera y su emocin se elevara a niveles igual de altos con tan solo una mirada o un susurro. Sosteniendo su mejilla, se acerc a ella para besarla, excitndose al momento y sintiendo el dolor de su ereccin. Ella le devolvi el beso, luego se apart. As que, por qu no lo perseguiste? Perseguir qu? La ley? En un suspiro, l decidi perdonar su curiosidad por un momento ms. Por la razn ms simple de todas, querida. Me qued sin dinero. Pero no hubo nadie que te ayudase? Qu pas con tus parientes? Un msculo se contorsion cerca de su ojo. Mis padres estaban muertos. En cuanto a la causa, era algo en lo que no quera detenerse, y an menos en el caso de su madre. Y te dejaron sin nada? No, nada. Cuando vio su expresin, actu de manera rpida para corregir sus sospechas. Pero no pienses severamente de ellos, dado que no fue culpa suya. La finca de mi padre ya estaba vinculada. Era un noble? S, un lord. Y tu madre? La hija de un clrigo quien tuvo muy mala suerte, aunque a mi juicio ella no fue ms que un ngel. Una docena de preguntas brillaron en la mirada expresiva de Julianna. Y ms tarde fuiste a trabajar a los muelles? Dado que careca de las referencias apropiadas, no haba otro empleo que coger. Ella atrap el borde de su labio inferior entre sus dientes, obviamente deseando seguir preguntando en busca de ms detalles. Antes que pudiese, l la interrumpi. Para hacerte la historia ms breve, trabaj como obrero hasta que el capataz se dio cuenta de que estaba haciendo dinero extra leyendo y escribiendo cartas para los hombres. Una vez el jefe descubri que no slo poda leer y escribir sino tambin hacer cifras tan rpido como ningn hombre que hubiese conocido, me tom como su secretario. Desde ese momento en adelante, me dediqu a aprender todo lo que poda sobre los negocios. ~ 105 ~

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01 Amantes Qu hay de la compaa? An funciona? S, aunque est bajo una nueva administracin ahora. Hace aos, compr las acciones de mi viejo jefe, luego las vend nuevamente por una pequea ganancia. Alargando la mano, la cogi en sus brazos. Ahora tengo una pregunta para ti. Para m? Hmm. Deseo saber si prefieres estar en la cima sostenindola cerca le dio la vuelta, o en el fondo? Gruendo juguetonamente, aplast sus labios con los de Sonriendo, ella le devolvi el beso mientras le daba la respuesta. ella.

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01 Amantes

Captulo 10

Julianna sac una copia de Bardos Ingleses y Crticos Escoceses de Lord


Byron del estante de la biblioteca y hoje algunas pginas antes de hacer una pausa para leer una estrofa o dos. Sonri y pens en Rafe, preguntndose lo que dira l de su seleccin. Probablemente le regaara duramente y le hara bromas, luego la llevara en sus brazos y le aturdira la mente con besos hasta que se hubiera olvidado completamente de Byron y sus poemas. Devolviendo el volumen a su estante, sigui adelante. Despus de todo, filosof, Byron tambin poda a veces ser un poco controvertido para su gusto. Robert Burns podra satisfacer mejor su estado de nimo, apacible y soador. Aparentemente, al pensar en Rafe la pona de ese modo, no importaba cunto peleara contra ello. Seleccionando otro libro al azar, se concentr en ponerse manos a la obra. Los Vicios Perniciosos y el Camino para la Condenacin Eterna: Un Tratado sobre el Pecado en Nuestro Cuerpo del Reverendo Timesby Goods. Julianna dio un respingo cuando ley el ttulo. Los vicios perniciosos, efectivamente! A toda prisa regres el libro al anaquel y avanz. Dnde est el apaciguador Robbie Burns cuando una dama lo necesita? Se pregunt Y por qu, despus de ver el libro del reverendo sobre el fuego del infierno y el azufre, haba comenzado a pensar otra vez en Rafe? Fue lo que hicieron juntos, Rafe y ella, pecado? No, se reconfort a s misma, a pesar que admito lo inusual origen de nuestra relacin, no es mala. A pesar de lo que cualquier otro podra pensar, yo no me siento culpable. Lo hago?

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01 Amantes Rehusndose a meditar ms sobre el tema, Julianna sali fuera del cuarto principal, agradecida al encontrar a Maris ocupada delante de una larga pared de libros. Como ocasionalmente hacan, Maris y ella haban hecho hoy escala en la librera de Hatchard para estudiar atentamente el ltimo catlogo. La prima Henrietta estaba ausente, habiendo decidido en su lugar visitar a un amigo en Kew. Entre risas, Henrietta haba comentado que ltimamente haba estado tan ocupada que apenas tena tiempo para pensar, debido a todas las visitas para Maris y a los compromisos sociales. Una tarde de quietud, haba dicho ella, era exactamente lo que sus viejos huesos requeran. La prima Henrietta estaba en lo cierto acerca de Maris, pens Julianna. Su hermana era muy requerida en estos das dentro del crculo normal de amigos y por varios atentos pretendientes, incluyendo al vizconde Middleton. Lord Doughton, un joven con un amor por el arte y la msica, frecuentemente pasaba por la sala de recepcin de Allerton House, al igual que el distinguido e incondicional mayor Waring. Julianna no estaba segura, pero se preguntaba si su hermana podra estar desarrollando un afecto especial por el mayor. Los ojos de Maris parecan centellear ms brillantemente y sonrea ms a menudo cada vez que l haca una visita. Y se mostraba siempre complacida de acompaarlo a caminar o a dar un paseo por el parque, regresando de un humor excelente. Pero su hermana menor se estaba divirtiendo demasiado revoloteando de una fiesta a otra como para preocuparse por cualquier cosa ms seria que qu vestir en la siguiente velada y a cul caballero escoger como escolta para la cena de medianoche. La dejar estar ocupada, decidi Julianna, y disfrutar del resto de la temporada. Pero Maris no era la nica con muchas obligaciones en esos das. El propio horario de Julianna estaba desproporcionadamente lleno, pero por razones completamente diferentes a las de su hermana. Haca malabarismos entre las fiestas y los ts para estar por la tarde con Rafe. Con la temporada encontrndose en su apogeo, reunirse se haba puesto ms complicado, y ella haba tenido que cambiar su rutina. Lo haba encontrado un par de veces por la maana, posponiendo el sueo slo unas pocas horas, movindose subrepticiamente por la casa de Queen Square mientras la mayor parte de sus conocidos estaban todava profundamente dormidos. Afortunadamente, Rafe no pareci prestarle atencin a los ajustes, o si lo hizo, no lo dijo. Supuso que l dio por entendido que el tiempo de ella ya no era completamente suyo. Tena un deber para con su hermana y necesitaba, ms que nunca, tener cuidado a dnde iba, y con quin era vista.

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01 Amantes Ninguno de ellos discuti nunca de su acuerdo inicial, ni mencionaron la deuda que todava le deba a l. Al cabo de cuatro meses su obligacin estara saldada. Ella tendra la libertad de marcharse dando media vuelta y nunca volver a ver a Rafe, si eso es lo que deseaba. Pero lo deseo? Medit ella. Ruidos de pasos interrumpieron sus pensamientos. Mirando hacia arriba, observ al conde de Summersfield avanzar de una zancada hacia ella, su cara patricia vvida de placer. Lady Hawthorne, vaya! No esperaba encontrarla hoy aqu. Qu ocasin tan feliz esta! Ejecutando una reverencia elegante, l se enderez, exhibiendo una hilera de dientes blancos en una sonrisa irresistiblemente alegre. Ella sonri, encontrando imposible no hacerlo. No es que tuviese alguna razn para resistirse, lord Summersfield era un hombre muy amable. Era tambin un hombre muy persistente, nunca pareca cansado en su afn de convencerla para que aceptara su mano en matrimonio. l se lo haba preguntado tantas veces, y ella haba rehusado tantas otras, que el ritual tena a estas alturas la semblanza de un juego. Ella no quera lastimarlo, pero cada vez que rehusaba su proposicin l le aseguraba que no estaba de ningn modo herido, sino contento con ser su amigo hasta que ella decidiese dejarlo convertirse en algo ms. Secretamente, sospechaba que l no iba verdaderamente en serio, preguntndose si no estara ms alarmado que emocionado si ella alguna vez decidiese aceptar. Pero en ello consista la perfeccin del juego, desde que ella asumi que los dos lo saban, l estaba a salvo de cualquier verdadero riesgo. A ella le gustaba y lo respetaba, pero no senta ms que afecto por l y nunca consentira en ser su esposa. Su seora, siempre es un placer, aunque habra esperado encontrarle fuera en un da tan gloriosamente soleado como el de hoy. Cuando algo tan radiante como usted puede ser encontrado dentro, por qu ningn hombre se aventurara fuera? Por favor, su seora, qu le he dicho sobre tan innecesaria adulacin? Debe usted detenerse en este instante suaviz su orden con una sonrisa. l atraves una mano enguantada en el pecho sobre su elegante abrigo azul Clarence hecho a medida. Pero es una censura injusta, que debo objetar. Cuando la belleza aparece en mi camino, debo detenerme y cantar sus alabanzas. Y usted, estimada seora, es quien definitivamente vale el esfuerzo de una cancin. De hecho, un coro entero, usted es notablemente preciosa de mirar. Le aseguro, mis sentimientos no pueden contenerse.

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01 Amantes Ella se ri ahogadamente y neg con la cabeza. Basta. Har usted que mi cabeza aumente tres veces ms de lo normal y luego estalle. Slo piense acerca del desorden atroz que hara. El conde estall de risa, atrayendo la atencin de varias personas cercanas. Vea, usted nos mete en problemas dijo Julianna. Ojal la pudiera convencer de dejarme meterla en ms. Le interesa escaparse? Gretna est a slo un paseo de distancia. Lo que me interesa hacer es escoger un libro. Ahora dgame, su seora, qu autores vena usted buscando aqu? *** Con el estallido de risa del hombre, Rafe volte su cabeza, el libro que sujetaba qued repentinamente olvidado en su mano. Julianna. All estaba ella, slo a algunos pasos cruzando la habitacin, luminosa en un vestido de da del color de las manzanas verdes. Suntuosa y oscura como un sable, su bello pelo estaba pulcramente plegado bajo un sombrero muy atractivo, una graciosa pluma blanca oscilaba de arriba abajo cuando afirmaba con la cabeza. Su corazn dio un fuerte latido, aligerndosele la sangre de la forma que siempre haca cuando lo dos estaban en el mismo cuarto. Tan poderosamente armonizado con ella, Rafe no supo cmo pudo haber entrado en la tienda y no haber sabido instantneamente que ella estaba tambin all. Sonriendo alegremente, ella se ri de algn comentario hecho por el hombre a su lado. Quin es l? Rafe apret sus dientes cuando lo mir. Obviamente el hombre era conocido de ella, su conducta hablaba de un largo conocimiento y de una intimidad que a l no le gust. No, no le gust ni pizca. Apenas reparando en lo que haca, Rafe empuj el libro que haba apartado del estante. Haba dado dos pasos adelante antes de detenerse, recordando dnde estaba y por qu no poda acercarse a ella. Justo en esta librera, no supuso que se encontrara con Julianna. En pblico, l le haba prometido a ella que siempre se comportaran como desconocidos. Los puos cerrados a los costados, se trag un gruido y se impuso a la necesidad de caminar a grandes zancadas y apartarla.

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01 Amantes El otro hombre la deseaba, de eso no tena duda. Se daba cuenta Julianna de eso? Saba ella que era objeto de deseo por su acompaante? Todos los tomos encuadernados en cuero rodendolos no era ms que una distraccin conveniente? El aristcrata extendi su brazo. Un msculo amenazaba con moverse nerviosamente cerca del ojo de Rafe como Julianna se riese otra vez y colocase la mano en su manga. Rafe se percat de que debi haber hecho ruido, porque ella justo entonces cambi de direccin y le mir directamente. Sus bonitos ojos se agrandaron, en una expresin de sorpresa y, si l no estaba equivocado, un placer no disimulado calentaba su mirada aterciopelada. Sin embargo, inmediatamente despus, la expresin se desvaneci, y la reemplaz por una de preocupacin evidente. Alzando una ceja, l inclin la cabeza casi imperceptiblemente. Desde el otro lado del lugar, Julianna lo miraba, consciente del sofoco dentro de ella. Rafe est aqu, pens. Oh Dios mo! Sus labios se curvaron ligeramente en las comisuras, baj la barbilla y descendi el abanico de sus pestaas para escudar su mirada. Si hubieran estado solos, saba que Rafe la habra envuelto en sus brazos y habra aplastado sus labios en los de ella en alguna esquina remota de la tienda. Con su corazn amenazando con saltar fuera de su pecho, inspir y luch por calmar su estupor, corriendo como mercurio por sus venas. Luciendo tan poderosamente esplendoroso como cualquier lord, Rafe se vea alto e impresionante exhibiendo un abrigo verde botella que se amoldaba a la anchura de sus hombros y que realzaba el color de sus ojos, sus iris centelleaban con fragmentos de verde plido. La corbata impecable, el chaleco color caf claro, los pantalones color cuero, y las brillantes botas Hessian completaban su atuendo, conjuntamente con un fino sombrero de copa de castor colocado en un garboso ngulo encima de su cabeza. Ella tembl, senta su presencia tan intensamente como si l la estuviera tocando. Por el contrario, tambin era consciente, casi dolorosamente, de la distancia social entre ellos. Ms que la naturaleza ilcita de su aventura, el abismo enorme de la diferencia de clases aumentaba entre ellos, slido e infranqueable como un muro de ladrillos. Si estuviese sola en la tienda, habra ignorado la prudencia y cruzado la sala para saludarle. Dios saba que deseaba hacerlo. Pero con lord Summersfield mirando, as como su hermana cerca, Julianna se vio obligada a quedarse quieta y en silencio. En apariencia, Rafe deba seguir sindole desconocido. Mordindose el labio inferior, se esforz para no mirar nuevamente en su direccin.

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01 Amantes Puedo estar equivocado, pero creo que ese es Rafe Pendragon coment Summersfield en voz baja. Dicen que actualmente es quin verdaderamente le est haciendo la competencia a Rothschild en los crculos financieros, y es casi igual de rico. Tengo entendido que Pendragon ha negociado recientemente algunos prstamos en nombre de Wellington para ayudar a financiar la continua ofensiva en Espaa. De verdad? Pens Julianna. Saba que Rafe era un rico e influyente hombre de negocios, pero no se haba dado cuenta de que estaba ayudando en los asuntos de la guerra. Su corazn se calent con la informacin, an cuando su culpabilidad se increment a causa de la decisin de ignorarle. Curioso continu Summersfield, pero parece que la est mirando a usted. Mir otra vez hacia arriba parpadeando, consternada al ver que el conde estaba en lo correcto. Qu crea Rafe que estaba haciendo? Bien, si est mirando en mi direccin, no puedo imaginar por qu disimul. Summersfield sonri. Supongo que el hombre est conmocionado con su belleza. S, bueno, debera saber que no debe mirarme as. Dios mo, Rafe, la miraba fijamente! Buenos das, milord dijo Maris, apareciendo repentinamente por detrs de ellos. Qu es lo que estn hablando los dos tan en secreto? Oh, quin es ese? Es realmente el hombre ms apuesto que he visto nunca. Summersfield arque una ceja fingiendo ofensa. Puedo estar equivocado, pero acabo de ser insultado? Maris solt una risita tranquilamente. Oh, no tema lord Summersfield. Usted tambin es muy guapo. l intercambi una sonrisa. Mi agradecimiento, lady Maris, por el consuelo para mi desinflado orgullo. Oh, viene exclam Maris. Cree usted que tiene intencin de hablarnos? Atemorizada, Julianna observ a Rafe acercarse con paso tranquilo, su mirada pasando rpidamente sobre ella. Seguramente, no tiene la intencin de hablarme.

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01 Amantes Saba que no era una actriz lo bastante buena como para fingir que no le conoca, un encuentro as sera escandaloso. Una palabra, una sola mirada de ella, y todo el mundo se dara cuenta de la verdad. Todo el mundo sabra que l era su amante. El pnico amenazaba segn se iba acercando Rafe, cada paso acercndole peligrosamente. Entonces, cuando estaba a slo algunos metros de distancia, gir bruscamente a la izquierda y desapareci entre las estanteras como si los libros hubieran sido su propsito todo el tiempo. Ella exhal, percatndose slo entonces que haba estado conteniendo el aliento, dejndola levemente mareada. Qu pena declar Maris. Esperaba una presentacin para saber si suena tan maravilloso como se le ve. Mejor, pens Julianna silenciosamente, l suena an mejor. En lugar de eso se tranquiliz, despus se volvi hacia su hermana. Una presentacin habra sido muy impropia, como bien sabes. Ahora si has terminado de revisar los estantes, creo que es hora de irnos. Maris le dirigi una mirada desconcertada. Lo siento, Jules. No tena intencin de contrariarte. Ests un poco plida. Ests bien? Summersfield asinti con la cabeza. S, lady Hawthorne, usted da la apariencia de estar conmocionada de repente. Un pequeo dolor de cabeza, eso es todo. Pasar pronto, espero. Conozco la cura precisa. Summersfield sonri y acarici la mano enguantada de Julianna que permaneca apoyada en su brazo. Los pasteles y helados de Gunters. Seoras, por qu no me permiten que las acompae para tomar una comida reconstituyente? Tambin pediremos una gran tetera. Eso y unos dulces pondrn todo en orden otra vez. Julianna quera negarse. Despus de su encuentro, o ms bien su casi encuentro con Rafe, sera mucho mejor retirarse a la seguridad de su casa. Pero poda distinguir por la expresin de la cara de su hermana que Maris estaba excitada por la idea de la excursin. S, gracias, milord. Eso sera encantador. Detenindose primero en el mostrador para pagar la compra de Maris, salieron rpidamente. Cuando estaba subindose al carruaje de Summersfield volvi a ver a Rafe que sala de la tienda. Sus miradas fijas chocaron, el ceo fruncido en su cara saturnina. Dando media vuelta, se alej con grandes zancadas. Oh querido, pens ella.

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01 Amantes Momentos despus el carruaje se puso en movimiento.

*** Al da siguiente cuando entr en la casa de Queens Square, realmente no saba qu esperar. El alivio la recorri cuando Rafe la salud como de costumbre, rozando sus labios con un par de calientes y hambrientos besos. Sonriendo y relajada, se apresur escaleras arriba, tomando la delantera y dejando que Rafe la siguiera. Dentro de la sala de estar, cruz hacia el sof y se hundi entre los cojines, mientras Rafe iba al aparador para preparar unas bebidas. Los olores relajantes de cera de abejas y limn flotaban en el aire, la casa estaba tan limpia y ordenada como siempre. Ella le haba preguntado una vez acerca de los sirvientes, dado que ella y Rafe estaban siempre completamente solos en los das que pasaban juntos. l le haba comentado que tres asistentas iban a quitar el polvo, lavar y pulir los das en que ellos no se reunan. Y Hannibal, el hombre enorme que la haba asustado tanto tiempo atrs cuando atrevidamente haba ido a llamar a la puerta de Rafe en Bloomsbury, se pasaba una vez a la semana para reponer los comestibles en la despensa y otras diversas necesidades. La cristalera tintine, seguida por el sonido del vino al ser vertido, su color tan oscuro y rojo como la sangre. Alzando un vaso en cada mano, l camin a grandes pasos hacia ella. Ella acaba de tomar su primer trago cuando Rafe habl: Quin es l? Su mirada vol hacia arriba, el vino durante un segundo baj demasiado rpido. Ella tosi una vez. Qu? l frunci las cejas. En la librera Hatchard. Quin era el hombre? Oh. Te refieres a lord Summersfield? Si ese es su nombre, entonces s. Le conoces bien? Aunque sus palabras fueron pronunciadas en su usual cadencia sedosa y profunda, ella crey detectar una irritacin subyacente, nicamente un pequeo tono de desafo. Ella reprimi un suspiro. Entonces, pens, vamos a hablar de ayer despus de todo.

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01 Amantes Y ella haba estado esperando que pudiesen olvidarse del encuentro. Le conozco bastante bien, supongo dijo ella. Su seora y yo somos conocidos. Rafe bebi un trago de vino. Los dos parecan mucho ms amistosos que meros conocidos. Te res siempre as con los virtualmente desconocidos? No dije que l fuera un desconocido. Somos de la clase de amigos que disfrutan de la mutua compaa. Qu ms hacen los dos juntos? En compaa de otros, por supuesto. Bailamos y conversamos y ocasionalmente compartimos la cena de media noche. Ha quedado satisfecha tu curiosidad? l se hundi en el sof al lado de ella y lnguidamente estir un brazo a lo largo de la parte superior. Su nueva posicin le hizo parecer ms grande en cierta forma ms intimidante, como un gran y elegante gato que haba encontrado un bocado interesante con el que entretenerse. Alargando la mano, le quit una horquilla de su peinado, despus una segunda, dejando que una larga trenza de pelo cayese libremente. Con un toque perezoso, juguete con una hebra suelta alrededor de la punta de un dedo. l te desea, lo sabes. Un temblor recorri su piel con el toque de Rafe. Bueno, no puede tenerme, como le he dicho en ms de una ocasin. Una intensa luz esmeralda centelle en los ojos de Rafe. As que l muestra abiertamente su deseo por ti, verdad? S, suponiendo que sea autntico. Summersfield ama a las mujeres y disfruta coqueteando a la menor oportunidad. Yo slo soy una de tantas. Los dedos de Rafe pararon durante un segundo antes de continuar acariciando su pelo, distradamente enredando y desenredando la hebra. Creme, su inters es real. Puede que s, ya que me pide que me case con l casi cada vez que nos encontramos. l te lo ha propuesto? Haciendo una pausa, Rafe alz su vaso y bebi lentamente antes de dejarlo a un lado. Dime qu le has contestado? He respondido que no, por supuesto dijo ella, consciente otra vez de la dureza de su tono apenas perceptible. No hay motivos para que ests celoso. Sus cejas oscuras se unieron frunciendo el ceo.

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01 Amantes No estoy celoso. Notando la expresin de su cara, ella decidi controlar su lengua. No obstante, l debi leer la rplica en sus ojos. Inclinndose hacia adelante, l ahuec su mejilla en la mano. Simplemente no me gusta compartir lo que es mo, eso es todo. Su pulso revolote cuando l captur su boca, su beso posesivo y exigente, generoso y caliente, con el sabor del vino y de Rafe. Cerrando los ojos, le devolvi el beso. Despus de un minuto, Rafe le recorri la mejilla con los labios hasta llegar a la oreja. No quisiera verme obligado a permanecer de brazos cruzados y observar cmo otro hombre te seduce delante de mis narices. Con delicadeza, la mordi el lbulo de la oreja, despus le bes la mejilla. Hmm? Oh s, la librera. l no estaba seducindome. Ella percibi su mirada y respondi con otras palabras. No le estaba permitiendo seducirme. Y siento lo de ayer, pero no te poda saludar, no abiertamente. Lo comprendes, no es as? Esper con los nervios repentinamente en tensin. Comprendo que no podas mirarme, an as no puedo decir que disfrute al demostrar respeto por los rgidos dictados de la sociedad y las patentes desigualdades. Si no fuera por Maris Shh, no te preocupes. Vi a tu hermana y s que no me podas presentar. Est bien. En silencioso consuelo, ella coloc una mano en su mejilla afeitada. Las dos tenis un marcado parecido observ l. Es lo que nos dicen a menudo. Por cierto, Maris opina que eres muy guapo. Rafe sonri. S? No estars tratando de ablandarme ahora verdad? Julianna, usando el borde de su arreglada ua, se la pas por encima del labio inferior. S, lo estoy, funciona? dijo tomndole el pelo. l se ri. Casi. Pero primero, quiero dejar claro mi punto de vista. Acerca de qu?

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01 Amantes Sabes acerca de qu. Juguetonamente, l esquiv su dedo, luego se apart. Acerca de tu lord. l no es mi lord; ya te lo he dicho. Bien. Entonces no tendrs ningn problema en romper relaciones con l. Julianna junt las cejas. Romper relaciones Oh, no veo cmo puedo hacer eso. Por qu no? Simplemente dile que no deseas verle ms. Ella solt el aliento empezando a exasperarse. No lo veo, no en la forma que ests insinuando. Y es no tan fcil. l y yo nos movemos en los mismos crculos sociales. Sera sumamente embarazoso si tratase de ignorarle. Romper con l est fuera de consideracin. Dara que hablar, cuando no hay necesidad para las habladuras. As es que te niegas a dejar de relacionarte con l? dijo Rafe con la mandbula tensa. Me niego a no ser corts con l en pblico, y no visita mi casa, si eso te preocupa. Crees que hay algo ms? No pensars que comparto mi cama con l, como lo hago contigo? Claro que no, s que nunca haras tal cosa. Entonces no te preocupes. Ella se dio cuenta de que en realidad estaba celoso. Qu extraordinario que un hombre como Rafe Pendragon estuviera inmerso en tal pasin por ella. Se deba su arranque a un caso de simple posesividad propia de los hombres, como un perro con un juguete que no quera que otro perro tuviera, incluso si eventualmente se hubiera cansado de l? O la reaccin de Rafe quera decir algo ms? Y ella deseaba que lo hiciese? Pero qu hay de esas propuestas de matrimonio? atac l. Qu pasa con ellas? No quiero casarme con Russell Summersfield, ni con ningn otro. Cmo puedes estar tan segura? Qu ocurrira si cambiases de opinin? Un da, podras estar tentada a decir s. Ella neg con la cabeza. He estado casada, recuerdas? No quiero decir que s otra vez; jams. La compasin disminuy algo la fiereza de su expresin. No todos los hombres somos como tu marido. Algunos de nosotros no somos unos brutos egostas.

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01 Amantes Lo s. Pero se podra decir que en la viudez he llegado a apreciar mi independencia. Qu hay de la compaa? No te preocupa llegar a estar sola? Prefiero el riesgo de un ataque ocasional de soledad antes que atarme a otra unin desafortunada. Estoy contenta con mi actual situacin. Y sin embargo, lo estoy? se pregunt. Si Rafe la amase su respuesta sera la misma? Si Rafe se arrodillase, le propusiera matrimonio y le pidiera compartir su vida, le rechazara tan fcilmente como lo haba hecho con cada hombre que se lo haba preguntado? Pero tener tales pensamientos era ridculo. Incluso desendolo, nunca podra haber algo permanente entre ella y Rafe. Tampoco lo deseo. Verdad? Disfruta el momento, se dijo a s misma. Algrate por estos das y no pidas nada ms. Con eso en mente, sonri y se inclin hacia adelante para ponerle los brazos alrededor del cuello. Lentamente, unieron sus bocas en un beso largo, lnguido. Finalmente, Julianna se separ algunas pulgadas. Si yo prometo no alentar a lord Summersfield de ningn modo, te satisfara eso? Ningn flirteo? Ni siquiera un pestaeo. Ninguna risa? Ella congel su expresin. Ser tan seria como un vicario. No ms cenas de medianoche? Me negar a cenar con l an a riesgo de desmayarme de hambre. Sus labios se curvaron en una sonrisa reticente. No necesitas ir tan lejos. Toma una cena abundante antes de acudir al baile. Ella se ri. Muy bien acord l. Pero espero un estricto cumplimiento. Palabra de honor. Las trenzas le cayeron como una ola sobre los hombros cuando l le quit el resto de las horquillas. Ella le devolvi el gesto pasndole los dedos a travs del pelo para acercar ms su cabeza. Ahora haras algo por m? l elev una ceja.

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01 Amantes Qu? Deja de hablar y llvame a la cama. Aplastando la boca de Juliana contra la suya, la bes con una necesidad incontenible que la dej jadeante. Momentos ms tarde, cambi de postura y la levant. Sus deseos, miladi, son rdenes para m.

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Captulo 11

Rafe examin el interior en sombras del antro de juegos, el humo de


tabaco y el olor acre de sebo ardiente elevndose juntos para crear una casi sofocante neblina azul. Plebeyos y caballeros convivan en el interior de la casa, sus voces eran fuertes y sus acciones bulliciosas, mientras se apiaban alrededor de varias mesas recubiertas con tapetes. En el saln principal, los jugadores tentaban a la suerte en la ruleta y al faro. Alternantes coros de aclamaciones y gemidos resonaron cuando las apuestas fueron colocadas, la suerte echada, naipes tirados, dinero ganado y perdido. Para aquellos que preferan los juegos de cartas ms tranquilos, ms relajados, los juegos de piquet, whist, y del veintiuno, se haban arreglados varias habitaciones adjuntas. Era en uno de esos aposentos en el que Rafe vagaba, habiendo fallado en localizar a su presa en las reas ms concurridas. Un camarero se acerc y le ofreci una bebida. Rafe se neg con un movimiento de cabeza, ya que deseaba mantenerse alerta. Despus de todo, no estaba all para su propio entretenimiento, y no tena ninguna intencin de permanecer un minuto ms de lo que requiriera su misin. Como saba, los juegos de azar eran un pasatiempo muy popular, uno que casi se pareca a una religin para algunos. Pero l haba visto demasiadas vidas destruidas por su dependencia a las apuestas y la embriagadora emocin que podan proporcionar. No era ni remilgado, ni puritano. Un hombre, en su valoracin, posea el libre albedro y tena todos los derechos de destruir su vida si as lo deseaba. Pero ese mismo hombre tena el derecho de arrastrar a su familia con l? Rafe haba venido aqu para convencer a un jovenzuelo en especial que no lo hiciera. Divisando por fin al cachorro imprudente, avanz a grandes zancadas, detenindose a unos metros a la derecha del hombro de su presa. Silenciosamente, observ el juego. El veintiuno era un juego de probabilidades y clculos, que requera una

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01 Amantes mente aguda y una destreza para saber qu naipes ya haban sido jugados, y cules probablemente apareceran. El crupier tena un catorce, una reina y un cuatro. El muchacho tena un cinco y un dos, con una tercera carta boca abajo. Rafe vio a Allerton tirar del borde de su tarjeta oculta, para luego dejarla. Un largo momento de quietud sigui mientras l claramente trataba de decidir su mejor movimiento. Paso declar el joven conde. La casa toma una carta. Cuatro de espadas. La casa tiene dieciocho. En un gesto experto, el crupier extendi la mano y volc los naipes de Allerton. El jugador tiene diecisiete. La casa toma la mano. Las monedas y los naipes fueron barridos de la mesa. Debera haberse arriesgado, Allerton aconsej Rafe cuando se acerc an ms. Las probabilidades estaban a su favor. El hermano de Julianna volvi la cabeza, sus ojos oscuros destellaron ante la interrupcin. Estos perdieron algo de su fiereza cuando vio quin le haba hablado. Pendragon. Cmo est usted? Rafe baj la barbilla en respuesta. Debe decir que estoy sorprendido de verle dijo Harry. No saba que usted frecuentaba sitios como este. No lo hago. Pero entiendo que ltimamente usted ha estado haciendo un hbito de esto otra vez. Est aqu solo? El joven lord neg con la cabeza. No, vine con un par de amigos, pero prefirieron las ruletas, as que los dej all. Juego tonto, la ruleta. Toda suerte sin necesidad de habilidad. He encontrado que la mayora de juegos de azar satisfacen el lado estpido de un hombre. Antes de que Harry tuviera posibilidad de pensar en esa declaracin y protestar, Rafe continu: Por qu no vamos a un lugar ms privado? Hay asuntos que requieren una discusin. Los labios de Harry se alinearon como si fuera a oponerse; pero de repente se encogi de hombros. Guardando en su bolsillo las pocas monedas que quedaban en la mesa de juego, se levant de su silla. Encontraron una mesa pequea y desocupada en una esquina de la estancia y se instalaron uno frente al otro. Harry hizo seas por una bebida, un brandy, que le fue puntualmente trada. Rafe esper mientras el hombre ms joven tomaba un trago, una accin que asuma provena ms de una tentativa de parecer maduro que de un

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01 Amantes deseo genuino del licor mismo. l se pregunt si podra ser que el encanto principal de este establecimiento de juego de azar lo suficientemente srdido, se debiese tambin a la necesidad de muchos hombres jvenes de jactarse y de intentar demostrar su valor a sus amigos. De qu va todo esto? pregunt Harry, haciendo girar el alcohol en su copa como si estuviera completamente cmodo. Crea que nuestros negocios se haban acabado. El prstamo ha sido pagado en totalidad. Mi hermana me dijo que haba tomado cartas en el asunto hace algunas semanas. S, en efecto, lady Hawthorne acudi a m y pag sus cuentas. Pero ese asunto no es la razn por lo que le haya buscado esta noche. Un ceo de interrogacin alz una ceja del joven lord. Entonces cul? Es su comportamiento presente del cual he venido a hablar, milord. He odo varios informes inquietantes acerca de su renovado inters en las mesas de juego. Tristemente, entiendo que sigue el mismo sendero de hundirse hasta el cuello que cuando recurri a m por ayuda. No es tan malo como eso protest Harry. Slo he perdido unos cientos. l capt la atenta mirada de Rafe, luego apart la mirada. Un par de miles, pero todos mis semejantes sufren algunos altibajos; es parte de vivir la vida de un caballero en la ciudad. Mi suerte regresar triplicada. Es un hecho. Y si no es as? La suerte es una amante voluble. Y si no estoy confundido, fue la presuncin que su suerte cambiara lo que lo llev al territorio de sus acreedores en primer lugar. Allerton hizo girar su copa en un crculo inmvil. Y si es as, qu? Quiera darme otro prstamo? Todo lo contrario. Quiero que deje de jugar. Harry lo mir durante un largo e incrdulo momento, luego prorrumpi en una carcajada. Usted qu! Creo que me oy bien, milord. Su comportamiento es temerario al extremo. Si no se controla, se encontrar pronto a un peldao de la ruina sin esperanza de recuperacin. Harry bebi el ltimo trago y dej su copa con un golpe suave. Estar bien. Rafe se inclin hacia adelante, sus palabras fueron bajas. Si de m dependiera, habra dejado que se hundiera lentamente en sus propias imprudentes desgracias, pero tiene a otros que dependen de usted, arrendatarios y criados que cuentan con usted para sus sustentos y

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01 Amantes bienestar. Incluso si no se preocupa por ellos o su herencia, debe con toda seguridad cuidar de su familia, sus hermanas. Lady Hawthorne no se arruin a s misma para verlo regresar a sus viejas andanzas. Por motivos que no puedo comprender, ella lo ama y confa en usted. No abuse de su fe. Su hermana es una buena mujer y ella merece algo mejor que ser deshonrada por sus imprudentes excesos. A eso sigui un largo momento mientras Harry lo miraba incrdulamente. El rojo cubri el rostro del hombre ms joven como una marea alta, sus hombros se tensaron con mal disimulada actitud defensiva. Rafe observ cmo Allerton intent recuperar la compostura. Puede ser mayor que yo, sir finalmente el conde chisporrote, pero no creo que mis asuntos privados sean de su preocupacin. Tampoco creo que sea apropiado que hable de mi hermana en una forma tan familiar. Exijo que se retracte inmediatamente. Algunos jugadores volvieron sus cabezas ante su arrebato, luego se echaron rpidamente atrs cuando se encontraron con la acerada mirada de Rafe. Tranquilzate, muchacho pidi Rafe con suave amenaza. No necesitamos que todos en esta estancia nos escuchen. Harry frunci el ceo, pero baj la voz. No tiene derecho a sermonearme. No es mi padre, despus de todo. No, pero si lo fuera, hace mucho que hubiera procurado ponerle freno. Ya que su padre est muerto y no tiene a ningn varn apropiado para guiarlo, he decidido de mala gana actuar con esa potestad. A partir de este momento en adelante tiene prohibido asistir a antros de juego. Tambin tiene prohibido participar en cualquier otra forma de apuestas, incluso peleas de gallos, batallas de osos, carreras de caballos, boxeo, y otros por el estilo. Harry cruz los brazos sobre el pecho. Y si me niego? Habr consecuencias. Qu clase de consecuencias? Usted tiene una reputacin, Pendragon, pero no veo como pueda detenerme. Tampoco veo por qu asume esta responsabilidad. Si no fuera por tu hermana, ni siquiera levantara mi dedo meique para ayudarte, dese decir Rafe. Pero Julianna se sentira devastada si averiguara lo que su sinvergenza hermano estaba haciendo. Si Harry pudiera entrar en razn antes de que cualquier dao irreparable fuera hecho, Julianna nunca se enterara de que su hermano haba regresado al mal camino.

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01 Amantes Tengo mis motivos declar Rafe. En cuanto a detenerle, no tendr ningn problema. Sencillamente har correr la voz de que ya no deber ser aceptado en establecimientos como ste y que su crdito no es bueno. Tambin descubrir que nadie le prestar los fondos para cubrir los pagars a los que sean lo suficientemente idiotas para brindarles sus servicios. Las manos de Harry temblaron. No puedo creer que controle a todos los banqueros de la ciudad. Totalmente cierto, no lo hago. Slo tengo influencia sobre los respetables. Si se arriesga con prestamistas de cien por cien, creo que encontrar que esos tipos son mucho menos comprensivos que yo cuando recurra a ellos suplicando por ms tiempo. No sea capcioso. Usted habra tomado mis propiedades. S, pero ellos tomarn su vida. Ah, comenzaran de a poco, un pulgar roto, quizs una mano aplastada o un pie Harry trag aire, su nuez de Adn oscil como una boya de pesca. y si no consiguen resultados despus de la mano y quizs una rtula dislocada, podran decidir pegarle lo suficientemente fuerte para romperle un rgano o dos. Si no sucumbe a eso, hay otras formas de demostrar su punto. Qu qu punto? Qu quiere decir? Rafe se reclin casualmente es su silla. Quiero decir que los hombres, incluso aquellos de buenas familias, de vez en cuando se baan en las aguas del Tmesis. O se desparraman en un barril de embarcadero, donde sus cuerpos desmembrados se han podrido en algo que se le parece al jabn. Paraliz a Harry con una afilada mirada. No querra or que le ha pasado algo as. Con una ptina verde sobre el rostro, Harry pareca como si su brandy pudiera decidir reaparecer. As que dgame, milord continu Rafe. Puedo contar con que haga caso a mi sugerencia y deje de jugar? Con los ojos amplios, Harry asinti. No lo he odo, mi lord. Qu dijo? S s. Dije que s. Me detendr esta noche. Lo prometo. Una saba eleccin. Rafe alz la mirada cuando un par de jvenes lord entraron a trompicones en la habitacin, ambos obviamente ebrios. Tambin le aconsejara cambiar de amigos. Encuentre a unos camaradas que no dependan de una botella o una baraja de naipes para entretenerse. Harry frunci el ceo, luego dio otra cabezada.

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01 Amantes Rafe empuj hacia atrs a su silla. Estoy contento de haber tenido esta oportunidad de hablar. Ahora, realmente debo marcharme. Se hace tarde y tengo negocios que atender muy temprano. Buenas noches, milord. Rafe se puso de pie. Buenas noches mascull Harry, con los ojos bajos. Rafe comenz a andar, luego hizo una pausa y se agach hacia el odo de Harry. Ah, una cosa ms, en caso que se encuentre teniendo segundos pensamientos sobre su decisin de reformarse. Mi socio se encuentra cruzando el pasillo. Rafe observ a Harry mirar por encima de su hombro, y vio que sus ojos se ensanchaban a un tamao alarmante cuando localiz a Hannibal que esperaba cerca de las puertas del saln, con los grandes brazos cruzados como jamones sobre su gigantesco pecho. He compartido los detalles de su pequea situacin con l y me coment que tambin le gustara tener algunas palabras con usted. Los dejar para que se familiaricen mejor. Familiarice? chill Harry. Hmm. l pens que podra disfrutar de un viaje al distrito de los embarcaderos. Es completamente instructivo por la noche. Rafe salud con la cabeza y se alej. Hannibal aterrorizara al muchacho, pero se asegurara que no sufriera ningn dao. Rafe slo esperaba que esta leccin diera finalmente en el blanco. *** Julianna entr en el saln de Allerton House y cruz la habitacin para tomar asiento en una silla cerca de la chimenea. Sola, descubri que no le importaba la soledad, al saber que sera de breve duracin. Una vez que Maris y Henrietta terminaron de ponerse sus trajes de noche se reuniran con ella para una tranquila comida en familia. Despus, las tres planeaban asistir a los festejos de Farisbrooks, que segn todos los informes prometa ser una demencial aglomeracin con ms de trescientos asistentes de lo ms granado de Londres. Lord Middleton haba accedido a actuar como su escolta. Julianna no saba si lo aprobaba, tampoco poda decir si estaba contenta por la cantidad de tiempo que pareca pasar el vizconde con su hermana menor. Haba supuesto que el mayor Waring era el favorito de Maris, pero

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01 Amantes por lo visto ya no era as. Otrora un invitado frecuente en Allerton House, el mayor haba dejado de concurrir hace aproximadamente dos semanas. Haban tenido l y Maris alguna clase de pelea? Julianna haba tratado de hablar de su ausencia una vez, pero Maris no haba deseado comentar nada, as pues Julianna no haba dicho nada ms. Mientras tanto, Maris y el vizconde se haban vuelto ms cercanos, su hermana era su acompaante a montar, pasear en coche y bailar. En ese momento, l deba estar trayendo su carruaje para llevarlas al baile de esa noche. Generoso y encantador, Middleton pareca un excelente candidato, con seguridad la sociedad pensaba as. Quizs se estaba preocupando por nada, decidi Julianna. Tal vez el afecto del vizconde hacia su hermana era genuino. Julianna suspir. Si slo Rafe nos escoltara esta noche. Ella cort de tajo ese pensamiento, un poco asustada al darse cuenta de cunto lamentaba que no pudiera ser verdad. Sus labios se curvaron, imaginando cuan magnfico se vera con un frac negro y bombachos de noche de satn. Y cuan divina se sentira al pasear de su brazo en el baile. Pero qu pobre soadora al considerar tales fantasas. Rafe nunca sera aceptado en una fiesta tan exclusiva de la alta sociedad. Las lady Farisbrooks del mundo no invitaban a hombres como l a sus casas, ignorando su riqueza o la excelencia de sus modales. Al menos le vera maana. ltimamente, sin embargo, se encontraba lamentando que no pudieran encontrase ms a menudo de lo que su acuerdo estableca. Unas horas robadas ya no parecan suficientes. Un paso reson en la entrada. Volviendo la cabeza, esper ver a su hermana o su prima. En cambio, fue Harry quien entr en el saln, muy elegante con su traje negro de noche, su almidonada corbata blanca anudada con matemtica perfeccin. Julianna levant una ceja, sorprendida al verle tan elegantemente vestido y llevando bombachos, nada menos. Harry raramente vesta bombachos. Vaya, si que te ves elegante esta noche! dijo ella, ofrecindole una sonrisa. Vas a algn baile? De manera sutil, tirando de un puo de sus mangas, l cruz la habitacin y tom una posicin cerca de la repisa de la chimenea. S, Farisbrooks. Cre que podra acompaar a las damas esta noche, si no tienes ninguna objecin. Ahora s que estaba realmente sorprendida. Vaya, por supuesto que no. Estaremos encantadas de que nos acompaes. l dio una cabezada.

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01 Amantes Pienso tambin que me quedar para la cena. Ha pasado mucho tiempo desde que permanec en casa para una cena. Cielo Santo, qu va mal? se pregunt ella. Al ser un joven que an necesitaba ganar sofisticacin dentro de la alta sociedad, Harry nunca deseaba quedarse. Pareca que sus amigos siempre venan por l en esos das. S, tienes razn dijo ella, ha pasado mucho desde que los cuatro nos sentamos para una comida familiar. Sospecho que desde antes de que la temporada empezara. l asinti otra vez, luego baj la mirada, arrastrando la suela de su zapato de noche contra el mrmol que rodeaba la chimenea. Algo va mal, Harry? Su cabeza se alz de un tirn, sus ojos castaos chocaron brevemente con los de ella antes de apartarse. No, no pasa nada. Pas un largo momento. Soltando un audible suspiro, l cruz el espacio y se sent en una silla al lado de ella. Levantando la barbilla, se encontr con su mirada. Jules, te debo una disculpa. Por qu, por qu deberas? Por un lado, porque descuid mi deber. Debera ser ms considerado contigo y Maris, estar ms dispuesto a escoltarlas a lugares y procurar que ambas estn bien. Ella le dio una sonrisa perpleja. Estamos bien; no tienes que preocuparte. La prima Henrietta y yo somos viejas marineras en las mareas de la sociedad, y encontramos escoltas masculinas apropiadas cuando es necesario. Por ejemplo, lord Middleton llegar ms tarde con su carruaje para llevarnos a los festejos. Las cejas de Harry se unieron. Bien, su ayuda no ser requerida en el futuro. Os llevar a donde tengis que ir slo tienes que decir una palabra. Es muy amable de tu parte, pero qu pasa con tus amigos? l se encogi de hombros. ltimamente he pasado demasiado tiempo con mis amigos. Algo de distancia con ellos no doler. Adems, dentro de poco la temporada terminar y todos regresaremos al campo. Tengo deberes en Davies Manor que necesitan de mi atencin. Estar contento de regresar a Kent. Es tranquilo estar en el campo, fcil y sin complicaciones. Dios, pens Julianna, de dnde ha venido esta epifana? Bien,

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01 Amantes independientemente de qu o quin lo haba inspirado, slo poda estar agradecida. Ver a Harry asumir con tanta buena voluntad las responsabilidades de su ttulo aliviaba su mente y tranquilizaba su corazn. l tena grandes retos que vencer, y seguramente cometera algunos errores a lo largo del camino, pero por primera vez realmente crea que estaba en el camino correcto. He abierto los ojos sobre los juegos de azar sigui l, pareciendo muy serio, aunque un poco incmodo, como si su pauelo estuviese demasiado atado. Yo mmm creo que finalmente he recobrado mi juicio en ese sentido. Un hombre puede acabar mal si no tiene cuidado. Un final muy malo. Su piel palideci ligeramente durante un momento antes de que su color natural volviera. Extendiendo la mano, l la tom de una de las manos y le dio un apretn persistente antes de alejarse. Y quera agradecerte otra vez por apoyarme como lo hiciste. No merezco tener una hermana tan maravillosa como t. No quiero que te preocupes nunca ms. Juro que no te dar motivos de decepcin. Lo s, querido. Y de nada. Por todo. S, por todo, pens ella. Harry se horrorizara si supiera la verdad, que incluso en ese momento ella pagaba su deuda siendo la amante de Rafe Pendragon. An si pudiera volver al pasado, saba que no lo cambiara. Cmo podra querer tal cosa cuando eso significara que nunca habra conocido a Rafe? Nunca haber estado en sus brazos? Nunca haber compartido sus momentos secretos y sus pensamientos ms ntimos con l, confindole cosas sobre ella que nadie ms saba? Y l la conoca, ms profundamente que sus amigos ntimos. Se le encogi el corazn ante aquella verdad. Segundos ms tarde, voces femeninas sonaron en el vestbulo. Harry le dio una sonrisa antes de saludar a Maris y Henrietta. Alegre por la interrupcin, Julianna se puso de pie tambin. *** Los calientes rayos de sol de mayo se derramaban por las ventanas del dormitorio, fluyendo en un dorado brillo sobre la alfombra, y sobre el cubrecama tirado en un montoncito al pie de la cama. Cubierta solamente por una sbana, Julianna se acurruc contra Rafe, su cabeza se acomod modosamente en el hombro de l. As que resulta que haban cambiado la sal por azcar dijo ella, continuando con la historia. Nunca en mi vida he visto a un grupo de

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01 Amantes comensales ms miserables. Y la pobre lady Milton, cre que tendra una especie de ataque despus de que ella y sus cien invitados, incluido el prncipe, intentaron degustar su postre de crema. No querrs decir su postre de sal? Rafe se ri entre dientes. Debe haber sido digno de ver. Oh, lo fue. Cada tenedor en la mesa cay al unsono y todos los comensales tomaron su copa al mismo tiempo. Qu acceso de toses y jadeos hubo! Durante un momento, el comedor son como una casa llena de enfermos tsicos. l se ri otra vez. Lamento no haber estado all. Yo tambin lamento que no hayas estado all. No es justo que sea la nica de nosotros que an tenga ese miserable sabor en mi boca. Guah! Sonriendo abiertamente, l lade la cabeza y captur sus labios. Con un revoloteo de prpados, Julianna cerr los ojos y permiti que la tomara profundamente. Mmm, creo que sabes maravillosamente murmur l contra su boca . Miel sobre caramelo. Ella sonri y desliz los dedos en su cabello. Y t sabes como el pecado. Creo, sir, que tomar un poco ms. Soltando otra risa, l la abraz ms fuertemente e hizo todo lo posible por obedecer. Mucho tiempo despus, Julianna se estir, su cuerpo se senta perezoso, relajado y muy satisfecho. Ah Dios, no quiero levantarme nunca. Entonces no lo hagas. l pos una lnguida palma sobre su espalda desnuda. Qudate exactamente dnde ests. Cun maravilloso sera, pens ella. Cun glorioso si pudiramos holgazanear juntos el resto del da lejos, y el resto de la noche tambin. En cambio, solt un suspiro. No puedo. Le promet a Maris que la acompaara al teatro esta noche. La escuela del escndalo de Sheridan se representar en Drury Lane. Buena pieza. l se movi contra las sbanas y le recorri con los labios la frente. Quizs compre un asiento en la galera y me entretenga mirndote en tu palco. No te atrevas le reprendi ella, dndole un ligero pellizc. Me pasara toda la noche intentando no devolverte la mirada y ser atrapada in fraganti. Por favor no me tientes.

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01 Amantes l emiti un gruido juguetn. Me gusta tentarte. Es tan divertido. Ella sepult los dedos en su espeso y ondulado cabello, y dio la bienvenida a su beso, suave, caliente y delicioso. Cuando supo que haba alcanzado el lmite seguro, Julianna se separ con un gemido de arrepentimiento. Ah, debemos parar, o nunca tendr la fuerza de marcharme. Qu hora es, lo sabes? No tengo ni idea. Quieres que consulte mi reloj? No, yo lo har. Qudate ah. Presionando una palma contra su robusto pecho, ella se incorpor sentndose en la cama y se arrastr fuera de ella. Sin molestarse en cubrir su desnudez, cruz la habitacin y se estir para recoger su chaleco sobre el respaldo de una silla, donde l lo haba tirado antes. Sacando el reloj de su escondrijo de seda, envolvi la liza cubierta de oro dentro de su palma, encontrndola ligeramente caliente al toque. Con un clic abri las tapas, y comprob la posicin de las manecillas. Las tres y diecisiete. No tan tarde como haba credo, definitivamente la hora de comenzar a vestirse y dirigirse a casa. pero

Estaba a punto de cerrar la tapa de reloj cuando su mirada cay en la inscripcin grabada en su cara interna. Curiosa, ley las palabras: El tiempo pasa, pero el amor perdura para siempre. Tuya eternamente, Pamela. Su corazn dio un agudo y fuerte apretn. Dando una rpida mirada hacia Rafe para asegurarse que l no la estaba mirando, volvi la cabeza y ley las palabras otra vez. Quin era Pamela? Pens. Claramente no una hermana o su madre. l nunca haba mencionado que tuviera hermanos, y ella saba con seguridad que su madre estaba muerta. Adems, un reloj no era la clase de regalo que una pariente femenina dara normalmente a un hombre. Y la inscripcin, bien, era demasiado personal, demasiado ntimo para ser confundido con algo adems de una muestra de amor. Un zumbido pulsante recorri su columna. Tiene otra amante? Peor an, tiene esposa? Su estmago se apret con fuerza, un dbil rastro de bilis se elev por

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01 Amantes su garganta. Querido Dios, en todo el tiempo en que haban estado juntos, nunca pens en preguntarle si estaba casado! La idea fue tan terrible, tan devastadora, que ella gir tambaleante para encararlo, la ansiedad afil sus palabras. Quin es Pamela? Hmm? l volte la cabeza y la mir sooliento desde debajo de los prpados adormilados. Averiguaste la hora? Olvdate de la hora. Ella avanz a trompicones, extendiendo la mano con el reloj. Quin es Pamela? Rafe la estudi durante un largo tiempo, su somnolencia desapareci en un instante cuando su mirada se pos en el reloj que ella sostena. Sentndose derecho, apart la sbana y se puso de pie, avanzando para alcanzar sus pantalones. No dijo nada mientras se vesta, necesitando los pocos momentos extras para controlar sus inciertas emociones. Y bien? apremi ella. Vas a decrmelo o no? No, dese contestar Rafe. Que el diablo me lleve, se amonest a s mismo, qu pasa conmigo, dejando que Julianna vea mi reloj? Por lo general, l estaba ms alerta sobre esa clase de cosas, ya que Pamela era la ltima persona de la cual deseaba hablar con alguien, incluyendo a Julianna. Sobre todo a Julianna. Maldicindose asegur los botones en sus ojales. Cmo pudo haber sido tan descuidado? Comodidad, supuso l. Se senta cmodo con ella, relajado y confiado de un modo que no era habitual en l. La familiaridad lo haba hecho descuidado y despistado. Se puso la camisa. No es nadie, de acuerdo? Sus hermosas cejas se unieron en una fina lnea. Desde cundo nadie se toma el problema de inscribir un poema de amor en el interior de tu reloj de bolsillo? Quin es ella, Rafe? Julianna hizo una pausa, la vulnerabilidad sombreaba su expresin. Es tu esposa? Sorprendido, l levant la mirada. Es lo que crees? No s en qu creer, sobre todo considerando tu reaccin. l contempl el reloj en su mano su bendicin y su maldicin. Debera haberse deshecho de la pieza hace mucho, lo saba. Haberlo vendido a un joyero. A condicin de que lo fundiera y lo rehiciera. Haber ido a la orilla del Tmesis una maana y arrojar la maldita cosa en el ro donde se hundira en su fra y acuosa tumba.

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01 Amantes Pero no pudo. El reloj haba sido un regalo de Pamela para l. Destruirlo hubiera sido como destruirla a ella, profanando su recuerdo y todo lo que significaba para aquellos que la haban amado. Quizs el reloj y las palabras en su interior servan como un cruel recordatorio, pero tal era la penitencia que deba, por honor, resistir. Record el da en que le haba regalado el reloj, cmo su ojos azules haban bailado con nerviosismo y feliz anticipacin, sus descarados rizos rubios saltando alrededor de sus sonrosadas mejillas. Era tan bonita y tan joven. Demasiado malditamente joven, apenas le faltaban dos meses para cumplir diecisiete aos. Su padre haba sido un relojero y lo haba convencido para que le dejara la pieza, un elegante diseo nuevo con unas precisas manecillas que podan sealar el tiempo al segundo. Al ser una mimada hija nica, Rafe saba que tena a sus padres alrededor de su meique. Pero no haba un solo hueso malo en su cuerpo. Era el espritu ms amable, ms generoso que nunca haba existido. Todo el mundo la amaba; los hombres del vecindario se quitaban el sombrero con reverencial respeto cuando ella pasaba, las mujeres sonrean cuando comentaban lo querida y buena muchacha que era y que era una bendicin para su familia. Ella saba algo de relojera, al haber pasado tiempo en la tienda de su padre durante varios aos. No deseando que nadie ms salvo Rafe leyera sus palabras, le haba confiado que ella misma haba grabado el mensaje. Su corazn haba sobrepasado a su habilidad, sin embargo, su mano inestable haba trastabillado en la palabra siempre. Pero para l, el defecto menor slo haca la pieza ms preciosa. l lo haba amado al verlo, del modo en que la haba amado a ella. Encontr la oscura y aterciopelada mirada de Julianna y fue consciente que deba decirle algo. Se mereca eso, y probablemente ms. Puedes dejar a un lado tu afrenta. Ella no es mi esposa dijo l. Sus hombros cayeron, la tensin amain visiblemente de su cuerpo. An as, es alguien importante para ti. Ella fue importante. l se coloc el chaleco, sujetando los botones de oro con dedos impacientes. Pamela era la hija de un artesano de Cheapside, donde viv hace muchos aos. Estuvimos prometidos en matrimonio. Prometidos? Qu pas? Ella muri, es lo que pas. Ahora, si no te opones, preferira no hablar de los detalles. Espero haber aliviado tus temores. Mis temores s, pero no mi curiosidad. Ella extendiendo el reloj, permitiendo que l se lo quitara de la palma y que lo devolviera al bolsillo de su chaleco. Rafe, lo siento.

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01 Amantes No lo hagas. Ella muri hace muchos aos. No hay ninguna necesidad de compasin. Julianna camin hacia l y puso las manos contra sus mejillas, su toque era como caliente satn contra la ligera rasposidad de su piel. Qu tal algo de consuelo? murmur ella. Aceptaras una pizca de eso? Haciendo que bajara la cabeza, ella ubic sus labios contra los de l. Como el roce de una pluma, lo bes. Suave, lentamente, lo envolvi dentro de su abrazo, uno que fue tan delicado como un susurro, como la tentacin de la manzana ofrecida por Eva. Durante un momento l trat de resistirse, pero tales tentativas eran puramente insensatas. Rindindose, atrajo el desnudo cuerpo de ella y la aplast contra l mientras violentaba su boca. Aceptndola, ella le permiti usarla, le dej enfocar en ella toda la cruda emocin que herva dentro de l. El hambre lo desgarr como una garra, exigiendo liberacin, demandando alivio y olvido, los cuales saba que Julianna poda darle. Sin embargo, antes de que fuera capaz de recogerla en brazos y llevarla a la cama, los dedos de Julianna trabajaron en sus pantalones. Con habilidad asombrosa, le abri la cubierta delantera y desliz su mano en el interior. Los msculos de su vientre se apretujaron cuando ella envolvi los pequeos y frescos dedos alrededor de la caliente longitud de su excitacin, su eje se endureci y engros como si realmente tuviera mente propia. Acaricindolo, lo hizo gemir, hizo que su cerebro quedara vaco de todo salvo ella y la exquisita sensacin de su toque. Jugando con los sacos entre sus piernas durante largos segundos, ella explor su forma, su tamao, antes de deslizar los dedos a lo largo de su ereccin palpitante. Alcanzando la punta, la frot brevemente, luego le roz la ua muy ligeramente. l tembl y casi se corri, aferrndose a duras penas al ltimo resto de su marchito control. Abruptamente desesperado, la empuj hacia la cama, necesitando plantarse entre sus muslos del peor modo. Pero ella rechaz acostarse, colocndolo en una posicin reclinable contra las sbanas. A menudo le gustaba estar a horcajadas y l esper, esperando que lanzara una pierna sobre sus caderas y que lo montara, tomndolo en su calor sedoso desde arriba. Pero ella lo sorprendi otra vez arrodillndose a su lado y tomndolo con la boca. Con los ojos vidriosos, l alz la cabeza para mirar, notando la forma en que su largo y oscuro cabello le caa sobre los muslos mientras sus labios y lengua se movan como seda hmeda sobre l. La vista y las sensaciones lo llevaron al mismo filo de la culminacin.

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01 Amantes Aunque otra vez, de alguna manera se contuvo, deseando, necesitando correrse dentro de ella. Bruscamente, la alz y la coloc sobre l, para luego sumergirse totalmente en sus aterciopeladas hondonadas. Ella lanz un grito cuando l bombe repetidamente dentro de ella, inclinndose hasta amamantar sus pechos y sus pequeos pezones erectos con su lengua. La mordisque ligeramente e hizo girar sus caderas en una salvaje, circular y profunda penetracin, para luego ir an ms hondo. Sujetndolo como guante hirviente, sus msculos interiores lo apretaron tensamente, estremecindose cuando ella comenz a correrse. l empuj algunas veces ms, feroz y penetrante. Luego se corri tambin, tan furiosamente como si le hubieran disparado a sus rganos vitales directamente desde su propio cuerpo. Aplastante y devastador, supo que nunca haba experimentado tal magnfico placer, ni haba encontrado semejante liberacin tan completa. Acunndola, la sostuvo, ambos estaban agotados y sumamente satisfechos. Gradualmente, la conciencia regres, junto con la nocin de que la habitacin ahora estaba baada de pesadas y crepusculares sombras. Ella se sent, sus cuerpos an unidos. Maldicin, he perdido el t. l se ri entre dientes y desliz una mano por uno de sus brazos. Estabas demasiada ocupada deleitndote con otras cosas. Ella le golpe un hombro. Comprtese, sir, o nunca cometer el error de hacerlo otra vez. Ahora, aydame a vestirme y que sea rpido. Tengo que irme o me echarn de menos. Como desees, mi querida Julianna. l la atrajo para un ltimo beso . Y gracias. La sorpresa brill en sus ojos. Por qu? Para hacerlo mejor, dulzura. Y por darme exactamente lo que necesitaba. En respuesta, ella sonri y se inclin, hacindose otros cinco minutos ms tarde.

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01 Amantes

Captulo 12

Las ruedas del carruaje dieron contra un surco haciendo que este se
bamboleara. Julianna contuvo el aliento y se sujet a la correa de cuero durante un momento interminable, hasta que el camino volvi a ser uniforme. Maris, sentada en el asiento de enfrente, tapizado con la misma seda, hizo lo mismo, vindose obligada por el traqueteo a dejar de mirar la verde campia inglesa que se vea pasar a travs de la ventanilla. Julianna y Maris se miraron, intercambiaron una sonrisa y luego Julianna volvi a su libro. Senta que Maris no se hubiera trado una novela para entretenerse durante el viaje, pero Maris deca que leer en el coche le provocaba dolor de cabeza y prefera aburrirse al dolor. Maris suspir y volvi a mirar por la ventana una vez ms. Julianna volvi una pgina, intentando concentrarse en las palabras impresas, pero apenas haba terminado de leer una frase completa cuando sus pensamientos fueron a la deriva dirigindose, como le suceda con frecuencia, a Rafe. Qu est haciendo? se pregunt. Dnde est? Ha vuelto ya a Londres? Estuvo a punto de emitir un suspiro al recordar las dos largas y preocupantes semanas transcurridas desde que haba sido requerido por un asunto inesperado en su propiedad de West Riding. Ni siquiera estaba enterada de que poseyera una propiedad, y mucho menos en el lugar del norte en el que haba crecido. Sin embargo, al parecer as era, como descubri la ltima vez que se vieron. Lo siento cario le haba dicho Rafe, haciendo que se sentara a su lado en el sof del saln del primer piso, nada ms llegar, pero hoy no puedo quedarme. Ha surgido una emergencia en una de mis propiedades y no tengo forma de evitar ir. Qu ha pasado? pregunt ella, volvindose hacia l, preocupada.

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01 Amantes Parece ser que hubo una fuerte tormenta, con mucho viento y relmpagos. Algunas casas perdieron los techos y los graneros, dejando a la gente sin lugar donde refugiarse. En mi propia casa, un rbol nada menos, se estrell contra una de las ventanas de la biblioteca causando muchos daos. Mi administrador me ha escrito para contarme el problema, pidindome que fuera cuanto antes. Desde luego que debes ir. Cunto tiempo vas a estar lejos? No estoy seguro. Una semana, puede que dos. Le levant la mano y se acarici los labios con los nudillos de ella. Hubiera partido esta misma maana, pero no poda irme sin verte primero. Ella clav la mirada en sus verdes ojos y sonri dulcemente. Me alegro de que no lo hicieras. Entonces l se apoder de su boca, uniendo sus labios y sus lenguas en un beso apasionado que ella saba que iba a tener que durarles hasta su vuelta. Un rato ms tarde, la llev hasta Mayfair y detuvo un coche de alquiler para que la llevara a Bond Street desde donde ella podra ir andando hasta el lugar en que la esperaba su propio coche. Y luego se fue. Desde aquel da no haba vuelto a tener noticias de l, dado que ambos estaban de acuerdo en que era una imprudencia mantener correspondencia. Sin embargo, a pesar de ser ella quien le haba convencido de no escribir, cada da se le haca ms largo que el anterior. Me echa de menos? se pregunt. Por muy tonto o ridculo que pudiera parecer, notaba su ausencia con una dureza alarmante y con una intensidad que saba que era peligroso sentir. De modo que cuando el vizconde Middleton las invit a Maris y a ella a reunirse con l y con varias personas ms a pasar unos das en Middlebrooke Park, su propiedad de Essex, acept la invitacin. Tambin invit a Henrietta, pero sta haba declinado debido a su aversin a viajar. Y Harry, que debera haberlas acompaado, se qued en casa, recluido en la cama por culpa de un terrible resfriado de primavera. Aunque esa maana, antes de partir de la ciudad, Julianna rompi el acuerdo de no ponerse en contacto con Rafe, y le escribi una nota para hacerle saber que se iba y que volvera a principios de semana. Suponiendo, claro, que l volviera a Londres antes que ella. Las ruedas del land retumbaban ligeramente sobre la dura tierra, el perfume de las lilas salvajes se introducan brevemente en el interior del carruaje. El dulce y penetrante aroma, unido a los conmovedores suspiros de Maris, demostr ser lo bastante fuerte como para interrumpir las reflexiones de Julianna.

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01 Amantes Al lanzar una ojeada a su hermana, Julianna no pudo dejar de notar que Maris tena los labios curvados hacia abajo, ni pasar por alto el brillo de melancola que atormentaba sus ojos, generalmente alegres. Para ser una joven que iba a pasar un fin de semana descansando, no pareca ni feliz ni emocionada. Julianna dej de fingir que lea y cerr el libro, depositndolo sobre el asiento, a su lado. Va todo bien? Maris la mir con evidente tristeza en los ojos. Unos instantes despus esa expresin desapareci y sonri. O ms bien, comprendi Julianna, se oblig a sonrer. Por supuesto afirm Maris, con tono alegre. Por qu no iba a ser as? Ahora s que algo va mal, pens Julianna. Maris era generalmente alegre, pero nunca con esa clase de alegra. Ests segura? la presion Julianna. Maris la mir fijamente durante un largo momento con varias emociones reflejadas en los ojos como una corriente oscura. An as, permaneci en silencio. Te preocupa algo sobre este fin de semana? pregunt Julianna. S que es posible que tengas algunas esperanzas, pero es natural dadas las circunstancias. El vizconde Middleton ha sido sumamente atento durante las ltimas semanas, hasta el punto de elegirte a ti en particular. Y ahora esta invitacin a su casa. Cualquier mujer se preguntara si no est a punto de recibir una proposicin de matrimonio. Maris frunci el ceo y baj la vista hacia sus manos unidas. S, eso es lo que dijo ta Henrietta. Est convencida de que va a proponrmelo mientras estamos de visita. Te preocupa que se equivoque y que l no lo haga? Cuando su hermana volvi a quedarse callada, se le ocurri otra cosa. O te preocupa que vaya a hacerlo? En los ojos de Maris se produjo un destello parecido a la culpabilidad. Es encantador y muy atractivo. Debera de sentirme feliz ante la posibilidad de convertirme en su prometida. Pero no lo ests? No lo s contest ella, plisando la falda con los dedos. Me gusta, pero es demasiado viejo y yo no estoy segura. Julianna se haba dicho que no iba a interferir, pero cmo no iba a hacerlo cuando era tan evidente que Maris necesitaba consejo?

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01 Amantes Si no ests segura, entonces es que no ests preparada. Si te lo pide debes rechazarlo. Los labios de Maris temblaron. Pero cmo voy a hacerlo? Sobre todo despus de aceptar pasar aqu el fin de semana. Mis sentimientos no importan, le he dado motivos de sobra para pensar que me agradara que me cortejara. Si pide mi mano tendr que decir que s. No tienes por qu decir que s. No te he dicho ya que debes casarte por amor y por nada ms? S, pero qu pasa si no encuentro nunca al hombre adecuado? Algn da tengo que casarme, de modo que, por qu no con el vizconde? Porque no es para ti, y te mereces ser feliz ms que nadie en el mundo. A Julianna se le ocurri una sospecha al mirar a su hermana. A menos que ya hayas encontrado a alguien especial. El mayor Waring, quiz? Las mejillas de su hermana se cubrieron de rubor, volvindole la piel del color de una fresa madura. El mayor no es nadie especial. Adems, ha dejado de visitarme y no tiene ningn inters en m. Maris volvi a curvar los labios y dej caer las pestaas, demostrando su tristeza. A m siempre me pareci que le interesabas mucho observ Julianna con tono carioso. Por qu dej de venir? Se pelearon? No, yo supongo que en cierto modo. Oh, Jules! Crea que le gustaba de verdad incluso que me amaba quiz, sobre todo despus de que me besara en la recepcin al aire libre de los Chilton Maris se tap la boca con la mano, con los ojos como platos. Ay, que gracioso! No debera habrtelo dicho, verdad? Qu inocente es todava y cunto me alegro por ello! Pens Julianna. Mientras no fuera ms que un beso, no pasa nada. Maris sacudi la cabeza. Slo fue uno y nada ms. Despus de eso dej de venir a visitarme y yo no s qu pensar. Lo nico que se me ocurre es que se disgust conmigo. Puede que no le gustara de ese modo. Hmm, o quiz le gustabas demasiado. A qu te refieres? Es un hijo menor y tiene pocas perspectivas de futuro. Puede que sus sentimientos hacia ti fueran autnticos, pero que no creyera que pudiera

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01 Amantes dirigirse a Harry para pedir tu mano. Seguir cortejndote en esas circunstancias hubiera sido poco honorable, de modo que se retir. Si eso es cierto, debera habrmelo dicho. Es una completa estupidez desaparecer cuando mi dote es ms que suficiente para mantenernos a los dos. Puede que le preocupara que lo acusaran de ser un cazador de dotes. Ya sabes que los hombres tienen su orgullo, unos ms que otros. Y creo que el mayor puede que haya perdido algo ms que su brazo en ese maldito campo de batalla en Espaa. Es posible. El pobre William ha sufrido mucho, eso es cierto, pero no es razn para hacer que yo sufra tambin, suponiendo que tengas razn acerca de l. Yo sigo creyendo que no le importo. Si me amara, nunca me hubiera dejado ir, sin importar el estado de sus finanzas. Maris inclin la cabeza, entrelazando sus finos dedos en el regazo. No, lo que exista entre l y yo est muerto y yo debo seguir adelante. Me haba convencido a m misma de hacerlo con el vizconde Middleton, pero ahora que casi ha llegado el momento Levant la cabeza y se encontr con la mirada de Julianna. Oh Jules! Qu debo hacer? Lo que te dije que hicieras hace diez minutos. No aceptar. Pero eso le doler. O peor an, le enfadar. Julianna decidi que Maris posiblemente tuviera razn. A pesar de la aparente afabilidad del vizconde, no estaba segura de cmo se tomara un rechazo, sobre todo si ste se produca en su propia casa. Como poco, el ambiente de la fiesta se echara a perder, obligndolas a Maris y a ella a volver corriendo a Londres, perseguidas por los chismorreos. Se puso a pensar qu se poda hacer. No le des un no rotundo. Limtate a decirle que necesitas unos das para considerar el asunto. Explcale que eres joven, que sta es tu primera temporada, y que no deseas embarcarte en un matrimonio sin estar segura de que ests preparada. Puede que le moleste tu indecisin, pero lo aceptar. Podrs hacerlo, Maris? Puedes retrasarlo? S reconoci Maris. Creo que s. Y quiz descubras que te has estado preocupando por nada y que l no te lo pide. De todas formas, habr una docena de invitados, tanto damas como caballeros, de modo que reljate y disfruta. Cuando volvamos a Londres le diremos a Harry que no quieres aceptar a Middleton y l se encargar de rechazarlo. El alivio cruz la expresin de Maris. Crees que Harry lo hara? Estoy segura de que s. Despus de todo es tu hermano y tu tutor. Es lo que hara pap si viviera todava. ~ 139 ~

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01 Amantes Transcurri un rato; slo se escuchaba el sonido de las ruedas del coche retumbando sobre los caminos del condado de Essex. Esta vez Maris sonri de verdad. Gracias Jules. Me siento muy aliviada. Julianna se inclin hacia delante y cubri una de las manos de su hermana con las suyas. Ya sabes que siempre puedes hablar conmigo, de manera que la prxima vez no te lo guardes todo. Haz el favor de contrmelo! Lo har dijo Maris riendo. Lo prometo. *** Y ahora, si me siguen, veremos la sala de retrataros. Con aquella declaracin resonando en el aire, la regordeta ama de llaves de mejillas coloradas del vizconde Middleton, encabez la salida del ornamentado saln de baile por un pasillo largo del segundo piso. Julianna intercambi una sonrisa con Maris y ech a andar junto con resto del reducido grupo, compuesto sobre todo de damas, que haba decidido quedarse y hacer un recorrido por Middlebrooke Park. El resto de los invitados se haban ido con lord Middleton, poco despus del desayuno, para dar un paseo a caballo por las tierras de la extensa propiedad. Se hizo evidente que el vizconde esperaba que Maris se uniera a la partida incluso haba elegido una yegua tranquila para ella, pero Maris declin el ofrecimiento, alegando estar cansada despus del largo viaje del da anterior. Con una sonrisa educada, le dijo que lo vera al medioda, durante el almuerzo. Al verse sin ms eleccin que acceder a sus deseos, el vizconde agach la cabeza y se fue. Aunque Maris pareciera alegre y sonriente, como si estuviera disfrutando de la visita, Julianna saba que su hermana estaba al lmite de sus nervios. Ocupado con sus obligaciones como anfitrin, hasta el momento Middleton no haba llevado a cabo ningn intento de hablar en privado con Maris. A pesar de todo, con dos das ms por delante, haba tiempo suficiente para que le hiciera una proposicin a Maris si se era su deseo. Los retratos que ven aqu se remontan al reinado de Su Majestad la reina Isabel explic la seora Thompson cuando el grupo entr en el extenso saln de retratos, con los zapatos taconeando suavemente en el pulido suelo de roble. En agradecimiento a sus valientes y leales servicios a la corona continu el ama de llaves, Su Majestad otorg estas tierras y el ttulo a ~ 140 ~

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01 Amantes lord Gregory St. George, primer vizconde de Middleton. Como he mencionado antes, a lord Gregory se debe la construccin de la parte central de Middlebrooke Park. Aqu tenemos su retrato, y junto a l los de su esposa y sus tres hijos. Toda la familia St. George est representada en este saln, en un total de cuarenta y dos pinturas. Mientras iban avanzando lentamente por la estancia, Julianna vio cmo la historia iba transcurriendo ante sus ojos, generacin tras generacin, por la forma, extraa y a veces divertida, en que iban evolucionando los peinados. Perillas y gorgueras cedieron el paso a altsimos peinados a lo Pompadour, faldas con crinolina, levitas, y altos zapatos de tacones enjoyados que llevaban incluso los hombres, antes de evolucionar hasta los estilos ms modernos de las ltimas dcadas. El ama de llaves hizo que el grupo se detuviera. Y este es David St. George, el difunto padre de mi seor. Era un hombre extremadamente amable y generoso. Lo recuerdo con mucho cario de cuando yo era una nia, ya que acostumbraba a darnos a todos los nios palos de menta siempre que volva de alguno de sus muchos viajes. Varias personas se rieron por lo bajo ante el entusiasmo que trasluca la voz de la seora Thompson al recordar su infancia. Julianna sonri y alzo la mirada hacia el retrato. El corazn le dio un vuelco y la sangre reson de repente en sus odos al encontrarse con el rostro de su amante. Pelo negro. Fros ojos verdes. Barbilla enrgica y cuadrada, y mejillas con pronunciados y encantadores hoyuelos masculinos. Las mejillas de Rafe. Los ojos de Rafe. El rostro de Rafe! La habitacin empez a girar a su alrededor, la sangre se precipit por sus venas con la velocidad de un ro embravecido y se le sec la boca. Emiti un gemido sordo, sin apenas darse cuenta. Maris se volvi a mirarla con curiosidad. Jules, te pasa algo? No, estoy bien grazn ella, intentando por todos los medios ignorar el zumbido de su cerebro. Volvi a mirar el retrato con incrdulo asombro, completamente aturdida por el innegable parecido entre el hombre del cuadro y Rafe Pendragon. El caballero del retrato llevaba una larga levita pasada de moda, larga hasta las rodillas y elegantemente bordada, y una camisa con puos de

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01 Amantes encaje. Completaban su atuendo unos pantalones de media pierna, de seda, unas medias y zapatos de hebilla ancha; llevaba el pelo negro largo, sin empolvar, y recogido con una cinta negra de seda. Mirarlo era como estar viendo a Rafe si ste hubiera nacido unas dcadas antes. Sin embargo, al observarlo ms detenidamente, percibi algunas diferencias sutiles. La boca ligeramente ms estrecha, un trazo ms grueso y menos elegante de las cejas, y un inconfundible destello de arrogancia aristocrtica que nunca haba visto brillar en la mirada de Rafe. Cmo es posible? se pregunt. Cmo poda ser que Rafe Pendragon, financiero; y lord David St. George, aristcrata, fueran como dos gotas de agua? Slo se me ocurre una manera, razon Julianna. El grupo se disemin para explorar la galera. Julianna anim a Maris para que vagara sola por la estancia y esper hasta que el ama de llaves se qued sola. Avanz hacia la mujer, mirndola a los ojos. Disclpeme dijo Julianna en voz baja. Si no he entendido mal, este es un retrato del padre de lord Middleton, no es as? La seora Thompson asinti, con sus manos regordetas unidas a la altura de su cintura. S, as es. Fue pintado pocos aos despus de que lord David entrara en posesin del ttulo, cuando lord Burton era todava un nio pequeo. Rafe debe pertenecer a esta familia , pens ella. Un primo, razon, rechazando cualquier otra conclusin. Y tena lord David algn hermano o alguna hermana, por casualidad? la anim Julianna. No, era hijo nico. Y qu hay de otros nios? Vacil antes de soltar lo que tena en la cabeza. Tuvo lord David algn otro hijo? Una extraa expresin, casi de alarma, cruz la cara del ama de llaves, desapareciendo con la misma rapidez que haba aparecido. No, miladi. Slo lord Burton y sus hermanas, la seorita Phyllis y la seorita Vanessa. Creo que ahora deberamos continuar. Se est haciendo tarde y queda mucho por ver. Se alej rpidamente, llamndolas a todas para que volvieran a agruparse. Junt los talones y encabez la marcha hacia la salida de la estancia. Julianna se qued atrs, girando la cabeza para echar otro vistazo al retrato. Le volvi a dar un vuelco el corazn al enfrentarse a los rasgos demasiado familiares de su amante.

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01 Amantes Y sin embargo, no era l, no era Rafe Pendragon sino otro hombre. David St. George, su padre. *** El resto del fin de semana transcurri en medio de una extraa y lenta neblina. Julianna era incapaz de pensar en otra cosa que en el retrato y en todas sus alarmantes implicaciones. Si aquello fuera cierto y Rafe era hijo ilegtimo de David St. George, eso significaba que el vizconde Middleton era su hermano. Hermanastro, se corrigi. Qu cosa ms sorprendente! Imaginaba que el padre de Rafe era algn noble, pero jams pens que llegara a conocer a su familia. Rafe, desde luego, no le haba dado ninguna pista sobre la relacin, ni insinuado que tuviera hermanos o hermanastros. Aunque, por qu debera haberlo hecho, si el tema del vizconde de Middleton nunca haba surgido ante ellos? razon. Tampoco ella le haba preguntado directamente si tena hermanos o hermanas. Fue una tontera por su parte no haber pensado en tal posibilidad. Cuando Rafe le dijo que era el nico hijo de su madre, no debi haber supuesto que eso se aplicaba tambin a su padre. Suponiendo que el difunto vizconde de Middleton fuera de verdad el padre de Rafe. Pero deba de serlo, pens. Qu otra cosa explicara la marcada semejanza entre ambos hombres? Los interrogantes revoleteaban por su cerebro como polillas alrededor de una llama, tan abundantes que apenas era capaz de contenerlos. Se pas la noche sin parar de dar vueltas, preguntndose cundo sera la prxima vez que viera a Rafe y qu iba a decirle. *** El domingo sus pensamientos se vieron desviados hacia una direccin completamente distinta, ya que Middleton le propuso matrimonio a Maris. De acuerdo con lo que Maris y ella haban hablado, su hermana no rechaz rotundamente al vizconde, sino que apel a su indulgencia pidindole que le concediera unos das para pensarlo. Una vez que estuvieran de regreso en Londres, donde no habra ningn testigo escuchando a escondidas, Maris le dira amablemente, pero con firmeza, que no poda aceptar ser su esposa.

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01 Amantes Como le cont ms tarde a Julianna, Maris se sorprendi de lo bien que se haba tomado el vizconde la peticin de tiempo, con aparente afabilidad a pesar de cualquier sentimiento de decepcin o frustracin que pudiera estar sintiendo. Y su amabilidad continu durante el resto del da y de la tarde, cuando volvi a asumir sus obligaciones como anfitrin, tratando a Maris con las mismas atenciones de siempre. Despus de una cena deliciosa, cuyos platos estrella fueron pichn con salsa de aguardiente de grosellas y un decadente souffl de queso, todos los invitados se dirigieron al saln de msica. La hermosa, pero desgraciadamente empobrecida seorita Dalrymple, se encontraba preparada para cantar, acompaada al piano por un impaciente caballero. Mientras los acordes de la msica invadan la estancia, Julianna dej vagar su mente y sus ojos por la habitacin. Se dio cuenta de que todos estaban pendientes del espectculo. Es decir, todos excepto ella y el vizconde Middleton. ste, evidentemente creyendo que nadie se estaba fijando en l, miraba a Maris con una expresin que Julianna no le haba visto nunca. En sus ojos brillaba un mal humor inconfundible junto con un destello de irritacin que le record a Julianna la de un nio mimado a quien se le hubiera negado un capricho. Le temblaron los dedos con los que sujetaba el asa de la taza de t, hacindola chocar contra el platillo. Se inclin y puso la taza a salvo en la mesa que tena al lado. Cuando volvi a levantar la vista, sus ojos se encontraron con los de Middleton. Contuvo el aliento ante su sonrisa, ante la cordialidad que mostraban sus brillantes ojos azules. Era como si la expresin anterior nunca hubiera existido. Sin embargo ella saba que no se haba imaginado su mirada de rabia, del mismo modo que no eran imaginaciones suyas el parecido entre Rafe y el cuadro colgado en la sala de retratos de Middlebrooke. Ambas cosas eran tan ciertas como desconcertantes. Concentr su atencin en la seorita Dalrymple y fingi escuchar. Gracias a Dios que Maris y yo volvemos a Londres maana, pens. Slo espero que Rafe haya vuelto. Tenemos muchas cosas de las que hablar, incluyendo lo que sea que sepa sobre su hermano. *** Es bueno estar de vuelta, pens Rafe al entrar en su despacho y desplomarse en el silln del escritorio, haciendo que el cuero crujiera bajo su peso. Se afloj la corbata y se desabroch los dos primeros botones del chaleco, mientras ojeaba el montn de correspondencia que se haba

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01 Amantes acumulado durante su ausencia. Al menos el problema de su propiedad estaba solucionado, y ya se haba iniciado la reparacin de las cabaas de los arrendatarios y de los edificios anexos. Al igual que la de su propia casa donde los destrozos provocados por la tormenta y la suciedad haban sido retirados de la biblioteca, y las ventanas se haban tapado con tablas de madera hasta que llegaran los nuevos cristales. Lo peor haba sido perder la coleccin de libros de casi cien volmenes, de los cuales unos cincuenta estaban tan empapados que no hubo ms remedio que tirarlos al montn de desechos. Iba a tener que hacer una visita a la librera de Hartchard para reponerlos. Esperaba poder hacerlo. Pero antes tena que hacer una visita ms importante y agradable, reflexion con una sonrisa, tensndose ante la idea de volver a tener a Julianna en los brazos. Sera maravilloso volver a sentir los labios de ella sobre los suyos y deleitarse de nuevo con el placer de su cuerpo exuberante y flexible movindose con impaciencia debajo del suyo. Sin embargo no slo haba echado de menos el sexo, sino a la propia Julianna. La mujer amable, vibrante e inteligente, cuya belleza y gracia eran capaces de dar vida a una habitacin slo con entrar en ella. Desde que se fue no haba pasado ni un solo da sin pensar en ella. De hecho lo haca con tanta frecuencia que lo ms probable era que debera preocuparse por desearla tanto. Y adems no se arrepenta, saboreaba cada segundo que pasaba en su compaa y se alegraba de ello. Dara cualquier cosa, pens, por ordenar que me ensillaran el caballo y dirigirme ahora mismo a su casa. Por supuesto, no poda, ya que le haba dado su palabra de que slo se veran en secreto y en la casa de Queens Square. Se removi en el asiento con un suspiro. Haba esperado dos semanas, de modo que supuso que podra esperar uno o dos das ms, por mucho que le irritara la demora. Adems, probablemente ella hubiera ido como acompaante de su hermana a un baile y a estas horas estuviera bailando con algn lord arrogante. Slo esperaba que tal hombre o cualquiera de los acompaantes de Julianna fueran mortalmente aburridos, sin ningn inters para ella. Sobre todo ese caradura de Summerfield. Ella haba jurado mantenerse alejada del conde y l confiaba en ella. En quien no confiaba era en Summersfield! Sacudi la cabeza por sus celos sin sentido y continu revisando su correo. Su mano se detuvo al dar con un sobre color crema con su nombre y direccin escritas delante por una mano femenina. Evidentemente la misiva deba haberla trado un mensajero privado, ya que la carta llevaba un sello de lacre pero careca de sello o de franqueo. Slo haba visto la letra de Julianna unas pocas veces, pero saba que la carta era suya.

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01 Amantes Se pregunt cundo se la haba enviado y por qu, sobre todo teniendo en cuenta que era ella quien insisti en que no mantuvieran correspondencia hasta que l le mandara un mensaje anuncindole su regreso. Cogi el abrecartas de plata y rompi el lacre. Querido Rafe, S que dije que no debamos escribirnos Rafe sonri y sigui leyendo. pero no quera que volvieras a la ciudad y te encontraras con que yo no estaba. Maris y yo hemos sido invitadas a una reunin el fin de semana. Habr una docena de invitados, sin contarnos a nosotras ni al anfitrin. Mi hermana y yo planeamos volver a Londres el lunes. Si para entonces t tambin ests de regreso, te ruego que me mandes un mensaje y nos veremos. Por si te interesa, estar en la propiedad de Burton St. George, vizconde de Middleton, Middlebrooke Park, Essex. Rafe no pudo moverse durante un buen rato; el nombre escrito en la carta le hizo el mismo efecto que un puetazo inesperado. La hiel empez a quemarle el estmago, dejndole un profundo dolor en el vientre y un regusto amargo en la boca. Santo Dios, no puede ser verdad, pens. Seguro que Julianna no ha ido a la guarida de aquel villano, ponindose a s misma y a su hermana en manos de ese hombre corrupto y malvado. Pero cmo iba a saber Julianna que no deba ir? No tena razn alguna para estar al tanto de los delitos de Middleton. Debera haberla avisado, comprendi Rafe. Debera haber sabido que, al formar parte del mismo crculo social, Middleton y ella podan conocerse. Sin embargo nunca se le haba ocurrido pensar que pudiera producirse una invitacin a su propiedad. Al repasar la carta, volvi a leer que tena que volver el lunes, es decir hoy. Estara ya segura e ignorante en su casa, o les habra pasado algo terrible a su hermana y a ella? Desde luego, habiendo otros invitados, era improbable que Middleton hubiera hecho otra cosa ms que interpretar el papel de anfitrin. En cualquier caso, teniendo en cuenta lo que Rafe saba de ese hombre no iba a subestimarlo, ya que Middleton era capaz de casi todo sin importar lo inmoral que fuera. Rafe saba que no iba a poder descansar hasta que se asegurara de que Julianna estaba a salvo. Tir la carta y se puso en pie.

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Captulo 13

Julianna pasaba un cepillo por su pelo y pensaba en Rafe.


Haba tenido un da largo, empezando por las numerosas horas confinadas dentro del land mientras el carruaje atravesaba la campia inglesa hacia casa. Una vez en Londres, ella y Maris se dirigieron directamente hacia Allerton House, donde recibieron abrazos de Henrietta y un alegre saludo de Harry, quin haba salido de su lecho de enfermo, afortunadamente superado lo peor de su resfriado. A pesar de estar vestida con ropa de viaje, Julianna accedi a quedarse a cenar, demasiado cansada para ir a su casa, cambiarse de traje, y regresar. Durante la cena, ella y Maris entretuvieron a los dems con noticias de lo sucedido el fin de semana, incluyendo la propuesta del vizconde y la decisin de Maris de no aceptarle. Por supuesto, Julianna no dijo nada acerca del retrato del padre de Rafe, o al menos el hombre que ahora ella pensaba era su padre. A pesar de estar llena de curiosidad, saba que no poda decir nada. Su descubrimiento de la pintura era otro secreto que deba guardarse para s misma hasta que volviera a ver a Rafe. Despus de llegar a su casa, subi a su dormitorio. Una vez all, Daisy la ayud a tomar un bao y a ponerse su bata de seda favorita de color lavanda plida. Viendo el cansancio de su criada, le dio las buenas noches y la envi a descansar. Cerca de la medianoche Julianna estaba sentada en el taburete acolchado que estaba situado frente a su tocador y se pasaba el cepillo de cerdas de jabal por el largo pelo. Era una costumbre desde la infancia, un ritual que todava encontraba relajante. Se preguntaba si Rafe habra regresado a la ciudad. Su pulso se aceler con la idea de verle otra vez, sus labios se curvaron hacia arriba cuando sus pensamientos se volvieron ensoadores, sus prpados medio cerrados.

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01 Amantes Un segundo ms tarde, un golpecito seco son contra el cristal de la ventana de su dormitorio. Sus ojos se abrieron de par en par, el cepillo vol de su mano y rebot en el suelo cuando vio una cara entre las sombras mirando hacia adentro. El corazn le golpe en el pecho, un agudo grito formndose en su garganta, listo para alcanzar un volumen que seguro despertara al resto de la casa y correran en su ayuda. Pero justo cuando estaba a punto de soltarlo, un sentido instintivo de reconocimiento hizo clic dentro de su mente. Ponindose una mano sobre la boca, logr convertir el grito fuerte y agudo en uno apagado. Temblando, se aferr al taburete sobre el que estaba sentada y clav los ojos en Rafe cuando ste levant la ventana con facilidad. Dulce Seor, Rafe, me has dado un susto de muerte! le rega, extendiendo una mano sobre su pecho, su corazn le martilleaba a una velocidad tres veces la normal. l estir una pierna sobre el alfizar y agach la cabeza hasta pasarla dentro. Lo siento, dulzura, no tena intencin de asustarte. Pues bien, lo hiciste. De cualquier manera Cmo llegaste aqu? Gracias al enrejado cuando estuvo completamente dentro de la habitacin, se quit una pequea y aplastada rama de hiedra de una pernera del pantaln y la lanz fuera. Deberas cerrar las ventanas, lo sabes. Antes de esta noche, nunca haba tenido la necesidad replic, todava asustada. Bajando sus temblorosas piernas, se levant y camin hacia la ventana. Alargando la mano cerr las cortinas de terciopelo color melocotn con un chasquido. Qu ocurre si alguien te ha visto? dijo, volvindose hacia l. Nadie excepto las flores de tu jardn haciendo una pausa, l abri los brazos. Entonces, este es todo el saludo que voy a tener despus dos semanas de separacin? Nada menos que una regaina? Ante sus palabras, ella se abland igual que una camisa de lino escurrida. Claro que no. Avanzando rpidamente y descalza, lanz sus brazos alrededor del cuello de Rafe y tir de su cabeza hacia la de ella. Colocando las manos en sus caderas, l la levant y reclam su boca, sus brazos fuertes como ramas contra su trasero. Gimiendo guturalmente, Julianna correspondi al beso, vertiendo en su respuesta todo su anhelo y frustracin por la reciente separacin. Abriendo la boca, desliz su lengua contra la de l, amando su sabor,

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01 Amantes adorando el fuego de sus manos indagadoras y su boca seductora. Sus pensamientos se nublaron cuando l la condujo por un camino oscuro donde nada exista excepto Rafe y el placer que inundaba su cuerpo y aun ms su alma. Finalmente, como si sintiera la necesidad de aire de Julianna interrumpi el beso. Sencillamente, estaba encantada al ver que l tambin luchaba por respirar. Hmm murmur l. Este es un hola mucho mejor. Ella frot la frente contra la mejilla de Rafe. No es que me est quejando en absoluto, pero qu ests haciendo aqu? Pens que ibas a enviarme una nota. Habra vuelto a casa esta maana. Slo tenas que decirlo. Al mencionar Julianna las notas, Rafe sinti que los hombros se le ponan rgidos. El recuerdo de sus anteriores miedos, as como las noticias que le haban hecho correr a toda velocidad a travs de la ciudad, una vez ms acudieron a su mente. La apret ms contra l, acunndola estrechamente. Quise asegurarme que estabas bien. Reclinndose ligeramente, ella inclin la cabeza hacia un lado. Por qu no iba a estar bien? T tenas mi carta diciendo que iba a ausentarme No es as? S, recib tu misiva cuando llegu a casa esta tarde. Sus cejas se juntaron. Entonces no lo entiendo. Por qu estabas preocupado? Debido adonde fuiste, y por la casa en la que te alojaste. Gracias a Dios, ests sana y salva. S que no eres consciente de ello, Julianna, pero el vizconde Middleton no es un hombre en el que se pueda confiar. Comienzo a pensar que puedes estar en lo cierto. Pero me lo dices porque es verdaderamente peligroso, o porque prefieres que no sepa que es tu hermano? Sus brazos se aflojaron, y ella se desliz abruptamente hasta el suelo. Qu has dicho? Siento mucho sobresaltarle, pero lo s, Rafe. Mientras estaba en Middlebrooke Park, vi la pintura del ltimo vizconde en la galera de retratos. La pintura de tu padre. Y qu te hace suponer que el hombre era mi padre? lo dijo en un tono cauteloso.

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01 Amantes Cmo podra no hacerlo? Eres su viva imagen, hasta el color de los ojos y la forma de la mandbula. Tienes intenciones de negarlo? Vas a decirme que David St. George no era tu padre? Infiernos y condenacin!, jur en silencio, Qu probabilidades haba de ver esa pintura en particular y adivinar la verdad? l haba visto el retrato slo una vez y apenas se acordaba de su existencia. En sus treinta y cinco aos haba ido a Middlebrooke Park slo una vez, y por capricho de su padre. Todava recordaba el da, durante su vuelta a casa al final del trimestre escolar, cuando tena catorce aos. En un momento de impulsividad, su padre haba decidido llevar a Rafe para que viera la finca mientras su esposa y los otros nios estaban ausentes por las vacaciones de verano. Al menos se supona que estaban ausentes, y lo estaban, todos, excepto Burton. l y su hermano menor se haban encontrado por pura casualidad en uno de los jardines. El encuentro haba sido desastroso, un caso de odio a primera vista, al menos por parte de Burton. Obviamente conoca la existencia de Rafe y haba alimentado rencor por su medio hermano mayor, Burton, de trece aos, le haba echado un vistazo y haba sabido exactamente quin era. Burton dijo varios insultos y entonces le lanz un puetazo. Rafe le respondi hbilmente. Estaban dndose puetazos el uno al otro cuando su padre lleg y los separ. Antes de ese da, Rafe realmente no haba pensado demasiado sobre el gran parecido que tena con su padre. Y ms tarde, tras la muerte de ste, haba dejado de prestarle atencin. El seor sabe que nunca haba soado que Julianna tendra ocasin de visitar Middlebrooke Park y ver el retrato. La idea de que Julianna estuviese en la casa de Middleton y al alcance de la mano de su medio hermano hizo que a Rafe se le congelase la sangre una vez ms. Bien, Rafe pregunt ella. Es cierto? S, es cierto, pero dado que ya sabas que era hijo ilegtimo de un noble, por qu ests tan asombrada? No es eso. Es simplemente que no esperaba descubrir tal conexin. No tena ni idea de que Burton St. George fuera tu hermano. l la solt y se apart. Podemos compartir una ascendencia comn, pero te aseguro que St. George no es mi hermano camin unos pocos pasos y se volvi. Ahora tengo una pregunta para ti. Qu diablos hacas asistiendo a una fiesta en su finca? La columna vertebral de Julianna se puso rgida, haciendo que Rafe lamentase que sus palabras hubieran tenido un atisbo de acusacin que

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01 Amantes no haba pretendido. An as, ni por un instante se arrepinti de haber preguntado. Ella cerr los bordes de su bata y se cruz de brazos. El vizconde ha estado visitando a Maris estas semanas pasadas y nos invit a su casa. No ha habido nada impropio en la visita, si eso es lo que ests insinuando. l frunci el ceo. Por visitando, espero que no quieras decir que Middleton ha estado cortejando a tu hermana. S. De hecho, se le declar este fin de semanael estmago le dio un vuelco, y por un momento apenas prest atencin a sus siguientes palabras pero Maris decidi decir que no termin Julianna. l pas los dedos a travs del pelo y dio unos pasos. Gracias a Dios! l es un infame canalla y de ninguna manera debes permitirle a tu hermana menor casarse con el hombre. No debera acercarse a l, y eso se aplica a ti tambin. Dando un paso adelante, la cogi de los hombros. Promteme que te mantendrs lejos de l, Julianna. Jrame ahora que cortars toda conexin. Ella agrand sus ojos oscuros. Bien, lo intentar si verdaderamente crees que debera. Pero no lo entiendo. Qu es lo que ha hecho? Hecho? Si ella supiese la verdad, pens l, retrocedera con horror. Incluso ahora, despus de tanto tiempo, apenas poda pensar en ello. Los sonidos, los lugares, incluso los olores, los terribles recuerdos que atormentaron sus sueos, acosndole con una culpabilidad cuya huella saba que nunca sera capaz de borrar totalmente. Debo confesar que hay veces que no me encuentro enteramente cmoda en compaa del vizconde continu Julianna, pero l es bien aceptado en sociedad, y bien visto en la mayora de los crculos. Dicen que el diablo tambin es invitado a las mejores fiestas. Qu ests diciendo? Te enga, te minti? Qu hizo? Peor, pens l. Mucho, mucho peor. Cerrando los ojos por un momento, Rafe recobr la compostura para hablar. Te habl de Pamela. S. La joven con la que ibas a casarte. La que muri. l trag, su garganta cerrada.

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01 Amantes Lo que no sabes es que hace nueve aos Middleton y tres de sus compinches la secuestraron, violaron y torturaron para vengarse de m. Julianna inhal audiblemente, levantando una mano para cubrirse la boca. Rafe apenas oy su reaccin cuando la noche le vino a la memoria, tan clara y real en su mente como si todo estuviera ocurriendo otra vez *** El viejo reloj del vestbulo dio una campanada, la casa tranquila y silenciosa, oscura en las primeras horas de la maana. Rafe bostez, le puso el tapn al tintero, despus dej la pluma. Ya es hora de dormir un poco, decidi, dejando su trabajo para el da siguiente. Haba estado muy ocupado ltimamente, debido a la boda que se celebrara en menos de un mes, y la distraccin por las reformas que haba hecho en su casa nueva, aqu en Gracechurch Street. Quera que todo fuera perfecto para Pamela cuando se estableciese en la casa como su esposa. Tambin estaba ocupado organizando sus asuntos de negocios. Los ltimos aos haban sido lucrativos, tanto que saba que nunca ms necesitara preocuparse por tener una vida de agotamiento luchando por un salario msero. Pero no estaba satisfecho; quera ms, y saba que con sus habilidades llegara ms lejos incluso de lo que la mayora de la gente soaba. Pamela estara a su lado, amada y mimada. La vestira con sedas y satenes y se asegurara de que tuviera cubierta cada necesidad. Y una vez que formaran una familia, se retiraran al campo parte del ao. Ya haba empezado las reformas en la casa donde residiran en West Riding. Y haba recibido por fin la legtima herencia de su padre, que por tanto tiempo se le neg debido a que la familia St. George haba intentado sin xito impugnar su voluntad. l ya haba invertido veinte mil libras de lo que recibi, una suma que le proporcionara posibilidades adicionales sobre las cuales poder construir su imperio financiero. Y an ms importante, el dinero llegaba como una merecida reivindicacin, una que podra permitirle colocar el pasado donde perteneca. Bostezando, se puso de pie y comenz a apagar las velas. En el exterior, un ruido de cascos de caballo son estrepitosamente en la calle, ruedas de carruaje chirriaron contra el pavimento. Sin embargo, en vez de seguir adelante, el vehculo se detuvo, la voz de un hombre emiti una orden queda. Instantes despus, un feroz golpeteo vino de la puerta.

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01 Amantes Quin puede ser a esta hora?, se pregunt. No esperaba a ningn invitado. Sabiendo que los criados ya estaban la cama, camin raudamente hacia el pasillo de la entrada. Con cautela, abri suavemente la puerta. Su mandbula se contrajo cuando vio quin esperaba al otro lado. De pie cerca de la puerta abierta de su negra calesa, Burton St. George haraganeaba en la acera. Frente a l, flanquendolo, estaba uno de los amigos de St. George, lord Underhill. Dos hombres ms estaban sentados en el interior del vehculo, sus rostros permanecan entre sombras bajo el dbil brillo de las farolas. Qu quieres, St. George? exigi Rafe, su voz claramente irritada. Escuchan eso? anunci el vizconde a sus compaeros. Escuchan la falta de respeto en su voz? El desdn que muestra por sus superiores? alz un brazo, su elegante capa negra de noche cay hacia atrs sobre un hombro. He venido hasta aqu para darte un regalo, Pendragon. Rafe frunci el ceo, la inquietud se arrastr sobre l con la reptante velocidad de una mano hmeda. De qu hablaba St. George? Ambos se despreciaban. Su hermano nunca le traera un regalo. Vengan, vengan, caballeros orden el vizconde en un tono malicioso , saquen a nuestra pequea sorpresa. Un hombre salt del carruaje, el otro maniobr desde el interior para ayudarle a sacar un gran bulto. Juntos sacaron su carga, dejndola caer en la acera, en la base de la escalera. Una amorfa masa envuelta en una vieja manta de lana marrn. El corazn de Rafe palpit fuertemente mientras lo observaba, imaginando toda clase de terribles posibilidades. Un perro muerto, quizs? O un gran pescado putrefacto que hubieran conseguido en la basura de los embarcaderos? Pero aun as no descubri ningn olor de corrupcin, slo el dbil dulzor metlico de la sangre. Si fuera un animal, razon l, por qu tan elaborado espectculo? Por qu no simplemente arrojar a la pobre criatura en su peldao e irse, una repugnante travesura bien hecha? Ni siquiera vas a echar una miradita? se burl el vizconde. S que querrs ver lo que hay dentro cuando Rafe no hizo ningn movimiento, St. George se acerc. Quizs necesita un poco de estmulo. Usando la punta de su bota, el vizconde dio un duro puntapi al bulto. Un agnico gemido se elev desde la manta. Querido Dios, era humano? Sin ms duda, Rafe baj deprisa la escalera de ladrillo y cay de rodillas al lado de la forma acurrucada. Retirando la manta, jade ante lo que vio. Una mujer yaca prcticamente desnuda, sangrando, su ropa interior ~ 153 ~

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01 Amantes hecha jirones era todo lo que quedaba de sus ropas. Oscuras contusiones de un vicioso morado, azul y rojo manchaban su plida piel. Sus ojos, labios, y mejillas estaban tan hinchados que casi era irreconocible, su largo cabello de oro estaba enmaraado con sudor y sangre seca. Cabello de oro. Trag la bilis que se elev por su garganta, las manos le temblaron cuando se estir hacia ella. Ella gimi ante el ms ligero toque, encogindose lejos. Cuando se apart, sus movimientos revelaron una delgada cadena que rodeaba su cuello. El metal brill ante la embotada luz de la lmpara. Un guardapelo con una delicada enredadera de no me olvides grabada al frente, idntico al que le haba entregado a Pamela al inicio de su cortejo. No! Su mente grit en negacin. No, no, no, no puede ser ella! Las lgrimas le escocieron en los ojos, nublando su visin mientras se derramaban por sus mejillas sin ser consciente de ello. De repente la voz de Satn le susurr en su odo, sedosa y despreciablemente satisfecha. Cuando omos que te ibas a casar, Underhill, Challoner, Hurst, y yo quisimos darte algo muy especial. Decidimos que romper a la novia sera slo uno de los presentes. Debo decir que no fue para nada cooperativa al principio, pero al ratito estaba gimiendo en abundancia. Una autntica pequea puta cachonda, tu novia. Estoy seguro que disfrutars de tenerla caliente en tu cama, a menos que seas melindroso en usar los despojos de otros hombres. El vizconde se ri entre dientes como si hubiera hecho una broma muy buena. Rabia, fra y negra, embarg a Rafe. Pero en vez de saltar sobre sus pies y rasgar en mil pedazos a St. George, se qued de rodillas, paralizado, su cuerpo tembloroso, un grito silencioso atrapado en su garganta. Te advert que no te cruzaras en mi camino, Pendragon dijo St. George. Nunca cometas ese error otra vez. Los pasos se alejaron. An petrificado, Rafe alz la cabeza a tiempo para observar alejarse al carruaje y la ralea con sus ocupantes, el sonido de risas masculinas resonaban obscenamente en la noche *** Rafe se estremeci y volvi al presente. Aquel maldito bastardo le hizo dao para hacrmelo a m murmur l. Y tuvo xito. Querido Dios susurr Julianna con horrorizado entendimiento, sus ojos estaban hmedos por la pena. ~ 154 ~

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01 Amantes Sus propios ojos permanecieron secos, sus lgrimas hace mucho que se haban consumido con el calor de su odio y la necesidad de consumar su venganza. Julianna extendi la mano y le captur una de las manos, luego lo llev a su cama. Haciendo que se sentara al lado de ella, desliz los brazos alrededor de l y lo abraz fuertemente. Inclinndose, le bes la mejilla y luego la sien. Cuntame murmur ella, acariciando con una consoladora palma sobre su pecho. Por un largo momento l se resisti, los recuerdos eran demasiados crudos, demasiados hondos. Pero su tranquilo y simple pedido atrajo alguna necesidad escondida dentro de l. Sin ser consciente, comenz a hablar. Despus de que la arrojaron en mis peldaos, golpeada y violentada, me apresur a llevarla al interior y llam a un mdico. Haba perdido tanta sangre, temamos que muriera esa noche, pero por algn milagro resisti. Gradualmente, comenz a recuperarse, fsicamente al menos. Coma y dorma. Posea todos los rasgos para vivir. Pero la muchacha que conoca se haba ido. Sola rer todo el tiempo. Pamela era una de aquellas raras almas que nunca vean maldad en la gente. Pero esos bastardos le robaron eso, apagaron la luz en sus ojos. l hizo una pausa, senta un nudo de hierro en el pecho. No poda mirarme despus de eso y se apartaba de m ante el ms leve toque. No porque fuera yo, sino porque era un hombre, y eran hombres quienes le haban hecho dao. No haba nada que pudiera hacer o decir para hacerla sentir mejor. Infierno, ni siquiera pude darle el consuelo de saber que sus atacantes fueron castigados. l se apart abruptamente y camin a trompicones hasta quedar frente a la chimenea. Recogiendo el atizador, acicate los leos apagados a travs del enrejado. Pero seguramente reportaste el ataque a las autoridades? l se ri, un sonido hueco y amargo. S, su padre y yo fuimos a las tan llamadas autoridades y les contamos lo que esos monstruos le hicieron. Slo nos contemplaron y sonrieron orondos, luego preguntaron lo que ella haba hecho para tentarlos. St. George y sus amigos, todos eran respetables caballeros, ricos y poderosos hombres con privilegios y renombre. Quin creera el clamor de un relojero de Cheapside y un hombre de negocios de dudosa procedencia cuando se enfrentaban al testimonio de cuatro ricos aristcratas? Pero los viste! Middleton confes ser culpable de haberlo hecho. Lo que todos ellos haban hecho.

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01 Amantes Y todo lo que tenan que hacer era negarlo, suponiendo que los policas se hubieran molestado en preguntarles. No lo hicieron, por supuesto. En cambio, me arrojaron en una celda por hacer falsas acusaciones. Tambin habran encarcelado al padre de Pamela, pero los convenc de dejarme cumplir su pena junto con la ma. Dos semanas en la crcel de Londres. Rafe, no! Ella se inclin hacia adelante, su expresin era de conmocin y ultraje. Fue el da en que perdi todo el respeto a la ley. El da en que comprendi que un hombre tena que cuidarse a s mismo, y buscar la justicia por cualquier medio que poseyera. St. George y los canallas de su misma clase continuaron sus vidas como si nada hubiera pasado sigui l con voz fra. Continuaron viviendo sin aparente remordimiento, como si nunca hubieran violado a una pobre y agradable muchacha cuyo nico delito fue cometer el error de amarme. Misericordia, cuantas ganas tuve de matarlos! pens l, recordando esos tiempos. En un inicio haba ansiado perseguirlos, un hombre a la vez, y colocar una bala entre sus ojos. Pero decidi que era demasiado fcil, en cambio decidi darles a probar el sabor de su propia y particular clase de miseria. Podan haber pasado aos, pero su venganza comenzaba a realizarse. Underhill y Challoner ya haban encontrado sus destinos, mientras los otros dos pronto estaran frente a su propio da de ajuste de cuentas. Como un borracho hundindose en su propia perdicin, Hurst estaba casi destruido, mientras que St. George comenzaba a sentir el apretn en sus finanzas, retorcindose mientras una inversin tras otra misteriosamente se truncaba. Verlos a todos en la ruina sera en efecto una dulce venganza. Y Pamela? se aventur Julianna suavemente. Me dijiste que muri. S. Esos mal nacidos la asesinaron, tan seguro como si hubieran ido a su casa y colocado la cuerda alrededor de su cuello con sus propias manos. l se dio la vuelta y encontr su angustiada mirada. Se ahorc, tres meses despus del ataque. Descubri que estaba embarazada. Haba una nota diciendo que lo senta, pero que no poda concebir la idea de tener el recuerdo de tal desgracia creciendo dentro de ella. Haba sido virgen antes de esa noche. No poda creer que me fuera a casar con ella, y a criar a esa abominacin como nuestro hijo. Me dijo que no poda ser mi esposa. Nunca podra ser la esposa de alguien, ya que saba que no sera capaz de soportar el toque de un hombre nunca ms.

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01 Amantes Tomando un profundo aliento, l continu. Pamela escribi que me amaba. Hasta me pidi que la perdonara. Cmo no entendi que ella no era quien necesitaba pedir perdn? Era yo. An soy yo. Te equivocas. No debes culparte. No debo? la desafi amargamente. El error fue mo. Si no fuera por m, l nunca hubiera ido tras ella. Si no hubiera sido por la casa, no hubiera tenido una razn. La casa? Qu casa? l hizo una pausa antes de contestar. La casa de campo de mi madre en Yorkshire, la casa donde me criaron. Julianna esper, sus manos entrelazadas fuertemente en su regazo, mientras observaba el cambio de emociones como nubes pasar por sus esculpidos rasgos. Su corazn se condola por l, por todo lo que haba perdido y por lo que fue obligado a soportar. Quera ofrecerle consuelo, pero saba que en ese preciso instante no aceptara su consuelo, lo vera como compasin. As que permaneci sentada, guardando silencio, y esper que le dijera ms a su propio ritmo y a su propio modo. l pinch los troncos otra vez con el atizador. Pasaron varios segundos antes que l hiciera retroceder el instrumento de cobre y girara en direccin de ella. A pesar de las circunstancias de mi nacimiento comenz, tuve una buena infancia. Sin importar los insultos y las peleas que los otros muchachos buscaban conmigo, saba que mis padres me amaban, que se amaban el uno al otro. Mi padre pasaba tanto tiempo con nosotros como poda, y procur que tuviera una educacin cuando fue el momento oportuno. Se asegur de que mi madre poseyera una cmoda casa con dinero suficiente para tener algunos criados y todos los finos vestidos que quisiera. Pero todo lo que ella realmente quera era a l. Recuerdo la forma en que su rostro brillaba siempre que l vena de visita. Y como se encerraba con llave en su habitacin y lloraba despus que l ser marchaba. Rafe guard las manos en sus bolsillos. Saba que mi padre tena otra familia. Otro hijo y dos hijas, mi hermano y hermanas, a los cuales nunca deba mencionar o confesar tener conocimiento de ellos. Pensaba en ellos de vez en cuando y me preguntaba cmo sera si yo hubiera sido el hijo legtimo y St. George el bastardo. Pero en trminos generales esto no me importaba. Amaba a mi madre y a nuestra casa. Pasara lo que pasara, nunca habra cambiado a ninguno ni por todo el oro del mundo.

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01 Amantes Camin hacia su tocador y examin el contenido. Como si necesitara distraerse, destap su botella de agua de rosas y la alz hasta su nariz, cerrando los ojos por un placentero instante. Con una mano cuidadosa, enrosc el recipiente y lo devolvi a su lugar. Inhalando un audible aliento, Rafe prosigui: Yo saba que St. George senta resentimiento hacia m, pero hasta que mi padre muri, no fui consciente de cun profundo era. Padre muri muy de repente, sin ningn aviso, el ao que cumpl veinte. Estaba lejos en la universidad y me enter por el obituario en el Times. Su rostro se contrajo con obvia afrenta ante el recuerdo y el insulto de no ser notificado de la muerte de su propio padre. Me enter que mi madre supo de las noticias de un modo mucho ms brutal. Slo das despus de que mi padre muri, un par de jinetes aparecieron. Era finales de enero y haba un fro glacial, varios centmetros de nieve cubran la tierra. Los jinetes golpearon la puerta, le comunicaron a mi madre que el vizconde estaba muerto, y ordenaron que se fuera, e irse significaba justo en ese instante. Ni siquiera le permitieron embalar una maleta, ni tomar alguna pertenencia o recuerdo. La casa y todo su contenido pertenecan al nuevo vizconde, le dijeron, Burton St. George. El pecho de Julianna se encogi. Slo a pura fuerza de voluntad pudo impedir dirigirse hacia l. St. George les envi para reclamar la propiedad y echar a la puta de su padre, como la llamaron ellos, a la calle. Siguieron al pie de la letra sus rdenes, abandonndola con solamente la ropa que llevaba puesta. Inclusive le negaron la comodidad de tomar refugio con uno de sus vecinos. Los canallas fijaron un aviso en el pueblo advirtiendo que si alguien la reciba o la ayudaba sera desalojado de su casa. Por suerte, el posadero desafi la orden y le dio alojamiento en sus cuadras hasta que me pudieran enviar un mensaje. Acud tan pronto como pude. Cuando llegu, estaba enferma, una pleuresa provocada por el fro y la conmocin. Su cara pareca cincelada, su pena era aguda incluso ahora. De alguna manera se repuso lo suficiente para ser trasladada. No tena a dnde ir, as que la llev a Londres. No saba qu ms hacer. Us lo que quedaba de mi asignacin para alquilarnos un cuarto, comprarle algo de ropa y comida, as como combustible para la estufa. Durante unas semanas pareci mejorar; luego su enfermedad volvi. Llam a un mdico, pero no haba nada que se pudiera hacer. Muri poco despus. Una sola lgrima se desliz por la mejilla de Julianna, recordndole el dolor que haba sufrido en el momento de la muerte de su propia madre haca tanto. Se limpi la mejilla hmeda con el dorso de la mano. Cuntame el resto.

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01 Amantes Rafe se calm a s mismo y de repente emiti un cansado suspiro. Me introduje en el mundo e hice mi camino como mejor pude. Por mucho tiempo culp a mi padre por no haber protegido a mi madre. Entonces Tony, un aristcrata amigo mo, se las arregl para tener en sus manos una copia del testamento. En l, descubrimos que mi padre, en efecto, nos haba dejado dinero tanto a mi madre como a m, dinero que la familia St. George hizo todo lo posible para que no cayera en mis manos. Es mi firme conviccin que tambin mi padre leg a mi madre la casa. Ella haba mencionado varias veces a travs de los aos que l haba puesto el ttulo de propiedad a su nombre. Creo que St. George lo alter, cambi el ttulo de propiedad para que recayera en l. Una de sus manos se curv en un airado puo. St. George le rob esa casa a mi madre y la arroj en la calle como si fuera basura vieja. As que cuando la oportunidad se present, arregl las cosas de tal forma que mi pequeo hermano no tuviera ninguna otra opcin ms que darme la propiedad a m. Un trepidante temblor la traspas. Qu hiciste? Silenciosamente compr en grandes cantidades su deuda, incluso varios pagars cuyo reembolso era totalmente ejecutable en una corte. Cuando lleg el tiempo de pagar a sus acreedores, l descubri que era yo a quien deba pagar. En vez de de arrastrar su nombre y su falta de fondos en pblico, le propuse un trato, la casa de West Riding y las tierras a cambio de sus exorbitantes pagars. No tena otra opcin, salvo aceptar. Se sinti furioso. Mi error fue en no notar cun enojado estaba. Consegu la casa, pero perd a Pamela. Un pacto con el diablo en todos los trminos. l levant su afilada mirada, cristal verde que se llen de un auto aborrecimiento. As que ya ves, dulzura, yo tuve que ver en su muerte tanto como l. Sus acciones no son tu culpa declar ella negando con la cabeza. Lo que le hizo a Pamela fue indecible. No importa la historia entre l y t, eso no le daba el derecho de atacar a una muchacha inocente, hacerle dao y destruirla como si fuera un insecto a quien poda aplastar. Es un monstruo sin moral. Considerando todo lo que me has dicho de l, debera ser ahorcado por sus delitos. l es culpable, no t. Ponindose de pie, se acerc a Rafe. No tienes la culpa y debes dejar de torturarte con la idea de que lo eres. Pamela no querra esto. Le la inscripcin en el reloj que ella te dio. Ninguna mujer que te haya amado as hubiera querido verte de cualquier otra forma que no fuera feliz. Entonces, antes que tuviera una posibilidad de negarse, ella envolvi

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01 Amantes sus brazos alrededor de l y lo abraz fuertemente. Rafe estaba de pie, tieso e inconmovible, como si fuera a alejarse de un tirn. Entonces de repente la acerc a l, sepultando el rostro en su cabello mientras sus brazos se curvaban en su espalda. Se sostuvieron el uno al otro durante un largo minuto, trasmitiendo fuerza y socorro en su abrazo, sus cuerpos se presionaban calientes, vitales y vivos, con tanta vida. El instinto urga a una an ms cercana unin, sus ojos buscaron y encontraron los de ella, su beso fue suave, lento y sensible. Ella respondi, abriendo su boca e incitndolo a llenarla. Sus sentidos daban vertiginosas vueltas, un ilimitado placer la sacaba de su centro. Ella imit cada movimiento, bromeando con su lengua y mordisquendole los labios, jugando un juego seductor que hizo que su cabeza se nublara con ansia. La pasin recorri su sangre como vapor caliente, haciendo que sus nervios llamearan. Acunndolo ms cerca, lo impuls a profundizar su beso, elevar el nivel de intensidad entre ellos de un modo que quizs debera haberla asustado, pero no lo haca. Ansiando ms, dirigi sus manos a travs de su pecho y sobre sus hombros, aferrndose a l y puso todo lo que era en su beso. l respondi, arrastrando sus pulgares a lo largo de la longitud sensible de su columna. Con un suspiro de satisfaccin casi felina, ella arque la espalda. Unos segundos ms tarde, literalmente ronroneaba cuando l le apret cariosamente el trasero, luego la levant de sus pies por segunda vez esa noche. Toda la restriccin desapareci, sus besos se volvieron tan salvajes como los de l. Dos semanas sin verse haban sido demasiado largas, dejndolos a ambos impacientes por recuperar el tiempo perdido. Rafe avanz algunos pasos, luego se detuvo, obviamente recordando que no estaban en la casa de Queens Square, sino en el interior del dormitorio de Julianna en Mayfair. Sinti que un temblor de frustrada necesidad pasaba por l cuando de mala gana rompi su beso. Probablemente debera irme. l le agarr su labio inferior entre los dientes durante un rpido segundo antes de presionar otro par de besos en su boca palpitante. Hmm, probablemente suspir ella mientras ensartaba una lnea de besos a travs de su mandbula y sobre la dbil aspereza de su mejilla. Cuando alcanz el odo, remont con la punta de la lengua a lo largo del borde, luego exhal una ligera corriente de aire. l se estremeci. Podras quedarte. Ella cav sus dedos en su pelo grueso.

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01 Amantes l le acarici con la nariz el cuello, luego la alz y acomod sus caderas de tal forma que su feminidad rozara contra la dura punta de su ereccin, slo la barrera de sus ropas los separaba. Esta vez ella fue quien se estremeci. Podran atraparnos susurr l, avanzando unos pasos ms hacia la cama. Podran concord ella, envolviendo las piernas alrededor de sus caderas. Oh, cielos, por favor no te detengas. En aquel momento, lo quera tanto que ninguna cantidad de riesgo podra apartarla de l. Con un gruido bajo, la llev el resto del camino hacia la cama. Despus de acostarla sobre el colchn, esper a que l le quitara el camisn de noche, para que luego apresuradamente trabajara en quitarse sus propias ropas, dejndolos a ambos desnudos. Ella observ cuando se quito la chaqueta con un rpido movimiento de hombros, luego desat el pauelo de su cuello, tirando ambas cosas al suelo. Despus de arrancar algunos botones de su camisa, se quit de un puntapi los zapatos. Pero en vez de continuar, puso una rodilla en la cama y se acost totalmente al lado de ella. Extendiendo la mano, le acarici lentamente el largo cabello, extendiendo sus mechones en abanico en su almohada. Su pulso tembl, las caricias de l enviaban a sus sentidos a nuevas alturas. Ella comenz a alcanzarle, pero l captur sus manos y las ech hacia atrs. Djame susurr l, dando una mirada de besos sobre su mejilla. Djame darte placer. Tenemos hasta el alba. Por qu no complacer nuestros deseos? No hay ninguna necesidad de precipitarse, verdad? Sacudiendo la cabeza, ella estuvo de acuerdo. Relaj sus msculos, queriendo hacer lo que l deseara, sabiendo que le brindara placer, segura que la llevara a todos los lugares que quisiera ir. Despacio y perezosamente, l comenz a jugar, comenzando con caricias ligeras y besos, moteando su piel con una caricia aqu, un mordisco all. Sin quitarle una sola pieza de tela, despert su necesidad, hacindola ansiar, mientras un calor hmedo quemaba entre sus muslos. Con agitada necesidad, retrajo sus miembros bajo la falda de su bata, deseando que l se la quitara y tocara su carne desnuda. En cambio, la acarici a travs de la delgada seda, la tela se humedeci cuando peg su boca a uno de sus senos y comenz a recorrerla con la ms exquisita succin. Gimiendo, ella se mordi el borde de su labio y cerr los ojos, su cerebro zumbaba, sabiendo que su felicidad estaba a duras penas fuera de su alcance. Pero la sostuvo all en el tenue y delgado borde de necesidad, creciendo a cada momento en un tormento de glorioso placer.

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01 Amantes Ella lanz un grito de alivio cuando finalmente le quit su camisn de noche, dejndola completamente desnuda. Dios, Rafe, tmame incit ella, su control se rompi cuando lo toc. Pero l se liber de su asimiento, para sacar la camisa sobre su cabeza y quitarse el pantaln. S paciente susurr cuando regres junto a ella. An no te he dado suficiente placer. Quera discrepar, pero al parecer no poda formar las palabras, sobre todo no cuando coloc sus amplias manos sobre ella y comenz a moverlas en una larga y gradual caricia arrolladora a travs de su carne expuesta. Capturando su boca en otra serie de calientes besos hmedos, l sepult su cara en su cuello. Un gemido escap de los labios de Julianna cuando le captur la nuca entre los dientes y le dio un suave mordisco, agregando una calmante lamida y un beso al final. El tiempo se hizo irreal cuando l repiti el proceso mordisco, lamida, beso trabajando de esa forma sobre su cuerpo, sin dejar un solo centmetro de su cuerpo sin tocar. Gimi, casi febril por la necesidad, cuando l alcanz el ltimo punto, extendiendo sus piernas para la caricia ms ntima de todas. Antes de que lo hiciera, l presion una de sus manos a travs de sus labios. Ella no entendi hasta un momento despus cuando le roz con sus labios y sus dientes envindola al xtasis, su grito de liberacin fue amortiguado contra su piel. Con un control que la asombr, l la llev a otro pico antes de levantar su cuerpo sobre ella. Con tres dulces empujes, l se adentr profundamente dentro de ella. Acercndose, le rode la cintura con las piernas y lo bes, urgindolo a llegar a su propio clmax como ella lo deseaba. Pero otra vez, l no se precipit, alargando el placer, marcando el ritmo para poder encender de nuevo su hambre y llevarla con l al borde una vez ms. Cautivada, ella se aferr, su cuerpo, quizs su misma alma, bajo su control. Abriendo la boca sobre la de ella, l intercept sus gritos de xtasis junto con su propio grito spero, su cuerpo temblaba con fuerza en los brazos de ella cuando reclam su propia potente liberacin. Varios largos minutos pasaron cuando volvi en s. Curvndose hacia l, se acurruc, casi al borde del sueo. Cuanto amo tenerlo aqu, pens ella, sus prpados se volvan pesados. Cuanto lo amo. Sus ojos parpadearon hasta abrirse y lo mir fijamente. Moviendo la cabeza para verlo dormir, su corazn se derriti, y supo que

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01 Amantes era verdad. A pesar de todos los obstculos e improbabilidades, con todo lo que haca imposible que estuvieran juntos, su corazn saba que quera eso. Sin saber cmo, estaba enamorada de Rafe Pendragon.

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01 Amantes

Captulo 14

Rafe se despert justo antes del alba.


Durante un largo momento, mir fijamente a la oscuridad, Julianna se apretaba a su lado. Aspirando el calor dulce de su piel, lament que no pudiera quedarse, lament que no pudiera besarla para despertarla y hacerle el amor otra vez. Pero saba que si se quedaba, existan todas las probabilidades de que fueran descubiertos. Que los descubrieran, a l le importaba poco, pero Julianna no senta lo mismo. Para protegerla y ocultar la naturaleza secreta de su relacin, saba que deba irse, ahora. Con cuidado de no despertarla, se levant de la cama. Cruzando el cuarto, abri las cortinas para dejar entrar los ltimos rayos de luz de la luna, las sombras pesadas del cuarto se atenuaron lo suficiente para permitirle encontrar su ropa. Se visti en silencio. En los rboles del exterior, las aves comenzaban a trinar, era una advertencia acerca de la ruptura inminente del alba. Abrochndose el ltimo botn de su abrigo, se dio la vuelta para dirigir una ltima mirada a Julianna. Dormida tan profundamente como un nio, tena un aspecto angelical, sus negras pestaas abanicaban sus mejillas sonrosadas por el sueo, sus labios de cereza se separaban como si fuera una princesa encantada a la espera del beso de su amante. Su cuerpo le avis de cunto le gustara ceder ante la tentacin y deslizarse otra vez entre las sbanas con ella, pero se oblig a resistir. Habra tiempo suficiente ms tarde, cuando se volvieran a encontrar. Despus de despertarla para hacerle el amor por segunda vez, ella haba prometido encontrarse con l en la casa de Queens Square dos

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01 Amantes das ms tarde. l habra preferido verla otra vez esa misma tarde pero saba que no podra escabullirse, habiendo regresado de la ciudad anoche. Pensando en la noche pasada, no poda crerselo por completo, todas las cosas que l le haba revelado. Slo sus amigos ntimos saban de la tragedia de Pamela, y entendan las circunstancias y los motivos de su odio hacia St. George. Pero Julianna ahora saba ms. Con slo unas palabras suaves y la ternura de su toque, l se haba encontrado contndole cosas que nunca haba dicho a nadie, compartiendo emociones que se haban quedado encerradas con llave fuertemente en su interior. Quizs debera lamentar haberle contado tanto, pero sorprendentemente no lo lamentaba, sabiendo que sus confidencias estaban seguras a su cuidado. Incapaz de resistirse, se inclin y pos sus labios contra los de ella, su roce fue como un toque de luz, como un susurro contra su piel suave como un ptalo. Julianna se movi ligeramente, sus labios se curvaron en una sonrisa soadora. Con un ltimo vistazo persistente, Rafe se dio vuelta y camin a zancadas hacia la ventana para salir del mismo modo que haba entrado. *** Cmo le haba desafiado ella! La familiar frase se haba repetido en la mente de Burton al menos cien veces antes. Durante la pasada semana no haba hecho nada, tan solo aplicar su furia como blsamo a su menospreciado orgullo. Se supona que Maris Davies era ma! Cmo se ha atrevido a rechazar mi peticin de mano! En aparente calma, se relaj en una silla en el despacho delantero de su fabricante de carruajes, un oficinista se apresur a informar a su amo que lord Middleton esperaba su atencin inmediata. Baado por los rayos de la luz del sol de la maana, Burton dio un toque a su bastn que brillaba como el oro contra el suelo de madera, sus pensamientos inmersos en su reciente desgracia. Su cuidadosa planificacin, su hbil bsqueda, su diligente inversin de tiempo, dinero y energas, haban fracasado totalmente. Maris era suya para tomarla. l lo saba, lo haba presentido; ella era una manzana dulce, atractiva, esperando tan solo a ser arrancada del rbol. Ella haba estado a punto de aceptarlo. Despus de todo, no es por eso por lo que se haba tomado la molestia de alojarla durante ese fin de

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01 Amantes semana? Para qu se sintiese por su atencin? Para qu su inters por ella quedara claro ms all de toda duda? Algo haba ocurrido para hacerla cambiar de opinin, para alejarla de l. Haba notado una diferencia en ella no mucho despus de que hubiera llegado a su casa, una nueva reticencia que pona una barrera invisible entre ellos. l estaba completa y justificadamente enojado cuando ella le haba pedido unos das ms para considerar su oferta. Se haba sentido absolutamente lvido cuando la haba visitado en Londres y haba rechazado verlo. Quin se pensaba para enviar a su hermano a entregarle su rechazo? Debera haber tenido el coraje de decrselo ella misma. Pero las mujeres eran cobardes, criaturas vanas, idiotas, buenas para slo una cosa. Bien, quizs dos, se corrigi, si consideraba las suculentas dotes que las muchachas ricas como Maris Davies podan traer consigo. Independientemente de la razn de su cambio de opinin, esto apenas le importaba. Ella sera suya, por su propia voluntad o no. Le haba dedicado demasiado tiempo y dinero para dejarla huir ahora. Estpida bruja! Estaba que echaba humo. Me llev por el camino que quiso, hacindome malgastar toda la temporada en ella cuando podra haber perseguido a otra heredera conveniente! Y ahora era demasiado tarde. Lady Maris realmente no le haba dado ninguna otra opcin. Necesitaba el dinero, y ella era su principal candidata. Una vez que la comprometiera, su familia no tendra otra opcin que verlos casados. Y despus de que se casaran y su enorme dote estuviera metida sin peligro en sus cuentas, l hara que aprendiera unas lecciones de su mano. Cuando hubiera terminado con ella, tendra mucho cuidado en no disgustarlo nunca otra vez. Milord, mis sinceras disculpas por haberle hecho esperar. Higgins, el fabricante de carruajes, se apresur por la puerta que separaba su tienda del despacho delantero. Se detuvo y ejecut una reverencia para luego enderezarse. Cmo puedo ayudarle? Burton se levant de su silla, aceptando la reverencia como algo natural. He venido para pedir un nuevo faetn. Uno negro esta vez, creo. Sigui un largo silencio. Higgins, un hombre no muy alto, se levant hasta lograr su mxima altura, poniendo sus ojos a nivel con el pauelo de Burton. Tragando audiblemente, el fabricante de carruajes cuadr sus hombros como si se preparara para la batalla. Ejem, milord comenz, rechazando encontrar la mirada fija de Burton, yo estara encantado de hacerle un nuevo vehculo um una vez que estuviera arreglado, cierto asunto de su cuenta.

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01 Amantes Burton frunci el ceo. Mi cuenta? Higgins tosi, sus venas parecan a punto de reventar a travs de sus rubicundas mejillas. Bien, milord, hay un saldo pendiente que permanece desde sus ltimas, um, dos compras. He estado registrando su deuda en mis libros durante algn tiempo ahora desafortunadamente sigui l hablando rpidamente, siento que debo pedirle que cancele sus cuentas anteriores antes de que emprenda cualquier nuevo trabajo a nombre de su seora. La mano de Burton se apret sobre la empuadura de su bastn, la piel alrededor de sus nudillos se haba vuelto blanca. O correctamente? Pens. Realmente ha dicho este pequeo gusano insolente lo que pienso que ha dicho? En su imaginacin, Burton extendi la mano y agarr al hombre ms viejo por la garganta. Manteniendo su asimiento, lo levant del suelo y aument la presin de su agarre, sonriendo cuando los pies de Higgins dieron patadas como un loco, sus ojos se hincharon e hizo esfuerzos por mantenerse con vida. Los dedos y casi cedi de razn y emociones y de Burton se movieron nerviosamente con ese pensamiento, ante la tentacin. Pero era un hombre de control. Un hombre providencia, que mantena siempre gobierno sobre sus sus acciones.

Su clera, decidi, estara malgastada en alguien tan insignificante como este humilde comerciante. Deshacerse de l sera tan simple como quitar una mota de polvo de su abrigo. Sin embargo. Usted recibir el pago en su totalidad a mi ms temprana conveniencia. Dijo Burton, totalmente consciente de que su ms temprana conveniencia sera nunca con mayor probabilidad. El desgraciado malagradecido del comerciante sonri, luego se inclin. Gracias, milord. Y sobre el nuevo faetn Burton le cort. No se preocupe. Creo que mis asuntos, todos mis asuntos, con usted han concluido. Har negocios en otra parte de aqu en adelante. Buenos das. Dando a sus botas un difcil giro sobre el suelo, anduvo a zancadas hacia la puerta. Pero milord balbuce el fabricante de carruajes, apresurndose detrs de l. que es lo que era,

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01 Amantes Burton ignor al hombre y anduvo con paso majestuoso por la tienda. El interior de su vientre arda cuando sali de all, dejando a su cochero tomar las riendas de su coche y seguirlo a una discreta distancia. La humillacin comi mordisquea el pan. sus nervios como un pescado diminuto

Cmo haba sido posible! Rabi. Ser acosado en persona por dinero! Era insoportable. Peor an, era mortificante, ya que no tena los fondos para pagarle, un par de sus inversiones se haban estropeado recientemente. Por supuesto, todo estara bien si cierta hembra hubiera hecho lo que tena que hacer cuando le pidi la mano y hubiera consentido en casarse con l. Todos los comerciantes de la ciudad molestos insectos habran sabido que tena a una novia rica a mano, y habran querido ampliarle mucho ms el crdito. Pero ahora lo dejaban sumamente agraviado. Higgins era el tercer comerciante que en unos pocos das haba venido gimindole, exigiendo ser pagado. Era una tendencia que no deba permitir que siguiera. Esto no hara sino que la Sociedad se diera cuenta de sus dificultades financieras, y sospechara que era todo menos el hombre acaudalado que imaginaban que era. Cuando consider el asunto, supo que poda achacar la mayor parte de sus infortunios a Maris Davies. Andando a zancadas, dej que sus pies lo guiaran hacia donde quisieran, su viaje improvisado lo llev tiempo ms tarde a las afueras de Hyde Park. Estaba punto de volver a su coche y conducir a casa cuando tuvo la visin de una mujer de cabellos oscuros que le era familiar. Su sangre puls repetidamente ms rpido, su clera hirvi a fuego lento cuando mir a lady Maris caminar a lo largo de uno de los paseos. Qu bonita se le ve, reflexion, perfecta. El viento elev su vestido de maana de muselina amarilla plida, llevaba un pequeo tocado emplumado sobre su cabeza, en un garboso ngulo. Estaba sola? Se maravill, buscando alguna escolta. Pero por lo que pudo percatarse, su nica compaera era una criada, una muchacha que caminaba a una distancia respetuosa detrs de ella. Cmo de imprudente era su hermano para soltar a la pequea Maris sola. Como un regalo para l. Una sonrisa curvo las esquinas de su boca. Debo? Puedo? Se pregunt, mirando alrededor para ver quin ms poda estar cerca. Pero ambos parecan estar solos, como si el destino le concediera una ventaja, una que lo tentaba demasiado lejos para renunciar a ella.

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01 Amantes Sin vacilar ni un segundo ms, detuvo su coche y le dijo al lacayo que lo esperara. Entonces camin con paso resuelto por el parque. *** Ataviada con un vestido de da azul, a juego con un bonito par de zapatos en sus pies, Julianna baj por la escalera de su casa. Tarareaba suavemente una alegre meloda, sus sentidos estaban en xtasis por el hecho de que pronto se reunira con Rafe. Se puso los guantes en el vestbulo, su mayordomo le mantena la puerta principal abierta en espera de su salida cuando el sonido de los cascos de un caballo son contra el pavimento de la calle. Momentos ms tarde, un caballo se par detrs del coche que la aguardaba. Sus cejas se alzaron cuando de un vistazo descubri que el caballo llevaba a dos jinetes: el mayor Waring y, sentada delante de l y protegida por su brazo, su hermana Maris. Qu sucede ahora?, se pregunt, encaminndose a la entrada para ver cmo el mayor gilmente bajaba de su caballo para ayudar a descender Maris. Tan pronto como los pies de Maris tocaron la acera, se precipit hacia Julianna. Oh Jules, ha sido terrible! El hombre trat de secuestrarme! El aliento se congel dentro de los pulmones de Julianna. Quin trat de secuestrarte? Lord Middleton. Pero William quiero decir, el mayor Waring me salv. Girando su cabeza, Maris obsequi al mayor con una deslumbrante sonrisa cuando ste lleg a su lado. Ante la mencin del nombre de Middleton, una frialdad helada recorri la espalda de Julianna. Por qu no entra y le cuenta a su hermana todo lo que pas? Sugiri lord Waring, poniendo suavemente una mano en el codo de Maris para hacerla entrar. Si quiero tener alguna posibilidad de encontrarlo, tengo que marcharme ahora. Oh William, por favor tenga cuidado. No tenga miedo. Soy un experto en acechar al enemigo. Tomando la mano de Maris, la llev a sus labios para besarla. Girndose, mont en su caballo y sali al galope. Colocando un brazo alrededor de los hombros de Maris, Julianna la llev al interior de la casa, y la condujo al saln. Despus, dndole un abrazo a su hermana para que se tranquilizara, se dirigieron ambas al sof.

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01 Amantes Ahora declar Julianna, cuntamelo todo. *** Rafe recorri otra vez el saln de Queens Square. Dnde est Julianna?, pens, mientras un pesado ceo frunca sus cejas. Se supona que debera haber llegado hace ms de una hora. Se habr confundido de da, reflexion, y cree que nos encontraremos maana? Le habr sucedido algn infortunio? Su estmago se apret ante la idea. Metindose las manos dentro de los bolsillos, empez a pasearse nuevamente, obligndose a detenerse. Ella est bien y yo me estoy preocupando por nada, se dijo. Cinco minutos ms tarde consideraba seriamente realizar otra visita a su casa, pero esta vez no en secreto, cuando oy abrirse la puerta principal. Momentos ms tarde, Julianna estaba de pie en la entrada del saln, sus mejillas lucan sonrojadas, y un mechn rebelde se pegaba hmedo contra su frente. Perdname por llegar tan tarde dijo ella apresuradamente, entrando en la habitacin. Te habra enviado una nota, pero simplemente no tuve tiempo. Dnde has estado? Con Maris. Ella se detuvo y puso una mano contra su pecho. l trat de llevrsela, Rafe. Trat de secuestrarla justo en mitad del parque en pleno da. Acortando la distancia, la tom envolvindola en sus brazos. Quin? Seguramente no querrs decir St. George? Pero comprendi que por supuesto era l. Pudo ver la verdad en sus ojos. Apoyndose contra l, asinti con la cabeza. Maris fue caminando a Hyde Park con su doncella esta maana. Me cont que todo iba bien hasta que de repente lord Middleton apareci en el parque delante de ella. Fue completamente agradable al principio y sugiri que la llevara de regreso a casa, pero Maris se neg. Entonces, l la agarr y trat de forzarla a meterse en su carruaje. Le dijo que iba a casarse con l tanto si lo deseaba como si no, que la comprometera y la llevara a Gretna, si esa era la nica manera, entonces as seria. Un dolor enfermizo puls profundamente en el pecho de Rafe. Le hizo dao?

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01 Amantes Gracias a Dios, no. La Providencia quiso que el mayor Waring pasara a caballo por delante de ellos y viese la discusin. Acudi rpidamente en su ayuda. Por lo visto intercambiaron algunas palabras y los dos hombres casi llegaron a los golpes. Como estaban en un lugar tan pblico, el vizconde finalmente se vio obligado a retirarse. St. George deba estar realmente desesperado , pens Rafe, para intentar algo as con una muchacha de buena familia. El secuestro, sobre todo de una seorita inocente, era una ofensa seria, la Sociedad no lo tolerara. Por supuesto, si ese canalla hubiera tenido xito en su plan para forzarla a casarse, la Sociedad probablemente lo habra perdonado, ya que habra hecho lo correcto por ella al final. Gracias al cielo, la joven Maris haba escapado sin ningn dao. Rafe no podra soportar saber que l haba tenido algo que ver con su ruina, aunque hubiera sido de manera involuntaria. Su corazn se estruj, viendo el brillo de las lgrimas reluciendo en los oscuros y aterciopelados ojos de Julianna. Oh, Rafe! Grit ella. Y si lo hubiera logrado? Y si le hubiera hecho lo indecible? Despus de que me lo contara todo, la reprend por salir al parque nicamente con su doncella por compaa. Pero nunca haba pensado en prohibrselo. Incluso sabiendo que tipo de persona es l, nunca imagin que intentara algo como esto. Shh la calm con voz suave, posando sus labios en pequeos besos por su mejilla. No podas imaginar sus acciones y no quiero or ms. Ahora que t misma me has dicho que est segura y bien, sabrs protegerla en el futuro. Ella asinti con la cabeza y se acurruc ms cerca contra su pecho. De aqu en adelante, Harry y yo hemos jurado no perderla de vista. Y el mayor Waring la cuidar tambin. A propsito, se fue a desafiar a Middleton. Espero que le meta una bala a ese monstruo. La mandbula de Rafe se apret. Es improbable que se batan en duelo alguna vez. Tengo fuertes sospechas de que St. George tiene mejores ideas. Dejar la ciudad. Un duelo no le sirve para nada, y l no corre ningn riesgo si no es en su beneficio. Su llamado honor ya ha sido desprestigiado por la tentativa de hoy. No, si no me equivoco con mis conjeturas, simplemente desaparecer. Ella suspir. Supongo que es lo mejor. Maris estara devastada si le pasara algo al mayor. Poniendo sus manos contra su pecho, Julianna le dirigi su primera sonrisa desde que entr al saln.

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01 Amantes No te lo he contado. Maris y el mayor Waring van a casarse. Parece bastante repentino. Julianna sacudi su cabeza y se ri. Todo lo contrario. Maris lo ama y ha estado sufriendo por l durante semanas. Por lo visto, despus de rescatarla, el suceso llev al mayor a admitir cunto la amaba tambin. El absurdo orgullo sobre su carencia de fortuna no le permita admitir sus sentimientos. Por lo visto Maris lo convenci para que cambiara de opinin. Creo que tambin le indic que Middleton ya no estara interesado en secuestrarla si estuviera comprometida con otro. Entonces estar completamente protegida. Completamente concord ella. Planean un compromiso corto. Una vez que Maris sea la seora de William Waring, no tendr nada que temer del vizconde haciendo una pausa, frunci el ceo. Slo me preocupa que intente lo mismo con alguna otra joven muchacha. Inclinando su cabeza, l le dio un beso para calmarla. Los rumores corrern alrededor suyo y los padres protegern a sus hijas de l. Te aseguro que estn por llegarle momentos muy difciles. Y cuando mi plan tenga xito, St. George se encontrar con mayores problemas que huir del escndalo, pens. Me encargar de que pague. Hoy has sufrido una fuerte impresin dijo l. Creo que es mejor que te lleve a casa. Julianna sacudi la cabeza y desliz los brazos alrededor del cuello de l. No, a menos que t quieras que me vaya. l apret su abrazo. Lo que quiero es llevarte arriba. Entonces llvame. Hemos desperdiciado ya la mitad del da. Reza para que no nos hagan malgastar el resto. Con un gruido juguetn, l la levant en sus brazos. Con el paso de los das, las sospechas de Rafe sobre Burton St. George demostraron ser correctas. Desapareci como un fantasma, el vizconde huy de la ciudad, dejando una montaa de deudas impagadas y una jaura de acreedores descontentos aullando tras su estela. En cuanto al mayor, Julianna le cont a Rafe las tentativas fracasadas de Waring de encontrar al vizconde y ver su honor satisfecho. Por lo visto el mayor haba llamado primero a la casa de St. George, en la ciudad. Cuando fue informado de que el vizconde no estaba en casa, se haba obligado a entrar a buscarlo personalmente, pero para su desilusin

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01 Amantes descubri que los criados le haban dicho la verdad sobre St. George, no estaba en ninguna parte. Decidi ampliar su bsqueda, despus el mayor intent buscar a St. George en sus lugares predilectos, su club, unos garitos de juego, el teatro, hasta la residencia de la ltima amante del vizconde, pero todo fue en vano. A la maana siguiente, Waring volvi una vez ms a la casa del vizconde para descubrir que la aldaba de la puerta haba sido retirada, la casa cerrada, el mobiliario que pareca fantasmal oculto bajo mltiples guardapolvos blancos. Aquel da, cuando Julianna lleg a su cita, le haba dicho a Rafe que se senta aliviada por la huida de St. George. Con l fuera dijo ella, no ser ninguna amenaza para Maris. Y una vez ella se case, podemos dejar de preocuparnos. Por suerte, estar fuera de nuestras vidas para siempre. Rafe haba sostenido su silencio, sabiendo que nada implicado con St. George era nunca vez simple. Ahora, con Julianna dormitando entre sus brazos, Rafe pas su mirada fija sobre sus encantadores rasgos y se pregunt qu deba hacer. La he puesto en peligro, comprendi. Sin duda, St. George guardaba rencor contra Maris Davies y su familia, Julianna incluida. Si alguna vez descubriera su relacin con Rafe Un estremecimiento lo traspas ante ese pensamiento Hasta ahora, l y Julianna haban logrado guardar su asunto en secreto, pero un pequeo resbaln, un diminuto error, y todo podra desenredarse de formas peligrosas. Ellos dos ya se estaban volviendo descuidados. A pesar de tener una razn sensata, haba roto las reglas al ir a casa de Julianna y pasar la noche en su cama. Y saba que no habra que ser muy convincente para que estuviera de acuerdo en hacerlo otra vez. Su sangre se aceler ante la idea de tenerla a su lado toda la noche. Cada noche. La he dejado acercarse demasiado, comprendi. Si fuera prudente, cortara sus lazos ahora, antes de que cayera irrevocablemente bajo su hechizo. Adems, la despedida era inevitable, no? Londres ya se estaba llenando del hmedo y opresivo con el calor del verano, tan slo les quedaba poco ms de un mes para cumplir con su arreglo. Una vez que la temporada llegara a su final, ella hara como el resto de la sociedad y se marchara al campo. l, por su parte, permanecera en Londres, pasando los das tal y como siempre haba hecho, su relacin con Julianna Hawthorne sera nada ms que un recuerdo agradable.

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01 Amantes Entonces, por qu quera ms de ella en vez de menos? Por qu no era inteligente y la dejaba ir a pesar de todos sus argumentos para no hacerlo? Si no detena a St. George, saba que no podra seguir viendo a Julianna. Hasta haba pensado en pedirle continuar con la relacin una vez que los seis meses hubieran pasado. Pero mientras que l y Julianna estuvieran juntos, exista la probabilidad de que St. George pudiera enterarse de su relacin, no importaba cmo de mnima poda ser esa posibilidad. Era una posibilidad a la que no poda dejar de prestar atencin. En el caso de Pamela, no haba tenido modo de saber cun vicioso era St. George. Esta vez no estaba bajo ninguna ilusin. Si el vizconde pensara durante un instante que poda hacerle dao a travs de Julianna, ese canalla no vacilara en usarla de cualquier manera atroz que eligiera. Cerrando los ojos, se pas una mano por la mandbula. Por el bien de Julianna, saba que deba acabar con su relacin. Aunque antes hubiera roto relaciones con otras mujeres, este momento era diferente, porque Julianna era diferente. De todas las mujeres que conoca, ella era nica para l. Especial. La clase de mujer que era imposible olvidar nunca. Y por peculiar que pudiera ser, considerada la naturaleza deliberada de su acuerdo original, ahora compartan una relacin. Lo que lo dejaba con un dilema. A juzgar por la fuerza no diluida de su pasin por l, no crea que Julianna se sintiera ms inclinada a terminar su asunto de lo que lo estaba l. Lo que significaba que ser honesto con ella acerca de su preocupacin por St. George no sera suficiente para convencerla de que deban cortar su unin. Conociendo a Julianna, argumentara y tratara de persuadirlo con la ida de que estaba siendo demasiado extremo. Middleton ha dejado la ciudad dira ella. No sabr nada sobre nosotros. Pero si esto alivia tus preocupaciones, tendremos ms cuidado. Te prometo que tomar todas las precauciones y me asegurar doblemente de que no me siguen. Pero ella no poda garantizar su propia seguridad, ni poda l. De ah la suprema importancia de que Julianna estuviera a salvo. Si por fuerza tena que decirle una mentira para que lo dejara, lo hara. Por Cristo, comprendi, sacarla de mi vida va a ser difcil, una de las cosas ms difciles que he hecho nunca. Para protegerla, sin embargo, hara lo que tuviera que hacer. A su lado ella se movi, haciendo un pequeo y alegre ronroneo ronco que nunca dejaba de despertar su deseo. Sus pestaas revolotearon, sus ~ 174 ~

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01 Amantes hermosos ojos oscuros se levantaron para encontrar los suyos. Lenta y perezosamente, sus labios esbozaron una sonrisa. l trat de sonrer en reciprocidad, pero fall. Ladeando la cabeza, ella arque una ceja. Qu es? Pareces preocupado. Reprendindose por dejar que sus emociones se mostraran tan claramente, hizo una segunda tentativa, consiguiendo una sonrisa esta vez. Solo pensaba, dulzura. Nada sobre lo que tengas que preocuparte. Inclinndose, ella descans sus antebrazos sobre su pecho, causando que los pezones de sus pechos desnudos se frotaran contra su piel. l se endureci al instante con su toque, su cuerpo palpitaba lleno de deseo. Tan poco tiempo, pens, tan endiabladamente poco tiempo. Sujetndola con fuerza, puso una mano alrededor de su nuca, la atrajo hacia l y atrap su boca con un beso que no conoca lmite. Ella solt un murmullo sordo de sorpresa, luego comenz a devolverle el beso, emparejando su ardor con su propia impaciencia. Pasando sus manos sobre su carne exuberante, l remont cada curva, memoriz cada sensacin, reservndolos para guardar algo caliente para las noches que vendran. Ahora no poda esperar ms, no poda estar separado de ella ni un momento ms. Sin prembulos se coloc y empuj dentro de ella, abrazando sus caderas fuertemente cuando se condujo tan alto y profundo como pudo. Cuando su penetracin todava no era completa, cuando sus sentidos gritaron por ms, la hizo rodar sobre su espalda y se sumergi ms profundo, ms duro. Sus gemidos de placer sonaban a msica celestial en sus odos, sus manos delicadas como la seda ms fina cuando acariciaban su carne acalorada, sensibilizada. Pronto, sinti la familiar contraccin de sus msculos interiores mezclndose en su interior, preparando su cuerpo para la liberacin. Y aunque su cuerpo lo impulsaba a tomar su propio placer tambin, se contuvo, prolongando el momento, determinado en hacer cada sensacin tan larga como pudiera. La hizo culminar dos veces ms, dejndola dbil y abrumada cuando fue a la deriva en un mar de felicidad. Finalmente no pudo resistir ms. Con un estremecimiento de su cuerpo que anulaba su mente, reclam su satisfaccin, su nombre un rezo en sus labios. Tendido encima de ella, su dulce olor lo rodeaba, y se pregunt cmo iba a soportar su prdida.

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Captulo 15

pocos das siguientes pasaron en una rfaga de actividad. Maris estaba locamente enamorada y deliraba con los planes para su boda, cada tres palabras sala de su boca William esto o William aquello. Y era obvio que el mayor Waring senta lo mismo por Maris, ahora que sus reservas haban sido vencidas. Cada vez que la miraba, el amor centellaba como estrellas en sus brillantes ojos. Julianna aprob cordialmente el compromiso, a pesar que el mayor careciera de fortuna, y Harry haba pasado un instante conociendo a Waring, solicitndole consejo en un sinnmero de asuntos de hacienda y negocios. El mayor podra ser el tercer hijo, pero provena de una familia de grandes terratenientes y conoca mucho ms de los asuntos de la direccin de propiedades que muchos lores con ttulos. Los padres de Waring enviaron una nota encantadora y un regalo dando la bienvenida a Maris a la familia, junto con una invitacin para visitarlos en sus tierras en Berkshire, tan pronto como la temporada hubiera terminado. Y lo ms sorprendente, el to materno del mayor escribi, dicindoles que planeaba darle a William y Maris una bella casa en Wiltshire despus de su matrimonio, junto con una suma de diez mil libras. La boda sera en septiembre, forzando a todos a apresurarse con los preparativos. Pero Julianna estaba contenta, una vez que Maris estuviera casada y comenzara su nueva vida, Julianna tendra ms tiempo para pasar con Rafe. Al menos esa es mi esperanza , pens ella cuando el coche de alquiler la llevaba hacia la casa en Queens Square. Desde que se dio cuenta que amaba a Rafe, se senta casi tan eufrica y soadora como su hermana. A menudo se encontraba fantaseando sobre algo que Rafe le haba dicho o haba hecho, o soando sobre la ltima vez que haban hecho el amor. Y ella tendra mucho tiempo para estar en sus brazos, afligindose por el hecho que debieran limitar su tiempo juntos a unas breves horas por semana, horas que ya no eran suficientes. Aunque l no hubiera hecho ninguna mencin explcita sobre desear

Los

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01 Amantes continuar su affaire pasados los seis meses originales de su acuerdo, no crea que fuera demasiado difcil persuadirle en caso contrario. Si la ferocidad de su trato sexual era una indicacin, no tena nada de qu preocuparse en absoluto. Obligatoriamente tendra que irse por unas semanas para asistir a la boda de Maris, pero despus podra volver a Londres. Con la sociedad fuera de la ciudad, encontrarse con Rafe sera mucho ms fcil. Quizs hasta podran marcharse a algn sitio para pasar noches largas y bochornosas, incluso das enteros o fines de semanas juntos. Richmond, haba odo decir, proporcionaba un encantador ambiente rural donde los amantes podan encontrarse con discreta intimidad. Considerando las extensas posesiones de Rafe, incluso podra poseer una casa all, otra propiedad acogedora que pudieran convertir en el nido de unos amantes. Ms all de ah, no saba qu pasara. Ella amaba a Rafe y quera estar con l, pero algo permanente pareca imposible. A pesar de su fortuna, l no era un partido adecuado. Casarse con l sera abandonar su lugar en la sociedad. Enfrentara la censura social, y sin duda perdera a la mayora de sus amigos y conocidos. Harry probablemente desaprobara el compromiso, y Maris bien, su pequea hermana podra ser comprensiva, ya que nada, ni siquiera las crticas de la sociedad, hubieran podido apartarla de William Pero estoy siendo ridcula, pens Julianna cuando el carruaje hizo un alto. Rafe probablemente ni siquiera pida mi mano en matrimonio, y no estoy segura de si quiero que lo haga. La idea de volcar toda su vida a un hombre otra vez era una nocin espantosa. Le gustaba su independencia y no deseaba casarse. Aunque si Rafe realmente la amara, sospechaba firmemente que consentira en cualquier cosa que le pidiera. Pagando al conductor, se acerc a la casa, sus zapatos rozaron silenciosamente contra el paseo de grava. Una sensacin familiar de excitado placer gote por ella, una sonrisa se asomaba sobre sus labios. l estara ya en el saln, esperaba ella, con el pauelo suelto, sus piernas largas estiradas en una posicin relajada, mientras lea uno de los libros tomados de los extensos anaqueles de la estancia. En el momento que ella llegara, l dejara el volumen, luego la atraera junto a l para un beso de bienvenida, seguido por unos minutos de conversacin poco metdica. ltimamente algunas de esas conversaciones se haban vuelto ms largas y ms complicadas, pero ella adoraba cada minuto de stas. Y l nunca dejaba de complacerla despus, arriba, en la cama al menos que no lo hicieran en la cama. Una cosa con lo cual siempre podra contar era la apasionada inventiva de las caricias de Rafe. Entrando en la casa, cerr la puerta y avanz. Se detuvo repentinamente cuando lo vio surgir grande e imponente en la entrada de ~ 177 ~

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01 Amantes saln. Ella se llev una mano al pecho. Ah, me asustaste. Mis disculpas. O que entrabas y yo bien, lo siento. Algo estaba mal, pens ella. Qu pasa? pregunt ella, notando la expresin seria, casi hosca que surcaba sus rasgos generosos. Ha pasado algo? Entra y hablaremos dijo l, sin hacer ningn intento de refutar su declaracin. Retrocediendo en el aposento, l dej que lo siguiera. Su anterior alegra se esfum, su estmago se contrajo con nerviosismo. Lo que sea que est pasando, pens ella, no puede estar bien. Ignorando su repentina renuencia, avanz y entr en el cuarto. Rafe estaba de pie cerca de la ventana mirando hacia fuera, una copa en su mano con lo que pareca whisky. Hizo girar el licor para luego tomar un largo trago. Te apetece una bebida? pregunt l, mirndola. Un jerez quizs? Ella neg con la cabeza. No, nada, gracias. Echando la cabeza hacia atrs, Rafe bebi un ltimo trago, luego coloc la copa en una mesa cercana. Por qu no tomas asiento? Seal con una mano el sof. Tragndose el nudo que tena en la garganta, ella se adelant. Slo cuando se hundi contra los cojines cubiertos de seda not que l no la haba besado. Rafe siempre la besaba. No poda recordar una vez en todos los meses que haban pasado juntos en que no la hubiera arrastrado inmediatamente a sus brazos, haciendo que su sangre zumbara con cada uno de sus apasionados besos. Pero hoy no. Qu es esto, Rafe? Qu ha pasado? He hecho algo malo? Ests enojado? Una evidente sorpresa brill en su mirada. No, no estoy enojado, en absoluto. Y por qu crees que has hecho algo malo? Ella se encogi de hombros. No s, pero no pareces completamente t mismo. Debo decir que me

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01 Amantes ests preocupando. No es mi intencin. Estoy manejando mal esto, mis disculpas. l empuj las manos en sus bolsillos por un momento, luego rpidamente las sac otra vez. Hemos pasado buenos momentos juntos estos ltimos meses, no es as? S, claro que s. Considerando cmo comenzaron las cosas entre nosotros, nuestro enlace ha resultado ser muy agradable. Ms que agradable en verdad maravilloso. Su cabeza comenz a pitear. An quedan unas semanas para que se cumplan nuestros seis meses, pero tengo negocios fuera de la ciudad Negocios? Ah, l tena negocios. Ella solt un aliento, el alivio la recorri. Slo va a decirme que tiene que estar lejos por un tiempo. Por un momento pens que iba a ...as que creo que sera mejor si simplemente terminamos las cosas en este momento. Su mirada vol hacia l. T... t quieres terminar las cosas? Quieres decir que no nos veremos por un tiempo? Una sombra pas por los ojos de Rafe, volvindolos oscuros como un bosque. No, quiero decir no vernos en absoluto. Julianna, estoy rompiendo contigo. Sus palabras la golpearon como una fra bofetada, sus extremidades se helaron. Por varios segundos no pudo respirar. Pero por qu? dijo ella. No entiendo. Si es la parte impaga de la deuda lo que te preocupa, te aseguro que la considero pagada en su totalidad. Abriendo su abrigo, l meti la mano en un bolsillo interior y sac un fajo de papeles. Acercndose a ella, se los ofreci. Cuando ella no hizo ningn movimiento para tomarlos, l puso los papeles en el sof al lado de ella. Los pagars de tu hermano explic l. Los he marcado como cancelados. Pero no es la deuda. Cmo puedes pensar eso? Cmo siquiera te atreves a mencionar nuestro trato? Crea Qu creas? pregunt l, su tono era tranquilo.

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01 Amantes Que me queras. Me deseabas. Hace slo tres das no podas apartar las manos de m. Eres una mujer hermosa y estabas en mi cama. Por supuesto que te deseaba. Entonces no hay ninguna razn para romper dijo ella con forzado optimismo. Sigue con tus negocios. Estar aqu cuando regreses. Las manos de l se apretaron a los lados. Pero yo no. No hagas esto ms difcil de lo necesario. Pero sientes cario por m discuti ella, un repentino estallido de desafo le quem el vientre como el fuego. S que lo haces. Por qu ms habras venido a mi casa y escalado hasta mi ventana, temeroso de que pudiera estar en peligro? Por qu ms te preocuparas por m y confiaras en m, dicindome cosas que s que no compartes fcilmente? T y yo tenemos algo especial, Rafe. Nunca sent tal suavidad de un hombre, tal preocupacin, as que no me digas que no te importo. Sus manos se curvaron en puos a sus costados y l volvi la cabeza para mirar fijamente la ventana. Por un segundo ella pens que vea una expresin de dolor fluctuando sobre su cara. Pero cuando l la mir otra vez, su mirada no mostraba ninguna emocin, slo una especie de indiferente calma. Nunca negu eso. Has sido una buena querida, Julianna. Una buena amante. Yo me preocupara por cualquier mujer que compartiera mi cama, pero no del modo en que crees. l ech un vistazo hacia el suelo, momentneamente silencioso. No iba a decir nada, pero la verdad es que me he empezado a aburrir un poco ltimamente. Aburrirte? Ella sinti que la sangre abandonaba sus mejillas. Hmm dijo l cansinamente. Ha venido pasando gradualmente hasta ahora. Uno de los signos inequvocos de que un affaire est llegando a su fin. Cuando este um negocio lleg, me di cuenta que era un buen tiempo como cualquier otro para decir adis. l cruz los brazos sobre su pecho. Puedo ver ahora que te has implicado demasiado, eres demasiado emocional, convirtiendo en una fantasa romntica lo que tenemos juntos. Pero es una ilusin. De todos modos, a dnde creste que nos llevara todo esto? Suponas que continuaramos as para siempre? Encontrndonos como amantes ao tras ao hasta que nos hiciramos viejos y canosos? Con ojos perdidos, Julianna apart la vista hacia su regazo. No le dira lo que haba estado pensando, acurrucndose en el interior ante sus estpidos y delirantes sueos. Soy tan tonta, pens ella, las lgrimas le escocan los ojos. Parpade

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01 Amantes con fuerza para impedir que cayeran. Ah, casi me olvido dijo l, buscando dentro de su abrigo otra vez. Sac una caja de joyera de terciopelo negro. Abrindola, revel una bellsima pulsera hecha de rubes y diamantes, cuyas gemas brillaban como diminutos soles. Un pequeo recuerdo de nuestro tiempo juntos. Suavemente, coloc la caja en su mano. Un peso aplastante se pos sobre el pecho de Julianna, como si todo el aire hubiera sido extrado del cuarto. Su regalo lo deca todo. No haba palabras, ni otra forma posible que l pudiera haber encontrado para expresar mejor la verdadera naturaleza de sus sentimientos por ella. O mejor dicho su falta de sentimientos por m, pens, devastada. Antes de que supiera lo que estaba haciendo, sus dedos se curvaron alrededor de las piedras preciosas. Sacando la pulsera de la caja, la lanz hacia l, luego le tir la caja. Llvate tu regalo de puta y vete. Vete! La pulsera y la caja rebotaron inocuamente sobre su pecho, cayendo olvidadas al suelo. l estir una mano. Julianna, no quise decir Ella se apart de su toque y se puso de pie. Entonces me ir yo. Me marcho. Incapaz de soportar verlo por otro instante, o ser testigo de la compasin que saba deba reflejrsele en la mirada, se apresur a marcharse. Las lgrimas caan como gotas de lluvia sobre sus mejillas, enturbiando su visin. Cuando alcanz la entrada, un sollozo spero se trab en su garganta, amenazando con ahogarla. Sintate dijo Rafe, agarrndola por el codo. Cuando ella se estremeci ante su toque, l la liber, pero no se retir. No hay ninguna necesidad de que te vayas ahora dijo l. Te conseguir un coche de alquiler, ya que estoy seguro que no querrs que te lleve a casa el da de hoy. Le pedir que te espere en frente. Qudate aqu cuanto gustes. Ella quiso tirarle su oferta en la cara y decirle que encontrara su propio camino a casa. Pero saba que l tena razn. En su estado actual, no llegara lejos. Sin una palabra, ella se alej y se sent en una silla. l camin hasta el umbral, luego se detuvo. Extendiendo la mano, agarr la manija, sus nudillos se volvieron blancos.

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01 Amantes Julianna, yo quis bien, no importa. Adis, lady Hawthorne. Ella se estremeci al or que usaba su ttulo, tan formal, tan remoto. Y l quera? Qu quera? casi se pregunt, pero al parecer no poda obligar a su lengua que formara las palabras. Unos momentos ms tarde, l se alej, el sonido de sus botas resonaron contra las baldosas. Despus vino la apertura y el cierre de la puerta principal, y luego Rafe se fue. Oh Dios, realmente se haba ido! La conciencia de esa realidad la aplast como un golpe. No slo era que su affaire hubiera terminado, sino que probablemente nunca lo vera otra vez. Rompiendo en un mar de lgrimas, sepult la cara en sus manos y llor. *** Rafe aparc su carruaje al lado opuesto de la calle, atrs de la casa de Queens Square y luego esper a que Julianna saliera. El carruaje de alquiler se ubic en el camino delantero, donde el hombre haba aguardado pacientemente de pie junto a sus caballos durante los ltimos veinte minutos. Rafe haba pagado muy bien al conductor para asegurarse que esperara. Hasta ahora haba obedecido la orden de Rafe al pie de la letra. A la distancia, Julianna apareci, vindose tan bonita como una flor de manzano con su crema y verde plido. Con la cabeza baja, se apresur a salir de la casa. Incluso a la distancia, l poda ver la rubicunda mancha de color sobre sus mejillas, la hinchazn resaltaba sus encantadores y exticos rasgos. Se odi por haberla hecho llorar, por haber puesto esa mirada vidriosa de traicin y dolor en sus ojos. Ella haba tomado su rechazo ms difcilmente de lo que crea que hara. Demonios, yo lo tom mucho ms difcil , pens l, de lejos fue mucho peor que mis peores expectativas. Justo despus de decirle las primeras palabras, cuando vio su impresin e infelicidad, se haba sentido vacilar. Durante un momento su resolucin haba desfallecido y se haba encontrado a punto de tomarla en sus brazos y admitir la verdad, dicindole que todo lo que acababa de decir era una mentira. Pero luego record sus motivos, record a St. George y el peligro potencial que representaba. Sin tener en cuenta sus deseos o los de ella, Julianna deba permanecer a salvo e ilesa. Aquel nico hecho tena precedencia sobre todo lo dems. Y as haba continuado, obligndose a

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01 Amantes decir las palabras, finalizando lo que ninguno de ellos deseaba terminar. Cuando estuvo acabado, se sinti como si hubiera tomado el ltimo trozo de su inocencia y lo hubiera pisado bajo el taln de su bota. Por un momento, se asemej a un monstruo, inclusive peor que St. George. Aunque al entregarle la pulsera no haba querido expresar lo que ella pensaba. Haba sido una estpida idea, se dio cuenta en ese momento. Cuando compr esas piedras preciosas, haba puesto gran cuidado en su seleccin, deseaba encontrar algo hermoso y perdurable que ella pudiera atesorar como un recuerdo de su unin. En cambio, haba hecho un completo lo con las cosas, y la haba herido an ms profundamente. Haba tratado de pedir perdn, pero se haba detenido, siendo consciente de la inutilidad de la tentativa. Despus de todo, qu podra decir? Deseaba ahuyentarla, y tuvo xito admirablemente. Entonces, por qu el saber que lo haba hecho por todas las razones correctas le daba un fro consuelo en ese momento? Captando una mirada final, observ cmo suba al coche de alquiler. Con un movimiento rpido de las riendas, el conductor puso en movimiento al carruaje. Alejndose demasiado rpido, el vehculo y su inquilina desaparecieron a la distancia. Pas un largo rato antes que l se dirigiera a casa. *** Burton St. George apart de un empujn su plato, con repugnancia. No podas haber conseguido algo mejor que ese marrano que has contratado en las cocinas, Hurst? He visto comidas ms sabrosas tiradas a los cerdos y ratas. Porque, apuesto que ni siquiera tus perros se comeran estas gachas. l apual con un tenedor el trozo medio quemado, medio crudo de pollo en su plato y lo arroj al suelo, donde los tres sabuesos de Hurst yacan ante el hogar. Dos de ellos se levantaron con inters, pero despus de algunos olfateos tentativos, los perros volvieron a sus lugares anteriores, el ave no comestible fue abandonada. Ves? declar Burton. Qu te dije? Stephen Hurst se sirvi otra copa rojo-rub de Burdeos, bebi la mitad de un trago y luego se limpi la boca con una palma. Lo siento, amigo, pero no tuve muchas opciones, con la prisa por dejar la ciudad y todo. Tuve que contratar los criados que pude encontrar. Lo que deja pocas opciones, considerando los salarios que Hurst quiere pagar, pens Burton. Sin embargo, considerando el agujero en sus propios ~ 183 ~

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01 Amantes bolsillos supona que tena poco derecho a quejarse. Rechinando los dientes ante la idea, se inclin hacia adelante y arranc un melocotn del frutero de plata, en el centro de la mesa. Incluso el incompetente cocinero de Hurst no puede arruinar esto, reflexion l. Usando su cortaplumas, comenz a pelar la fruta. Creo que podramos ir a pescar algo maana sugiri Hurst. Las truchas abundan en los lagos en esta poca del ao. Idiota borracho, pens Burton mientras masticaba una rebanada de melocotn. Escchenlo charlar como si realmente estuviramos aqu de vacaciones. Si hubiera tenido alguna otra opcin, nunca habra puesto un pie en los campos de Lancashire. Pero sus recientes reveses financieros y su lamentable fracaso en raptar a lady Maris como su novia, haban hecho necesaria su prudente decisin de dejar la ciudad por un tiempo. Cuando regresara en unos meses, los rumores sobre su intento de rapto seran menores, l declarara su inocencia y fingira ignorar todo el asunto. Despus de un tiempo, muchas personas creeran sus mentiras, de modo que el escndalo se desvanecera en nada ms que nueve maravillosos das. Por lo que saba, el mutilado paladn, Waring, lo haba buscado para exigir una satisfaccin. El tonto debera alegrarse de que no me qued a aceptar su desafo, pens l. Como un tirador experto, habra disfrutado de poner una bala entre los ojos del buen mayor. Una sonrisa curv las comisuras de su boca ante la idea, pero su placer rpidamente se esfum cuando record las otras noticias que haba odo, que la inestimable lady Maris ahora estaba comprometida con el mayor. No te tom mucho tiempo dejar de lado tu intachable honor, Waring, y sacar provecho de la sustanciosa dote de Maris, reflexion l. Empuj el cuchillo profundamente en el carnoso melocotn, el zumo corri como si fuera sangre sobre las yemas de sus dedos. Hurst vaci en su copa lo que quedaba de la botella de vino. Estoy pueteramente contento de haber venido aqu. De vez en cuando un hombre necesita relajarse en vez de cuidarse las espaldas todo el tiempo. Burton sofoc un suspiro. Estaba Hurst cantando esa vieja y degastada tonada otra vez? l tiene espas en todas partes, sabes? continu Hurst. Asumo que por l te refieres a Pendragon? A quin ms? Tuve que despedir a uno de mis lacayos despus de agarrar a la comadreja informando sobre m.

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01 Amantes El inters de Burton aument ligeramente. Seleccion otro melocotn del frutero. Cmo lo agarraste? Una noche lo segu hasta una taberna. El maldito fisgn se sent all a beber por cerca de una hora. Comenzaba a pensar que mis sospechas sobre l eran infundadas cuando entr el gigantn de Pendragon, Hannibal. Los dos cuchichearon como ladrones, sabe Dios qu le estaba diciendo sobre m ese pequeo traidor. La historia hizo reflexionar a Burton. Quizs Hurst no era un cabeza de chorlito como haba pensado. Qu hiciste? Encaraste al hombre? No. Slo lo desped unos das ms tarde. No quera que Pendragon supiera que estaba al tanto. Por qu no me lo mencionaste antes? La mano de Hurst tembl ligeramente cuando tom de un trago su copa. Bien, me habas dicho que no te molestara con tales asuntos. Burton ignor la reprimenda mientras dejaba la fruta y se secaba las manos en una servilleta. Notaste algo ms? Hurst se reanim con la pregunta. Siento como si fuera observado adonde quiera que vaya. l trata de ponerme nervioso, eso es lo que creo... presionarme y ponerme nervioso. Y ahora que s sobre esa rata en mi casa, sospecho que l puede haberle echado un vistazo a algunos de mis papeles y pertenencias personales. Tal vez la racha de mala suerte que he tenido en estos ltimos aos no es mera casualidad, despus de todo. Hizo un movimiento abrupto con la copa, originando que una buena cantidad de rojo vino se esparciera sobre el blanco mantel. Te lo digo, Middleton, l est detrs de nosotros. Ha arruinado a Underhill y Challoner y ahora viene por nosotros dos. Burton consider el asunto de nuevo. Antes, cuando Hurst haba mencionado el tema, lo haba desestimado como tonteras. Ahora no estaba tan seguro. Hurst era un borracho y un paranoico, pero quizs algunos de sus desvaros tuvieran fundamento. Ni siquiera Hurst podra haberse imaginado la reunin en la taberna entre su lacayo y el hombre de Pendragon. Burton haba tenido su propia desafortunada racha de mala suerte ltimamente. Lucrativas inversiones se iban al garete de improviso. De repente los acreedores estaban poco dispuestos a ampliarle lneas de crdito.

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01 Amantes Con todo, t sabes, quizs Pendragon sabote tus proyectos con esa muchacha Davies dijo Hurst. Unas palabras susurradas en los odos correctos podran haber bastado para ahuyentar a ella y su familia. Burton frunci el ceo. Sera mejor que buscaras a la hija de un comerciante rico la prxima vez sugiri Hurst, sus palabras mal pronunciadas demostraban cuan profundamente borracho se encontraba. Linaje vergonzoso y todo eso, pero suficiente dinero para pasarlo por alto, eh? Y si te cansas de ella, siempre puedes enviarle a un rpido viaje por la escalera. Burton se sobresalt. Qu dijiste? Dije que siempre puedes hacer lo mismo que hiciste con tu primera esposa. Hurst se congel y de un sopetn se tap la boca con una mano, sus ojos se abrieron ampliamente. Ah, no quise decir eso dijo l en un susurro, demasiado compungido . Nunca dira nada a nadie, Middleton, lo sabes. Tus secretos son mis secretos. Despus de todo, no me he callado todos estos aos lo que le hicimos a esa muchacha? Esa pequea rubia que se supona se casara con Pendragon. l frot una mano sobre su cara disipada. No deberamos haberlo hecho, sabes, violado a esa muchacha. Fue divertido y todo en ese entonces, pero mira adonde nos ha llevado. Eso es lo que lo ha puesto contra nosotros, porque jur hacerlo. Deberas haberlo matado hace unos aos cuando tuviste la oportunidad. Pero supongo que es difcil matar a la familia, an cuando ste es algn hermanastro bastardo que t odias. Fra furia fluy por Burton. Cmo osaba Hurst llamar hermano a ese miserable pedazo de escoria que su padre haba engendrado! l no tena ningn hermano, cuando era un joven muchacho su madre crey oportuno contarle sobre la otra familia de su padre , rechazando protegerlo de la degradante verdad, como ella lo haba llamado. Cuando su padre se marchaba para uno de sus muchos viajes, Burton saba que era porque prefera pasar el tiempo con su prostituta y su impo mocoso, que compartirlo con su verdadera familia. Record las lgrimas que su madre haba derramado, el dolor en sus ojos siempre que hablaba de su padre. Record su angustia, su humillacin, y haba jurado hace muchos aos aplacarlas. l haba hecho lo posible para aliviar su sufrimiento mientras ella estuvo viva. Cmo haba saboreado la oportunidad, cuando finalmente lleg, de arrojar a la puta de su padre literalmente al fro del campo y despojar al bastardo de su padre de todo lo que le era querido. Ah, esos haban sido dulces momentos, en efecto. Pero ahora se daba

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01 Amantes cuenta que no haba sido suficiente. No, con Pendragon nunca era suficiente. Con calma mortal, Burton termin de comer su melocotn. Parece que sabes mucho sobre m, Hurst coment l acariciando la servilleta contra sus labios limpios. Mas debo decir que ya lo haba notado. Tengo buen ojo para los detalles, a pesar de que est equivocado la mitad del tiempo. Escrib un poco de eso, tambin, por si no lo sabes. Los dedos de Burton se apretaron contra la servilleta. De verdad? Y dnde lo escribiste, vamos cuntame? Ah, guardo un diario. Lo tengo por aos. Me ayuda a veces cuando no puedo dormir. Y qu dices en ese diario? Ah, slo lo que se me viene a la mente, ideas al azar. Las ltimas conquistas, un buen licor que beb, las ltimas ganancias y derrotas aplastantes, cosas as. Estoy incluido en algunas de esas divagaciones? Hurst arque una ceja. Debes ser mencionado una vez o dos, pero no te preocupes, s cerrar la boca. l se dio un golpecito con el dedo contra un lado de su nariz. S, pens Burton, empiezo a notar cun bien Hurst guarda secretos. El cabeza de chorlito ha detallado probablemente todos nuestros tratos juntos a travs de los aos, desde la violacin al asesinato de mi esposa. Debo poner mis manos en ese diario y ver lo que contiene. As que lo tienes contigo? pregunt Burton, esforzndose por parecer casual. Tener qu? El diario. No, en la prisa por marcharme, lo olvid en mi casa de la ciudad. Tendr que hacer un viaje al pueblo para conseguir uno nuevo. S, debes hacerlo. Quizs maana, si es que no vamos a pescar.

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01 Amantes

Captulo 16

Julianna se apresur a entrar en su residencia de la ciudad y subir a su


recmara, desesperada por estar sola. De alguna manera, durante el paseo a casa, haba logrado contener la mayor parte de sus lgrimas, pero una nueva oleada la amenazaba otra vez. Daisy entr en la habitacin escasos momentos despus, se detuvo con una exclamacin al ver el rostro hinchado y devastado por las lgrimas de Julianna. Miladi, qu es lo que ha ocurrido? Se siente indispuesta? Indispuesta? S, pens Julianna, me siento muy indispuesta. Mi corazn est roto. Ella presion la base de una mano contra los ojos y se esforz por controlar sus emociones. El affaire se ha terminado, se advirti, y no pensar ms en l. A partir de este momento en adelante, Rafe Pendragon no existe. Una risa histrica burbuje en su garganta ante la absurda idea. Como si alguna vez pudiera olvidar a Rafe. Un par de calientes lgrimas se le escaparon, corriendo sobre sus mejillas. Hoy no soy completamente yo misma, Daisy. Mi cabeza. Ella oy el temblor de su voz, aguda y vibrante, y supo que rompera a llorar si deca otra palabra. Pobre seora, debe estar enferma. Quizs es un resfriado de verano. Djeme ayudarla a desvestirla y meterla en la cama. Le traer una agradable compresa de lavanda para su cabeza, y algo que la ayude a descansar. Julianna lament que Daisy no pudiera traerle algo para quitarle el dolor, pero supona que su corazn tendra que curarse solo. Si alguna vez ~ 188 ~

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01 Amantes lo haca. Tema muchsimo que ni siquiera el tiempo pudiera reparar el dao que Rafe Pendragon haba hecho en su alma. Mientras permita que Daisy la atendiera, se dio cuenta de que no haba mentido, realmente se senta indispuesta. Su cabeza lata como si un cuchillo estuviese alojado entre sus sienes, y cuando tragaba, su garganta quemaba, a carne viva debido a la fuerza de sus sollozos ms tempranos. Rpida y eficiente, su criada la ayud a sacarse el vestido y a ponerse un suave camisn verde, soltando el cabello de Julianna de sus horquillas antes de peinar sus mechones con suaves pasadas del cepillo. Con un suspiro agradecido, Julianna se desliz entre las sbanas. Arropndola con el cuidado que habra usado con un nio, Daisy cerr las cortinas para oscurecer el cuarto. Slo cuando su criada se fue, Julianna se dio el permiso de derrumbarse, amargas lgrimas escaldaban sus ojos, con sollozos temblorosos que eran amortiguados por la almohada sobre su boca. Cmo pude haberme equivocado tanto?, se reproch ella. Por qu cre que me quera, cuando lo que realmente quera era librarse de m? Las palabras de Rafe se repetan en un crculo interminable dentro de su cabeza, burlndose de ella, atormentndola por haber sido tan simplona. Cuando Daisy volvi, ella dej que la otra mujer pensara que haba estado llorando debido a su dolor de cabeza. Despus de sonarse la congestionada nariz, Julianna bebi la bebida para dormir que le ofreci la muchacha, luego se recost con la compresa sobre la frente. El olor a lavanda fue a la deriva dulcemente alrededor de ella, pero no hizo nada para aliviar su miseria. Al poco rato, se qued dormida. Pero el sueo le ofreci poco consuelo, sus sueos estaban llenos de Rafe, intercalando imgenes de l como el sensible y apasionado amante que haba conocido, a pesadillas de l en su ltimo encuentro, sus fros ojos llenos de rechazo y compasin. Julianna pas los tres das siguientes en la cama, rechazaba levantarse, se negaba a tener compaa. Incluso mandaba lejos a Maris y Harry cuando la pareja la llamaba, justificadamente preocupados por su salud. Daisy se encarg de ella a pesar de las rdenes de Julianna de dejarla sola. Cuando los das avanzaron, su criada finalmente amenaz con llamar al doctor. Julianna se lo impidi, usando la excusa de que su enfermedad slo era un pasajero malestar provocado por el agotamiento de su agitada vida social. Pronto estara mejor, le asegur ella. A la maana siguiente despert con el conocimiento de que no poda seguir escondindose del mundo para siempre. Lo deseara o no, tendra que levantarse de la cama y continuar con su vida. Todo aquello al menos haba servido de algo. Haba conseguido el

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01 Amantes objetivo que en un inicio se propuso. Harry y las propiedades estaban a salvo. Maris haba disfrutado de su temporada y haba encontrado un maravilloso hombre para amar y casarse. Esas eran las cosas que importaban. El hecho de que Julianna hubiese intercambiado su cuerpo y perdido su corazn en el proceso era de poca importancia. Por un breve rato, trat de odiar a Rafe, intentado injuriarlo por usarla y manipularla con sus propios objetivos egostas. Pero no pudo. Haba ido a l libremente, y l no la haba engaado de ninguna forma. Seis meses como su amante. l usara durante seis meses su cuerpo en reembolso de la deuda de su hermano. Y al final l la haba liberado antes de tiempo, hasta renunci a sus ltimas obligaciones cuando decidi que ya no deseaba su compaa. Otro hombre podra haber exigido el dinero que an le deba. Un canalla habra disfrutado de su cuerpo, para luego abandonarla y an exigir el derecho a reclamar la propiedad de su hermano. Pero no Rafe. l era, de todos los modos, un hombre honorable. No era su culpa el que ella hubiera querido ms. No era culpa de Rafe que ella se hubiera enamorado, mientras que l no. Bien, no se afligira ms. Su vida haba sido feliz antes, y lo sera otra vez. Al menos es lo que me dir a m misma , jur ella, cuando extendi la mano y llam a Daisy. No mucho despus, su criada dio un toque a la puerta y entr. S, miladi? Julianna balance sus piernas fuera la cama. Buenos das, Daisy. Me traeras un bao, por favor? Luego prepara mi traje de paseo albaricoque. He decidido visitar a mi hermana y ver si le gustara ir de compras hoy. Hay mucho que hacer para su boda. Una sonrisa de alivio encendi la cara de la mujer ms joven. Ella hizo una reverencia. S, miladi. En seguida, miladi. Julianna se puso de pie y dio su primer paso de regreso a la vida. *** Esa semana saba que conseguira una generosa ganancia gracias a su inversin.

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01 Amantes Un golpe rpido lleg desde la puerta de su oficina. Sin esperar permiso para entrar, Hannibal entr. Lo hemos encontrado. Est en Lancashire. Rafe baj su pluma. Lancashire? Nunca hubiera pensado que St. George decidira ir a esas tierras. Odia el campo. Tan pronto como St. George dej la ciudad, Rafe haba enviado a Hannibal y a varios otros hombres en busca del vizconde. Por un tiempo la cacera haba resultado ser un fracaso, como si St. George hubiera desaparecido literalmente. Mientras tanto, tambin haban salido en busca de Hurst, su salida de escena era sospechosa al coincidir tan cmodamente con la del vizconde, ambos hombres haban dejado Londres el mismo da. Tenas razn sobre Hurst dijo Hannibal cuando entr pesadamente en el cuarto. Los dos estn escondidos en su pabelln de caza. Parece que nadie saba que tena uno. Le gan la casa a un rico comerciante en las mesas de juego hace aproximadamente seis meses. Finalmente se puso en contacto con su hombre aqu en la ciudad al estar necesitado de provisiones civilizadas. Parece que el hombre debe recoger varios artculos de la casa y tiendas para luego transportarlos al norte. Un nuevo suministro de licor, con gran probabilidad. Dudo que las vendimias locales sean del gusto de Hurst, o de St. George. La buena cosa es que el hombre de Hurst tambin es nuestro hombre. Hannibal movi la cabeza en acuerdo y coloc su gran cuerpo en una silla. Despus de que perdimos a Rogers, fue complicado seguirlo por un tiempo. Pero Appleby est seguro. Ese cerebro-de-oveja de Hurst, no sospecha de l ni un poco. Un cerebro-de-oveja no sera capaz de descubrirte a ti y a Rogers juntos en aquel bar le record Rafe. Puede que sea un borracho y un gamberro, pero no subestimes a Hurst. Tiene la clase de astucia que mantiene vivas a las ratas como l. Sabe cundo correr y cundo aguantar, y es totalmente capaz de usar todas las artimaas como el mejor. Tienes razn, Dragn, nos volvimos descuidados. No pasar otra vez. Rafe saba que Hannibal se asegurara que no volviera a suceder. Qu quieres que hagamos ahora? pregunt Hannibal. Rafe se recost en su silla. Slo viglalos. Quiero saber si St. George o Hurst dejan Lancashire. Si cualquiera de ellos decide volver a la ciudad. l no pensaba que St. George hara alguna otra tentativa contra la ~ 191 ~

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01 Amantes hermana de Julianna ahora que estaba comprometida para casarse. Pero con St. George, nunca poda estar demasiado seguro. Una oleada de agridulce deseo barri por l al pensar en Julianna. Esa maana, Rafe se haba congratulado por pasar toda una hora sin dedicarle un solo pensamiento. Por supuesto, una vez que haba recordado la situacin, no haba hecho nada ms salvo pensar en ella, deshaciendo del todo cualquier progreso que hubiera logrado. Realmente, no saba lo que estaba mal en l. A esas alturas debera ser capaz de poner a Julianna Hawthorne firmemente en su pasado. Pero ella lo persegua, de da, y sobre todo de noche. En la oscuridad, en las horas de calma, a menudo se despertaba soando con ella, su cuerpo duro y dolorido, con aguda necesidad de ella. Pero ms que eso, la echaba de menos. La meldica cadencia de su voz, la efervescente luz de sol de su sonrisa, su elegante y animada forma de andar, sus movimientos y gestos caractersticos. Echaba de menos sus conversaciones e incluso sus silencios, los momentos cuando el mundo reduca la marcha y senta como si ellos fueran las dos nicas personas en el mundo. Una tarde, en un impulso, haba comprado un ramo de rosas de una florista ambulante. Llevndoselas a la nariz, haba esperado capturar un trazo del olor de Julianna. Pero el aroma de las rosas slo era el propio de las flores y no olan en absoluto como ella. Indignado, haba arrojado el ramo a la basura y se haba marchado, llamndose tonto diez veces. Pero, intentara lo que intentara, no poda menos que preguntarse sobre ella. Cmo estaba? Qu haca? Y lo peor de todo, con quin lo haca? Sus dedos se deslizaron a travs del abrecartas de plata en su escritorio, la frescura del metal fue suficiente para extraerlo de sus cavilaciones. Echando un vistazo, descubri a Hannibal observndolo con una expresin conocedora en sus ojos oscuros. Haciendo caso omiso de la mirada, Rafe sigui su discusin. Qu ms averiguaste? Nuestro hombre, Appleby, dice que ya que Hurst se ha ido, ha tenido ms de una oportunidad para fisgonear en su residencia. Dice que encontr algunos diarios que cree querr mirar. Diarios? Definitivamente quiero verlos. Nunca sabes qu deliciosos detalles podra haber apuntado Hurst. Me los dar la prxima vez que nos encontremos. Rafe asinti.

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01 Amantes Su conversacin se traslad a otros asuntos por unos minutos ms antes de que Hannibal se pusiera de pie y dejara la habitacin, sus pasos extraordinariamente silenciosos. Rafe regres al trabajo, o al menos hizo el intento. Sin embargo, despus de cinco minutos se rindi, alcanzando su copia del Morning Post con la esperanza que el peridico lo distrajera de cierta mujer tentadora. Comenzando con las noticias de los ltimos enfrentamientos en la Pennsula, ley una crnica de la victoria britnica en Salamanca, la cual haba ocurrido haca un par de semanas, a finales de julio. La batalla le haba dado a Wellington y sus fuerzas una enorme ventaja sobre los franceses. Sin embargo, la victoria haba tenido un precio, las vidas de miles de soldados que perdieron en ambos bandos. Despus, pas a las pginas financieras, comprobando los ltimos precios del oro y la plata antes de leer detenidamente una discusin sobre los ltimos esfuerzos del gobierno britnico de financiar la guerra. La mayor parte de lo que se mencionaba, como l bien saba, apenas raspaba la verdadera superficie de la inversin de Inglaterra. Actualmente estaba en negociaciones para ofrecer bonos adicionales al mismo gobierno. Hojeando al azar, estuvo a punto de dejar a un lado el diario cuando capt varios nombres familiares en la columna de Sociedad. Regresando a la pgina, explor el artculo El ltimo martes, una elegante cena fue organizada por la familia y amigos del Conde y la Condesa de Grassingham y su hijo, el mayor retirado William Waring, en honor a su compromiso con lady Maris Davies, hermana del conde de Allerton y de lady Julianna Hawthorne. Los asistentes cenaron pichn asado y filete de lenguado, y al trmino crme de chocolate y caf. Al final de la cena, muchos de los invitados se dirigieron al saln de baile, incluyendo la encantadora novia para Rafe interrumpi la lectura y movi la mirada por la copia. Lady H, vesta un traje rub de satn con una sobrefalda de encaje de Valencia, bail varias veces durante la velada, incluyendo dos veces con el muy elegible Lord S. Podra haber algo ms en la extraa decisin de su seora de permanecer en la ciudad bien pasado el termino de la temporada que los meros negocios? Quizs Lady M no ser la nica que pronto lucir un anillo! El estmago de Rafe dio un tumbo, su mano arrug el papel. Summersfield. Quin ms podra ser Lord S?

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01 Amantes Sera Julianna Summersfield? Con seguridad l saba que Julianna y el conde reciban invitaciones a los mismos bailes, as que su baile juntos no poda significar nada. Pero y si Ella estara considerando casarse con el hombre? No poda creerlo, no al poco de terminar su affaire. Y no cuando ella haba jurado no tener ningn inters en el matrimonio, incluso con Summersfield. De todos modos, las mujeres eran conocidas por cambiar de idea. Lo haba hecho Julianna? Las entraas de Rafe ardieron, una vena lata en su sien. Alisando el papel, contino leyendo. Ambas familias planean marcharse dentro de poco al campo. La boda entre el mayor Waring y lady Maris se realizar a principios de septiembre en el seoro de los Davies en Kent. El viaje de luna de miel ser a Escocia para la feliz pareja. As que pronto Julianna se ira al campo, pens l. Haba sabido que finalmente se ira. Hasta el momento haba disfrutado de un raro sentido de comodidad al saber que ella an estaba cruzando la ciudad en Mayfair. Con su partida, esto se terminara. Sin embargo, quizs su partida de Londres sera para mejor. Tal vez con ella lejos, por fin, sera capaz de olvidar. A pesar de sus lgrimas el ltimo da en Queens Square, quizs ella se haba recuperado y haba logrado echarlo de su mente, as como tambin se haba retractado y ahora consideraba casarse. Rasgando la pgina del peridico, apret el artculo en una pelota. Y si ella planeaba casarse con Summersfield, qu iba a hacer l? Nada, se dio cuenta cuando dej el peridico enrollado sobre su escritorio. Absolutamente nada. *** Los declaro marido y mujer. Esforzndose por tranquilizarse, Julianna se son la nariz con su pauelo de seda, luego se sec las lgrimas de los ojos. Nunca lloro en las bodas, se lament, sintindose ridcula por haber llorado de esa forma salvo los primeros minutos de la ceremonia. Otra lgrima se escap cuando Maris y el mayor Waring William, se corrigi

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01 Amantes ella, que en ese momento era su cuado, intercambiaban su primer beso como una pareja casada. Julianna se limpi la humedad fresca de su rostro cuando los aplausos de enhorabuena hicieron erupcin entre los invitados reunidos, varios de los amigos militares de William, muy vistosos en sus escarlatas uniformes de galas, gritaron entusiastas hurras. Cogidos del brazo, Maris y William emprendieron el viaje de regreso por el pasillo de la iglesia parroquial, amigos y familia ya estaban reunidos a las afueras para desearles sus enhorabuenas a su paso. En la entrada, ms de los amigos del ejrcito de William se haban reunido, con los sables desenfundados y levantados en un arco de honor para los recin casados. Sonriendo, Maris y William pasaron bajo las espadas y se dirigieron al carruaje que los esperaba, el vehculo estaba decorado con cintas blancas de seda, y una profusin de frescas malvas amarillas, y botones de hortensias blancas. La pareja se dirigira a Davies Manor, donde se celebrara la recepcin, todos los dems los seguiran. Julianna se son la nariz una vez ms mientras sala de la iglesia, aliviada porque finalmente haba dejado de llorar. No saba el porqu pero haba estado sintindose bastante emocional ltimamente, y cansada tambin. Todo el ajetreo, supuso ella. Los ltimos dos meses haban sido un permanente torbellino de actividad, los preparativos para la boda le haban costado cada minuto del da. Y a lo largo de los anteriores tres das haba habido una afluencia de familiares y amigos a la mansin para la boda. Los veinticinco dormitorios del seoro estaban todos ocupados, y algunos invitados, amigos del mayor, por suerte aceptaron alojarse en una posada en el pueblo cercano. Sofocando un bostezo, localiz a Harry y camin a su carruaje. Recostndose contra el asiento, rechaz una ola de cansancio, deseando que cuando llegaran a casa pudiera escabullirse sigilosamente a su habitacin para una siesta. Pero como un miembro de la familia anfitriona, se requera que estuviera en la lnea de recepcin. Sin embargo, una vez que ese deber fuera cumplido, decidi, presentara sus excusas por una media hora. Seguramente no me echaran de menos durante un tiempo tan corto? Reflexion. ltimamente haba estado haciendo mucho eso. Robando cualquier momento del da para descansar, a veces tan agotada que apenas poda mantener los ojos abiertos aunque hubiera conseguido un sueo pleno la noche anterior. Ayer, de hecho, se haba avergonzado al dormitar por unos minutos durante el t mientras Maris y la nueva suegra de Maris hablaban de sus

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01 Amantes planes para redecorar la nueva casa de los recin casados en Wiltshire. La prima Henrietta haba tocado a Julianna amablemente en el hombro, despertndola antes de que el resto de los invitados pudiera tomar nota de su lapso. Una vez que todo el mundo se marchara maana, ella saba que la casa se calmara, y sera capaz de relajarse y comenzar a parecerse a ella misma otra vez. Todo lo que tengo que hacer, se asegur, es resistir el resto del da. La recepcin fue bien. Luego vino el desayuno de recepcin, donde picote de su comida, ligeramente asqueada por los olores y los sonidos de tantas personas apiadas juntos. Una ligera transpiracin humedeca su piel, ese da de verano haba sido mucho ms caluroso de lo que se haba esperado. En respuesta, orden a los criados que abrieran algunas ventanas para dejar entrar una refrescante brisa, pero pareca que el aire adicional haca poca diferencia. Sonrojada y afiebrada, se abanic mientras se sucedan una serie brindis. Maris y William se rean ante las buenos deseos que reciban amigos y familia, los rostros de los recin casados estaban llenos sonrisas ante la generosidad de los sinceros deseos que reciban por futura salud y felicidad juntos. Entonces lleg el momento de cortar el pastel y arrojar el ramo. Despus de eso, Maris se excus para cambiarse a su traje de paseo para su viaje de bodas. Julianna entr en la habitacin para compartir unas ltimas palabras, un apasionado abrazo y comprobar cuan profundamente feliz era su hermana pequea. Entonces comenz a llorar otra vez y Maris la imit, haciendo que ambas se rieran. Demasiado pronto, Maris estuvo lista para marcharse. En aquel momento, Julianna se pareci a una mam gallina que enva a su polluelo al mundo. Saba que Maris sera feliz. Saba que volara. Pero la echara mucho de menos. Por supuesto, nunca logr escabullirse para la siesta que se haba prometido a s misma. Con los huesos cansados, baj las escaleras y se dirigi al exterior para despedir a la feliz pareja en su viaje al norte. El land arranc, las ruedas rozaron en el sendero, el enjaezado del caballo tintine. Tan pronto como el coche estuvo fuera de la vista, ella gir para volver a la casa. Un zumbido tarare en sus odos como mil abejas, y de repente el mundo comenz a girar. Tambalendose sobre sus pies, extendi la mano e intent agarrar la manga del abrigo de Harry, pero l estaba demasiado lejos. Luego se sinti caer, encogindose hacia la tierra entre una rfaga de exclamaciones de varios invitados. de de de su

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01 Amantes Su mente se oscureci. Un olorcillo agudo, penetrante, a amonaco la hizo despertar, el asqueroso reconstituyente le caus tos y le puso los ojos llorosos. Volviendo la cabeza, parpade contra su angustia, reconociendo el familiar atestado empapelado de su dormitorio. Cuando la total conciencia regres, not que yaca en su propia cama con el vestido flojo y su criada rondando ansiosamente. Al pie de la cama estaba su hermano, sus cejas unidas con preocupacin. Vuelve en s, milord murmur Daisy. El doctor estar aqu pronto. Doctor? protest Julianna. Todo el mundo en la familia saba cunto despreciaba a los doctores y haba sido as desde que era una nia. Los evitaba a toda costa, aun cuando estaba enferma. S, doctor dijo Harry en un tono brusco. Y no dejar que te niegues a verlo. Estoy bien gimi ella. Slo estoy cansada. Te desmayaste. Es ms que un simple cansancio. Quizs tengas una recada de la enfermedad que te mantuvo en cama hace un par de meses. Recuerdas cuando estuviste enferma en Londres? Claro que lo recordaba; probablemente jams lo olvidara. No haba un da en que no pensara en Rafe, en que no le echara de menos con un dolor vaco, desgarrador. Pero un corazn quebrado no la haba hecho dbil. Algo tena, sin embargo. Demasiado dbil y miserable para seguir discutiendo, cerr los ojos y esper que el temido mdico llegara. Por suerte, Harry tuvo la fineza de marcharse tan pronto como el doctor entr en la habitacin. Su alivio fue enorme cuando vio que no era el mismo anciano que sola venir a la casa cuando era una nia. El canoso charlatn que haba drenado la mitad de la sangre de su madre en una palangana para luego quedarse de pie sacudiendo la cabeza desesperado cuando ella se puso ms y ms dbil. Julianna nunca olvidara el horror y el dolor de ese da, ni la pena que haba experimentado cuando su madre, y el nio que su madre haba luchado por traer al mundo, murieron con pocas horas de diferencia. El nuevo hombre se present como el doctor Coles, sus ojos azul plidos eran bondadosos mientras abra su bolso y sacaba unos instrumentos. Ella se relaj ligeramente cuando no vio ninguno de los familiares instrumentos usados para la sangra o ventosas. Por un momento, un rechazo se cerni en su lengua cuando l se acerc para comenzar, pero ~ 197 ~

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01 Amantes se trag su protesta cuando otra ola de agotamiento se extendi por ella. l realiz su examen con suave consideracin, sus manos y palabras eran calmantes y amistosas. Terminando unos minutos despus, el doctor comenz a embalar de nuevo su bolso mdico. Bien, qu cree? pregunt ella, sentndose contra las almohadas. Qu est mal conmigo? Nada est mal con usted contest l con una sonrisa. Al menos nada que sea totalmente inesperado en su condicin. Mi condicin? Qu quiere decir? Supongo que las felicitaciones son apropiadas, Lady Hawthorne. Est embarazada.

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01 Amantes

Captulo 17

mir fijamente al mdico durante un largo momento, convencida de que deba haberle entendido mal. Pe... perdn, ha dicho que estoy embarazada? S. Teniendo en cuenta la fecha de su ltima menstruacin, clculo que de unos tres meses. Se qued sin aire en los pulmones, volvi el mareo y se alegr de estar tumbada. Cuando l le haba preguntado sobre su periodo no se le ocurri, en ningn momento se imagin, que el motivo de que ste se hubiera interrumpido fuera otro que la tensin y el cansancio emocional. Con la primera falta apenas si se fij, y en la siguiente estaba demasiado ocupada, agotada y triste como para preocuparse por un leve trastorno en el funcionamiento normal de su cuerpo. La sangre fluy rpidamente hacia sus mejillas y luego las abandon con la misma velocidad. Es imposible! l levant una ceja, Segn el examen que acabo de hacer, no lo es. Su marido y usted llevan mucho tiempo intentndolo? Ella enrojeci otra vez. Era lgico que l diera por hecho que ella estaba casada. Dado que era un recin llegado al vecindario, era evidente que no estaba enterado de que la hermana mayor de lord Allerton era viuda. El corazn le dio un vuelco. Crea que era estril. Bueno, pues no lo es. El buen Dios le ha concedido por fin un hijo. Pero no he tenido nuseas.

Julianna

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01 Amantes l termin de guardar las cosas en el maletn y luego at la correa de cuero. No todas las mujeres las tienen. Evidentemente usted es una de las afortunadas. El cansancio que ha estado experimentando debera desaparecer cuando entre en el segundo trimestre del embarazo. Le recomiendo que descanse mucho, que coma regularmente y que no haga demasiados esfuerzos. D un paseo de vez en cuando, cuando no tenga mareos como hoy. Pdale a alguien que la acompae para asegurarse que todo va bien. Creo que se desmay debido a un exceso de nerviosismo por la boda de hoy. Una curiosa sensacin se instal su pecho y los dedos le hormiguearon con lo que supuso que era sorpresa y entusiasmo. Dios Santo, pens, voy a tener un beb. Un beb! Haca mucho tiempo que haba olvidado el sueo de tener una familia y la esperanza de sostener a su propio hijo en los brazos alguna vez. Haba llorado al pensar que no poda concebir, un fracaso que su marido sola echarle en cara. Sin embargo, el hecho de que estuviera embarazada slo poda significar una cosa: que la culpa haba sido de Basil. Todos esos aos creyendo ser estril cuando en realidad no lo era. Antes de poder impedirlo, antes de dar tiempo a que la triste realidad hiciera su aparicin, se permiti a s misma ser feliz. Un beb. Por fin voy a ser madre. Gracias, doctor murmur, con una trmula sonrisa en los labios. No hay de qu. Ahora descanse un poco, miladi. Lo har encantada. l recogi su maletn y se dirigi a la puerta. Doctor, una cosa ms dijo Julianna suavemente. l se detuvo y se dio media vuelta. Si no le importa, preferira que no se lo mencionara a nadie. Yo mmm Me gustara ser yo quien d la noticia. l asinti, sonriendo con comprensin. Desde luego. Lo que sucede entre doctor y paciente completamente confidencial. Dejar que sea usted quien lo cuente. es

Se recost contra las almohadas y se relaj, con la cabeza hecha un torbellino. Cerr los ojos y dej que sus pensamientos vagaran, convencida de que estaba demasiado intranquila para conciliar el sueo. Sin embargo pocos minutos despus qued demostrado que se equivocaba. Permaneci dormida varias horas, perdindose la recepcin que continuaba en el piso de abajo. Sumida en un sueo profundo, no oy la msica ni las ruidosas carcajadas que suban de vez en cuando por las

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01 Amantes escaleras Por fin despert cuando ya casi anocheca. Un rato despus, Harry se pas a ver cmo estaba, acompaado de la prima Henrietta, quien mull las almohadas de Julianna y estir las sbanas sin dejar de hacer ruiditos de preocupacin por su dramtico desmayo. Despus de conversar durante unos minutos de tonteras, Harry y su prima se marcharon, insistiendo ambos en que se quedara en la cama y tomara una cena ligera y revigorizante. La tranquilizaron diciendo que ellos se ocuparan de los invitados. Julianna crea que no iba a poder volver a dormirse, pero despus de comer y de darse un bao caliente, el cansancio volvi. Se acurruc bajo las sbanas con alivio y se olvid del mundo. Se despert a la maana siguiente, temprano, sintindose ms fresca y con ms energa de lo que haba estado desde haca semanas. Qu sueos ms extraos he tenido! Pens, desperezndose. Primero se haba desmayado y el mdico haba venido a la casa, y luego le haba dicho que estaba esperando un hijo. Dej caer los brazos despacio, dudando de que alguna de aquellas cosas hubiera sido un sueo. Oh, Dios mo, estoy embarazada! Desliz las manos por debajo del camisn y apoy las palmas sobre su vientre desnudo. No me siento diferente, pens, incapaz de descubrir ninguna variacin en su cuerpo. Sin embargo, cuando intent meter el estmago, su vientre se neg a hundirse, y conserv una leve curva que desde luego no estaba antes. Se qued inmvil y dej que todo el peso de la realidad le cayera encima. Estoy esperando un hijo. El hijo de Rafe. Oh, Dios, Rafe! Qu iba a decirle? Suponiendo, claro est, que decidiera decirle algo. Dadas las circunstancias no estaba muy segura de que l quisiera saber siquiera que iba a ser padre. Las palabras de su primer encuentro resonaron en sus odos. Dios sabe que lo ltimo que quiero es traer otro bastardo al mundo, haba dicho l con dureza. Se estremeci. Por supuesto, iba a quedarse sorprendido. Incluso puede que se enfadara, sobre todo despus de haberle asegurado que no exista posibilidad alguna de que concibiera un hijo. Y despus de la forma en que

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01 Amantes l haba dado por terminada la relacin entre ellos, tena serias dudas que los quisiera a ella y al nio en su vida. De modo que, qu iba a hacer? Y no slo con Rafe, sino tambin con el beb. Al ser viuda no poda tener al nio. Puede que la sociedad perdonara muchas cosas, pero un nacimiento fuera del matrimonio no era una de ella. Tendra que mantener el embarazo en secreto. Y una vez que el nio hubiera nacido, qu? Se acarici el abdomen con la mano, conteniendo las lgrimas que le inundaron repentinamente los ojos. Al menos ahora entenda los altibajos emocionales que haba sufrido ltimamente: los accesos de llanto, los caprichos impredecibles y el cansancio abrumador. En este momento, no tena ni idea lo que iba a hacer, pero haba algo sobre lo que no tena ninguna duda. Voy a quedarme con este beb, se jur. Muchas mujeres en su situacin pensaran en entregar al nio, dedicando los meses de embarazo a encontrar a una pareja digna de confianza que consintiera en criar al nio como si fuera propio, a cambio de dinero, por supuesto. Pero ella no poda hacer tal cosa. Llevaba demasiado tiempo esperando tener un hijo. Ahora no iba a abandonarlo. No tena ni idea de cmo iba a dar con una explicacin que fuera socialmente aceptable. En cualquier caso, dispona de algo de tiempo antes de que el embarazo empezara a ser visible. Seguro que para entonces se le habra ocurrido alguna solucin. Al menos eso esperaba. Sus pensamientos volvieron a dirigirse hacia Rafe; un dolor familiar le oprimi el pecho. Por mucho que lo intentara, al parecer era incapaz de dejar de quererlo, aunque Dios saba que lo deseaba. Ahora, con el beb, Rafe iba a estar todava ms presente en su cabeza. Una parte de ella deseaba simplemente poder exponerle el problema, pero no poda, ni siquiera por el beb. Adems, dispona de ingresos suficientes por lo que no necesitaba ayuda financiera por parte de l. En cuanto al resto de las dificultades que se le iba a presentar, bueno, ya haba decidido que las resolvera sola. Frunci el ceo al volver a su problema inicial. Debera decirle lo del nio? Segundos despus sacudi de un lado a otro la cabeza con firmeza. Rafe haba dejado dolorosamente claros sus sentimientos. No caba duda de que ya no la quera, y dudaba mucho de que quisiera al nio. Aunque accediera a aceptar su responsabilidad, ella saba que lo hara por sentido del deber y por obligacin. Bueno, pues ella no quera nada de ~ 202 ~

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01 Amantes eso. No, pens, este beb es mo. Yo, y slo yo, me ocupar de cuidarle. Sinti una punzada de culpa al tomar esa decisin, pero la ignor. Segundos ms tarde, su estmago solt un estruendoso rugido. Dios santo, estoy famlica, pens. Se le curvaron los labios al darse cuenta de que, ahora que tena que comer por dos, probablemente la sensacin de hambre sera algo frecuente. Decidiendo bajar a desayunar, ech las sbanas hacia atrs y cruz la habitacin para llamar a Daisy. *** Miladi, le he preparado el vestido lila de viaje dijo Daisy, cuando termin de meter la ltima de las pertenencias de Julianna en un par de pesados bales. Espero que sea de su agrado. S, gracias, Daisy respondi Julianna, alzando brevemente los ojos de la carta que le estaba escribiendo a Maris. Estaba a punto de dejar Davies Manor para volver a su casa de Londres, despus de haber pasado all casi una semana. El ltimo invitado se haba ido aquella misma tarde y todos los familiares, tanto mayores como jvenes haban prometido volver a visitarla al cabo de unos meses para pasar unas vacaciones. Ella se mostr de acuerdo, pero saba que no iba a ver a ninguno de ellos, ya que para entonces estara tan redonda y gorda como el ganso de la cena de navidad. Harry ira con ella, pero la prima Henrietta no. Ahora que Maris estaba casada, la anciana haba decidido ir a visitar a su hija mayor, quien esperaba a su segundo hijo para noviembre. Henrietta dijo que a lo mejor se quedara all tras el nacimiento, se comprara una casita y hara el papel de abuelita embobada. Ambas se despidieron la tarde anterior entre besos y abrazos. Una vez en su dormitorio, Julianna termin de escribir a Maris, con la intencin de que saliera con el correo de ese mismo da. Espolvore la carta con arena, la dobl y la sell con cera. Luego escribi pulcramente la nueva direccin de su hermana. Sabiendo que Harry deba de estar impaciente por marcharse, dej la pluma y se puso en pie de un salto. La asalt una oleada de vrtigo y la cabeza empez a darle vueltas. Extendi la mano, se sujet a la silla y se dej caer en ella. Daisy dej de hacer el equipaje.

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01 Amantes Se encuentra bien, miladi? Qu? Ah, s, estoy bien. Muy bien Julianna temblaba mientras intentaba recuperar el equilibrio. Caramba! Exclam para s. Tena la esperanza de que los vrtigos y los desmayos ya fuesen cosa del pasado, pero al parecer su cuerpo tena ideas propias. Al ver que volva a tambalearse, Daisy se acerc corriendo, le puso una de sus fras manos en la nuca y la oblig a inclinarse hacia delante y a poner la cabeza entre las rodillas. Vamos, miladi. Agache la cabeza. Eso es lo que siempre ayudaba a mi madre cuando estaba embarazada. Respire hondo y despacio. Dentro de un momento se encontrar mejor. Daisy empez a masajearle la espalda hasta que el mareo desapareci por fin. Slo cuando empez a encontrarse bien de nuevo se dio cuenta Julianna de lo que acababa de decir su doncella. Se incorpor lentamente. Qu has dicho? pregunt con voz dbil. Daisy la mir con sus ojos color avellana cargados de sabidura. Se refiere a su embarazo? Quiz debera callarme, pero no es necesario disimular algo tan evidente. Evidente! A Julianna le dio un vuelco el corazn. Hasta qu punto es evidente? Julianna baj el tono de voz. Qu quieres decir? Cmo puedes saberlo? Lo sabran otras personas? Henrietta? Harry? Oh, Dios! Estoy segura de que soy la nica que lo sabe, aparte del mdico, por supuesto Se apresur a tranquilizarla Daisy, leyndole el pensamiento . Llevo unas cuantas semanas sospechndolo, miladi. Despus de todo soy yo quien se ocupa de sus necesidades, y al ver que le fallaba el perodo dos meses seguidos, bueno, me qued intrigada. Cuando se desmay ya no tuve ninguna duda. El doctor le dijo que estaba embarazada, verdad? Julianna enderez la espalada. As es. Al parecer yo soy la nica de los tres que no lo sospechaba. Bueno, no es de extraar, a fin de cuentas es su primer hijo. Julianna se cruz de brazos y se qued mirndola. Y cmo es posible que t sepas tanto de esas cosas, si no tienes hijos? A menos que est equivocada.

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01 Amantes La doncella tuvo la delicadeza de sonrojarse. Gracias a Dios no los tengo, pero s mucho de mujeres embarazadas y de nios. Soy la mayor de doce hermanos y ayudaba a mi madre cada vez que esperaba otro hijo. Tambin ayudaba con los ms jvenes, al menos hasta que me fui de casa para trabajar. Julianna saba que Daisy tena muchos hermanos, pero no estaba enterada de que haba ayudado a criar a la mitad de ellos. Es una suerte que sepa del tema continu la doncella, porque va a necesitar a alguien que la cuide durante los prximos meses. Puede que Daisy tuviera razn, pens Julianna. Iba a necesitar a alguien que la cuidara conforme avanzaba el embarazo. Adems era un alivio tener a alguien en quien confiar, alguien que supiera la verdad. Haban pasado slo unos das desde que descubri que estaba esperando un hijo, pero el peso del secreto ya estaba acabando con ella. Tal vez fuera cosa de la providencia que Daisy estuviera enterada. No puedes decirle una palabra de esto a nadie orden Julianna en voz baja. La criada puso una expresin dolida. Jams traicionara su confianza, miladi. Me enorgullezco de mi lealtad. Esperaba que a estas alturas usted ya se hubiera dado cuenta. Julianna extendi la mano y acarici la de Daisy a modo de disculpa. Claro que lo s, lo siento, tienes razn. S que puedo contar con tu discrecin se interrumpi y respir hondo. Ests muy sorprendida? Lo desapruebas? Te escandaliza? Lo del nio? Al principio me asust un poco, pero no me sorprendi. Julianna enarc una ceja. Y por qu no? Daisy agach la cabeza. Bueno, saba que ltimamente se estaba viendo con un caballero, miladi. Oh, Dios Misericordioso! Habr algo que no sepa? Y cmo descubriste eso? Bueno, a veces, cuando volva usted a casa, la ropa le ola ligeramente a mirto. Y tambin estaba su pelo. Qu pasa con mi pelo? Julianna levant una mano temblorosa y se toc los mechones. Nada, estaba muy bien peinado y arreglado, pero no como yo lo hago. El trenzado era distinto, las horquillas estaban movidas, y cosas as.

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01 Amantes Rafe y ella creyndose tan astutos y cuidadosos y su doncella lo haba sabido siempre por culpa del peinado! Y supongo que tambin sabrs de quin se trata. La muchacha sacudi la cabeza. No, miladi. No soy una chismosa y no me meto en cosas que no son asunto mo. Julianna solt el aliento. S que le est haciendo dao y por eso l no me gusta. No me gusta nada en absoluto. Te lo agradezco Daisy, pero no seas demasiado severa con l. Es posible que l no pueda evitar sentir lo que siente ms de lo que puedo hacerlo yo. Y ahora dejemos de hablar de l. Por supuesto, madame. Lo siento si la he hecho sentirse incmoda. La puerta se abri de repente. Julianna volvi la cabeza y se encontr con la mirada de asombro de su hermano. Gimi, sintiendo un ligero malestar. Lo habra odo? Por supuesto que s, bastaba con mirarle la cara para saberlo. Harry abri la puerta del todo, entr en la habitacin de una zancada y fij en Julianna una mirada condenatoria. Es verdad? Qu estabas haciendo escuchando a escondidas detrs de mi puerta? pregunt ella, con la esperanza de disponer de unos segundos ms para prepararse para el inevitable enfrentamiento. No estaba escuchando a hurtadillas al menos intencionadamente. Vena a preguntarte cuando estaras lista para marcharnos, y me entero de que Dios mo! De verdad ests embarazada? termin la frase con un susurro horrorizado. Ella respir hondo y cruz las manos sobre el regazo. Daisy, djanos, por favor. La criada la mir con simpata, hizo una reverencia y se apresur a salir de la habitacin. El seguro de la puerta se cerr con un golpe. Transcurri un largo minuto. Y bien? pregunt Harry. No tienes nada que decir? Ella emiti un pequeo suspiro. Qu quieres que te diga?

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01 Amantes Podras empezar dicindome cundo voy a recibir una invitacin para la boda. Qu boda? La tuya! explot l. Cerr los ojos un momento en un evidente intento por tranquilizarse. Supongo que vas a casarte. El hombre que te dej se interrumpi y seal el vientre de ella, as, se comportar como es debido y se casar contigo, no? Ella se sec las manos, repentinamente empapadas de sudor, con la falda y luego respondi lo ms clara y sinceramente que pudo. No, no lo va a hacer. Sus palabras resonaron entre ellos como un trueno. Y por qu diablos no? Te agradecera que no gritaras ni maldijeras en mi presencia. Su hermano tuvo la decencia de parecer arrepentido. Lo siento, no quera gritarte. Dej pasar un segundo y continu. Por qu no se van a casar? Ella desvi la mirada y se puso a estudiar el dibujo de la alfombra turca. Porque no, y eso es lo nico que voy a decir sobre el tema. Se pregunt si el da poda empeorar. Por qu no se le haba ocurrido cerrar la puerta de su dormitorio antes de mantener una conversacin tan personal, privada y secreta con su doncella? Porque no esperaba en absoluto que iba a tener ese tipo de charla con su criada. Es evidente que el embarazo me ha convertido en una descerebrada. Bueno, pues eso no es lo nico que tengo que decir yo. Qu clase de canalla te deja esperando un hijo y luego se niega a asumir la responsabilidad? No se ha negado. Ni siquiera lo sabe. Y no, no voy a decrselo aadi, intuyendo la siguiente pregunta de su hermano antes de que a ste le diera tiempo a formularla. Por qu no? Necesitas un marido, y l parece la opcin ms lgica. Levant de golpe las cejas. A menos que ya est casado. Es ese el problema? Ese sinvergenza est casado? Ella suspir. No, no lo est. Bien, entonces no veo nada que impida el matrimonio. En cuanto lleguemos a Londres pueden casarse. Estoy seguro de que el arzobispo se ~ 207 ~

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01 Amantes alegrar mucho de darte una licencia especial. El arzobispo no va a dar nada, porque no voy a casarme resopl ella con exasperacin. Y ahora ya basta. Estoy harta de que me interrogues. l frunci el ceo. Esto es asunto mo, Harry. Olvdalo. T eres mi hermana y me preocupo por ti, cmo voy a olvidarlo? Se pas la mano por el pelo. Por Dios, Julianna! En qu estabas pensando? Cmo es posible que permitieras que sucediera una cosa as? La verdad es que no cre que pudiera pasar, si quieres saberlo respondi ella con voz tensa. l se aclar la garganta, repentinamente incmodo. S, bueno, entiendo a qu te refieres. Sin embargo, sigo sin entender por qu no le cuentas lo de lo del nio. Acaso ese malnacido te abandon o algo as? La tristeza se adue involuntariamente cruel. de ella al escuchar aquella pregunta

Por tu expresin deduzco que eso fue lo que sucedi continu Harry con tono compasivo. Quin es ese sinvergenza? Evidentemente debe de ser un canalla para haberse aprovechado de una dama. Dime su nombre para que pueda darle una paliza de muerte. Los labios de ella se curvaron en una sonrisa triste. No deseo que le pegues. En cuanto a su nombre, carece de importancia. El problema es mo, Harry, y yo me ocupar de l. Harry frunci el ceo y se cruz de brazos. Sinceramente, no s cmo vas a poder hacerlo. Ests embarazada, Jules. Las viudas no se quedan embarazadas, al menos si quieren seguir siendo aceptadas por la sociedad. No vas a poder quedarte con ese nio. Ella levant la barbilla, conteniendo un estremecimiento. Encontrar la manera de hacerlo. Cmo? T nica opcin es casarte con ese hombre o tener al nio en secreto y abandonarlo. Ella se llev inconscientemente una mano al vientre como si as pudiera proteger al nio que llevaba dentro. No voy a abandonar a mi beb. Entonces deja que te ayude. Dime el nombre de tu vacil y se oblig a continuar, amante. Djame encontrar la forma de obligarlo a casarse contigo. Ella sacudi la cabeza, llena de desesperacin.

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01 Amantes Es intil, Harry. T no lo entiendes. Pues explcamelo. Ella saba que l slo quera ayudar, pero no poda permitirse confiar en l, ya que de hacerlo lo nico que conseguira sera empeorar una situacin ya de por s insostenible. De modo que contuvo la lengua y permaneci callada. Esto no va a quedar as, Julianna advirti l al darse cuenta de que ella no iba a contestarle. Averiguar como sea la identidad de ese canalla que ha mancillado tu honor, y me ocupar de arreglar las cosas. El que usara su nombre completo en vez del diminutivo indic a Julianna que lo deca en serio. Slo la llamaba as cuando estaba furioso o alterado. El empleo de su nombre le advirti de la seriedad de su declaracin. l raras veces la llamaba Julianna, y slo cuando estaba enfadado o trastornado. Harry, no lo hagas, te lo suplico. Termina de hacer el equipaje. Partimos dentro de una hora. Gir los talones y cruz la habitacin dando zancadas. Ella cerr los ojos, repentinamente agotada y emiti un suspiro de cansancio. Mucho se tema que sus problemas no haban hecho ms que empezar.

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Captulo 18

Una alegre maana de sol inundaba las puertas traseras francesas de


la casa familiar de Rafe. Las puertas estaban abiertas para dejar que la rfaga de brisa refrescara el cuarto del comedor que tena vistas ms all del jardn. Los macizos de flores y bocas de dragn aadan una ltima rfaga de color a la visin, y en el aire, flotaba la esencia dulce del jazmn. Rafe pona poca atencin a la atmsfera idlica mientras lea el peridico y se coma su desayuno de jamn, pan tostado y huevos. Despus de volver a llenar la taza con un caliente caf negro, regres a la pgina de la seccin financiera del Morning Post. Estaba absorto en el artculo acerca del creciente comercio de madera en Amrica y ya considerando la oportunidad de invertir, cuando una serie de pisadas resonaron en el piso de losa. Mirando hacia arriba, arque la ceja inquisitivamente tan pronto Hannibal se aproxim. Perdn por interrumpir, Dragn explic el hombre alto, pero el joven Allerton est en la puerta. Trat de mandarlo de vuelta pero no se dej. Rafe frunci el ceo sorprendido. Qu quiere? No lo dijo. Parece como si viniera a pedir ms. Supongo que mi pequeo paseo por el muelle del Tmesis no fue lo suficientemente disuasivo para mantenerlo recto y tranquilo. Obtuvo pelotas de metal para regresar de nuevo. Lo digo por l. S, bien, trelo. Rafe empuj su plato a un lado pero dej el peridico abierto. Por qu diablos estaba Allerton aqu? Consider. Esperaba que Hannibal estuviera equivocado acerca de su intencin y que el imprudente cachorro no hubiese venido a buscar dinero. Si as era,

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01 Amantes obviamente necesitaba limpiarse los odos, ya que Rafe haba dejado claro que no habra ms fondos en el futuro de l o de ningn otro financiero en Londres. Tal vez pens que las amenazas de Rafe no eran ms que bravuconeras. Bueno, el joven lord pronto descubrira su error. Se tom un trago de caf y permiti que sus pensamientos regresaran a Juliana por un pequeo instante. Como siempre, se preguntaba cmo le iba. Saba que haba regresado a la ciudad la semana pasada despus de la boda de su hermana y estaba de nuevo viviendo en la casa familiar en Upper Brook Street. Ms all de eso, su vida era ahora un misterio para l, ambos como si fueran un poco ms que extraos. Sacudiendo la cabeza, la sac de su mente. Despus de todo, pens, Allerton no est aqu para hablar de su hermana y ser mejor que no lo olvide. No fue de extraar que el conde llegara sin Hannibal para que lo anunciara. Hannibal nunca anunciaba a nadie y Rafe desde haca mucho haba abandonado la idea de que lo hiciera. Ataviado a la moda con piel de ante, una levita marrn y botas Hessian, su sombrero de copa de castor bajo el brazo, Harry Davies caminaba hacia el cuarto de desayuno de Rafe. Relajado, Rafe se recost en su silla, sin intencin de levantarse ante la presencia de la nobleza. Negligentemente, gir una pgina de su peridico y tom un sorbo de su caf. Solamente cuando dej la taza en su platillo se dign a alzar la vista. Milord Allerton, a qu debo el honor de su visita, tan temprano en el da? Debo decir que su presencia no estaba prevista. Si no lo supona, eso slo demostrara lo poco inteligente que es. Usted, seor, es un canalla sin principios cruz la habitacin con grandes zancadas, Allerton arremeti contra l con el par de guantes de piel que sostena en el puo, usndolos para golpear el rostro de Rafe. Una franja de fuego quem la mejilla de Rafa all donde haba sido golpeado. Contenindose, ignor el dolor, as como su asombro, y le lanz una temible mirada al joven hombre. Lord Allerton tuvo el suficiente sentido comn para ver la plida y amenazadora mirada de Rafe, pero mantuvo los hombros cuadrados y aguant. He venido dijo el conde solemnemente, para demandarle una reparacin. Elija el momento, seor. Rafe levant la ceja, medio sorprendido, medio divertido. Elegir el momento? Qu demonios? Mil perdones, milord, pero, se ha vuelto loco? Allerton perdi un poco de su rgida compostura ante la aguda rplica ~ 211 ~

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01 Amantes de Rafe. Por supuesto que no, he venido para acordar un encuentro de honor. Encuentro para qu? Como si no lo supiera. El nombre y reputacin de mi hermana han sido mancillados y usted, seor, es el responsable. He venido aqu para que la justicia se haga. Rafe se congel, cuidando de no delatar la repentina agitacin de sus pulsaciones. Sabe Allerton acerca de Juliana y yo? Si es as, qu es lo que sabe? Pareciendo indiferente, Rafe tom la cafetera plateada vertiendo lo ltimo en la taza. Ignorando lo caliente, casi hirviendo, que estaba el caf, se lo tom a rpidos sorbos. Lo siento, pero no tengo idea a qu se refiere. Por supuesto que la tiene dijo Allerton entre dientes. Lo s todo. Cmo la atrajo a su telaraa. Cmo la uso y la degrad. La mirada de Rafe destellaba. Ella dijo eso? No tuvo que hacerlo. Es toda una dama para discutir esos detalles, incluso conmigo. Pero escarbando un poco, descubr lo que tena que saber. Los sirvientes hablan con el adecuado estmulo. Ah, as que haba sobornado o forzado a sus sirvientes, o no? Un lacayo que haba llevado sus cartas ocasionalmente era el ms probable. Obviamente, Juliana necesitaba nuevo personal. Si a su seora hermana no desea compartir detalles de su vida privada con usted, entonces no veo el motivo de no hacerlo yo tambin. El color se desliz hasta el cuello de Allerton. Discutir eso, maldita sea, y tambin asumir su responsabilidad. Aunque puedo ver porqu ella no quiere casarse con usted. Aunque la unin sea ventajosa para ella. Ser expulsada de la sociedad por su culpa. Rafe se tens. Y por qu est el matrimonio en debate? Porque la dej embarazada, truhn! La mano de Rafe golpe la taza de caf, derribndola sobre la mesa. Algunas gotas restantes mancharon el blanco mantel por debajo. Embarazada? No, no poda estarlo. Debe estar equivocado dijo, sus palabras sonaron como si vinieran de una gran distancia. No me equivoco acert Allerton. Ella me lo confirm. Lo supe

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01 Amantes porque ha estado enferma y con mareos. Tuvimos que llamar al doctor cuando se desmay. La mirada de Rafe se encontr con la del otro hombre. Ella est bien? Tanto como debe estarlo cualquier mujer que se encontrara en una condicin delicada Allerton apret el puo. Usted la ha arruinado, bastardo de mala fama, y ahora est obligado a pagar. Juliana embarazada. Ella le dijo que era estril. l todava recordaba lo enferma, la mirada perdida, cuando le explic su imposibilidad para concebir. Y l saba que ella crea lo que deca. Nadie poda haber fingido ese tipo de reaccin y bajo esas circunstancias, no tena ningn motivo para hacerlo. Ella pensaba que estaba segura de no quedar embarazada. Aparentemente la madre naturaleza haba demostrado que estaba equivocada. Dio una respiracin entrecortada. Dios mo, voy a ser padre! Escoja un arma declar Allerton. Espadas o pistolas. Nos encontraremos en el campo de honor maana al amanecer. Rafe se oblig a salir de sus reflexiones y pos la mirada en el pequeo hermano de Juliana. No sea absurdo. Disculpe? No hay necesidad de perdn, incluso entre nosotros. No habr ningn duelo. Allerton farfull: Por supuesto que lo habr. Usted me perjudic, a m y a mi familia, y debe repararlo. Si he ofendido a alguien es a su hermana. Esto nos corresponde a ella y a m resolverlo. Las mejillas del conde se ruborizaron con un ligero carmes. Protesto. Debo obtener alguna satisfaccin. Rafe se encogi de hombros. Proteste todo lo que quiera, pero no habr ninguna diferencia. Necesitando algo en que ocupar las manos, Rafe agarr el peridico y lo dobl pulcramente a la mitad. Cuando Allerton no hizo ningn movimiento de irse, suspir. No voy a batirme con usted, milord. Entonces es usted un cobarde, seor. ~ 213 ~

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01 Amantes Rafe lo perfor con una mirada amenazadora. Si usted cree eso, joven, es mucho menos inteligente de lo que generalmente acredita. Se recost con indiferencia en la silla. Matarlo maana sera una prdida de mi tiempo y de su vida. Su hermana claramente lo desaprobara. Allerton infl el pecho Y qu le hace creer que yo no lo matara? Rafe dio un desdeoso gruido, con evidente desprecio ante la idea. Incluso Allerton debera saber que destacaba tanto en tiro como en esgrima. Era muy hbil con los puos tambin Un caballero se reunira conmigo dijo el conde. Tambin es cierto. Pero olvida que no soy un caballero. Slo los caballeros e imberbes son lo suficientemente tontos para ventilar sus dificultades personales en pblico. Si lo encuentro maana, como propone, la reputacin de su hermana estar autnticamente daada y sin posibilidad de arreglarla. No creo que ella le agradezca por esto. Como sea, si fuera capaz de mantener la boca cerrada, podra haber alguna manera de remediar la situacin Y esa sera? Eso nos corresponde decidirlo a lady Hawthorne y a m. Rafe se puso de pie, sobrepasando al joven por varios centmetros y con una vida de experiencia. Si ama a su hermana, como creo que hace, qudese fuera de esto. Voy a velar por su bienestar. Cmo hizo antes? Qu le hizo para atraerla a su cama? Qu trucos y engaos utiliz para robarle la virtud y dejarla en semejante situacin? Creo, milord continu Rafe, que es hora de que se vaya. Le dije que hara lo mejor por su hermana, y lo har Allerton extendi un dedo de advertencia. La ha lastimado lo suficiente, Pendragon. Si lo hace de nuevo, le prometo que lo matar y no ser en el campo de honor. He tomado debida nota, milord. Con los puos apretados de rabia, Allerton lo fulmin con la mirado por un largo minuto, luego dio media vuelta y se march de la habitacin. La puerta frontal fue azotada minutos despus. Lord Allerton obviamente se haba ido. Con las rodillas abruptamente dbiles, Rafe se sent pesadamente sobre su silla. Juliana estaba embarazada.

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01 Amantes Entrelazando los dedos, contempl su futuro y el de ella. *** Juliana ensart un nuevo y largo hilo de seda color rosa en la aguja, luego lo puso sobre la tela de lino tensa dentro de su marco de coser. Estaba trabajando en un diseo floral de su propia creacin, las puntadas que haca eran elegantes y hbiles. A ella le gustaba coser. Los bordados haban sido uno de sus pasatiempos favoritos desde su niez, cuando su madre le haba puesto una muestra y aguja entre las manos a la edad de cuatro aos. Cuando se convirti en mujer lo vio como una actividad placentera y muy relajante, especialmente ahora cuando necesitaba mantener la mente ocupada y alejadas sus preocupaciones. Pero incluso mientras se concentraba en formar el complicado dibujo de hojas entretejidas y flores, su mente comenz a vagar dentro de territorio peligroso. No podra quedarse en la ciudad por ms tiempo, evalu. Un mes, tal vez dos, si tena suerte. Despus de eso, su embarazo se empezara a notar. Podra tratar de ocultarlo, por supuesto, pero correra un gran riesgo hacindolo. No, debo dejar Londres y regresar al campo, decidi. Y deba ser un pueblo desconocido donde estuviera segura de que no se encontrara con nadie de sus conocidos. Pero, dnde? Podra viajar a Escocia, supuso. Los speros entornos del norte estaran, ciertamente, lo suficientemente lejos para sus propsitos. Pero la idea de pasar el invierno en ese clima tan fro y con tanta humedad le provoc escalofros, como si ya estuviera rodeada por fros vientos y nieve. El continente sera algo ms placentero, un lugar caliente, relajado, en donde dar a luz al beb. Francia estaba fuera de cuestin, por supuesto, por la guerra. Tal vez Italia o Grecia, asumiendo que pudiera encontrar un barco que la llevara all a salvo. Y asumiendo que se sentira lo suficientemente sana para realizar el viaje. Dos muy, muy grandes decisiones. Hizo un nudo en el hilo, luego lo solt un rpido tijeretazo y busc en su canasto ms seda, esta vez sera verde. Segundos despus, ligeros golpecitos se oyeron en su sala de estar. Alz la mirada de su bordado, Martin entr. Miladi anunci en un bien modulado tono. Una visita ha llegado. Le inform al caballero que usted no reciba a nadie en estos momentos, pero insiste en verla. La nariz de Martin se arrug ligeramente,

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01 Amantes revelando su fastidio. Se niega a irse hasta que le hubiera consultado a usted directamente. Te dio su nombre? pregunt enhebrando el hilo en el ojo de la aguja. S. Pendragon, miladi. Dijo que su nombre es Rafe Pendragon. Ella se estremeci y accidentalmente se pinch la piel con la afilada punta de la aguja. Haciendo una mueca de dolor, observ el brillo rojo de su sangre surgiendo de la dolorida punta del dedo. Nerviosa, cogi un pauelo y presion la seda contra su mano. Debo decirle al caballero que no puede ser molestada? pregunto Martin obviamente consciente de su agitada reaccin. Demasiado tarde para ello, pens. No, no. Lo ver dijo. Por favor, pdele que entre. El mayordomo se inclin. Muy bien, miladi. Su pulso dio un vuelco, un nervioso temor sali desde su vientre. Rafe est aqu y slo puede haber una razn. Maldito Harry por meterse y por su insistencia en jugar al galante caballero. Debera estar furiosa y lo estaba pero en el fondo saba que su hermano tena buenas intenciones, an si l no tena el derecho de hacerlo. Habra ido a retar a Rafe? Cielos, seguramente los dos hombres no iban a pelear! O ya se habran encontrado esta maana al amanecer, y Rafe estaba ah para ofrecerle sus disculpas por haber matado a su hermano! No seas boba, se rega a s misma. Por supuesto que Harry no est muerto. No tuvo ms tiempo para especulaciones absurdas al regresar Martin a la sala con un alto e imponente hombre cuya figura familiar hizo que sus sentidos dieran vueltas. Slo la visin de l la mareaba de una manera que nada tena que ver con su embarazo. Apretando sus manos en el colchn del asiento, luch por mantener la calma. Oscuro y hermoso como un guerrero de la mitologa antigua, Rafe dominaba el cuarto, resplandeciente con sus pantalones de piel y un chaqu azul que incrementaba el lujurioso verde de sus ojos. Por un instante, se permiti saborear esa visin de l, lamiendo como un gato lo hara su plato con crema. El seor Rafe Pendragon, miladi anunci Martin. Trabajando para normalizar sus rasgos, se esforz por no ensear ninguna emocin. No poda permitirse que Rafe supiera que ella segua albergando sentimientos hacia l y que a pesar de todo, incluyendo el

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01 Amantes trmino de su relacin, el amor segua en su corazn. Asegurando la aguja de coser en el alfiletero, movi su costurero a otro lado, manteniendo su lugar en el silln de orejas que estaba debajo del reflejo de una ventana. Traigo bebidas, miladi? pregunt el mayordomo. No, gracias, Martin dijo en un implacable tono. El seor Pendragon no estar mucho tiempo. Puedes irte ahora. El sirviente hizo una reverencia silenciosamente la puerta tras l. y sali del cuarto cerrando

Rafe arque la ceja ante su declaracin tan inhspita, pero decidi no ofenderse. Evidentemente, ella estaba menos que contenta de verlo y no poda culparla. Despus de todo, la haba arrojado de su lado la ltima vez que se encontraron, an cuando sus intenciones fueran nobles. Dando zancadas dentro del cuarto, no pudo dejar de asombrarse de la belleza de Juliana, exuberante y vibrante como una extica flor de invernadero en plena floracin. Si fuera posible, incluso estaba an ms exquisita que antes. Su pulso se aceler, su sangre se calent y dej su mirada sobre ella. Era la conciencia de su sensacional belleza una reaccin por haber estado apartado de ella los pasados meses? O era ella realmente algo ms que hermosa? El resultado de la inminente maternidad tal vez. Algunas mujeres brillaban cuando esperaban y aparentemente Juliana era una de ellas. Sin pensarlo, baj la mirada hasta su cintura, buscando evidencia de su embarazo. Pero su figura segua igual que siempre, sin cambios aparentes. Qu imagen, pens, sentada en el crculo tibio de los rayos de sol vespertinos, una mujer elegante en un entorno igualmente elegante. Refinada y ventilada, la habitacin le era adecuada, las paredes pintadas en delicados tonos femeninos de rosa y crema. Un par de caritides flanqueaban el blanco mrmol de la chimenea, las damas daban la ilusin de sostener la repisa de la chimenea en el aire. Elegantes muebles estilo Chippendale tapizados con rayas verdes y beige estaban acomodados en grupos de manera confortable, con varias alfombras suaves Aubusson repartidas sobre el pulcro piso de madera. Cuando sus ojos encontraron los de ella, alz su mentn Bien, seor Pendragon dijo, va a ser algo ms que quedarse mirndome o tiene algo que decir? Usted no debera estar aqu, lo sabe. Pens que habamos acordado que no visitara esta casa. Tena los labios apretados. Entonces volvemos a los formalismos, no es as? Mis disculpas, lady Hawthorne, pero no pens en una nota apropiada bajo estas

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01 Amantes circunstancias y dud que le hubiera gustado que me arrastrara a travs de la ventana de su cuarto en la oscuridad de la noche. O me equivoco al respecto? Un tono rosa bru sus mejillas Ciertamente no debera. Apartando la vista, enrosc su mano en la tela de su falda. Un hermoso tono, pens, el color no tan diferente del que ella se haba puesto en su primer gran encuentro haca tantos meses ya. l enlaz sus manos sin apretar a la espalda. Tu hermano vino ayer a verme. Sus hombros se pusieron rgidos. Lo hizo? Me ret a un duelo para defender tu honor. Su mirada busc la de l Dnde est Harry ahora? Est bien? No tengo idea de dnde pueda estar su hermano, y estaba bastante bien la ltima vez que lo vi, aunque un poco malhumorado. Hizo una pausa. No puede imaginarse realmente que yo pudiera aceptar su reto, o s? Por favor, crame que tengo un poco ms de sentido comn para pelear con un joven recin salido de las filas del destacamento. S, por supuesto. Es que Harry puede ser un poco impetuoso en sus acciones a veces y bien, no tena que haberlo metido en esto. No tena motivo. Ningn motivo? Por lo que me dijo l, s tena un motivo. Fueron sus afirmaciones falsas? Me dijo, seora, que est usted embarazada. Llevas un hijo mo o no? Un panorama de emociones destellaron cruzando su semblante, como si se debatiera entre contestarle o no. Finalmente, asinti. S, parece que s. Su confirmacin lo golpe por el lado que haba mantenido guardado solo para l. Caminando hacia la silla enfrente de ella, se sent, sus rodillas de repente vacilaron a pesar del hecho de que no haba dicho nada que no supiera ya. Sin embargo, su confirmacin dispers la ltima efmera posibilidad de que Allerton estuviera equivocado despus de todo. Juliana jugaba con un pedazo de tela de su vestido. Me imagino que estas noticias debieron ser un gran golpe. Sin duda me dej sin aliento y yo soy quien est encinta. Hizo una pausa, algo intenso se reflej en sus ojos. Pero si imaginas por un minuto que te ment acerca de que era estril, entonces yo...

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01 Amantes La call con la mano. No lo creo. S que honestamente pensabas que lo eras en ese tiempo. Qu motivo tendras para hacer otra cosa? No, seora, si alguien fue engaada fuiste t. Aparentemente tu difunto marido era un amante considerablemente menos potente de lo que imaginabas. Obviamente menos que yo. Juliana enrojeci ante su poco delicado comentario, pero pareci relajase un poco al darse cuenta de que no la culpara por su embarazo. Qu tan avanzado est, por cierto? Alrededor de tres meses, no estoy segura de cundo lo conceb, sin embargo asumo que sucedi durante una de las ltimas veces que estuvimos juntos. Tal vez la ltima vez, pens despus de unos rpidos clculos. Juntando sus manos sobre su regazo, retorci los dedos. Lo siento. Fue cosa de Harry. Lo hizo en contra de mis deseos. Lo que significa, asumo, que no me ibas a decir lo del beb murmur, de repente, el enoj creci dentro de l. No pensaste que tena el derecho de saberlo? Soy el padre despus de todo. Ella lo mir directamente a los ojos. No pens que te gustara saberlo, a muchos hombres no les gusta. Y me dejaste en claro tus sentimientos hacia m la ltima vez que nos encontramos. Difcilmente esperaba que te alegrara la noticia de yo estuviera embarazada. Asum que sera lo ltimo que te gustara or considerando tus sentimientos de traer hijos ilegtimos al mundo. Un marcado silencio se hizo entre ellos. Tienes razn dijo. No me gusta la idea de traer hijos ilegtimos al mundo, y por eso que estoy aqu hoy. Inclinndose hacia adelante alcanz y tom su mano. Juliana, te casaras conmigo? Conteniendo la respiracin en su pecho, la fuerza de su toque clido le arda en la piel. Por un largo instante, no pudo decidir qu encontraba ms asombroso, si la deliciosa sensacin de su mano estrechndola o su inesperada pregunta. Te casaras conmigo? le pregunt. Otrora, ella seguramente hubiera brincado con esa propuesta a pesar de todos los impedimentos que hubiera en el camino para estar juntos. Por la promesa de su amor, saba que estaba dispuesta a darle la espalda a la vida que siempre haba tenido para forjar una nueva con l, la sociedad y sus reglas los condenaban. Pero Rafe no la amaba, se record, y por muy honorable que fuera su propuesta, vena de un sentido del deber y orgullo. En cuanto a todo el

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01 Amantes sentimiento implicado, l bien podra haber estado arreglando una de sus muchas transacciones de negocios. Probablemente habra un placer ms genuino en el resultado esperado. Su mano se enfri dentro de la de l. Me doy cuenta que el matrimonio no estaba dentro de tus planes continu l, pero tampoco estaba la idea de tener un hijo. Las circunstancias han cambiado; sin embargo, ahora es nuestra prioridad. Estoy seguro que ests de acuerdo. Un escalofro subi por debajo de su piel, hubiera querido tener su chal con ella. Todava hay tiempo para una boda por la iglesia si es lo que prefieres, pero pienso que sera ms prudente no seguir esperando. As va a haber especulacin, ms con un beb de tres meses. Pienso que una licencia especial es nuestra mejor opcin. Una risa irnica casi sali de sus labios. l ni siquiera haba esperado a or su respuesta, la conclusin aparentemente la conoca su mente. Despus de todo, qu mujer se rehusara a casarse con el padre de su beb para darle a su hijo un nombre? Bueno, mi beb puede tener mi nombre, decidi en un arranque repentino de terco desafo. De un tirn liber su mano de la de Rafe. Te agradezco por el honor de tu propuesta, pero me temo que debo declinarla. La mir, con la incredulidad en su rostro. Perdn? Qu dijiste? Cuadrando sus hombros, encontr su mirada. Dije que no me casar contigo. Su oscura frente se torci en un ceo. No seas absurda. Tienes que casarte conmigo. Vas a tener a mi hijo. Hiciste lo que el honor requera y ofreces aceptar la responsabilidad del beb. Sin embargo, no deseo casarme contigo, por lo que te libero de tu obligacin. Puedes irte ahora, tu conciencia queda absuelta de cualquier culpa. Yo cuidar del beb. Se puso de pie, una expresin tan negra y temible como una nube de tormenta descenda sobre su rostro. Ella tembl, leyendo la clera que arda como un par de azotes en sus ojos. Cuidar de l, cmo? demand. Puedo decir que ya hiciste clculos pensando en ello, entonces, cules son tus planes? De repente se puso plido. Buen Dios, no estars pensando deshacerte del beb, verdad?

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01 Amantes Ella se estremeci como si la hubieran golpeado. No, nunca hara eso. Entonces, qu? pregunt por encima de ella. Seguramente no estars pensando en tener abiertamente al nio. An siendo una respetable viuda. La sociedad jams tolerara este hecho. Soy consciente de cmo la sociedad tomara esta noticia volte su cabeza, su mirada se dirigi a la ventana. Estoy considerando un viaje al extranjero. Al extranjero? Dnde en el extranjero? Italia, tal vez. Italia! bram. Inadmisible. En caso de que no hayas escuchado, est habiendo una guerra. Qu pasara si tu barco es atacado? Qu pasa si se hunde? No, no te vas a ir a Italia Escocia, entonces. Qu dao puede pasarme ah? Nada, excepto que tendras que vivir entre los escoceses. Como regla general, no son muy amantes de la aristocracia inglesa, y dado que no estars hospedada con un rico lord, no te encontrarn de su gusto. Especialmente, si ests embarazada, sin un esposo a tu lado. Les dir que soy viuda, lo que no es una mentira porque es exactamente lo que soy. Slo que no mencionar que mi esposo lleva muerto cinco aos. O que llevas al hijo de tu amante. Ya no eres mi amante corrigi. Muy cierto. Pero el beb que llevas es tan mo como tuyo, y tengo que opinar sobre su educacin. No tienes nada que decir. Un msculo salt en su mandbula. Lo har cuando sea tu marido su ojos se estrecharon. O ests tratando de arreglar las cosas para no irte al extranjero despus de todo y poder quedarte con el nio? Qu quieres decir? Estoy hablando de ti y de otro hombre. Entiendo que has estado muy agradable con lord Summersfield de nuevo. Es lo que esperas, casarte con l en vez de conmigo? Su boca se abri. Lord Summersfield! De dnde demonios sacaste tal cosa? Sus ojos verde intenso chispearon con un fulgor que habra podido confundir con celos si no lo conociera mejor.

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01 Amantes No importa cmo obtuve la informacin dijo. Es verdad? Te casars con Summersfield? Lo convenciste de alguna manera de que el hijo que esperas es suyo? Es por eso que lo has estado viendo, porque ests embarazada y por la necesidad de un esposo? Cmo te atreves! No he estado vindolo ni a ningn otro hombre. No s de dnde sacaste tan insultante idea. Los peridicos se equivocan entonces, sobre l siguindote de nuevo. O alguna vez se detuvo? Un crudo escalofri se dispar a lo largo de su columna. Fuera. No hasta que hayamos resuelto esto. Inclinndose, puso sus manos en los brazos de la silla, retenindola en medio. Cualesquiera otras ideas que tengas, te casars conmigo, Juliana. Summersfield, Italia y Escocia, y cualquier otro, son fantasas que nunca pasarn. Este beb es mo y crecer como mi hijo. Mi hijo legtimo. Tu nica tarea es decidir cundo y dnde nos casaremos. No me casar contigo. Bien. Har todos los arreglos para nuestras nupcias, entonces. Puedes ocuparte seleccionando tu vestido y empacando tus cosas personales para transportarlas a mi casa. Su corazn lata dolorosamente dentro de su pecho. No puedes obligarme a casarme contigo. Es verdad, no puedo. Pero puedo informar a cualquiera de tus conocidos que esperas un nio. Mi hijo. Y un anuncio en El Times har la jugarreta muy bien. Su amenaza se llev el aliento de sus pulmones. No te atreveras. Me atrevera a cualquier cosa por el bien de mi hijo o hija. Pero arruinaras ms que mi reputacin. Arruinaras a mi familia tambin. Triste, pero necesario. Por supuesto puedes evitarlo. Slo tienes que decir la palabra. Por eso te pregunto de nuevo. Juliana, te casaras conmigo? En ese momento, supo porqu le llamaban El Dragn. Ella haba odo que poda ser rudo, incluso cruel, pero hasta ese momento, no se haba dado cuenta de lo lejos que poda ir para obtener lo que quera. No poda creer que fuera tan cruel. Quera decirle que se fuera, quera lanzarle un ultimtum a la cara y

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01 Amantes forzarlo a llevarlo a cabo. Pero, qu pasara si haca lo que haba prometido y difunda su aventura y su embarazo para informar al mundo entero? Rafe no atacaba con amenazas sin fundamento. Si slo fuera ella a considerar, hubiera hecho a un lado la precaucin y le dira que l y su propuesta de matrimonio podan tirarse al Tmesis. Pero no viva en un vaco y sus acciones afectaran a otros, particularmente a aquellos a quienes amaba como Harry y Maris. Incluso ms, tena que considerar a su hijo. Si la verdad fuera conocida por todos, su beb siempre sera etiquetado como un bastardo, rechazado y ridiculizado, condenado a caminar por la vida con una carga que ella seguramente lo haba obligado a llevar, como si hubiera sujetado las cadenas. Cmo poda hacerle eso a su hijo? Cmo poda arruinar su vida simplemente porque casarse con su padre seguramente le rompera el corazn? Sus hombros se hundieron derrotados. Est bien, Rafe, me casar contigo. Con un gesto de satisfaccin se enderez totalmente. Pero debes saber esto continu en voz baja y l empez a moverse de nuevo. Jams ser tu esposa. l se detuvo. Qu? Se oblig a encontrar su mirada. Puedes obligarme a ir al altar, pero no puedes forzarme para que pretenda felicidad en este fingido matrimonio. Juliana... Si lo haces, sabes que te odiara. Ella vio un destello de pesar en su rostro o al menos lo imagin. Un instante despus su mirada se haba ido, una impenetrable mscara tom su lugar. Es por supuesto, su decisin, seora dando un paso hacia atrs, se inclin. Le informar de los detalles de la boda en breve. Buenos das, miladi. Rehusndose a devolverle la despedida, vio cmo sala del cuarto. Slo cuando lo oy dejar la casa seguido del sonido de las ruedas de carruaje alejndose, dej que un torrente de emociones reprimidas saliera. Ocultando su rostro en las manos, empez a sollozar.

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01 Amantes

Captulo 19

l seor Rafe Pendragon desea verlo, Su Gracia anunci el muy correcto mayordomo del Duque de Wyvern desde la puerta del palaciego estudio ducal. Por supuesto, todo en la casa solariega del duque era lujoso, desde la entrada principal, cuyo camino estaba flanqueado por cuatrocientos robles gigantes, plantados en el siglo XI por el primer Duque, hasta la inmensa extensin de los ms de 250 salones que componan la regia casa conocida como Rosemeade. Rafe observ cmo su amigo, Anthony Black, levantaba la vista del montn de cartas ante l y una sonrisa irrumpa en el moreno y aptico semblante del duque. Despus de tirar su pluma sobre la superficie del escritorio, un enorme trozo de madera pulida que se deca que haba sido tallada de un gran roble derribado por un relmpago casi trescientos aos antes, Tony puso en pie su metro noventa al completo y se acerc a saludarlo. Qu excelente sorpresa! declar, extendiendo la mano hacia Rafe para una campechana sacudida. Empezaba a volverme loco con la plaga de correspondencia que mi secretario amonton sobre m. Eres justo la excusa que necesitaba para hacer un descanso. Una sonrisa curv la boca de Rafe. Me encanta proporcionar una interrupcin bienvenida. Tony lanz una mirada a su mayordomo. Eso es todo por ahora, gracias, Crump. S, Su Gracia. Con una reverencia, el sirviente se retir, dejando a los dos hombres solos.

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01 Amantes As que, qu es lo que te ha sacado de la ciudad a mitad de semana? pregunt Tony, sus pasos silenciados por la lujosa alfombra azul y oro de Turqua. Generalmente no tienes tiempo para visitas, incluso aunque Rosemeade est a poco ms de tres horas de viaje desde Londres, ms o menos, segn el trfico. Hay algo que necesito discutir. Ah. Oporto o whisky antes? ofreci el duque, abriendo las puertas de vidrio de un alto mueble bar de buruta2 situado a lo largo de la pared. Whisky. Aceptando la bebida un minuto despus, Rafe se dej caer en una silla. Volviendo dndole un sorbo al oscuro oporto que llevaba en la mano, Wyvern reasumi su asiento tras el escritorio. Dime, entonces, qu tienes en mente? Ttulos. Tony bebi un trago de licor, la curiosidad brillando en su intensa mirada azul medianoche. Realmente? Qu ttulo en particular? El mo. He decidido adquirir uno. Para ti? S, para m. No te lo acabo de decir? Aunque, por supuesto, me doy cuenta de que uno no compra realmente un ttulo, sino que en lugar de eso realiza un servicio al monarca. Creo que un ms que generoso donativo al esfuerzo de la guerra sera una persuasin eficaz. El duque tom otro trago ms grande de oporto, entonces pos su copa con un tranquilo clic. Estoy seguro de que lo ser. Perdname por estar asombrado, sin embargo. Cuntos aos llevo intentando convencerte de tomar un ttulo? Rafe le dirigi una sonrisa retorcida. Varios, si recuerdo bien. Creo que tus sugerencias empezaron cuando te diste cuenta de que tena suficiente dinero para, en efecto, amaarlo. Te lo suger porque a diferencia de la mayor parte de los nuevos ricos que tratan de abrirse camino a codazos hasta la nobleza, t tienes realmente las formas y la educacin para comportarte una vez llegues. Dios sabe que eres tan de sangre azul como la mayor parte de los lores que conozco, y bastante ms que algunos.

2 rbol nativo del sur de India y Sri Lanka. La madera producida por el rbol es de color dorado con reflejos. Es usada para pequeos artculos de lujo y como barniz para muebles de madera. (N. de la T)

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01 Amantes Te agradezco el voto de confianza; de todas formas, dudo ser tan clidamente recibido por la mayor parte de tus hermanos de la alta sociedad. Tony frunci el ceo. Muchos de ellos son terribles esnobs, estoy de acuerdo, pero si esto es lo que deseas, s que puedes hacer que funcione. Y me encantar ver que eres aceptado. A Vessey tambin, estoy seguro. S, t y Ethan sois amigos leales. Siempre habis estado ah y os lo agradezco. El duque desech la declaracin de Rafe con una mano. As que por qu? Por qu ahora, cuando antes no lo has deseado nunca? Y todava no lo deseo, si quieres saber la verdad, pens Rafe. Pero su vida estaba a punto de cambiar en los siguientes das. Iba a tener una mujer y un nio, y por ellos, deseaba ms. Si l tena un ttulo, su hijo heredara no slo un slido legado financiero sino tambin un nombre aristocrtico. El chico no tendra que sufrir los ultrajes a los que Rafe haba hecho frente mientras creca. Oh, quizs hubiera ocasionales burlas acerca de la falta de linaje apropiado de su padre, pero el mundo no lo podra criticar nunca por la parte de su madre. Y si l y Julianna eran bendecidos con una hija en vez de un nio, la chica se beneficiara tambin. Cuando fuera el momento, sus oportunidades de hacer un buen matrimonio estaran virtualmente aseguradas. Pero ms que por el nio, era por la propia Julianna. Incluso ahora, la ira arda caliente como ascuas en su interior al pensar que ella haba decidido no decirle lo del beb. Si su hermano no hubiera intervenido, Rafe quizs nunca lo hubiera sabido. Aunque slo fuera por eso, supona que deba darle a Allerton las gracias. En cuanto a Julianna, tena que admitir que su negativa le haba picado. Despus de la forma en que ella le haba suplicado que no terminara su idilio, haba esperado que estuviese contenta con su propuesta. Como mnimo, asuma que debera estar aliviada de que l estuviera dispuesto a asumir la responsabilidad de su nio. Sin embargo, como tuvo que recordarse, ella no haba querido que supiera lo del beb, determinada obviamente a mantenerle fuera de su vida para siempre. Aparentemente sus lgrimas el ltimo da en Queens Square no haban significado nada, sus emociones estaban basadas nicamente en la pasin. Quizs su rechazo no le debera haber sorprendido, pero considerando sus opciones, casarse con l o soportar un beb fuera del matrimonio que ella nunca hubiera podido hacer pasar como cualquier otra cosa, su aceptacin le haba parecido segura.

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01 Amantes A menos que hubiera mentido y planeara casarse con Summersfield, despus de todo. En cualquier caso, ella no le dej eleccin. Aunque no lo haba disfrutado, se haba visto obligado a forzarla. Cuando ella le haba dicho que l no quera bastardos, tena razn. Su beb tendra un nombre, y ese nombre sera Pendragon. Pero no la poda culpar por temer las repercusiones sociales de su unin. Aunque ella no haba expresado ninguna posible pena, saba que deba estar preocupada. Una vez que ella se convirtiera en su mujer, perdera su lugar en la Sociedad, su vida tal y como ella la haba conocido desaparecera. La alta sociedad se basaba en reglas y exclusividad, y muchos de sus llamados amigos y conocidos cortaran con ella en el instante que descubrieran que se haba casado con l. Pero poda prevenir su vergenza, o por lo menos minimizar su severidad, si compraba un ttulo. Personalmente, no daba un duro por los dictados de la Sociedad, ni tena inters en ser un lord, contento de seguir siendo que y quien haba sido siempre. Pero a Julianna le preocupara. Estara dolida y aislada, obligada a vivir al margen de la Sociedad. Los miembros de su propia familia quizs decidieran incluso no reconocerla, avergonzados por su cada en gracia. No le poda hacer eso, no se lo hara, especialmente sabiendo que posea los medios para que ella pudiera seguir en la alta sociedad. Por qu ahora? dijo Rafe, repitiendo la pregunta de su amigo. Por una razn muy simple, supongo. Felictame, Tony, voy a casarme. Las cejas del duque se elevaron hacia el techo. Qu! Cundo? Cmo sucedi esto? No tena la menor idea ni siquiera de que estuvieras en el mercado matrimonial. Pens que despus de Pamela bien, perdname, pero tuve algunas dudas de que te decidieras nunca a dar el paso decisivo. Podra decir lo mismo de ti, amigo mo, y yo no tengo un ducado que perpetuar dijo Rafe secamente. No empieces con eso. Ya tengo bastantes lamentos de ese tipo de mi abuela, que nunca parece cansarse del tema de novias y bebs. Pero no estamos hablando de m, verdad? As que cmo lleg todo esto? Rafe respir con mesura, pensando que sera mejor omitir la mayora de los detalles. Decid que ya era hora, y la dama acept. Despus de unas pocas amenazas bien hechas. Una sonrisa se extendi por la hermosa cara del duque.

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01 Amantes Por Dios, pero si ests lleno de sorpresas hoy! Levantndose, rode su escritorio, entonces extendi la mano para palmear a Rafe en el hombro y estrecharle la mano. Bien, mis felicitaciones y te deseo toda la felicidad. As que quin es la chica? Alguien que conozco? Muy posiblemente. Es Julianna Hawthorne. Los ojos de Tony destellaron con evidente reconocimiento. Hawthorne? Quieres decir lady Hawthorne, la viuda? Rafe asinti. Exactamente. El duque silb. Buen Dios, ha sido imposible de capturar durante aos. Cmo te las apaaste? Puestos a pensar en ello, incluso, cmo la conociste? No es por ponerme quisquilloso sobre el asunto, pero ustedes dos no frecuentan exactamente los mismos crculos. Tienes razn, no lo hacemos. Y por el propio bien de la dama, no tengo nada ms que decir al respecto. Su amigo le dirigi una mirada bajo su ceja elevada pero obviamente decidi guardarse las preguntas adicionales para s mismo. Por lo menos eso explica tu cambio repentino en el tema de los ttulos dijo Tony despus de un momento. Est insistiendo en tu ascenso como condicin al matrimonio? No. Julianna no sabe nada de mis planes para comprar un ttulo. Acept casarse conmigo tal y como soy. Una lenta sonrisa curv los labios del duque. Una unin por amor. Estoy realmente feliz por ti, amigo mo. Rafe se forz a no reaccionar. Si Tony supiera la verdad, reflexion retorcidamente, las palabras de Julianna reverberando en su cabeza. Si lo haces, que sepas que te odiar. No, pens l, lo nuestro est lejos de un matrimonio por amor. Quiero hacer esto por ella y por nuestro futuro dijo Rafe, sabiendo que, por lo menos, esa declaracin era honesta. Que es por lo que vine a ti. Deseamos casarnos pronto, muy pronto, y esperaba que tus contactos en la corte pudieran apresurar el tema. Las cejas de Tony se fruncieron por la reflexin mientras retroceda hasta apoyar una cadera contra el escritorio. Bien, en circunstancias normales tales legalidades llevan meses, incluso aos. Pero dado que t ya eres muy conocido en la Corte, supongo que es posible que las ruedas de la burocracia puedan ser convencidas de

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01 Amantes moverse un poco ms rpido. Sin embargo, tendran ser generosamente engrasadas. Pensaba en medio milln de libras. Bastar con eso? Tony solt una risotada incrdula. S, creo que lo har maravillosamente. Con esa cantidad de dinero creo que puedes contar con tener un xito seguro. Tropezarn entre ellos para hacerte sitio. Bien. Ponlo en marcha, Tony, si puedes. Volver a Londres contigo hoy. Mil gracias. Tengo otro favor que pedirte. El duque extendi la mano para coger su bebida. Por supuesto. Necesito un padrino. Apreciara que aceptaras. Seguro. Estar honrado. Pero qu hay de Ethan? Le he pedido que est conmigo tambin. Est en Suffolk en su propiedad, creo, as que no s si podr volver a tiempo. Lo har. Cundo es la boda, por cierto? En dos semanas. Sin prisas brome el duque sarcsticamente. Nunca haces nada de la manera sencilla, verdad? Rafe se ri. Intento no hacerlo, si puedo evitarlo. *** Queridos, estamos aqu reunidos a la vista de Dios y frente a estos testigos para unir a este hombre y esta mujer en sagrado matrimonio Mientras el sacerdote continuaba hablando, Julianna evit su mirada, incapaz de forzarse a mirar a Rafe ahora que la ceremonia estaba en curso. Pero de todas formas, no necesitaba verle para recordar lo impresionantemente apuesto que se vea con su formal traje de boda, un frac azul oscuro y unos pantalones de montar gris claro que moldeaban su masculina figura a la perfeccin. Cuando empez a recorrer el pasillo de la pequea iglesia londinense, su corazn lata tan fuerte que por un momento haba temido que los dems invitados pudieran orlo. Pero nadie pareci darse cuenta, ni siquiera Harry, que la escoltaba al altar, y despus silenciosamente la entregaba al hombre que pronto sera su marido. ~ 229 ~

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01 Amantes Durante las pasadas dos semanas haba intentado encontrar alguna forma de escapar de este matrimonio, pero se haba dado cuenta que todos los intentos de librarse eran intiles. As que, aqu estaba ella con su exquisitez de muar de color melocotn plido con mangas cortas abullonadas y una delicada sobrefalda del mejor tul blanco. Zapatillas de raso teidas para hacer juego cubran sus pies, las finas hebillas de oro brillando bajo la luz de la maana, mientras un delgado velo de fino chifn caa desde su cabeza hasta justo por debajo de su cintura. Haba querido vestir de negro, creyendo que era un color ms acorde con el verdadero espritu del da. Al final, sin embargo, haba decidido que sera una rebelda indigna. Sus problemas con Rafe eran privados y no para el consumo pblico, ni siquiera de su familia. Poda estar resentida por las acciones de Rafe, pero frente al mundo haba jurado presentar una cara alegre, o al menos tan alegre como fuera capaz. Afortunadamente, el nmero de invitados era bajo. De su familia, slo Harry estaba presente. Maris y William estaban todava de luna de miel, y saba que la prima Henrietta estaba demasiado lejos para viajar de una forma tan inmediata. Necesitando una ayuda, le haba pedido a su amiga Beatrice, lady Neville, que actuara como su dama de honor. Comprensiblemente, Beatrice se haba sorprendido cuando le haba dado la noticia, llena de preguntas que Julianna se las haba arreglado para eludir en su mayor parte. No teniendo familia propia, la lista de invitados por parte de Rafe era igualmente escasa, con slo dos amigos para hacer las funciones de padrinos de boda. Y qu amigos, pens ella, encontrndose mirando fijamente durante un rato cuando reconoci al duque de Wyvern y al marqus de Vessey esperando en el altar al lado de Rafe. No conoca muy bien a esos hombres, pero sus reputaciones les precedan, ya que eran generalmente considerados dos de los solteros ms elegibles e infames de la Sociedad. De repente el sacerdote hizo una pausa y Rafe comenz a hablar. La cadencia profunda y solemne de su voz trajo sus pensamientos de vuelta al presente. Y entonces fue su turno, con todo el mundo esperando expectante su respuesta. Su corazn lata como el de una liebre acorralada, los dedos quedndosele tan fros como los carmbanos en enero. sta es, pens ella, mi ltima oportunidad para rehusar. Una vez que los votos se digan no habr vuelta atrs, jams. Como ella bien saba, el matrimonio era de por vida. Una vez que se comprometiera con Rafe, seran marido y mujer hasta que la muerte los separara. Saba lo que era un matrimonio sin amor; cmo poda afrontar posiblemente otro?

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01 Amantes Y esta vez ser peor, mucho peor, pens. Tan deficiente como pudo haber sido su primer matrimonio, haba tenido el consuelo de tener el corazn completo. Su unin con Rafe de ningn modo sera lo mismo. Al contrario de lo que pareca, le amaba y odiaba a partes iguales, emociones que seguramente la destrozaran con el paso del tiempo. Cmo conseguira alguna vez hacerle frente? Al momento siguiente, sinti un pequeo hormigueo en lo profundo de su vientre, una sensacin que fue tan extraa como asombrosa. Era el beb? Se pregunt asombrada. Esperando un momento, lo sinti otra vez, el extrao revoloteo como el batir de alas diminutas. Entonces supo que no deba vacilar por el bien de su nio. Ella poda guardarle rencor a Rafe, pero nunca tendra resentimientos hacia este beb que los dos haban creado. Inspirando profundamente, enderez los hombros. Y, como si fuera a una distancia grandsima, se oy a s misma decir: Acepto. *** Un brindis por la feliz pareja! Rafe se reclin en la silla y asinti en seal de aprecio al clido saludo de Ethan. Los dems levantaron sus copas de champaa y murmuraron deseos de felicidad para la futura salud y felicidad de Rafe y Julianna antes de tomar todos un trago. Sentados juntos a un extremo de la extraordinariamente larga mesa de comedor del duque de Wyvern, su pequeo grupo la haca feliz, o tan feliz como era posible dadas las circunstancias. Como parte del regalo de bodas de Wyvern para Rafe y Julianna, Tony se haba ofrecido a organizar un banquete nupcial en Black House, la elegante residencia en Grosvenor Square del duque. Aunque slo seis personas se sentaron a la mesa, Tony de ningn modo escatim esfuerzos. Adems de champaa y fresas del invernadero, cenaron pastelillos de salmn y langosta, huevos al plato, jamn Westphalian, y caviar de Beluga que haba sido trado expresamente de Rusia. La tez de Julianna haba palidecido un poco cuando uno de los lacayos le ofreci una cucharada de huevas. Sabiendo que el aroma le poda provocar nauseas a causa del beb, Rafe le haba sugerido al criado

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01 Amantes tranquilamente que siguiera adelante. Su color se recuper al poco tiempo y logr comer algunos bocados de la excelente comida. l pensaba en el brindis de Ethan y dese que fuera verdad, dese que l y su nueva esposa realmente fueran una pareja feliz. Record un momento en el altar cuando se pregunt si Julianna iba a negarse a casarse. Su garganta se haba apretado ante su prolongado silencio, preguntndose lo que iba a hacer si ella decida fugarse. Pero entonces una extraa expresin de asombro atraves su rostro, seguida por una pequea y suave sonrisa. Segundos ms tarde, haba continuado con sus votos. Pens en esa tarde y la celebracin de su matrimonio, y dese poderla llevar de luna de miel lejos de la ciudad. Pero ahora que l y Julianna estaban casados, St. George representaba una amenaza mayor que nunca. A todos los efectos, el vizconde segua en Lancashire, pero Rafe se negaba a arriesgar de ninguna forma el bienestar de su nueva esposa. Durante las pasadas dos semanas, haba situado a dos hombres para proteger la mansin de Julianna en la calle Upper Brook. Sin que ella lo supiera, sus nuevos guardaespaldas la haban acompaado en sus paseos y diversos recados mientras se preparaba para la boda. Ahora que estaban casados y ella iba a vivir en su casa, saba que podra garantizar ms eficazmente su seguridad. Morira antes de permitir que cualquier cosa le ocurriera a Julianna o su hijo. Wyvern se levant, interrumpiendo las cavilaciones de Rafe. El duque levant su vaso. Yo tambin le deseo a mi buen amigo Rafe y su bella esposa toda la felicidad. Pero hay tambin noticias de otro tipo que deseo celebrar. Rafe hizo una pausa, un repentino ceo cruz su frente. Esperaba que Tony no fuese a decir lo que l pensaba que iba a decir. Abriendo la boca, Rafe comenz a interrumpirle. Pero Tony, habiendo bebido una cantidad considerable de su fino champaa, no poda ser detenido. nanse a m, todo el mundo, para darle la bienvenida a un nuevo lord ingls. A su lado, Julianna se qued quieta, sus labios sonrosados se abrieron, sus ojos oscuros quedaron fijos en el duque con atencin embelesada. Por su generosa ayuda a la nacin, la Corona ha decidido a concederle a Rafe un ttulo. Tuvo una audiencia con el Regente hace slo dos das y el honor fue debidamente acordado. El nuevo ttulo se publicar y se preparar la cdula, pero llegados a este punto eso slo son formalidades. As es que levanten la copa conmigo y brinden por lord Pendragon, el nuevo barn Pendragon.

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01 Amantes Un marcado silencio sigui, Allerton y lady Neville claramente asombrados, mientras Ethan expresaba abiertamente su aprobacin con una sonrisa. Por lo que respecta a Julianna, Rafe no poda decir cmo se senta, su cara completamente falta de expresin. Saba que Tony asuma que l ya le haba dado la noticia a Julianna; era su culpa, supona, no haberle advertido a su amigo que mantuviera la boca cerrada. Pero con los apresurados preparativos de boda, simplemente no haba habido tiempo, o por lo menos, tiempo suficiente, para decrselo a ella. Excepto por algunos minutos breves aqu y all, l y Julianna apenas se haban visto el uno al otro en los das que condujeron hasta la ceremonia. Incluso as, la concesin de un ttulo era un acontecimiento importante y haba querido ser l quien se lo dijera a Julianna, haba querido observar su cara iluminada con la sorpresa, el placer y la felicidad. Sera baronesa, su posicin segura como esposa de un noble, incluso aunque l hubiera llegado a la nobleza de una forma que seguro que iba a provocar comentarios y altaneras narices levantadas. Pero con el apoyo de un duque y un marqus, su aceptacin en la Sociedad estaba virtualmente garantizada. Julianna debera estar sonriendo. Debera estar feliz. As que, por qu no lo estaba? Extendiendo la mano, Julianna la curv sobre la delicada base de la aflautada copa de vino y la levant en el aire. Por lord Pendragon murmur. El silencio se quebr, los otros levantaron sus copas. Por lord Pendragon repitieron al unsono. A pesar de haber iniciado el brindis, Julianna no bebi, devolviendo calladamente su copa a la mesa. Y mientras el banquete de boda segua, as como el silencio del novio a su lado, las sonrisas nunca alcanzaron realmente sus ojos.

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Captulo 20

so es todo, miladi? pregunt Daisy, mientras ayudaba a Julianna con su salto de cama favorito de seda verde. Daisy, bendito fuera su corazn, no haba dicho ni una palabra sobre el hecho de que Julianna llevara su camisn habitual en esa ocasin: su noche de bodas. En las dos semanas que haban precedido a la ceremonia, la nica prenda de vestir nueva que haba comprado fue su traje de novia. Un nuevo salto de cama era ridculo en estas circunstancias, haba decidido. S, gracias dijo Julianna, yendo hacia su tocador de palo de rosa, uno de los pocos muebles familiares de la habitacin. Cmo es tu habitacin, por cierto? Est a tu gusto? La chica hizo una reverencia. Oh, s. Es bastante cmoda y ms grande que la anterior. Me preocupa, sin embargo, no poder dormir esta noche al ser tan nuevo y todo eso. S, sospechaba que poda tener la misma dificultad, pens Julianna, deseando estar de vuelta a su propia casa en vez de estar aqu en la de Rafe. Ayer, l haba pasado por su casa en la calle Upper Brook para una visita breve, para ordenarle que escogiera cualquier pertenencia que quisiera llevar a su casa en Bloomsbury Square. Con una sola frase, haba aniquilado cualquier persistente esperanza que hubiera albergado de qu quizs le permitiera continuar viviendo en su propio hogar. Sin pararse a pensar, ella le haba sugerido que se trasladara l a su casa de Mayfair. Con la mandbula apretada, le haba informado que a partir de maana su casa estara con l. Una esposa pertenece a la casa de su marido, cualquiera que pueda ser esa casa. Y as esta maana, mientras ella y Rafe estaban en la iglesia casndose,

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01 Amantes los criados haban cargado su guardarropa, sus pertenencias personales y unos pocos muebles selectos en carros y los haban movido a travs de la ciudad. Cuando ella y su nuevo marido haban llegado a su casa por la noche, todas sus pertenencias estaban instaladas. Qu extraa experiencia haba sido atravesar la puerta principal, su mente se llen con recuerdos de su primera y nica visita a la casa. La primera vez que haba visto a Rafe. Muchas cosas haban pasado desde entonces, mucho haba cambiado. No obstante, se senta como una extraa esta noche mientras se sentaba en su nueva habitacin. Aunque era hermosa, con sus paredes blancas y sus cortinas azul oscuro, la habitacin no tena ninguna de las cualidades calmantes de su vieja habitacin. Ya echaba de menos el delicado color crema del papel a rallas de las paredes, y la enorme tumbona con brazos redondeados que proporcionaba el lugar perfecto en el que leer o relajarse. Las ventanas aqu estaban todas en los lugares equivocados. El armario era exageradamente grande. Y aunque la cama era ms grande que la suya, no era ni de lejos tan suave como su confortable edredn y el colchn de su casa. Durante una cena muy incmoda, Rafe le haba dicho que tena su permiso para cambiar cualquiera cosa de la decoracin que quisiera. Otra mujer habra saltado ante la oportunidad y los bolsillos abiertos. Pero ella no estaba segura de querer cambiar nada. Una vez que empezara a darle su propio toque al lugar, estara admitiendo que sta era su casa. Y por ms absurdo que pareciera, no estaba lista para aceptar ese hecho. Todava no, por lo menos. Felices sueos, Daisy dijo. Te ver por la maana. La chica hizo otra reverencia. Tambin para usted, miladi. Si necesita cualquier cosa, slo llmeme, no importa la hora. Julianna le dedic una sonrisa y asinti agradecida. Buenas noches. Una vez que su doncella se march, se sent en el taburete delante del tocador y recogi el cepillo. Lentamente, se pas las cerdas por el pelo. Sus pensamientos volvieron al momento en el que Tony Black haba hecho su sorprendente anuncio, de vuelta al sentimiento de sorpresa y de dolor. Rafe me lo debera haber dicho, pens no por primera vez. Obviamente, haba tenido tiempo de decrselo a sus dos amigos, pero no haba podido encontrar unos pocos minutos extra de su da para compartir tales importantes noticias con ella. No se haba molestado en

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01 Amantes mencionar que se haba encontrado con Prinny y haba recibido la autorizacin del Regente para un ttulo de nobleza. Y cul haba sido el precio?, se pregunt Cunto le haba costado a Rafe comprarse un ttulo? Por supuesto supo instantneamente por qu lo haba hecho. El beb. El hijo que aparentemente quera a toda costa, incluso a expensas de su propia libertad. Mientras se sentaba en la elegante mesa del duque para su adorable banquete de bodas, se dio cuenta de lo poco que le importaba a Rafe. Como la madre de su hijo, tena un lugar. Como su esposa, bueno, l nunca se hubiera casado con ella slo por s misma, y sera sabio por su parte recordarlo. Supona que deba sentirse aliviada porque iba a ser una baronesa, sentirse feliz al saber que no sera apartada de de la Sociedad, como haba temido. En cambio, lo que senta era ira, y todava peor, dolor. Apretando el mango del cepillo con fuerza contra su palma, luch contra las lgrimas. No, se prometi, no voy a llorar. Con un pesaroso suspiro, dej el cepillo, entonces se levant y se dirigi a la cama. Una buena noche de sueo calmar mi mente, reflexion. Todo parecer un poco ms tolerable cuando llegue la maana. Quitndose la bata, dej la prenda atravesada al pie de la cama, entonces se subi entre las sbanas. Con un suspiro, ahuec las almohadas y se recost. Estaba a punto de soplar para apagar la vela de su mesita de noche cuando escuch que la puerta se abra. Ha vuelto Daisy?, se pregunt. Pero cuando levant la mirada, la persona a la que vio definitivamente no era Daisy. Magnfico como una escultura griega de vuelta a la vida, Rafe se detuvo encuadrado en la puerta medianera, una puerta que haba credo errneamente que estaba cerrada. Con el pulso acelerado, no poda evitar quedarse mirndolo fijamente, su gran cuerpo vestido con una bata de seda negra que se adhera a los firmes contornos y deliciosos ngulos de su fsico masculino. Encima del nudo de la cintura, capt una vista con forma de v de su poderoso pecho. Debajo sus firmes pantorrillas desnudas salpicadas de vello negro, y ms abajo todava, sus largos y elegantemente formados pies. Cuando haban sido amantes, lo haba visto con mucho menos. Pero de algn modo la vista de l con una bata fue ms seductora que nada anterior. Forzando el latido de su corazn a ralentizarse, apart los ojos y se sent tensa contra las almohadas, alisando las sbanas y la manta sobre su regazo. Estaba agradecida ahora de llevar puesto un camisn modesto,

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01 Amantes con la abotonada abertura que cubra los senos, que se haban hecho an ms grandes desde el comienzo de su embarazo. Probablemente l haba venido a hablar. Unos pocos minutos, pens, y despus se marchar. S, qu pasa, Rafe? pregunt ella con tono crispado. Necesitas algo? Arque una ceja. Hmm, ahora hay preguntas. Despus de una pausa larga, l continu. Cmo te encuentras esta noche? No te has mareado ni nada? No pude evitar notar que no comiste mucho durante la cena. Oh, as que est preocupado por el beb. Debera haberlo sabido. Ella reprimi un suspiro. Estoy bien. Esta noche no tena mucha hambre, eso es todo. El da ha sido largo y estoy cansada. Ah lo tienes, pens. Le he dicho lo que quiere saber. Quizs ahora capte la indirecta y se vaya. En vez de eso, se adentr a zancadas en la habitacin. Le pedir al cocinero que haga tus platos favoritos dijo l, as te sentirs tentada en el futuro. Despus de todo, es importante que comas y permanezcas sana. Ella frunci el ceo, despus lo frunci ms cuando l se subi a la cama y se detuvo. Inclinndose, apart las mantas del lado desocupado. Qu te crees que ests haciendo? reclam ella, con el corazn latiendo fuerte en su pecho. Su vvida mirada atrap la suya. T qu crees? Me acuesto. Por un momento, ella no pudo hablar. Sus ojos se agrandaron mientras las manos masculinas se dirigan al nudo en su cintura. Oh no, no lo vas a hacer. Vete! Eres mi mujer. Dormir aqu. Aferrndose ms a las sbanas, ella sacudi la cabeza. Duerme en tu propia habitacin. Tienes una cama; te sugiero que la utilices. Puedo tener una cama pero prefiero compartir la tuya. De todos modos, es nuestra noche de bodas. Realmente esperaba que no viniera a ti? Francamente, s. La ltima vez que estuvimos juntos me informaste de que estabas aburrido.

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01 Amantes La expresin de l se qued congelada. Cambi de opinin. Bueno, yo tambin. No volver a quererte. Ahora, sal de mi habitacin. l entrecerr los ojos y le lanz una mirada ardiente que hizo que se le encogieran los dedos de los pies del calor. Ests segura de eso? murmur. Por qu no me uno a ti para que podamos averiguar si todava me deseas o no? No lo hago. Vete, Rafe. l alcanz otra vez el cinturn de seda y lo desat. Pero cuando se quit la bata, ella vio que no estaba desnudo por lo menos no completamente, sus extremidades inferiores estaban cubiertas por un par de calzones cmodos hasta la rodilla. El algodn no haca nada para ocultar su ereccin, al contrario, el tenso material era una presentacin explcita de la excitacin masculina. Simplemente porque est tieso como una porra no significa que realmente me desee, se amonest ella. Probable cualquier mujer le valdra en su estado actual y yo le resulto conveniente. Cuando l puso una rodilla en el colchn, ella apart las mantas y salt de la cama. Poniendo varios metros entre ellos, esper, con la espalda recta, los brazos cruzadas sobre los pechos. Estirndose en su lado de la cama, l suspir. Qu va a ser ahora? Huir de m? S que no puede ser debido a un caso de nervios en la noche de bodas, porque est lejos de ser nuestra primera vez juntos. Extendi la palma de la mano hacia ella. S que ests enfadada conmigo, pero me gustara resarcirte. Ven a la cama y permteme complacerte. Te prometo que te gustar. Oh, estoy segura de que me gustar , pens ella, se es precisamente el problema. Tambin saba que si daba rienda suelta a su ira y resentimiento hacia l, la nica emocin que quedara sera el amor. Entonces no sera capaz de soportarlo, no cuando saba que su afecto por ella era ms fino que la piel. En silencio, ella neg con la cabeza. l se detuvo. Ests segura? Quizs necesites un poco de convencimiento. Antes que ella supiera lo que pretenda hacer, se levant y sali de la cama. Capturndola entre sus brazos, la arrastr hacia l. Y bien, no es agradable? murmur l con esa voz ronca que le provoc deliciosos escalofros. Djame ir contest ella con una calma que no senta en absoluto.

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01 Amantes Lo har, despus de que me des un beso. Un hombre merece por lo menos un beso en su noche de bodas, no crees? No. Solas ser ms amable. Es slo un beso. Qu dao puede haber en un simple beso? Mucho, pens ella, cuando es Rafe el que besa. Aunque Un beso y despus te vas? pregunt ella. l asinti. Si eso es lo que deseas. Campanas de advertencia sonaron en su cabeza, su instinto le deca que se negara, que se mantuviera firme y le hiciera volver por donde haba venido. Otra pequea voz comenz a susurrar, instndola a tomar el diminuto pedacito de placer que le ofreca. Sus brazos se sentan tan maravillosos rodendola, su aroma y su fuerza, todo lo que recordaba. Todo lo que echaba de menos. Cmo poda negrselo a s misma? Como l deca, qu dao puede haber en un simple beso? Adems, poda ser una pequea venganza. Coger un puado de placer para s y despus apartarlo. Bueno, pero slo uno dijo. Y pararemos cuando yo lo diga. Los labios de l se curvaron, sus ojos se oscurecieron como un bosque al anochecer. Por supuesto. Sin ms prembulos, l inclin la cabeza y coloc los labios sobre los suyos. Con un suspiro entrecortado, permiti que el placer se adueara de ella, su toque era an mejor de lo que recordaba, ms ertico que sus ms ardientes fantasas, ms deleitable que el raso ms fino o el vino ms selecto. Inspirando su aroma, ella se entreg al beso, sabiendo que slo habra ste, sabiendo de repente cunto lo necesitaba, cun profundamente anhelaba las caricias de Rafe. Negndose a privarse, cerr los ojos y permiti que la abrazara ms fuerte, degustando cada toque de su ardiente sabor y sedosa sensacin. Se estremeci, su cuerpo baado en calor. Dios, es tan bueno, pens, tan maravilloso. Cmo puedo parar? Pero

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01 Amantes tengo que hacerlo ahora, mientras todava tenga fuerza. Cuando ella comenz a apartarse, Rafe la acomod en su abrazo y cambi el ngulo de su cabeza. Inclinando la boca sobre la suya, sinti que el beso se haca ms profundo, con cuidado de no romper nunca el contacto como si esperara alargar este nico beso hasta el infinito. Y mientras ella flotaba en una nube de xtasis, se preguntaba si poda salirle bien el truco. Y si ella se lo permitira. El mundo se estrech, hacindose ms y ms pequeo hasta que slo estuvieron ella y Rafe. Las manos de l comenzaron a moverse, deslizndose y mimando, acariciando sus curvas y amasando amablemente su carne. Arquendose como un gato siendo amaestrado por su amo, se envolvi en su abrazo, dndole la bienvenida, dndole la bienvenida a l. No saba cundo o cmo, pero repentinamente sus pies ya no tocaban el suelo, su cuerpo en alto mientras Rafe la llevaba a travs del cuarto. El suave colchn de plumas la envolvi mientras la depositaba en la cama, su boca prendida a la suya de forma asombrosa, hacindola temblar mientras su lengua se arremolinaba alrededor de la suya. Ella apenas poda pensar mientras l yaca sobre ella, tan grande, tan poderoso, su toque una huella que se extenda hasta su alma. Entonces, cuando sus pensamientos comenzaban a hacerse borrosos por falta de oxgeno, l liber sus labios. Su boca lata, ardiente e hinchada por su concienzudo festn. Dolida y hambrienta de ms. Besando sus mejillas y sus sienes, sus orejas y garganta, la mantuvo cautivada, incluso ms mientras sus manos navegaron otra vez sobre ella, buscando y encontrando todos sus lugares ms sensibles. Un soplo de aire fresco pas rozando su piel cuando l le desabroch el camisn y despeg la prenda para exponer sus pechos. Casi salt fuera de su piel, tensndose cuando l cubri uno de sus pezones con la boca y comenz a absorberlo. Oh grit ella, quedndose rgida cuando una mezcla perturbadora de placer y dolor estall a travs de ella. l levant la cabeza. Qu? Me duele. Yo estoy dolorida. l hizo una pausa. El beb? Ella asinti, esa sola palabra fue suficiente para despejar un poco la pasin de su mente, para aclarar sus entumecidos sentidos. Qu estoy haciendo? Cmo pude dejar que las cosas llegaran tan

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01 Amantes lejos? No quera detenerse, el profundo ardor entre sus piernas imploraba ser apaciguado. Pero si dejaba que Rafe se quedase ahora, entonces tendra que dejarle quedarse otra vez maana por la noche y la noche siguiente. Tendra que permitirle venir a ella tan a menudo y durante tanto tiempo, como necesitara. Y qu ocurrira si su necesidad se acababa? Qu ocurrira si l otra vez se aburra y le daba la espalda? Si le dejaba entrar en su cama y en su cuerpo, slo para verle despus descartarla, saba que parte de ella se rompera, y quiz incluso muriera. La haba usado una vez. No poda ofrecerse para que la volviera a usar. Detente. Rafe alz la cabeza. Qu? Basta. Ya has tenido tu beso, ahora vete. Consciente de sus pechos desnudos, se estir para taparse. l atrap sus manos antes de que pudiera cerrar el corpio. No debo haber odo bien. Dijiste basta? Incapaz de encontrar su mirada, mir hacia otro lado. S. Ya he tenido bastante. Su expresin se oscureci. S que me deseas. Si buscara bajo esa falda, te encontrara mojada y ms que preparada. Y por mi parte, estoy duro como un tubrculo fresco. Inclinndose, trat de besarla. Ella gir la cabeza de tal forma que sus labios slo le rozaron la mejilla. Dijiste que te detendras. l apret la mandbula. Lo hice, pero seguramente no vas a hacerme cumplir esa promesa ahora. Eres mi esposa, Julianna. Debes estar en mi cama. Estoy segura de que muchos estaran de acuerdo, tal como estuvieron de acuerdo en que deberamos casarnos. Me forzaste a este matrimonio. Vas a obligarme tambin a servirte? Ella tembl, rehuyendo ante la furia que anunciaba a grandes titulares sus ojos. Por un momento, imagin que estaba viendo de ms, vislumbr desilusin y dolor brillando tenuemente en su firme mirada. Entonces la impresin desapareci. Con un gruido, se apart y se levant de la cama. Se har a tu manera, mi seora, y no pienses errneamente que ~ 241 ~

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01 Amantes volver. Espero que disfrutes de tu fra y solitaria cama. Dirigindose hacia su habitacin, camin a travs del pasillo de conexin y cerr de golpe la puerta, la madera vibr tan fuerte que pens que el marco podra agrietarse. Temblando, se hizo un ovillo sobre su costado. He hecho lo correcto. Pens. Por qu entonces me siento tan vaca? Por qu siento que me he equivocado? Cerrando los ojos, comenz a llorar. *** Una gran mancha de tinta cay en el pliegue de papel bajo la pluma de Rafe, emborronando varias de las palabras que ya haba escrito. Infierno y condenacin! Maldijo silenciosamente, extendiendo la mano para arrugar el papel arruinado en un puo. Arrojndolo a la chimenea, observ cmo rodaba y se una en la cima de otro tro de intentos previamente descartados. Con deliberado cuidado, dej la pluma. No puedo concentrarme, pens, y es todo por su culpa. Que l recordara, no haba estado en toda su vida tan furioso, al menos no con una mujer. Pero despus del comportamiento despiadado de Julianna, cmo poda estar de otra manera? Haba ido a su habitacin la pasada noche con la intencin de cortejarla amablemente, mostrndole con su ternura y mimos que a pesar de sus palabras y acciones pasadas, su deseo por ella permaneca fuerte. La pasin entre ellos siempre haba sido explosiva y haba estado contando con usar la mutua necesidad para reavivar su relacin y forjar lo que esperaba pudiera ser una nueva, y ms profunda unin. Despus de todo, ahora eran marido y mujer. Anoche no era sino la primera parte de muchas venideras. Pero ella haba estado recelosa y a la defensiva desde el principio, echndole de su cuarto incluso antes de que tuviera una oportunidad de acercarse a ella. Despus de todo haba que reconocer que fue un inicio lento, sin embargo, l crey que las cosas iban viento en popa. Incluso ahora, poda sentir el casi vibrante deleite de tener sus labios movindose bajo los suyos otra vez. Experimentar la intoxicante bendicin de tenerla apretada entre sus brazos, tan clida y lujuriosa, tan Julianna. Una vez que l la haba llevado a la cama, se haba sentido absorbido por el momento y por ella, saboreando cada sensacin, valorando cada caricia. Y ella tambin lo haba disfrutado. Saba que lo haba hecho.

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01 Amantes Y entonces, de repente, se haba quedado fra. l haba estado murindose por ella, su cuerpo duro como el diamante y latiendo de la necesidad cuando ella le haba dicho que se detuviera. El esfuerzo de complacerla haba sido desgarrador. Pero era el veneno en sus palabras era lo que le haba mordido profundamente. Acusarle de forzarla, de tratar de violarla sin consideracin a sus sentimientos o sus deseos. Eso haba sido lo que ms haba dolido. Apretando los dientes, apart de un empujn hacia atrs su silla y se levant. Yendo hacia la chimenea, se inclin para recuperar las pelotas de papel arrugado. Lentamente, aliment a las llamas con ellas, sus pensamientos todava volviendo a su noche de bodas. La noche de bodas, ja! Ms bien la pesadilla de bodas. Despus del portazo para salir de su habitacin, haba bajado la escalera por un muy necesario trago. Pero el alcohol no haba ayudado. Si acaso, los espritus slo parecieron aumentar su propia furia, alimentando las llamas de su indignacin y de su frustracin sexual an ms. Casi dos horas despus, haba vuelto a su habitacin para meterse bajo sus solitarias sbanas, y all haba yacido, completamente incapaz de dormir. A las cinco, haba dejado cualquier intento de descansar, se haba vestido y afeitado, luego haba salido a dar un paseo. El ejercicio hizo poco para aliviar su mente, pero al menos le abri el apetito al tiempo de volver. Estaba justo acabando de desayunar cuando Julianna apareci, con expresin cautelosa y un poco plida. Sin decir una palabra, haba arrojado su servilleta sobre la mesa y haba salido, retirndose a su estudio. Haba esperado trabajar, haba esperado sepultarse en los austeros temas monetarios que alejaran cualquier pensamiento de ella de su cabeza. Y aunque se las haba arreglado para avanzar algo, ciertamente haba sido muy poco. Gruendo ahora en voz baja, lanz la ltima bola de papel al fuego. En lugar de quedarse aqu en casa para lo que tena la certeza que sera una cena horrorosa, debi de haber enviado notas a Tony y Ethan para ver si les gustara quedar con l por la tarde en la ciudad. Pero hacer eso sera el equivalente a admitir que su matrimonio era un desastre despus de slo un da. Lo mismo vala por si sala a encontrar una compaera conveniente y dispuesta para satisfacer su lujuria. Llevar a otra mujer a su cama le estara bien a Julianna. Pero a pesar de su enfado, saba que no poda humillarla as.

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01 Amantes Adems, no quera a otra mujer. Quera a su esposa, la cual suceda que estaba escaleras arriba en su habitacin justo en este momento. Pero haba jurado no volver a tocarla, y no lo hara. Agarrando el borde de la repisa de la chimenea, se pregunt qu iba a hacer. Cmo puedo soportar vivir en la misma casa con ella, deliber, desendola pero sabiendo que est fuera de mi alcance? De la misma forma que l haba prescindido de ella todo el tiempo antes de su matrimonio, supuso. La haba dejado para protegerla. Se haba casado con ella por lo mismo. Honrara sus votos. Slo esperaba que no lo matase primero. *** S, miladi. Me encargar de ello inmediatamente. Gracias, Martin dijo Julianna. Sentados en la sala de estar, ella y el mayordomo estaban terminando una de sus reuniones quincenales sobre el funcionamiento de la casa. Algo ms? agreg ella. El hombre mayor enderez sus ya rectos hombros y se aclar la voz. Bueno, madame, aunque no me gusta molestarla con cosas as, est el tema de cierto gran individuo. A pesar de mis muchas advertencias de que no lo haga, todava abre la puerta principal a todo el que llama. Ayer asust a la pobre lady Neville cuando pas por aqu a hacer una visita, y luego tuvo los malos modos de dejarla esperando en el vestbulo. Cielos! pens Julianna. No era de extraar que hubiera encontrado a Beatrice llevndose su frasco de sales aromticas a la nariz cuando haba entrado en el cuarto. Dej instrucciones de que uno de los lacayos atendiera la puerta cuando estoy ocupado continu el mayordomo pero esa persona no escucha. E intimida a los lacayos, as que no tienen el descaro de contradecirle. Esa persona, claro est, era Hannibal, cay ella en la cuenta sin necesitar de ms explicaciones. Cuando se haba mudado a la casa de Rafe haca cinco semanas, haba trado consigo a varios de sus criados. En general, los ajustes en el grupo familiar haban ido sobre ruedas salvo una excepcin notable. El terco e independiente en exceso Hannibal no responda ante nadie. Excepto ante Rafe, por supuesto.

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01 Amantes Saba que la forma ms fcil de remediar el problema era ir donde Rafe, explicarle la situacin, y pedirle que pusiera fin al comportamiento irritable de Hannibal. Desafortunadamente, ella y Rafe no estaban en condiciones de hablar con tranquilidad estos das. De hecho, a pesar de vivir en la misma casa, se vean muy poco. Ocasionalmente compartan una comida, durante la cual Rafe era siempre impecablemente educado. Primero le preguntaba por su salud, quera saber si ella se senta bien y si haba algo que necesitara para hacerle ms cmodo el embarazo. Una vez que ella le aseguraba que estaba bien, la conversacin giraba hacia las tpicas trivialidades, el tiempo, eventos sociales, o quiz alguna interesante historia que uno de ellos haba odo. Aunque haca todo lo que poda por participar, por ser igualmente educada e igualmente atenta, los encuentros siempre la dejaban vaca y desesperada. Ahora todo entre ellos era superficial, sin un pice de genuina calidez o intimidad. Podemos pasar perfectamente por desconocidos , reflexion. Era por su culpa, supona, desde que lo haba echado de su cama. Fiel a su palabra, Rafe no haba hecho ni un intento ms de tener relaciones sexuales con ella. ltimamente apenas la miraba, y nunca con nada parecido a la pasin brillando en sus ojos. Debera estar aliviada. Y lo estoy, se aseguraba a s misma. Pero ella no poda negar que deseaba que las cosas pudieran ser diferentes, deseando por algn milagro que Rafe la amara. Pero no lo hace, se rega ella duramente, y slo me torturo a m misma por entretenerme con tales pensamientos idiotas. Resistira los siguientes pocos meses y al final de ellos tendra su recompensa. Su beb. No poda esperar para darle todo su amor a su nio. Una vez que su pequeo naciera, estara contenta. Estara feliz. Al menos tratara de estarlo. Por ahora, sin embargo, deba batallar con su vida tal y como era, incluyendo resolver tensiones entre el personal. Gracias por llamarme la atencin sobre el tema, Martin. Ver lo que puedo hacer. l asinti con su gris cabeza. Mi ms sincero aprecio, miladi. Con una pequea reverencia, se excus y sali del cuarto. Casi una hora ms tarde, se visti con un clido pero elegante traje de noche azul de terciopelo y una capa de lana gris y se abri paso escaleras abajo. Debido a su necesidad de unos cuantos trajes ms de invierno que ~ 245 ~

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01 Amantes le sirvieran a su cintura en continuo aumento, iba camino de visitar a su modista. Tena intencin de llevar a lady Neville con ella en el carruaje para que as pudieran ir juntas de compras. Casi el mismo instante en que ella entraba en el vestbulo principal, lo haca tambin Hannibal. Verle le record su anterior promesa. Inhalando para darse fuerzas, decidi que no haba un momento ms oportuno que el presente. Hannibal, me gustara tener unas palabras con usted, por favor. Puede acompaarme a la salita? l la mir con atencin desde su imponente altura, claramente decidiendo si deba o no obedecer. Con un encogimiento de hombros apenas perceptible, camin a lo largo del vestbulo. Una vez dentro, ella cerr la puerta tras ellos. Est usted atemorizando a los visitantes que llegan a la puerta principal y quiero que deje de hacerlo comenz, yendo directamente al grano. Est tambin contrariando a ciertos miembros del servicio y deseo que eso cese igualmente. Cuando ella hizo una pausa, l continu en silencio, cruzando los brazos del tamao de jamones sobre su pecho. Tragando saliva para aliviar sus propios nervios, se forz a continuar. Me doy cuenta de que sta era su casa desde mucho antes de que yo llegara y de que estaba acostumbrado a hacer las cosas de una cierta manera. Sin embargo, esas formas ahora deben cambiar. Soy la seora de la casa y por tanto estoy al mando de la familia. Confo en que usted cumpla con mis demandas. Por qu ha echado a Dragon a patadas de su cama? Eso no suena mucho a mujer casada para m. Su boca cay abierta mientras el ardiente color emerga en sus mejillas. Le llev un largo momento recomponerse. Mi relacin con su jefe no es asunto suyo dijo ella en tono fro y le agradecer que ponga freno a su lengua impertinente. Si no lo hace, entonces puede encontrarse buscando otro empleo. Dragon no me echar. Nos conocemos desde nuestros das en los muelles. Ella tembl, sabiendo que l estaba probablemente en lo correcto. Pero no poda permitir que tal desafo quedara sin respuesta. Quizs le dijo, pero sera sabio de su parte no poner a prueba mi temple. Si me provoca, entonces ya veremos cul de nosotros prevalece.

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01 Amantes Con sus ojos negros como el alquitrn, clav la mirada en ella durante lo que pareci una eternidad. Entonces repentinamente una amplia sonrisa apareci en su boca. Tiene agallas, mi seora. Me gusta eso. Me gusta mucho eso. Bien, dejar tranquilo al mayordomo y esos reverentes lacayos suyos. Todos ellos necesitan que les crezca una columna vertebral nueva. No va a ser divertido estar aqu sin poder incordiarlos ms. As es que lo ha estado haciendo deliberadamente, pens ella. Mucho me lo tema. Mis gracias por su sacrificio dijo ella. l se ri. De nada, mi seora. S que lleva a un pequeo Pendragon as es que no le causar ms problemas. Las mujeres encintas necesitan estar tranquilas. Entonces usted no me debera haber hecho pasarlas canutas los ltimos minutos, replic silenciosamente. An as, debe dejar que Dragn vuelva a su cama. Es irritable como un oso y est diez veces ms frustrado estas ltimas semanas. Lo est? se pregunt. En su presencia, Rafe nunca aparentaba estar de otra manera que calmado y sereno. Significaba algo que Hannibal viera algo diferente? No, decidi, quitndose de encima la idea. Eso es todo, Hannibal. Con un saludo de su barbilla, l sali a grandes pasos del cuarto. Lentamente, ella lo sigui. Cuando se acerc a la puerta principal, descubri a Martin y a los dos lacayos revoloteando, con franca ansiedad sus miradas fijas. Est todo bien, miladi? Bastante bien. Tienen ustedes la custodia en exclusiva de la puerta de ahora en adelante. El asombro alivi sus expresiones. Ahora, mi carruaje, por favor. Inmediatamente, los tres hombres brincaron para cumplir su peticin. *.*.* Unas pocas horas ms tarde, la campana tintineaba mientras Julianna sala de la tienda de la modista, un pequeo paquete que contena una larga cinta de color rojo cereza agarrado firmemente en su mano. Con su

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01 Amantes mente todava en el sombrero que tena intencin de remodelar para las vacaciones, no advirti al caballero caminando a grandes pasos por la acera hasta que estuvo casi sobre ella. Con una rpida mano, la atrap por el brazo y la estabiliz antes de que se cayera. Mis disculpas, madame, est usted bien? pregunt. Mirando hacia arriba, vio una cara familiar. Lord Summersfield! Bendito sea Dios, perdone mi torpeza. Casi le paso por encima. l sonri. Creo que fui yo el que corri peligro de pasar sobre usted, pero me alivia ver que est ilesa. Llevndola hacia un lado, para apartarla del camino de otros transentes, la solt. As que por lo que veo va usted de compras. Est sola? Ella neg con la cabeza. No, estoy aqu con lady Neville. Pero Beatrice siempre tarda un tiempo espantoso en tomar una decisin sobre qu adornos comprar, as que decid esperarla aqu afuera. Iba en direccin a mi carruaje cuando tuvimos nuestro pequeo accidente. Inclinando la cabeza hacia su coche, not que el cochero y el lacayo estaban observndolos. Habiendo sido descubiertos, los sirvientes discretamente se dieron media vuelta. Qu est usted haciendo en la ciudad en esta poca del ao? dijo ella. Crea que usted estaba normalmente al oeste en su hacienda. S, est usted en lo correcto, pero ya haba tenido suficiente de la caza del urogallo y las perdices estn delgadas este ao, as es que pens que deba forzarme a cumplir con el deber y atender realmente unas pocas sesiones de los Lores. Se detuvo, despus sonri. Y qu hay de usted? Supongo que las felicitaciones son obligadas. Mis mejores deseos por su reciente matrimonio. Ella apart la mirada por un momento. Oh, s, gracias. Pendragon es un hombre afortunado. No estoy seguro de cmo la conquist, ni de cmo ustedes dos se conocieron, pero l se ha llevado el premio gordo. Milord le dijo ella, una vez que encontr de nuevo su mirada, no le he dicho antes que no tengo ninguna necesidad de tal adulacin?

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01 Amantes Y no le he dicho a usted, estimada seora, que slo estoy siendo honesto? Oh, querido, pens. Le juzgu mal? Eran en serio sus propuestas despus de todo? Pero cuando l le dirigi una fresca sonrisa, sin tan siquiera un indicio de arrepentimiento en su fija mirada, sus nuseas se apaciguaron. Summersfield meti una mano en el bolsillo de su capa. He odo tambin que pronto tendremos un nuevo colega. Apenas se habla de otra cosa desde que se dijo que el Regente le iba a conceder a su marido el rango de barn. Pendragon ha sido convocado a comparecer ante los Lores en slo dos semanas para que pueda tomar posesin de su cargo. S, y ambos hemos sido llamados a comparecer ante la Corte tambin. Shulz est haciendo el traje a medida de Rafe para la ocasin. Julianna pens en las plumas y las estolas as como tambin en la falda de aros con cola que se vera obligada a llevar, agradecida de que aquel traje de noche, pesado y voluminoso, ocultara apropiadamente cualquier signo de su embarazo. No es que se le notara an una ventaja de la actual moda de vestidos con cintura alta pero tena la sospecha de que todo iba a cambiar en un futuro no muy lejano. Cada semana que pasaba, senta al beb moverse ms a menudo a medida que se haca ms grande y ms fuerte. Pero por ahora, prefera que la Sociedad no supiera de su embarazo, o la aritmtica mental seguramente comenzara a volar. La campanilla de la tienda son otra vez mientras lady Neville sala, una caja de cartn mecindose de una pequea cuerda colgando de su brazo. Bueno, buenos das, Summersfield dijo ella, hacindole una reverencia al conde. Ha estado entretenido a la pobre Julianna mientras yo perda el tiempo en escoger el sombrero adecuado? l se inclin de forma respetuosa. S, tuve la feliz casualidad de tropezar accidentalmente con ella. Literalmente, podra agregar. Hemos estado teniendo una agradable conversacin desde entonces. Oh, cuntemelo todo. l lo hizo y ms incluso, haciendo rer a Beatrice y Julianna. En seguida, Julianna se percat que estaban ocupando quizs demasiado trozo de la acera, unos cuantos transentes empezaban a mirarlos. Bueno dijo ella supongo que es hora de seguir con nuestro camino, milord. Ha sido una placer verle de nuevo. Ciertamente lo ha sido estuvo de acuerdo, dirigindoles a ambas una agradable sonrisa. Tengo una idea. Por qu no las acompao a ~ 249 ~

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01 Amantes ustedes seoras a tomar algo caliente y comer algo dulce? Seguramente tengan unos pocos minutos para beber una taza de t y descansar los pies? Julianna frunci el ceo. Llevaba fuera varias horas ya y la esperaban en casa pronto. Pero el t y el pastel sonaban adorables. Pens en Rafe, sabiendo que no le gustara que fuera a cualquier sitio con lord Summersfield. No obstante, quiz ya no le importaba. No era como si pudiera ponerse celoso. Y no poda haber ningn dao en esa salida. Las mujeres casadas aparecan en pblico con solteros todo el tiempo, muchas exhibiendo sus amantes con la misma despreocupacin que tenan con sus amistades femeninas. Adems, aunque Rafe se enterara de la excursin de alguna forma, qu podra objetar estando Beatrice presente? S, milord dijo Julianna. Eso suena como un esplndido plan. Beatrice, no ests de acuerdo? Lady Neville asinti con su rubia cabeza. Oh, completamente. Sabes lo susceptible que soy con los dulces. Vamos entonces, seoras? pregunt, ofreciendo a cada una de ellas un brazo. *** Entonces qu hicieron? exigi Rafe, bajando las cejas como un par de dagas sobre los ojos. El guardaespaldas de Julianna, uno de los tres que la mantenan bajo constante vigilancia, se aclar la garganta antes de continuar. Ella y el tipo estuvieron hablando varios minutos all mismo, en la calle. Su amiga, lady Neville, finalmente sali de la tienda y lo tres empezaron una charla. Rafe juguete con el abrecartas entre sus dedos. S? Y despus qu? Bueno, despus de eso, todos ellos fueron a un saln de t en Bond Street. Estuvieron dentro sentados juntos durante ms de una hora comiendo y bebiendo, felices como una banda de canarios. Rindose, tambin, como si no tuvieran preocupaciones. Y averiguaste el nombre de este tipo? Lo hice, jefe. Una vez que las seoras se subieron de nuevo a su carruaje, John fue tras ellas mientras que yo segu al caballero de vuelta a casa. Una preciosa, pequea criada de cocina que lisonje me dijo que el

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01 Amantes tipo que viva all era un conde. El conde de Summersfield. El agarre de Rafe se apret en el pual de plata, lo suficientemente duro como para que si hubiera sido un cuchillo real, le hubiera sacado sangre. Despus de un largo momento, oblig a sus dedos a aflojarse. Gracias, Pointer. Contina vigilando a lady Julianna. El otro hombre asinti. Como si fuera mi propia hermana. Y todos nosotros tenemos los bocetos del otro tipo, ese vizconde Middleton. Si vuelve a asomar la cabeza en la ciudad, entonces le avistaremos rpidamente. S, pens Rafe. Con los corredores que he contratado, y Hannibal y su puado de hombres, el regreso de St. George no pasar desapercibido. El guardaespaldas se fue. Rafe se reclin en la silla de cuero, solo otra vez en su estudio. Exhalando, se esforz en calmar su temperamento. Por supuesto, el ejercicio le sirvi de poco, sus esfuerzos no ms exitosos ahora que todos los anteriores intentos de acabar con la frustracin y el descontento que haba hervido a fuego lento en sus entraas durante las ltimas semanas. Julianna era su esposa. Vivan en la misma casa y an as apenas se vean el uno al otro. Demonios, maldijo, pasaba ms tiempo en su compaa cuando nos escabullamos para citarnos en Queens Square! Y ciertamente estbamos mucho ms cerca entonces, ya que por lo menos era bienvenido en su cama. Pero ya no lo era. Sus pensamientos volvieron a la informacin que haba recabado del guardaespaldas, y al encuentro entre Julianna y Summersfield, sus dedos jugueteando con el abrecartas. Qu haca ella charlando abiertamente con el conde? Le haba dado su palabra de que no animara al hombre. Por supuesto eso haba sido tiempo atrs. Se crea que ya no necesitaba honrar su promesa? Que a l no le importara su coqueteo con un fideo como Summersfield? Lanzando el pual, clav la punta en el vade de sobremesa forrado de cuero. El hombre tena agallas, olisqueando alrededor de las faldas de Julianna como un patn perro de caza cuando saba que estaba recin casada. Quiz esperaba plantar los cimientos para ms adelante, contando con que cambiara su suerte y ella estuviera de acuerdo en tomarlo como su nuevo amante dentro de unos meses. An as, el lado ms racional de Rafe se percat que el encuentro de hoy fue probablemente inocente, especialmente con Beatrice Neville presente como el incmodo tercero. La noticia de que Julianna haba

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01 Amantes disfrutado de un rato tan alegre tomando el t con Summersfield rechinaba, sin embargo. Ella nunca sonrea aqu, en casa no a l, por lo menos. Echaba eso de menos, su gloriosa sonrisa y el pequeo y precioso destello que brillaba en sus ojos cuando algo le pareca divertido. No era slo la sonrisa y el destello, pens. La echo de menos. Era irnico que ese matrimonio los hubiera separado. La desavenencia entre ellos pareca ensancharse cada el da, y juraba por su vida que no saba cmo vencerla. Con un pesado suspiro, alarg la mano hacia el montn de documentos financieros de la esquina de su escritorio. Necesitando algo, cualquier cosa, para apartar a Julianna de su mente, se forz a leer.

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Captulo 21

ord y lady Pendragon. Cuando el anuncio del mayordomo reson a travs de la sala de baile, los ojos de todos los presentes se movieron hacia ellos. Por un largo momento, Julianna y Rafe se pararon en la entrada del gran saln de baile de lord y lady Chipford. Con una mano descansando sobre la manga del elegante traje hecho a medida de Rafe, Julianna tuvo cuidado de evitar que su mscara de regia indiferencia resbalara, cuando su interior era un campo de batalla de nervios. Haban llegado tarde, evitando as el esfuerzo de esperar una eternidad en la lnea de recepcin. Julianna lo haba credo la mejor estrategia para hacer una entrada fcil en Sociedad, o por lo menos tan fcil como poda ser en estas circunstancias. Esta noche sera la prueba. Prinny poda haber otorgado un ttulo a Rafe que apenas ayer la Cmara de los Lores haba confirmado a regaadientes, pero ninguno de esos actos podra hacer que la Alta Sociedad le aceptara. O a ella, en cuanto a eso, dado que era su mujer. Pero cuando Rafe se movi hacia delante, lo hizo con una confianza fcil que contradeca su recin acuado estatus como barn. Teniendo aspecto de noble en cada centmetro del cuerpo, su comportamiento era tal que cualquier observador casual quizs hubiera asumido que l asista a tales reuniones todo el tiempo, cuando esta noche era realmente su primera vez. Su anfitrin y anfitriona se movieron por la multitud para saludarlos. Por suerte, el entretenimiento era pequeo para los estndares de la alta sociedad, con apenas cien invitados asistiendo. Estando a principios de diciembre, escaseaban los miembros de la Sociedad, slo parlamentarios intransigentes y devotos ciudadanos residan dentro de las fronteras de Londres, todos los dems haban partido haca mucho tiempo al campo.

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01 Amantes Pero sin importar la poca del ao, las personas siempre adoraban una fiesta, especialmente una que poda jactarse de tener como invitados a la fuente ms chispeante de rumores del ao. Tendrn xito o fallarn? Esa era la pregunta que zumbaba por todos. Julianna dese saber la respuesta, todava insegura de cmo se desplegara la noche a pesar de todo su optimismo ms temprano. Bienvenidos, milord y miladi dijo Lady Chipford, con una sonrisa resueltamente alegre en la cara. Julianna se haba encontrado con ella muchas veces antes y supo instintivamente que Maude Chipford no haba sugerido la invitacin. Su marido deba haberle retorcido el brazo para ganar su conformidad. Chipford tena aspiraciones al Tribunal y con el primer ministro tambin. Obviamente, deseaba apoyar su ms nueva seleccin a la nobleza. Ambos Chipford fueron bastante agradables, en particular cuando el duque de Wyvern se pase tranquilamente y les ofreci a Julianna y Rafe un saludo exuberante. Me alegro de verlos dijo Wyvern, con un leve brillo en los vvidos ojos azules. Estaba empezando a pensar que haban decidido no venir. No Rafe arrastr las palabras. Solamente tuvimos un comienzo tardo. Julianna no poda decidir si llevar el raso de zafiro o el dorado. Qu monstruo! pens ella, dndose cuenta de que Rafe quizs fuera mucho mejor en los juegos de la Alta Sociedad de lo que ella se haba imaginado. Bien, yo, estoy contento de su eleccin. El duque tendi la mano y tom la de Julianna, inclinndose sobre ella. Puedo decir que tiene un aspecto resplandeciente de dorado, lady Pendragon. Ha hecho una eleccin muy sabia. En un gesto que pareci tierno y posesivo, Rafe le cubri la mano derecha que an descansaba sobre su manga. Te recuerdo que ella ya est cogida, Tony, y te sugiero que mires en otra parte. Estoy seguro de que debe haber unas pocas damas elegibles aqu esta noche que valoraran tales atenciones, incluso las tuyas termin, suavizando sus palabras con una sonrisa. Los ojos de lord y lady Chipford se abrieron de par en par mientras esperaban la respuesta del duque, simplemente ignorantes de su cercana amistad con Rafe. Wyvern ech atrs la cabeza y ri. Me atrevo a decir que tienes razn. Pero no has odo que no est de moda adorar a tu esposa en pblico? Quizs, pero, cundo he tenido que preocuparme de tales cosas, especialmente cuando se refiere a mi querida Julianna?

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01 Amantes Girando la cabeza, l la mir, lo ojos llenos de intensidad y calor. Capturando su mirada, el pulso de Julianna dio un salto salvaje, y por un instante, se perdi dentro de esos ojos. Si no lo hubiera conocido mejor, habra credo la expresin sincera, habra credo que l sinceramente la cuidaba y que ella era realmente su querida Julianna. Pero entonces l apart la mirada y el momento se fue, desvanecindose junto con su debilidad y su credulidad, el corazn de Julianna se ralentiz mientras volva a su ritmo normal. l finge para la multitud, se record. Despus de todo, no hara que nadie se diera cuenta de la verdad acerca de su matrimonio. Aparentemente lady Chipford se crey el cuento de hadas que Rafe teja, una sonrisa suave e indulgente le curv los delgados labios. He olvidado que ustedes dos son todava recin casados. Cun encantadores! Estirndose, golpe juguetonamente con el abanico el brazo de Rafe. Tranquilo, milord, simplemente no le puedo permitir monopolizar a su novia toda la noche. Tendr que permitirle alejarse unos pocos minutos aqu y all. Rafe devolvi la sonrisa de su anfitriona con una propia. Quiz unos pocos, aqu y all, su seora. Lady Chipford ri, el sonido tan ligero como el de una nia. No lleva aqu diez minutos, pens Julianna, y Rafe ya ha ganado una conquista. Quizs su aceptacin en la Sociedad no ser tan difcil despus de todo. S, Pendragon dijo lord Chipford, confirmando an ms su suposicin . Usted debe unirse a m en la biblioteca para un brandy y alguna charla sobre economa. Una vez que haya tenido su baile, por supuesto. Rafe inclin la cabeza. Por supuesto. Por supuesto qu? pregunt el marqus de Vessey cuando se uni al grupo. Inclinndose, ofreci saludos corteses por todas partes. Pendragon ha estado de acuerdo en unirse a Chipford para tomar un brandy y hablar de economa explic Wyvern. Estoy seguro de que habr muchos hombres interesados en su perspectiva, Rafe, yo mismo incluido. Bien, yo, prefiero permanecer aqu con las damas declar Vessey. De hecho, si ustedes no estn comprometidas de otro modo, estara ms que feliz de quedarme con ustedes dos, seoras, aunque no al mismo tiempo, usted comprende termin, dando un guio humorstico. Lady Chipford ri.

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01 Amantes Gracias, milord, pero me temo que yo no bailo. Lady Pendragon quizs d la bienvenida a la oferta, aunque, siempre que su marido no tenga objecin. l es de los ms posesivos, ya sabe. El marqus levant una ceja dorada. Lo es? Estoy contento de orlo. Lady Pendragon, le importara concederme un baile esta noche? S, milord, eso sera ms que agradable, y estoy segura de que mi marido no tiene objecin. Ninguna en absoluto concord Rafe, siempre que sea slo un baile. En ese caso, aprovechar esta oportunidad de solicitar un baile tambin indic el duque, su mirada azul profunda viva con buen humor amistoso. Lady Pendragon, qu dice usted? Ella no pudo evitar devolverle la sonrisa. Gracias tambin, Su Gracia. Estara encantada. Otra pareja se uni pronto al grupo, ofreciendo felicitaciones a Rafe por su ascenso a la nobleza y los mejores deseos a Julianna por su matrimonio con Rafe. Sin darse cuenta enteramente, comenzaron a mezclarse, conversando con una variedad de damas y caballeros, todos los cuales parecan ms que dispuestos a charlar. Algunos eran solamente curiosos buscadores, esperando reunir unas pocas golosinas chismosas para pasar el da siguiente. Varios otros eran amigos y conocidos de Julianna que deseaban conocer a su nuevo marido. Hubo un pequeo nmero que se neg a acercase en absoluto, dejando clara su desaprobacin hacia Rafe. A pesar de su esnobismo, sin embargo, ninguno de ellos estuvo dispuesto a negarle el saludo directamente. Y todo el tiempo, mientras ella y Rafe se movan lentamente alrededor de la habitacin, Rafe mantuvo la mano de Julianna metida firmemente bajo la suya. Para todo el mundo, uno se imaginara que eran una pareja devota. Pas casi una hora antes de que empezara la msica, sealando el comienzo del baile. Rafe se dirigi hacia delante para tomar su lugar en la contradanza, donde los hombres se alineaban a un lado del cuarto y las seoras en el otro. Uno frente al otro, cada pareja se reunira, luego se alejara otra vez como prescriba el baile, enhebrando elegantemente su camino dentro y fuera de la lnea. Por un instante, cuando ella y Rafe se pararon entre las otras quince parejas que esperaban la msica para empezar, un hormigueo nervioso le corri por la piel. Ella y Rafe nunca haban bailado antes. Y si hacan una actuacin pobre?

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01 Amantes Pero segundos ms tarde, l demostr que sus preocupaciones eran infundadas. No slo conoca los pasos, los ejecut con habilidad fluida, era tan seguro y confiado en la pista de baile como en todo lo que haca. Sabiendo que estaban siendo observados, Julianna puso cuidado en mantener la sonrisa en los labios, conversando tranquilamente con Rafe siempre que el baile los llevaba cerca. Hablaron de nada, de simples tonteras que podan haber sido compartidas por cualquiera. Hacia el fin del conjunto, ella se qued sin conversacin y tambin l. Movindose con la msica elegante, ella se permiti dejarse llevar por el placer que tena que haber tenido, disfrutar de la necesidad de tocar a Rafe, incluso con la barrera de los guantes. Acercndose, luego apartndose otra vez, sabore el modo en que sus cuerpos se acercaban tan tentadoramente antes de ser apartados una vez ms. Y entonces el baile termin. Tragndose una reconocida y egosta sensacin de desilusin, permiti que Rafe la escoltara fuera de la pista. Te sientes bien? le pregunt l, inclinando la cabeza para no ser odos por casualidad. S, estoy bastante bien. Si te descubrieras de otro modo, slo tienes que decirlo y nos marcharemos. Ella estuvo a punto de expresar las gracias cuando fueron interrumpidos por otra pareja. Cinco minutos ms tarde, Rafe parti hacia la biblioteca para cumplir su promesa de brandy y charla sobre economa, dejando a Julianna sola. Decidiendo que deba sentarse unos pocos minutos para conservar la energa, encontr una silla cmoda, bastante contenta por el momento de calma. Pero su momento no dur mucho tiempo cuando un caballero familiar se acerc. Inclinando atrs la cabeza, ella se encontr con la mirada afable de lord Summersfield. Cmo est usted, lady Pendragon? Muy bien, gracias, milord. Se detuvo por un momento, lanzando una rpida mirada a travs del cuarto para ver si Rafe haba vuelto. No lo haba hecho. Pero, por qu estoy preocupada? se pregunt. Rafe quizs jugara a parecer locamente enamorado de ella, pero ella saba que todo era una actuacin. Adems, le gustaba lord Summersfield y estaban en una fiesta a plena vista de la Sociedad. Le dedic una sonrisa.

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01 Amantes Por favor, tome asiento. *** Un hora ms tarde aproximadamente, Rafe entr en el saln de baile. Con el vientre tironeando con hambre, se pregunt si Julianna estara tambin en similar condicin, ansioso de unirse a las parejas que comenzaban a vagar hacia el comedor de los Chipford. En su camino desde la biblioteca, se haba parado para echar una rpida mirada al buffet de la cena, los comestibles eran tan abundantes como suntuosos parecan. Por supuesto, teniendo en cuenta la hora tarda, Julianna quizs estuviera cansada. Quizs preferira llamar al carruaje e ir a casa antes que consentirse con la comida. Completamente preparado para hacer cualquier actividad que ella prefiriera, Rafe lanz una mirada alrededor del saln. Al principio, no la vio. Pero en una segunda pasada, no slo la vio sino que vio a su compaero tambin. Las cejas se dispararon hacia arriba, luego bajaron otra vez antes formar un ceo. Estaba bailando, y por todas las apariencias no pareca ni muerta de hambre ni fatigada. Por supuesto, no le debera haber importado tanto la identidad de su compaero. El puetero Summersfield, maldijo Rafe. El hombre debera quitar las asquerosas manos de mi mujer! Permitir que Julianna bailara con Ethan o Tony ya era suficiente malo, dado que ambos hombres eran dos conocidos canallas que podan encantar a una mujer con nada ms que una mirada. Pero a pesar de sus reputaciones, Rafe saba que poda fiarse de ambos implcitamente; Julianna estaba tan segura con cualquiera de ellos como lo estara con el hermano de ella. Pero Summersfield era una historia enteramente diferente. Le importaba algo al hombre el hecho de que Julianna estuviera casada? Por otra parte, para algunos hombres el matrimonio slo aumentaba la atraccin de una dama. En la aristocracia, como Rafe saba bien, la mayora de las parejas se casaban por la riqueza o la posicin social. Para su manera de pensar, el amor y la pasin eran para ser consentidos ms tarde, emociones para ser descubiertas fuera de la santidad de los votos matrimoniales. A pesar de las anteriores negativas de ella a casarse con Summersfield, estaba claro que disfrutaba de la compaa del hombre. Podra estar formando una atraccin seria con l, un lazo que un da se volvera amor?

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01 Amantes Un nudo enfermizo se le form en el estmago a Rafe ante ese pensamiento. Apretando los dientes, mir a Russell Summersfield hacer girar a Julianna a travs del piso de la sala de baile, los suaves sonidos de un vals flotaban como gotas de miel en el aire. Con una sonrisa en los labios rosas, Julianna pareca estar pasndoselo bien, su falda de raso dorado eran un contraste perfecto para su cabello oscuro y sedoso y sus luminosos ojos castaos. Aunque unos buenos veinte centmetros separaban su cuerpo del conde, el espacio entre ellos estaba demasiado cerca para el gusto de Rafe. Treinta centmetros seran ms aceptable, pens. O mejor todava, la longitud entera de la sala de baile. Curvando los dedos en puos a los costados, entr a zancadas. No le import qu aspecto tuviera, iba a cortar por lo sano. Pero despus de slo cinco pasos, los msicos tocaron un final florido de notas y el baile termin. Rafe sigui andando. Cuando alcanz a la pareja, Summersfield tena la mano de Julianna colocada encima del brazo. Avanzamos al comedor para disfrutar de un poco de cena? pregunt el conde. Julianna asinti. S, eso sera encantador, gracias. Verdaderamente, gracias, Summersfield declar Rafe, maniobrando para bloquear el camino. Pero eso no ser necesario. Yo velar por mi mujer. La sorpresa ilumin los rasgos de Julianna. Rafe, no saba que habas vuelto. No, estoy seguro de que no. Pero viendo que estoy aqu, te llevar a la cena. Summersfield levant una ceja. Realmente, ese privilegio debera caer sobre m. Por tradicin, el hombre que comparte el baile de la cena con una dama tiene el derecho de acompaarla a la comida. Asno arrogante! pens Rafe. Cree que no s eso? Y usted dijo Rafe, indiferente a lo que Summersfield o cualquiera pudiera pensar, tiene el derecho de soltarla y mantener los dientes en la boca. Julianna jade, luego lo hizo otra vez cuando Rafe se estir y le agarr la mano, transfirindola con firmeza deliberada a su propia manga.

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01 Amantes Sosteniendo la mano de ella debajo de la suya, sujet al conde con una mirada. Otra cosa. Yo lo tomara como un favor personal si usted dejara de charlar con lady Pendragon en lugares pblicos. No me gusta que tome el t con ella tampoco, as que no lo haga otra vez. Los ojos de Julianna se abrieron de par en par, simplemente horrorizados por su conducta grosera. Rafe! Ignorndola, l mir fijamente a su rival. Lo he dejado claro? El conde le devolvi la mirada. S, perfectamente. Girando sobre los talones, Summersfield se volvi hacia Julianna y ejecut una reverencia. Miladi, un placer como siempre. Entonces se fue. Durante un largo momento, ninguno de los dos dijo una palabra. Julianna No sise ella en tono bajo. Ni siquiera me hables. Mientras l miraba, ella fij una sonrisa en la cara. Ahora llvame a la cena. Podemos regresar a casa si lo prefieres. Preferira irme, pero t has hecho esa opcin imposible. Si vamos a salvar la situacin y poner a descansar lo que de otro modo es seguro que sea la comidilla principal del cotilleo de maana, tenemos que entrar a la cena. T conseguirs platos para cada uno de nosotros mientras fingimos estar felices y alegres durante la siguiente hora. Despus de la cena, yo ir a la pista para otro baile y entonces, y slo entonces, podremos regresar a casa. Ella tambin se imagina que yo no s las reglas? se pregunt, la ira destellando en su sistema. Simplemente me importan un bledo, eso es todo. Se tens. Madame, no me importa tu tono, y si digo que nos marchamos, entonces nos marchamos. Ella le dispar una repentina mirada suplicante. Pero en inters de la paz dijo, cediendo ligeramente, entraremos a la cena. Otro baile, sin embargo, es imposible. Con la mano todava retenida bajo la de l, avanzaron al comedor.

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01 Amantes

*** Casi dos horas ms tarde, Julianna permiti que Rafe la ayudara a bajar del carruaje. No dijo nada, justo como no le haba dicho nada durante el largo paseo a casa. l tambin haba estado silencioso, meditando y mirando por la ventana del coche. Fatigada e indispuesta, ella entr en la casa, murmurando un suave saludo al lacayo antes de avanzar escaleras arriba. Todo lo que deseaba era ponerse el camisn, cepillarse el pelo y subir a la cama, donde esperaba que el sueo hiciera desvanecerse esa noche espantosa. La cena haba sido una dura prueba, pero crea que sus esfuerzos junto con los de Rafe por fingir felicidad de recin casados haba logrado el efecto deseado. Siempre que Summersfield no dijera nada acerca del enfrentamiento, y dudaba mucho que lo hiciera, el incidente sera olvidado rpidamente. Rememorando, no crea que ningn otro invitado hubiera estado lo bastante cerca para or por casualidad el intercambio entre Rafe y el conde. De otro modo, todo lo que alguien habra visto era a dos hombres intercambiando unas pocas palabras. An ahora, apenas poda dar crdito a la conducta abominable de Rafe, ni a su imperdonable ordinariez con el pobre lord Summersfield. Simplemente no comprendo a este hombre , se quej, mientras dejaba que Daisy le desabrochara el vestido. Todo lo que ella y el conde haban hecho era compartir un baile. Cierto, Rafe haba estado una vez celoso de Summersfield, pero, qu le causaba tener que estarlo ahora? Ella sospechaba que esas tcticas brbaras eran solamente un caso de territorialidad. l quizs no la deseara, pero no quera que ningn otro hombre la tuviera tampoco. No era que ella estuviera interesada en otro hombre. Por amor de Dios, estaba embarazada de cinco meses! Una mujer tendra que estar locamente enamorada o necesitada de un viaje rpido a Bedlam para considerar comenzar un amoro ilcito. Adems, por mucho que le gustara Russell Summersfield, nunca haba sentido por l ms que amistad, y saba que nunca lo hara. Levantando los brazos, permiti que Daisy le deslizara el camisn sobre la cabeza, luego la ayud con una clida bata de terciopelo de color rub. Ahuyentando a la somnolienta doncella de la habitacin para que encontrara su muy necesaria cama, Julianna tom asiento en el tocador y alcanz el cepillo. A pesar de sus sentimientos por el conde, reflexion mientras se pasaba las cerdas por el pelo, Rafe no tena derecho a tratarla a ella ni a Summersfield de una manera tan injusta. l haba actuado groseramente, avergonzndolos a ambos, y sin motivo alguno. Por no mencionar el hecho

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01 Amantes de que Rafe haba advertido al otro hombre que se alejara, como si ella no tuviera nada que decir sobre sus parejas de baile o sus amigos. Dej el cepillo con un clic agudo. A quienquiera que escojo para que me guste o disguste es mi problema y no es de la incumbencia de Rafe, pens. Puede ser mi marido, pero no controla mi vida bien, no toda de todos modos, enmend, pensando cmo l se haba salido con la suya en todos los enfrentamientos que haban tenido desde la boda, e incluso antes que eso, si pensaba en ello. Antes de que tuviera tiempo de volver a considerar sus acciones, se puso de pie y camin a travs del cuarto. Dndole la vuelta a la llave para desatrancar la puerta de conexin, golpe con los nudillos brevemente en la madera pulida, luego, sin esperar respuesta, empuj abriendo la puerta. A unos pocos pasos del umbral, se par. Espacioso pero cmodo, el cuarto tena un sabor claramente masculino, adornado en clidos marrones y rojos intensos que resucitaron pensamientos de dragones y guaridas oscuras de haca mucho tiempo. No habiendo estado nunca antes en la habitacin, no pudo evitar mirar a la inmensa cama de baldaqun con colgaduras borgoas y el cubrecama de raso. Tampoco pudo evitar ver el inmenso cofre de caoba que estaba contra la pared distante, las puertas abiertas del armario que mostraban una doble fila de libros y una licorera de cristal de brandy, el tapn redondo que estaba junto a la botella. Con slo una vela solitaria en la mesita de noche y la iluminacin reposada del fuego que arda calladamente en el hogar, no vio inmediatamente a Rafe. Segundos ms tarde, le divis sentado en un silln de cuero no lejos de la chimenea. Todava vestido con su camisa blanca de noche y los pantalones negros, la garganta estaba desnuda; la corbata desechada estaba apilada en un montn en su tocador, su chaleco colgaba sobre el respaldo de otra silla. Un mechn de cabello negro se le curvaba contra la frente, una sombra dbil de barba asomaba a sus mejillas. Con las piernas extendidas en una postura negligente, l pareca parte del pecado personificado. A ella el pulso se le aceler ante la vista, el aliento se volvi momentneamente superficial. Habiendo sido atrapado en mitad de tomar una bebida, l trag un sorbo de licor, luego baj el vaso. Me gustara tener unas palabras contigo, milord declar, entrando en el cuarto. l levant una sola y curiosa ceja. Acerca de qu? arrastr las palabras. A menos que hayas venido a disculparte.

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01 Amantes Ella abri la boca de golpe, se qued sin respiracin. Disculparme! Si alguien necesita disculparse, seras t. Tu conducta de esta noche en el baile fue imperdonable. Fuiste desmedidamente grosero con lord Summersfield, por no decir conmigo. Raramente me he sentido tan mortificada. Y qu hay de tu propia conducta, seora? contradijo. Apenas ests sin culpa en este asunto, haciendo cabriolas por la sala de baile a la plena vista de todos. Yo no hacia cabriolas, bailaba. O no sabes a qu se parece el baile? Por supuesto que lo s. Y eso se detuvo, girando un par de dedos en el aire, lo que fuera que hacas, mostraba una semejanza mucho ms grande a lo anterior que a lo ltimo. Para tu informacin, el baile se llama vals, y hace furor. Estoy seguro de que s, dado que permite a un libertino como Summersfield poner las manos encima a una dama, por todas partes. l debera mantener las manos sobre s mismo. Ella se tens. El conde no es un libertino. Rafe dio un bufido mal educado. Y eso es bastante superficial continu, acercndose. l y yo no hicimos nada malo esta noche. Fuiste t quien irrumpi y cre una escena. Una escena, agregara, que podra haber daado tu nueva reputacin entre la aristocracia. Deberas estar contento de que Summersfield no sea del tipo de los que hablan, si no podra causarte muchos problemas. Un msculo hizo tic en la mandbula de Rafe. Creme, no estoy preocupado por Summersfield siempre que l permanezca bien lejos de ti. Ella se adelant otros pocos pasos. Y eso es otra cosa. No tenas derecho a advertirle que se alejara. Escoger a mis amigos como me plazca. l estrech los ojos. Puedes escoger tantas amigas como quieras, pero no hombres, y especialmente no a Summersfield. Quizs a otros miembros de tu clase no les importe que les pongan los cuernos, pero yo no soy uno de ellos. La boca casi se le abri otra vez, incapaz de creer lo que oa. Eso es lo que piensas? Que tengo una aventura? No. Por lo menos no ahora. Pero no me gustar ms tarde ms de lo que me gustara ahora. Como recuerdo, una vez te dije que yo no comparto lo que es mo. Y t, mi querida esposa, eres ma.

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01 Amantes Ella dej salir el aliento de golpe. Por qu te importa? No me deseas excepto como algo que puedas manipular y controlar. Un brillo intenso chispe en los ojos de Rafe. Quin dice que no te deseo? Segn recuerdo, eres t quien me ha echado de tu cama. Ser feliz de volver en cualquier momento que quieras. Un temblor ondul por su piel. Rafe, de vuelta en mi cama? Una parte de ella deseaba decir que s, una parte fuerte. Interiormente, recit todas las razones contra permitir tal cosa, se forz a sacudir la cabeza. No. l bebi lo ltimo del licor, luego puso el vaso a un lado. Ests segura? No lo pareces. Lo estoy le asegur, preguntndose por qu sus palabras no sonaban convincentes, ni siquiera para ella misma. Quiz necesitamos comprobar el asunto continu l. Comprobarlo cmo? Antes de que pudiera pensar en evadirlo, l se estir y le captur una de las manos, tirando hacia adelante para derribarla suavemente en su regazo. Rafe, qu crees que ests haciendo? Qu te parece que hago? Ella se retorci. Djame ir. Shh, deja eso ahora. Slo te hars dao. De todos modos, sabes que no tienes nada por lo que preocuparte. Te soltar si eso es lo que deseas sinceramente. Despus de nuestro ltimo, menos-que-satisfactorio tiempo juntos, puedes estar completamente segura en cuanto a mi honradez sobre este tema. l tiene razn ah, concedi ella. Rafe haba estado preparado para el sexo como un hombre posiblemente podra estarlo, duro y listo, y an as se haba forzado a liberarla y dejar la habitacin. Si poda convocar esa clase de fuerza de voluntad una vez, podra hacerlo otra vez. Especialmente ya que ella estaba preocupada porque no iban a ir a ningn sitio cerca de una cama.

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01 Amantes De todos modos, l probablemente slo est tentndome, decidi, con intencin de ensearme lo que l piensa que ser alguna clase de leccin. Bien, se llevar una sorpresa, dado que ella planeaba rechazarlo otra vez. Cansada de menearse, especialmente dado que su figura no era lo que era, se qued quieta. Pas un momento. Bien? pregunt ella. Slo vamos a sentarnos aqu? La mirada de Rafe se movi a la cintura, los dedos se estiraron para desatar la bata. Los dobleces de terciopelo se separaron, revelando el fino camisn de lino y la leve redondez de debajo. Levantando una mano, coloc la palma contra el vientre, trazando lentamente su forma. No tena la menor idea de que habas crecido tanto. Ciertamente no se muestra bajo tus vestidos. Todava no. Para el mes prximo sospecho que no se ocultar nada. Una expresin violenta cruz la cara de Rafe. Bien. No quiero que ocultes a nuestro hijo. All est otra vez, esa actitud posesiva, pens. Estaba a punto de levantarse de su regazo, cuando el beb se movi. Qu fue eso? pregunt l. Lo has sentido? Extendi ms la mano. Es el beb? Viendo su ansioso entusiasmo, ella no pudo negarse a compartirlo. S. Ella se mueve. Se acomodar otra vez en un minuto o dos. Esto ha sucedido antes? Ella asinti. Cada vez ms a menudo. Pronto me estar dando patadas, sospecho. Acariciando suavemente su vientre, l esper, claramente con la esperanza de sentir a su beb moverse otra vez. Cuando pas un minuto y no ocurri nada, levant la mano. Pero no haba terminado. Un suave jadeo escap de sus labios cuando l trat de alcanzar el dobladillo del camisn y tirar hacia arriba. Cambiando de posicin, ella intent detenerlo. Rafe!

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01 Amantes Silencio, no hay nada que no haya visto antes. Slo quiero sentir. Lo has sentido. No como esto. Amontonando la tela debajo de los pechos de Julianna, l expuso su vientre desnudo. La recorrieron temblores por todo el cuerpo cuando Rafe presion la palma de la mano grande y caliente contra su piel desnuda, acariciando lentamente la pequea curva. Contuvo un temblor, una extraa lasitud la recorra junto con un placer que no poda negar. Y en ese momento sucedi otra vez, la sensacin de aleteo que acompaaba los movimientos de su beb. Su beb. Mirando hacia arriba, l sonri, sus ojos brillantes de alegra. Sujetndola con firmeza, se inclin hacia adelante y le deposit un beso en el vientre. Hmm, hueles tan bien dijo l. Ella se estremeci, sabiendo que debera irse. Respirando contra su vientre, se lo bes una, despus dos veces ms. Delicadamente. Reverentemente. Julianna entrecerr los prpados. Movindola ligeramente otra vez entre sus fuertes brazos, se incorpor. Antes de que a ella se le ocurriese decir una sola palabra, Rafe se inclin y captur sus labios. En el mismo momento en que su boca toc la de ella, su mente se reblandeci, cada pensamiento lcido evaporndose bajo el poder de su beso. Los dedos de los pies curvados, la carne de su estmago ardiendo bajo las tranquilas y relajantes caricias de su mano. Gimiendo, Julianna abri los labios para permitir que la lengua de l entrase, caliente, resbaladiza y deliciosa. Juguetona y tentadoramente, la inst a tomar parte para que jugueteara con l, como l tan deliciosamente lo estaba haciendo con ella. Y ella lo hizo. Deslizando los dedos en su suave pelo para sujetarle la cabeza, igual el oscuro y hmedo poder de su beso con su propia innegable necesidad. En cuestin de segundos se perdi, Rafe colmando sus sentidos, consumindola hasta que todo lo que poda sentir era l y su propia respuesta explosiva. Su conciencia susurr algo en su cabeza, pero ella rechaz la advertencia, de repente incapaz de recordar exactamente por qu haba estado manteniendo a raya a Rafe. Debera negrsele? No cuando senta que su toque era tan correcto, tan bueno. Oh tan bueno.

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01 Amantes Sus caricias se desplazaron hacia abajo, sus dedos pasando por sus muslos desnudos. Separndole ligeramente las piernas, l explor la ultrasensible carne pero no lleg a tocarla en el lugar ms ntimo de todos. Sus movimientos la volvan loca, cada caricia controlada se asemejaba a la tortura ms exquisita. Los pequeos temblores aumentaron debajo de su piel, vibrando a travs de su carne, su sangre y sus huesos. Volvindose ms audaces y ms exigentes, sus besos la desafiaban a igualar su ardor con su propia cruda pasin. Tanto se estaba esforzando Julianna por ponerse a la altura, que la respiracin se le volvi irregular, el cuerpo se le calent, la piel se le humedeci como si estuviera en la agona de una fiebre devastadora. Curvando los dedos en los hombros de l e hincndole las uas en la tela de la camisa, se agarr, necesitando la seguridad de su fuerza cuando mil sensaciones zumbaron y giraron rpidamente a travs de su cuerpo como fuegos artificiales chinos estallando en un cielo oscuro de verano. Acaricindola debajo de la oreja, ensart una hilera de besos bajando por la garganta antes de regresar a la nuca para darle un mordisco suave. Ella grit, sus prpados cerrados aleteando frenticamente por el xtasis. Atrapando la cara de Rafe, restreg la mejilla contra la aspereza apenas perceptible de la de l, antes de inclinarse ms cerca para tomar su boca en otro electrizante apareamiento de labios y lenguas. Su gruido de placer la hizo sonrer, la mano de l apretando durante un momento la sensible carne de la parte interna de su muslo. Sintindose repentinamente desvergonzada, separ las piernas un poco ms, esperando que l la tocase donde abrasaba el calor de su deseo. En lugar de eso, l la bes antes de deslizarle los brazos por debajo de las piernas y la espalda. Sujetndola firmemente, se puso de pie, sus bocas todava fundidas cuando la llevaba a travs de la habitacin. Una oleada de fra suavidad la envolvi durante un momento cuando l la deposit sobre las sbanas, su cama pareca tan grande como un ocano alrededor de ella. Despus ya no tuvo tiempo de pensar sobre camas o sbanas, o cualquier otra cosa, cuando Rafe se ech a su lado y otra vez reclam su boca en un beso apasionado. Necesitando tocar su carne desnuda, Julianna desliz las manos debajo de su camisa, deleitndose con el tacto de clida y suave piel que cubra msculos tensos y duros huesos. l pareci aprobarlo, gimiendo guturalmente ante las cada vez ms atrevidas caricias. Explorando ms all, desliz los dedos por debajo de la cintura de Rafe para acariciar la leve depresin donde la espalda se une con las caderas. l solt un audible suspiro, estremecindose bajo sus caricias. Incorporndose, le cogi el camisn y tir de l subindoselo hasta la cintura. Con una mano le tocaba los muslos otra vez, acariciando su carne sensitiva hasta que verdaderamente pens que podra volverse loca.

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01 Amantes Moviendo las piernas, gimote, desesperada porque l la tomara. Obviamente consciente de su necesidad intensificada, l extendi las piernas de Julianna y desliz un dedo en su hmedo calor. Ella se arque y gimi, alzando las caderas para instarlo a que la tocara ms profundamente, ms fuerte. Pero l mantuvo su toque ligero, provocndola a fin de que su deseo se intensificase en espirales cada vez ms amplias. Temblando, ella esper, su cuerpo en el mismo borde, listo para la culminacin. Ella saba que estaba cerca, que todo lo que necesitaba era un solo toque en el lugar adecuado para enviarla a la inconsciencia. Pero repentinamente su mano se qued inmvil. Ella se removi inquieta de necesidad, necesitando que l continuase. Me deseas? dijo l, con la boca pegada a su oreja. Qu? Me deseas? exigi l, su voz una mezcla de terciopelo y acero. Julianna, dime que me deseas, o nos detenemos ahora. Parar? Oh Dios, no podemos detenernos ahora. Y entonces se dio cuenta lentamente la haba conducido hasta que literalmente la tuvo voluntad era la que poda elegir de lo que l estaba haciendo. Cmo a esta situacin, jugando con su hambre, al filo de la navaja por la necesidad, su entre la dicha y la agona.

l quiere que yo implore, pens. Quiere que me humille y admita mi necesidad por l. El orgullo insisti que lo negara. La pasin le dijo que no fuera tonta. Durante largo rato estuvo indecisa, entonces l movi sus dedos otra vez, lo justo para provocarla. Y repentinamente su cuerpo no le dej eleccin. S grit ella te deseo. Dilo otra vez. Dime que me deseas en tu cuerpo y en tu cama. Cerrando los ojos lo maldijo silenciosamente. Te deseo dentro de m y dentro de mi cama. Ahora, tmame, Rafe, por favor. Movindose precipitadamente para desabotonar su bragueta, hizo lo que ella le haba pedido, retir la mano para enfundarse a s mismo dentro de ella, y metiendo los dedos entre ellos con un toque la elev, el placer la inund glorioso como un estallido de estrellas. Pero l no haba terminado, estableciendo un ritmo que no dejaba que su deseo se enfriase, que la impulsaba a trepar por el precipicio y saltar por encima con l otra vez.

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01 Amantes Y no importa lo que haba hecho, ella no poda negar la belleza, el verdadero asombro de su toque, el cielo puro y absoluto de estar otra vez en sus brazos, sus carnes unidas como una. A pesar de su obvia necesidad, l era tierno, acariciando dentro de ella con poder controlado, asegurndose de que ella estaba con l a cada paso del camino cuando cada uno se acerc a la satisfaccin ltima. Julianna no estaba preparada cuando el clmax se estrell contra ella, la sensacin corriendo dentro de ella tan rpidamente que grit contra el demoledor estallido de xtasis que amenaz con romperla. Pero remont la ola, rebosando calor y luz, y s, amor, cuando Rafe encontr su propia terminacin. Sujetndolo, se neg a pensar, se neg a arrepentirse, sabiendo que quedara muchsimo tiempo para cosas as cuando llegara el amanecer. Se curv contra l, y cansada y satisfecha, se durmi.

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01 Amantes

Captulo 22

Las tres semanas siguientes transcurrieron lentamente, y la vida entr


en una nueva dinmica, ahora que Rafe y ella volvan a ser amantes. Despus de la seduccin experta de Rafe, donde l literalmente la haba obligado a suplicar que la poseyera, Julianna saba que haba perdido la batalla. A pesar de su persistente sensacin de dolor, cuando l acudi a su dormitorio y se meti en su cama la noche siguiente, se vio incapaz de hacer otra cosa aparte de ofrecer una resistencia simblica. Y en cuanto la bes hubiera sido intil negar la necesidad de l o la suya propia. En cualquier caso, su situacin pareca desesperada en muchas formas. Lo amaba y lo deseaba, sin embargo viva en un constante estado de ansiedad, pendiente de comprobar cunto tiempo durara en esta ocasin su deseo por ella. Saba que la pasin que Rafe senta por ella probablemente terminara pronto conforme su cuerpo se fuera deformando por el nio que esperaba. No tena ninguna duda de que Rafe quera a ese nio ya que pareca fascinado por los cambios que experimentaba su cuerpo. Julianna se despertaba muchas veces con la mano de l sobre su vientre, como si ansiara establecer una conexin. Sin embargo tema que buscara dicha conexin con el beb y no con ella. Puede que le hiciera el amor, pero jams haba dicho una sola palabra sobre sus sentimientos, y ese silencio se lo deca todo. Fuera de la cama, sus vidas eran muy parecidas a cmo eran antes. Durante el da l trabajaba y ella se ocupaba de la casa. Compartan las comidas y de vez en cuando salan a dar un paseo. En apariencia eran el tpico matrimonio. Pero ella saba que no era as. De modo que cuando recibi una misiva de Maris pidindole que ambos fueran a pasar unos das con ella, acept encantada, con la esperanza de que la visita le levantara el nimo.

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01 Amantes Ahora, al bajar del carruaje en Waring Keep, supo que tena razn. Maris! exclam Julianna sonriendo, mientras echaba a correr por el camino de grava hacia los brazos de su hermana. Maris y ella intercambiaron abrazos y besos, contentas por estar de nuevo en compaa la una de la otra despus de tantos meses separadas. Cunto me alegro de verte! dijo Maris con cara sonriente. Me alegro muchsimo de que hayas podido venir a pasar la navidad aqu, con William y conmigo. Supongo que podramos habernos quedado todos en la propiedad de los padres de William, pero la casa est abarrotada de familiares y me pareci que sera ms cmodo hacerlo as. Maana disfrutaremos los cuatro de una buena cena navidea y luego jugaremos a algo. Maris rompi el abrazo y mir a Rafe, quien permaneca cerca del carruaje. Vaya, no dejo de parlotear! Vamos, presntame dijo, entrelazando su brazo con el de Julianna. An no puedo creer que se hayan casado. Me sorprend mucho cuando le tu carta. Me lo imagino respondi Julianna, permitiendo que su hermana la dirigiera. Maris, este es Rafe Pendragon, mi marido. Maris solt a Julianna, se puso de puntillas y le dio la bienvenida a Rafe con un abrazo familiar al que ste respondi dndole con una palmadita afectuosa en la espalda. Es un placer conocerla, seora Waring dijo Rafe. Qu amable! Pero llmame Maris. Ahora somos hermanos y no hay por qu andar con tanta ceremonia. Una sonrisa sinceramente clida curv los labios de Rafe, imprimiendo a la expresin de su cara un efecto devastador. Por supuesto que no. Perdona, Maris. Maris frunci ligeramente el ceo. No nos hemos conocido antes? Rafe ech un breve vistazo a Julianna y luego sacudi la cabeza. No, que yo sepa no. Sin embargo me resultas familiar Oh, cielos, la librera! Es ese hombre tan atractivo que vimos, verdad, Jules? Era de esperar que Maris recordara algo as, pens Julianna. As es como os conocisteis? Maris junt las manos. Se volvieron a ver otro da y no pudieron resistir la oportunidad de conocerse? Qu maravilloso! Tienes que contrmelo todo. Julianna no quiso mirar a Rafe.

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01 Amantes S, bueno, quiz pudiramos hacerlo dentro. Hace un da soleado, pero an as hace fro. Perdona, pero es que estoy muy excitada por verlos a los dos. Entrad y tomaremos un t caliente antes de que vayan a vuestra habitacin. William debe estar a punto de llegar. Est en los establos. Una de las yeguas est pariendo. Como si al decirlo lo hubiera conjurado, unas botas resonaron en el pavimento y el mayor Waring apareci desde detrs de uno de los altos setos que rodeaban el lado norte de la casa. Con su aparicin se sucedi otra ronda de presentaciones. Cmo est Marigold? pregunt Maris mientras los cuatro se dirigan al interior de la casa. William exhibi una ancha sonrisa. Es la orgullosa madre de un potro magnfico y fuerte, y se encuentra bien. Deberas ir a verlos despus. Julianna se quit la capa y se detuvo un instante a mirar a su alrededor. Aunque no era tan grandiosa como Allerton Manor, la mansin Georgiana de dos pisos de Maris y William era tan agradable como bonita. Una casa elegante, cuyo interior ya mostraba indicios de la influencia de Maris en el nuevo empapelado de la entrada y en el gran florero de porcelana de Meissen, lleno de aquellas llamativas bayas naranja que tanto le gustaban a su hermana. Al or que Maris lanzaba un pequeo grito, Julianna se volvi y se encontr con que su hermana la miraba fijamente. A su estmago. Jules, ests ests bueno, ests esperando? Como se tema, el beb se haba desarrollado bastante en el transcurso de las ltimas semanas, de modo que no haba motivo para negarlo. Adems, ya haba planeado compartir la noticia con Maris de todas formas. Julianna asinti con una ligera sonrisa. S. Maris se puso de puntillas. Eso es maravilloso! Por qu no me lo habas dicho? Porque no me diste la oportunidad. Bueno, pues ahora tienes tiempo la cogi del brazo y se la llev a la salita. Venga, sintate y cuntamelo todo. Pocos minutos despus de haber entrado en el saln, William se llev a Rafe al establo para que viera el nuevo potro, dejando a las mujeres que hablaran en privado. En cuanto se fueron, Maris empez a hacer

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01 Amantes preguntas, loca de entusiasmo al pensar que haba sido testigo del primer encuentro entre Julianna y Rafe y del comienzo de su vida en comn. Decidiendo que era ms fcil no quitarle la ilusin, Julianna permiti que su hermana menor creyera estar en lo cierto. No se lo cont todo a Maris, pero si lo bastante para que esta quedara satisfecha y con sus romnticas suposiciones intactas. Aunque Julianna nunca se andaba con rodeos, no fue capaz de contarle la verdad acerca de cmo se haban conocido Rafe y ella, ni que haba sido su amante mucho antes de aquel da en la librera de Hatchard. Cuando lleg el momento de hablar de su embarazo, fue mucho ms sincera y admiti que ya estaba embarazada en el momento de casarse. Maris abri ligeramente los ojos al pensar en su respetable hermana manteniendo una relacin ilcita, sin embargo, no tard en sonrer y declar que todo aquello era demasiado romntico para describirlo con palabras. Tras escuchar la explicacin de Julianna, Maris admiti que se senta muy aliviada, porque le haba dolido mucho no haber sido invitada a la boda. Pero es que estabas en tu luna de miel contest Julianna. S, pero hasta ahora no entenda por qu no podas haber esperado unas cuantas semanas ms, hasta que regresramos. Ahora ya s la razn, de modo que todo est bien. Cuando los hombres volvieron, se sirvieron el t y los emparedados y los cuatro charlaron amigablemente entre bocado y bocado. Durante la merienda, Julianna se dio cuenta de una cosa: Maris era muy feliz en su matrimonio, ya que su hermana pequea miraba sin cesar a su marido dirigindole sonrisas que ste devolva con el mismo afecto e intensidad. Ojal Rafe y yo tuviramos esa clase de relacin , pens Julianna. Porque a pesar de que Rafe volva a compartir su cama, la relacin entre ambos haba cambiado muy poco. Sin embargo ahora no era el momento de hablar de ello. Tena que disfrutar de la visita y de las vacaciones, y pensaba hacerlo con entusiasmo. El da de navidad demostr ser una delicia, con un montn de cosas deliciosas para comer y lleno de frivolidad. La familia de William acogi a Julianna y a Rafe sin problemas, y slo hicieron un breve comentario sobre el reciente ingreso de Rafe en las filas de la nobleza, antes de aceptarlo sin ms comentarios en el redil. En cuanto al aspecto de Julianna, si sospecharon algo no lo dijeron, dejando que fuera ella quien diera la noticia sobre el nio cuando lo considerara oportuno. Se contagi del humor festivo reinante y se relaj, permitindose fingir durante aquellas pocas horas, que todo iba bien en el mundo y manteniendo alejadas sus inquietudes y preocupaciones.

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01 Amantes Durante la semana siguiente, Maris y ella se pasaron horas charlando y ponindose al corriente de todo lo que se haban perdido mientras estuvieron separadas, en tanto que Rafe y William recorran a caballo los campos cubiertos de nieve o se encerraban en el despacho de William para hablar de la guerra o de la economa. Las comidas eran sumamente agradables, rebosantes de buena comida y de conversaciones interesantes; las veladas las pasaban cantando y jugando a las charadas o jugando a las cartas. Por la noche, Julianna y Rafe compartan una habitacin y se dorman, satisfechos, el uno en brazos del otro. Rafe le haca el amor con ternura infinita, procurando que no les oyeran, como si supiera lo incmoda que aquello le hara sentirse a ella all, en casa de su hermana. Por fin lleg y se fue la noche nmero doce, y con ella el fin de su estancia en el campo. A pesar de todo, Julianna se descubri deseando que pudieran quedarse ms tiempo. O al menos, poder quedarse ella, ya que saba que a Rafe le estaban esperando algunos asuntos en Londres que no podan retrasarse indefinidamente. Una vez a solas en su dormitorio, esper a que se presentara el momento adecuado para hablar. Bajamos? pregunt Rafe, tirando de la manga de su elegantsima chaqueta color tabaco, mientras sala del vestidor contiguo. Julianna se movi en el asiento para quedar frente a l, pasando una ua por la pulida superficie del tocador de madera de nogal. Ahora mismo, pero creo que antes tenemos que hablar. l la mir con expresin inquisitiva. Sobre qu? Y debo decirte que ests especialmente encantadora esta noche. Ese color te sienta muy bien. Ella ech una rpida ojeada a su vestido de seda de un brillante color zafiro para luego volver a levantar la vista. Gracias, me alegro de que te guste, milord. Me gusta muchsimo asegur l con una sonrisa. Aunque no s si me acostumbrar alguna vez a or que me llamen milord, especialmente si eres t quien lo hace. Te acostumbrars, porque eso es lo que eres ahora. Se arrebuj ms en su chal azul y dorado y continu: Creo que estos das nos lo hemos pasado muy bien. Estoy de acuerdo. Han sido unas buenas vacaciones. Ella asinti. S que no puedes retrasar tu regreso a Londres. Me doy cuenta de que ests muy ocupado.

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01 Amantes Bastante, aunque no he pasado mucho tiempo fuera. Sin embargo, yo no tengo ninguna obligacin que requiera mi presencia, por lo que he pensado que podra quedarme aqu un poco ms. Qu? Su voz se convirti en un rugido. Aqu en el campo todo es paz y tranquilidad se apresur a decir ella, jugueteando con el borde del chal. Me encanta estar con Maris y ella sera un gran consuelo para m, ahora que se acerca el momento de mi confinamiento. Para eso todava faltan tres meses. Ella agach la barbilla. S, por eso se me ha ocurrido quedarme hasta la primavera. Un ceo tan negro y amenazador como una nube de tormenta, se instal en la frente de l. Ni hablar. Y ahora, vmonos o llegaremos tarde para la cena. Pero Rafe Pero nada. La conversacin se ha terminado. Ella enderez la espalda y se llev una mano a la cintura redondeada. No se ha acabado. Quiero quedarme con mi hermana. Lo que quieres decir es que quieres apartarte de m. Bueno, pues no voy a permitirlo, de modo que qutatelo de la cabeza. Volveremos a Londres maana como estaba previsto. Los dos. Lo ests sacando todo de quicio. Lo nico que quiero es quedarme aqu hasta que nazca el beb. Ah, s? Y luego volvers inmediatamente? S. Bueno en cuanto me haya recuperado. Y eso cuntos meses van a ser? Tres, seis, un ao? No, Julianna, t eres mi esposa y tu sitio est a mi lado. Si tu hermana desea venir a Londres a visitarte, ser bienvenida. Es una recin casada. No puede estar demasiado tiempo separada de William. Qu impresin dara eso? Y qu impresin dara que lo hicieras t, cuando nosotros tambin estamos recin casados? Ella se mordi la comisura del labio, comprendiendo que l tena razn. Sin embargo estaba equivocado en cuanto a que deseara abandonarlo, ya que nunca se le haba ocurrido tal idea. Lo nico que quera era tener algo de tiempo para relajarse en compaa de su hermana y para aliviar sus temores mientras se preparaba para el nacimiento de su hijo y todos los cambios que este traera a su vida.

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01 Amantes Aunque lo nico que haba conseguido era enfadar a Rafe. Tan slo necesito algo de tiempo dijo ella tratando de explicarse. l enarc una ceja. S, creo que eso ya lo hemos dejado claro. Una vez que el nio nazca, seguirs necesitando tiempo y puede que haya que tomar otras medidas. El aire abandon sus pulmones. Qu quieres decir? Siempre sers mi esposa y nada cambiar eso, excepto la muerte. Sin embargo, si no puedes soportar el hecho de vivir bajo mi mismo techo, entonces puedes irte. Por supuesto, nuestro hijo se quedar conmigo. Ella sinti una pualada de dolor en el pecho ante su amenaza. Jams abandonar a mi hijo. En ese caso, te sugiero que encuentres la forma de que sigamos viviendo juntos Le ofreci el brazo con la espalda rgida. Ahora ya s que llegamos definitivamente tarde. Bajemos antes de que tu hermana y tu cuado vengan a buscarnos. Y sonre, a menos que desees que sepan que pasa algo. Julianna se levant, medio entumecida y sin nada de hambre. Apoy una mano en el brazo de Rafe y oblig a sus labios a componer una sonrisa, cuando lo que realmente deseaba hacer era llorar. *** Un soplo de viento helado se meti bajo el cuello del grueso abrigo de Rafe, haciendo que ste lamentara no encontrarse en el interior del carruaje en vez de cabalgando junto a l. Sin embargo, en esos momentos prefera sentir el fro que estar encerrado en el land con Julianna. De modo que quiere abandonarme, verdad? Se le contrajo la mandbula al pensarlo. A pesar de que ya haba transcurrido un da desde que le anunci que deseaba quedarse con su hermana, sus palabras tenan, todava, el poder de herirle hasta el tutano. S, claro, ella deca que la separacin iba a ser slo temporal, pero las semanas de separacin podan llegar a convertirse en meses e incluso aos. Y l que pensaba que las cosas entre ellos estaban mejorando! Se haba imaginado al parecer errneamente, que Julianna estaba a gusto con su matrimonio. Saba que su unin no haba sido fcil al principio, pero una vez que ella volvi a su cama, estaba convencido de que senta por l algo ms que simplemente obligacin.

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01 Amantes ltimamente incluso jug con la idea de que ella poda llegar a amarlo. Sin embargo la brusca declaracin de la noche anterior haba acabado con cualquier ilusin de ese tipo. Sus manos se contrajeron alrededor de las riendas durante un instante, antes de que las obligara a relajarse, preocupado por si ponan nervioso al caballo. Echando un vistazo hacia la ventana del carruaje, permiti que sus ojos vagaran por el regio perfil de Julianna, cuyas mejillas quedaban enmarcadas por un bonito sombrero forrado de armio. Se le hizo un nudo en el pecho, como le suceda cada vez que admiraba su belleza. Pero su reaccin iba ms all de la superficie, ya que conoca a la mujer que se esconda debajo. El ser suave, dulce y tranquilo que posea un corazn valeroso, de una fortaleza indomable, que luchaba por sus convicciones y que no tema plantarse y proteger a quienes quera sin importar las consecuencias. Una mujer digna de admiracin. Una mujer digna de ser amada. Y en realidad la am, comprendi. Jams esper sentir algo tan profundo por una mujer, despus de Pamela, no obstante, sin que se diera cuenta, esa emocin se desliz sobre l y pill desprevenido a su corazn. Con un suspiro, agach la cabeza para protegerse del viento. Qu situacin tan terrible es, reflexion, amar a una mujer que no me ama. Quiz debiera haberle permitido quedarse con Maris y con William, ya que tal era su deseo. Pero hasta que sus planes para St. George dieran sus frutos y el hombre fuera inofensivo, no poda arriesgar la seguridad de Julianna. Puede que se enfadara por las restricciones que le impona, pero tanto ella como el nio deban ser protegidos a toda costa. Ni tampoco estaba dispuesto a permitirle que se llevara al nio despus de que este hubiera nacido. Record lo mucho que haba echado de menos a su padre cuando l era nio y cmo haba tenido que conformarse con unas escasas visitas y unos momentos juntos que nunca parecan ser lo bastante largos. Mi hijo conocer a sus dos progenitores , se prometi, sin importar las dificultades que haya entre Julianna y yo. Volvi a mirarla, suspir y espole al caballo.

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01 Amantes

Captulo 23

h, lucen encantadoras! exclam Julianna, dando un paso atrs para ver mejor las alegres cortinas de color amarillo brillante que las criadas acababan de colgar en las ventanas de la guardera infantil. Con cuidadosa planificacin y paciencia, la nueva estancia finalmente estaba a punto de estar terminada. En los dos meses que haca desde que ella y Rafe regresaron a la ciudad, Julianna se haba dedicado a convertir el oscuro y hmedo tico del tercer piso en un refugio para el beb que pronto entrara en sus vidas. Habiendo recibido la bendicin de Rafe para hacer algunos cambios que deseaba, haba contratado a un equipo de expertos carpinteros, artesanos y pintores para crear una guardera infantil, un dormitorio, y un cuarto de juegos que cualquier nio amara. Siguiendo sus indicaciones, los hombres haban hecho un trabajo asombroso, transformando literalmente las estancias viejas y con corrientes de aire en un tro de cuartos conectados clidos, soleados e infinitamente acogedores. Ahora, todo lo que quedaba era ocuparse de los detalles finales, pequeas cosas como colgar la ltima de las cortinas y almacenar mantas, juguetes, ropa y paales. En cuanto al mobiliario, una amplia cuna de palisandro exquisitamente hecha ocupaba un lugar lo suficientemente lejos de la chimenea para resguardar al beb del fro, pero evitando el excesivo calor; mientras que una mesa cambiadora de nogal y una mecedora estaban situadas cerca, encima de un par de alfombras Aubusson. En el cuarto de juegos, un enorme caballito de balancn estaba colocado en una esquina, listo para usarse. Cuando el juguete lleg en primer lugar, ella haba negado con la cabeza ante su falta de sentido prctico, sabiendo que al menos faltaban un par de aos para que el beb fuera lo suficientemente grande para disfrutar del regalo. Pero Rafe insisti en que a su hijo o hija le gustara mirar al caballo, incluso si el nio no lo poda montar durante algn tiempo. Y ella supo que l tena razn en eso. ~ 278 ~

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01 Amantes Colocando una mano sobre su protuberante barriga, examin la guardera infantil con sus relajantes paredes de color melocotn y las amplias y soleadas ventanas. El beb comenz a patear con sus diminutos pies debajo de sus costillas por un largo minuto. A pesar de la incomodidad, los movimientos progresivamente frecuentes del beb le aseguraban que todo estaba bien. Incluso cuando llevaba menos de un mes de embarazo, se encontr batallando contra la vuelta de las preocupaciones acerca de lo que iba a venir. Despus de todo, haba observado a su madre morir en el parto y saba demasiado bien las cosas terribles que podan ocurrir. Pero todo estar bien, se dijo a s misma. Para m y para mi beb. Deseaba tener a alguien a quien poder confiarse, pero no quera alarmar innecesariamente a sus amigos o a su hermana expresando sus miedos. Y hablar con Rafe estos das estaba fuera de cuestin. Desde su regreso a Londres despus de Ao Nuevo, su relacin se haba vuelto progresivamente tensa. Rafe incluso haba dejado de ir a su cama por la noche. l afirm que no quera turbar su sueo, pero ella saba que su comodidad personal tena poco que ver con su retiro. Despus de la discusin acerca de su permanencia en el campo, l se haba vuelto ms y ms distante, hasta que otra vez se encontraron viviendo como virtuales desconocidos. Una parte de ella deseaba ir a l y arreglar la desavenencia, pero sus amenazas la haban enfriado. La haban mantenido silenciosa, cuando de otra manera podra haberse olvidado de su orgullo lo suficiente como para pedirle que regresase. Puedes irte, le haba dicho. Pero nuestro hijo se quedar conmigo. Las palabras haban permanecido con ella todas estas semanas, royndola como una rata con una cuerda. A l no le importo nada, pens. Por lo que s, tiene otra amante. La idea le provoc nuseas, quemando el delicado revestimiento de su garganta. Envolvindose con un brazo el pesado vientre, contuvo sus pensamientos, obligndose a volver a la tarea que tena entre manos. Sean cuidadosas avis cuando las criadas empezaron a bajar de las escaleras de mano. Otra vez en tierra firme, hicieron una reverencia y sonrieron. S, miladi, gracias. Devolvindoles las sonrisas, Julianna observaba cmo las dos jvenes se trasladaban a otro grupo de ventanas para colgar ms cortinas. Al menos Maris llegar la semana prxima, pens Julianna. Por supuesto, as lo hara la mayora de la Sociedad, volveran de sus fincas en el campo para participar de la frivolidad de una nueva ~ 279 ~

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01 Amantes Temporada. Pero mientras la nobleza bailara, bebera y tonteara hasta altas horas, ella estara aqu, dentro de la casa, preparndose para dar a luz. Otra espina de discordia entre ella y Rafe. El mes pasado, ella le haba preguntado si podan viajar a su casa de campo en Yorkshire, explicando cunto ansiaba un poquito de soledad y tranquilidad. Despus de una breve pausa, l se neg, dicindole que tena demasiados negocios en la ciudad para que pudieran irse. Adems dijo, recibirs mejores cuidados mdicos aqu en Londres. Y ese haba sido el final. Julianna suspir. Por mucho que le gustara la guardera infantil nueva y tuviera todo lo que necesitaba, preferira con mucho un respiro en el campo. Si cerraba los ojos, casi poda oler el aire dulce de la primavera, sus zapatos aplastando la hierba que verdeaba cuando caminaba a travs de los campos, el canto de los pjaros interpretando una sinfona en el viento. Pero eso no iba a ocurrir. Si solamente hubiera algn sitio a dnde ir, incluso durante unas pocas horas! Por supuesto, estaba su casa en Upper Brook Street. Todava era suya, incluso si estaba cerrada, con el mobiliario cubierto con sbanas guardapolvos. Pero, por qu motivo? No, se decidi, se contentara mantenindose ocupada con los preparativos para el beb. Tena gorritos y patucos que tejer y deba terminar los bordados del traje de bautismo que estaba confeccionando en delicado moar de seda blanca. Estar bien, se reconfort a s misma. No tengo nada que temer. *** Dnde los habr escondido? La sangre le retumbaba en las sienes a Burton, la furia ardiendo como una quemadura en su pecho cuando revolva el contenido del escritorio de Hurst. Ya haba estado en el dormitorio, en el estudio y en la biblioteca dos veces, buscando en cada lugar probable los diarios del idiota. Todava nada. En las pasadas cuatro horas haba buscado en cada cuarto de la casa en vano. Las repugnantes cosas simplemente no estaban aqu.

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01 Amantes Cuando l y Hurst llegaron a Londres temprano la noche anterior, Burton haba estado cuestionando a su viejo amigo. Entontecido como siempre, Hurst le haba dicho que buscase el ltimo diario en la mesilla de su dormitorio. Afirm que el resto estaban guardados en un bal. Cuando no aparecieron, l haba sugerido su estudio. Para cuando Hurst comenz seriamente a cuestionar el inters de Burton en los diarios, haba sido muy tarde para l... el veneno que Burton puso en su vino ya haba comenzando a paralizar sus extremidades y dificultar su respiracin. Cuando Burton lleg por la maana y descubri a su amigo muerto, las autoridades llegaron a la conclusin de que Hurst haba muerto de un ataque al corazn causado por una vida de excesos y abusos. Lo bueno para l fue que Hurst no mantena personal en la casa cuando estaba ausente, pens Burton. Lo malo para Hurst fue que el imbcil no haba enviado por delante a su ayuda de cmara en este viaje. l y Burton haban viajado a solas en carruaje de Burton a pesar del clima hmedo de marzo. La idea de entrar en la ciudad rpidamente, y salir de nuevo rpidamente, no era prudente. Tenan que haber continuado hacia Devonshire para tomar un poquito de aire costero. Al menos ese era el plan que Hurst haba ideado. En privado, Burton haba ideado otro plan, uno que inclua eliminar a Hurst y destruir las constancias escritas que el idiota haba dejado atrs. Pero su plan haba tenido un leve error de clculo. Ya haba incitado a Hurst para que bebiera el vino envenenado antes de percatarse de que los malditos diarios no estaban. Mientras Hurst exhalaba con dificultad su ltimo aliento, Burton le haba interrogado otra vez. Dnde estn los diarios? exigi, golpeando a Hurst en la cara que se estaba tiendo de azul. Yo n no lo s sollozaba su amigo. De deben estar do donde los dej. Ayu aydame, po por favor. Jadeando con fuerza, comenz a araarse la garganta. Momentos ms tarde comenzaron las convulsiones, una mancha hmeda empez a formarse en los pantalones de Hurst cuando perdi el control de su vejiga. Burton arrug la nariz cuando el olor de orina fresca aument, creando un hedor repulsivo en el aire. Dej a Hurst convulsionndose en el suelo del estudio y regres al dormitorio para buscar una vez ms. Pero no haba encontrado nada. Nada!

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01 Amantes Ahora, otra vez en el estudio, observ con odio a su viejo amigo, mirando fijamente a los ojos azules que ya no vean nada. Acercndose, descarg su frustracin dndole al cuerpo un par de rpidas y fuertes patadas. Borracho intil! bram Burton. Patn cerebro de tocino! Qu has hecho con los pueteros diarios? Es ms, qu haba escrito Hurst en ellos? Si no fuese nada incriminatorio, podra relajarse. Por otra parte, si Hurst haba puesto por escrito bastantes detalles acerca de la muerte de Eleanor para ser convincente, le podra causar problemas. La familia de su difunta esposa nunca crey realmente su explicacin de que ella se haba cado por las escaleras mientras estaba sonmbula. Su padre en particular haba encontrado la historia sospechosa, pero no tena pruebas para refutarle. Con la declaracin de Hurst, ahora podra. Tengo que encontrar esos condenados diarios , pens Burton. Hurst tena que haberlos escondido en alguna parte y se haba ido a la tumba negndose a revelar la verdad. Pero recordando sus ltimos minutos de vida, y cmo haba lloriqueado como una vieja, quiz Hurst no haba mentido. Y si l no haba sido y los diarios verdaderamente no estaban en la casa, eso significaba una cosa. Alguien los haba cogido! Pero quin? El pensamiento hizo que se le revolviera el estmago, sus puos se apretaron con fuerza a los lados, a punto de estallar los huesos de los nudillos. Un grito bram de sus pulmones, sacudiendo las paredes y reverberando contra el techo. Quienquiera que sea, jur, le encontrar. Y cuando lo haga, slo Dios podr ayudar al miserable bastardo. *** St. George y Hurst estn de vuelta en la ciudad anunci Hannibal sin prembulos cuando entr en el cuarto de desayunar donde Rafe coma en solitario. Pero lo que es realmente interesante es que Hurst apareci muerto esta maana. Ataque al corazn, o eso es lo que han dicho. St. George le encontr y est, segn he odo, muy angustiado. Hannibal sac una silla y se sent frente a Rafe. Rafe extraado, arrug la frente sarcsticamente y volvi su atencin a la naranja fresca que haba estado pelando encima de un plato. Oh, estoy seguro que est fuera de s de dolor. Sin duda es as desde que estaba al lado de su viejo amigo y le observaba ponerse azul. ~ 282 ~

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01 Amantes Entonces, piensas que ha sido l? Indudablemente. Despus de lo que Hurst escribi de l en esos diarios, estoy asombrado de que St. George no le matara hace muchsimo tiempo. Quiz no tena conocimiento de los diarios. Rafe comi un gajo de naranja, la fruta explotando dulce y cida en su lengua. Trag y se limpi los pegajosos dedos en una servilleta. Oh, l lo sabe. Tiene que ser el motivo de que Hurst est muerto. Los corazones dbiles, segn recuerdo, nunca se han dado en la familia de Hurst. l era mucho ms propenso a morir de ictericia y un fallo de hgado que de un problema de corazn. Bien, si St. George lo sabe, entonces pudo hacer desaparecer esos diarios. Menos mal que me tom la libertad de copiar las pginas interesantes y envirselas al pobre padre de Eleanor Winthrop, annimamente, por supuesto. Sin duda el marqus encontrar la descripcin de la muerte de su hija completamente esclarecedora. Rafe tom un poco de caf, despus volvi a dejar la taza de porcelana china en su platito. Considerando la posicin del marqus en el parlamento, esta prueba le permitir ejercer presin sobre las personas adecuadas y hacer que St. George sea llevado ante la justicia. Yo mismo lo perseguira, pero considerando mi conexin con St. George, su antiguo suegro ser un defensor mucho ms efectivo que yo. El bastardo asesino debera ser ahorcado dos veces dijo Hannibal. Una vez por su esposa y otra por nuestra pobre Pammy. No dir que Hurst no se lo mereciera. A ese maldito sifiltico le estaba bien empleada cualquier cosa. Me imagino que a estas horas estar en el infierno con el diablo, con los pies bien calientes. Dios lo quiera, Hannibal. Dios lo quiera. Rafe hizo una pausa, esperando silenciosamente sentir alguna clase de satisfaccin. Tres de los torturadores de Pamela haban recibido su castigo, dos de ellos muertos. Y el ltimo, el peor, pronto recibira su merecido si todo sala como era debido. El padre de Eleanor Winthrop ira decididamente en busca de sangre y si Rafe pudiera pronunciarse, les dara razones a las autoridades para que pensaran que la muerte de Hurst no estaba clara. Con los diarios, no sera difcil que volvieran sus ojos investigadores en direccin a St. George. Sin embargo, en lugar de placer, Rafe sinti nada menos que una tristeza persistente. Pamela estaba muerta, y nada de lo que hiciera cambiara ese hecho. La venganza, se percat, ya no era su meta. Slo la justicia poda servir ahora. La justicia, y verse libre de las amenazas de St. George que todava pesaban sobre l y su familia.

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01 Amantes Los msculos de su estmago se contrajeron con el pensamiento de que Julianna poda estar en peligro, ahora ms que nunca. St. George ciertamente debi haberse enterado de su matrimonio con l, y si llegaba a enterarse de que Rafe estaba detrs de la desaparicin de los diarios Sin ms hambre, empuj a un lado la naranja a medio comer. Quiero que t personalmente vigiles a Julianna hasta que esto se haya acabado. Ella debe ser protegida en todo momento, est claro? Completamente. Pero podra ser complicado vigilarla de cerca y no ser visto. Rafe se encogi de hombros. Entonces deja que ella te vea. Sguela pegndote a sus talones y si se te enfrenta, envamela. Un destello chispe en la mirada fija de Hannibal. A ella no le gustar ni un poco. Ser mejor que le saques brillo a tu armadura ms fuerte. Muy divertido. No pretenda hacerme el gracioso. Simplemente se trata de una sugerencia, eso es todo. Tomo nota. Rafe se llev la taza a la boca otra vez y apur el resto del caf. Creo que tambin deberas decirle a Appleby que recoja sus cosas y desaparezca durante algn tiempo. Obviamente Hurst no tiene necesidad de sus servicios como lacayo, por lo que su repentina desaparicin de la ciudad no resultar extraa. Es probable que St. George no le relacione como el hombre que entreg los diarios de Hurst, pero si lo hace, la vida de Appleby est en serio peligro. Dile que me encargar de sus gastos hasta que St. George est seguramente encerrado. El hombre tiene familia en Margate. Sugerir que les haga una agradable y larga visita por primavera y verano. Estoy seguro de que estar contento. Bien. Ahora es mejor que te vayas; tienes trabajo que hacer. *** Julianna entr en la casa precipitadamente. Mejor dicho, se balanceaba con rapidez, ella no se apresuraba a ninguna parte esos das. Por el momento, sin embargo, sus limitaciones fsicas actuales no eran lo ms importante en sus pensamientos... Rafe lo era.

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01 Amantes Tengo que decirle unas cuantas palabras, reflexion, y voy a decrselas. Qu se cree que est haciendo? Tenindome vigilada, y por Hannibal nada menos! Durante los pasados tres das, haba comenzado a notar al hombre en las proximidades de la puerta principal a cualquier hora. Al principio no haba pensado mucho en ello, pero esta maana ya no hubo lugar a equivocacin cuando pidi el coche para ir a visitar algunas tiendas a Bond Street. Audaz y descarado, all estaba el gigante siguindola cuando sali de la casa, slo para trepar junto al cochero con la evidente intencin de acompaarles. Despus de llegar a su destino, no haba dicho nada cuando la haba seguido calle abajo. Pero cuando haba tenido el descaro de entrar en la lencera y situarse detrs de ella, bien, supo que ya haba tenido bastante. Volvindose, le haba hecho frente con la intencin de que se marchase. Pero l la dej atnita, primero por admitir abiertamente que la segua, y a continuacin dicindole que lo haca por orden de Rafe. Si usted tiene un problema, miladi, debe resolverlo con El Dragn le dijo. De lo contrario, tengo rdenes de ser su nueva sombra. Cuando ella le exigi saber por qu estaba siendo vigilada, Hannibal cruz sus musculosos brazos sobre el pecho y neg con la cabeza. Hable con Rafe. Oh, est bien, hablar con l, se prometi cuando caminaba anadeando rpidamente a travs del vestbulo principal y bajaba hacia el estudio de Rafe. Incluso su mayordomo de toda la vida, Martin, haba controlado la lengua cuando ella lleg, sin duda vislumbrando el marcial destello de luz en sus ojos. Cuando se acerc al estudio oy voces, pero no le import. Quienquiera que estuviera all dentro con l, podra esperar. Sus asuntos tenan preferencia. Golpeando la puerta con un rpido repiqueteo, la abri de un empujn, sin esperar a recibir permiso para entrar. Perdone la interrupcin, milord declar cuando entraba en la habitacin, pero debo hablar con usted. Ahora, por favor. El cuarto se qued en silencio abruptamente, Rafe y su invitado volvieron las cabezas hacia ella. Con su atencin enfocada en ngulo recto hacia su marido, al principio no prest atencin al individuo sentado frente a l. Se qued sin aliento en una sorprendida inhalacin, sin embargo, cuando volvi a coger aliento, tom conciencia de la mujer rubia de belleza etrea y esbelta figura, tan delgada comparada con su propio cuerpo, ahora pesadamente redondeado por el embarazo.

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01 Amantes Desde su asiento detrs de su escritorio, Rafe se puso de pie. Julianna, pasa algo? Su mirada fija iba de l a la mujer. Quin es ella?, se pregunt. Lo que es ms, por qu est manteniendo Rafe una conversacin privada con ella? No. Bien, s. Tenemos que hablar repiti. Rafe frunci el ceo. Lo que sea puede esperar algunos minutos? Ella clav otra vez los ojos en la mujer, quien le ofreci una pequea y conciliadora sonrisa. Muy consciente de su audiencia, ella casi retrocedi y accedi a esperar. En lugar de eso, enderez los hombros. Preferira que no. Quin es ella? Se pregunt Julianna otra vez. Dios mo, ser su amante? Pero Rafe invitara a tal mujer a su casa... a nuestra casa... lo hara? La sangre se le escap drsticamente de las mejillas ante la idea. l avanz hacia ella y la cogi del codo. Ests plida. No estars indispuesta, verdad? Recuperndose ligeramente, ella se separ. Estoy bien. Rafe le lanz a la rubia una mirada rpida. Nos disculpa? Oh, por supuesto contest ella, su voz con acento francs era igual de bonita que el resto de ella. Julianna precedi a Rafe fuera del cuarto, consciente del hecho de que l no haba tenido intencin de presentarla a la otra mujer. Son correctas mis suposiciones? Tiene Rafe una amante, e incluso es la que est ahora sola sentada en la habitacin de al lado? Abriendo la boca, casi se lo pregunt, una parte de ella estaba desesperada por hacerle frente. Entonces se detuvo. Qu pasa si la respuesta es s?, se pregunt. De ser as, en realidad quiero saberlo? Entonces, qu ocurre, Julianna? Dejando que su enfado volviera a su estado original, alz la barbilla y se encontr con su mirada fija. Como si no lo supieras. Hannibal me est siguiendo por la ciudad, y por orden tuya, segn me ha dado a entender. Quiero que lo deje.

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01 Amantes l meti una mano en el bolsillo del pantaln. Oh, eso. S, eso. Ordena a tu sabueso que lo deje, Rafe. Lo siento, pero temo que no puedo complacerte. Sugiero que aprendas a ignorarle. Sus labios se abrieron. Ignorar a un gigante? Imposible. Todo el mundo murmurar, queriendo saber por qu repentinamente tengo un guardaespaldas siguindome a todas partes. Francamente, es mortificante. No veo por qu. Las mujeres a menudo hacen que las acompaen los sirvientes. Las damas llevan consigo a los lacayos y a las criadas. Nadie confundira a Hannibal con uno de ellos. No mantienes un programa social activo esta temporada, y con el parto todava menos, apenas saldrs lo suficiente como para notarlo. No veo el problema. El problema es confianza, y tu falta de ella hacia m. Por qu me est siguiendo Hannibal? Una expresin inescrutable cubri su cara. Tengo mis razones. Y puedes decirme cules son? Seguramente no ser porque lord Summersfield ha regresado a la ciudad. Frunci el ceo. No, pero no obstante, debes mantenerte lejos de l. Julianna apret la boca. Ya te dije una vez anteriormente que yo escojo a mis amigos. Y te he dicho que tengas cuidado con tus elecciones. Y qu hay de los tuyos?, quiso preguntar. Qu hay de la mujer que est esperando al otro lado de la puerta de tu estudio? Ella enderez los hombros. As que si no es por Summersfield, entonces qu? Al menos merezco una explicacin. Un largo silencio descendi, como si Rafe estuviera debatiendo cmo responder. l est para tu proteccin, tuya y del beb. El beb y yo estamos bien. No tenemos necesidad de un guardin. O carcelero sera una descripcin ms apropiada?

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01 Amantes Por un instante, una expresin de dolor atirant sus rasgos. Tienes libertad de ir y venir a tu antojo, pero Hannibal se queda. As es que no le vas a ordenar que lo deje? Rafe le dirigi una mirada inescrutable. No. Ahora, hemos terminado? A Julianna las lgrimas le escocan por detrs de los ojos. Parpadeando rpidamente las retuvo, con tristeza sinti cmo se instalaba en su pecho un trozo de hielo. l se dio vuelta, envolviendo con sus dedos la manija de la puerta. Dios de los cielos, deseara no haberte conocido murmur ella sin aliento. l hizo una pausa. De eso, seora, soy bien consciente. Dando la vuelta tan rpido como su figura se lo permiti, Julianna se fue velozmente. Rafe se qued inmvil, la manija de latn olvidada debajo de los dedos. Cerrando los ojos, luch por controlar sus emociones. Supuso que poda haber manejado la situacin de forma distinta, poda haberle explicado que su seguridad le preocupaba a causa de St. George. Pero no haba querido asustarla, no con la llegada del beb tan prxima. Mejor que estuviese furiosa con l durante un tiempo, que atemorizada por poner un pie fuera de la casa. O peor, que descartase los miedos de l por infundados y se arriesgase innecesariamente. Ella habl de confianza. Qu haba de su confianza en l? Debera saber que slo sus mejores intereses los tena en el corazn. Aspirando profundamente, abri la puerta y entr en el estudio. Yvette Beaulieu contempl su entrada y sonri. Est todo bien con su esposa? S minti, dirigindose hacia su silln y sentndose. Bastante bien. Ahora puedo ver por qu desea usted que los retrate a ella y al beb. Ella es exquisitamente guapa, como estoy segura lo ser su petit enfant cuando llegue. No puedo esperar para empezar con el encargo. Pero tendr cuidado de no decir una sola palabra, ya que es un secreto. S, cuidado. Rafe no estaba seguro de que llegara a producirse el encargo. Una vez que Julianna se enterase de su plan de tener un cuadro de ella y del beb, no deseara continuar. Pero no podra expresar sus preocupaciones a madame Beaulieu, no despus de haber contratado el trabajo.

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01 Amantes La viuda de un viejo amigo, Yvette, dependa de encargos como el suyo, para suplementar su escasa pensin y mantener a sus cuatro nios. Consciente de que no aceptara caridad, haba pensado en el retrato como una buena forma de auxiliarla, y al mismo tiempo hacer algo agradable para Julianna. No obstante, l haba notado la expresin de su cara cuando haba visto a Yvette, por lo que ahora no confiaba en que ella aceptara el regalo. Abri el cajn superior de su escritorio y cont una pila de monedas. La primera mitad. Pagar el resto a la terminacin del trabajo. l le habra pagado la suma entera ahora, pero saba que a ella el orgullo no le dejara tomar el dinero. Oh, esto es muy generoso. Una tercera parte habra bastado. Sin embargo cuando Rafe mir, estaba alargando su pequea mano y cogiendo las monedas, temblando ligeramente cuando las meti en su ridculo con un obvio alivio. Bien, debera irme monsieur oh, pardonnez-moi, ahora es milord. l sonri. Rafe est bien, como siempre. Cudese, Yvette. Mis mejores recuerdos para los nios. Mais oui. Con una risa, se levant. l la escolt hasta la puerta, Yvette se estir para alcanzarle y darle un beso galo en ambas mejillas. Ella se ri otra vez cuando Martin sujet la puerta abierta. Volvindose, Rafe not un movimiento por encima y ech un vistazo a tiempo de captar un destello de las faldas de Julianna en el rellano de arriba. Con un suspiro, regres a su estudio. *** Julianna escudriaba con atencin por la ventana del saln del piso de arriba y observaba al mundo pasar: seoras y seores, nieras y nios, criadas, lacayos, y vendedores callejeros, todos en su rutina habitual. Dese poder unrseles, pero despus de ayer, saba que no poda ir a ninguna parte sin ser seguida. Por qu Rafe me hace seguir?, deliber otra vez. Haba pasado la noche sin dormir con esta pregunta y otros pensamientos inquietantes sacudiendo sus emociones. Tiene tan poca confianza en m que tiene que vigilarme? O es otra cosa?

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01 Amantes Su silencio sobre el tema la enfureca. Ella necesitaba ms que nunca alejarse. Siempre podra visitar a uno de sus amigos aqu en la ciudad, supuso, pero le servira de poco. Indudablemente se compadecan de su infelicidad presente, y todava no tena deseos de revelar los detalles de su decepcionante matrimonio. El dolor contrajo su pecho con el pensamiento del recuerdo intermitente de la esbelta rubia cuando se haba estirado y besado a Rafe para despedirse. Era su amante? Los indicios ciertamente parecan sugerir que lo era, aunque Julianna verdaderamente no poda creer que Rafe fuera tan insensible o tan cruel como para meter a la mujer en su casa. Necesito tiempo para pensar, decidi, fuera de esta casa. Lejos de Rafe. Pero podra eludir la vigilancia de Hannibal? Tomando asiento en el sof, comenz a urdir un plan. *** Casi dos horas ms tarde, Julianna deslizaba la llave en la cerradura de su casa en Upper Brook Street, con el pulso palpitando con aliviada satisfaccin. Cerrando la puerta detrs de ella, cruz el familiar vestbulo de entrada, la casa completamente silenciosa como nunca lo haba estado antes. Su plan haba funcionado perfectamente. A pesar de la vigilancia de Hannibal, eludirle haba resultado ser mucho ms fcil de lo que haba credo. Por supuesto, su escapada no habra sido posible sin el agudo ingenio de su modista. Todo lo que tuvo que hacer fue decir unas pocas palabras en el comprensivo odo de la mujer para obtener su ayuda. As que mientras Hannibal esperaba frente a la tienda cuando supuestamente se probaba un vestido, Julianna se desliz por la parte trasera y entr en un coche de alquiler que la estaba esperando. Un breve viaje a travs de Mayfair la haba depositado en la puerta de antiguo hogar. Entrando en su sala de estar, abri las cortinas para permitir la entrada de la luz del sol radiante de primavera. Retirando el guardapolvo de su butaca favorita, se sent cmodamente, o tan cmodamente como poda hacerlo con el beb golpendole en el estmago con sus pies diminutos. Con la esperanza de que su toque podra calmarle, frot su vientre haciendo grandes crculos. Un par de largos minutos ms tarde, el beb finalmente comenz a reacomodarse, cambiando de posicin una vez ms antes de quedarse quieto. Recostando la cabeza en el respaldo de la butaca, cerr los ojos.

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01 Amantes Mi tiempo aqu es limitado, musit. En estos momentos, Hannibal estara buscndola, informando a Rafe de su desaparicin, si no lo haba hecho ya. As que deba disfrutar de su libertad, deleitndose en el placer de estar en casa otra vez. An cuando continu sentada y pensando, se dio cuenta de lo tranquilizadoramente familiar que poda llegar a ser su casa, adonde ya no perteneca. Para bien o para mal, su hogar estaba ahora con Rafe. Cualquiera que fueran los problemas que hubiera entre ellos, nunca podra volver al pasado, a la que sola ser su vida. A como era ella. Se acarici el vientre con la mano otra vez. Cuando ayer le haba dicho a Rafe que deseaba no haberle conocido nunca, no lo haba querido decir. Despus de todo, si nunca le hubiese conocido, todava vivira su vieja vida, agradable pero desapasionada, cada ao transformndose en el siguiente en un tipo de neblina inocua. Qu habra sido de ella? Siempre una hermana, una ta, y una amiga, pero nada ms. Ciertamente nunca una madre. Rafe le haba dado un nio, y no se arrepenta. El beb era, y siempre lo sera, una genuina bendicin. Pero qu haba de su amor por Rafe? Lo lamentaba? Una lgrima humedeci su cara. Con el dorso de la mano, se la enjug. Supona que deba lamentar sus sentimientos hacia l. El Seor saba que todo sera ms simple de ese modo. Y sin embargo no poda. Amar a Rafe formaba parte de quin era ella ahora y eso no lo cambiara, ni an para protegerse del dolor. Pero cul iba a ser el futuro, su futuro, suponiendo que tuvieran uno juntos? Como l dijo, sus vidas estaban ahora irrevocablemente entrelazadas; su matrimonio, no importaba cun desastroso fuera, continuara durante el resto de sus vidas. Teniendo esto en cuenta, quiz debera esforzarse ms para llegar a l. Tal vez debera poner a un lado sus miedos y sus inseguridades y admitir sus sentimientos, debera humillarse lo suficientemente, confesar su amor y rezar para que l sintiera por lo menos un poco de calidez a cambio. Pero qu pasaba con la mujer que estuvo en su estudio ayer? Qu ocurrira si efectivamente era la amante de Rafe? Si lo fuese, la rubia iba a desaparecer pronto. Julianna insistira en que finalizase la relacin y hara el esfuerzo para reavivar una con ella. Y si l se negaba? Bien, tratara que ocurriera. Tambin se ocupara de la ridcula orden de Rafe para que se la vigilase cada segundo del da. Francamente l no confiaba en ella? O crea que estaba protegindola? Y si era as, de qu?

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01 Amantes Su escapada de hoy probaba que Rafe no tena nada que temer. Ella estaba perfectamente bien y nada adverso le haba ocurrido. Aspirando profundamente, se concentr para regresar a casa. El sonido de la puerta principal al ser abierta y cerrada hizo eco a travs de la casa vaca. As que, pens, he sido descubierta. Es Rafe o Hannibal quien me ha encontrado? El ruido de pasos reverber en los pisos pulidos de mrmol, avanzando lentamente, pasando por cada habitacin. Ordenando sus faldas, se prepar para el enfrentamiento que se iba a producir. El ruido de pasos termin y una alta figura masculina llen el umbral de la sala de estar. Pero en lugar de un par de familiares ojos verdes, se encontr con unos azules. La expresin de los mismos era glaciar y terrorfica. Abriendo la boca, Julianna grit.

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01 Amantes

Captulo 24

No hubo suerte?

Rafe dio una sacudida rpida con su cabeza a Ethan cuando entr a zancadas a travs de su estudio. Alcanzando la botella de brandy, verti una buena cantidad en un vaso y se lo bebi entero, dejando que el licor ambarino llenara de un calor entumecedor su lengua y garganta. Lamentablemente, el espirituoso brandy poco poda hacer para nublar su miedo y preocupacin por Julianna. Casi dos das haban pasado desde que se hubiera escabullido de Hannibal en la tienda del modista, y desde entonces no haba tenido ningn rastro de ella. Despus de pasarse los dedos a travs de su ya despeinado pelo, dej caer la mano a su lado, donde se cerr en un puo. La mayor posibilidad era que estaba con una amiga, todava enojada con l por ordenar que Hannibal la siguiera. Habra estado mucho menos preocupado y mucho ms irritado por su desaparicin si no fuera por el hecho de con que discrecin haba comprobado a todas sus amigas y ninguna de ellas pareca que la hubiera acogido. Tampoco ninguna de ellas la haba visto en los pocos das pasados. Tambin haba preguntado a su modista, la cual neg cualquier conocimiento del paradero de Julianna ya que haba dejado su tienda y haba subido en un coche de alquiler. Hannibal, avergonzado por haber sido esquivado por una mujer, pequea y embarazada, se haba autoimpuesto la tarea de detectar al conductor. Cuando finalmente localiz al hombre, el conductor dijo haberla llevado a una casa en Upper Brook Street. Su casa. Comprobamos la casa otra vez dijo Rafe, cruzndose para apoyarse contra la repisa de la chimenea. Es obvio que alguien haba estado all, ya que uno de los guardapolvos haba sido retirado de una silla. Pero si Julianna estuvo all sola o no, es algo que no puedo afirmar.

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01 Amantes Tampoco si haba dejado su casa por su propia voluntad u obligado por alguien. Y si la tiene St. George? La misma idea se enrosc en su tripa. Considerando el fracaso de sus escoltas, sin embargo, no poda descartar esa posibilidad. No slo Hannibal haba sido incapaz de mantenerla vigilada, los detectives, tambin haban sido incapaces. Supona que su nica excusa era el hecho de que no estaban alertas ni vigilantes ante una amenaza externa, simplemente habran credo que la propia Julianna intentaba huir. Y mientras la haban estado buscando alrededor de las calles y tiendas cercanas, haban perdido la pista de St. George tambin. En una rabieta, Rafe haba despedido a los guardaespaldas, y le haba dado a Hannibal una reprimenda que no olvidara pronto. De todos modos, el error era totalmente suyo. La ahuyent con mi silencio?, se pregunt, recordando su pelea. Cmo podr vivir si algo terrible le ha acontecido? Ella estar biendijo Ethan como si le hubiera ledo la mente a Rafe . No te desanimes. Rafe asinti con la cabeza sin entusiasmo. Probablemente tienes razn. Tal vez se fue a visitar a su hermana. Pero saba que no lo haba hecho. En primer lugar, se supona que Maris y William llegaran a Londres en los siguientes das. Julianna no se habra marchado por miedo a cruzarse con ellos por el camino. An ms, estando tan cerca del parto, era muy improbable que hubiera emprendido un viaje tan largo, aun si estuviera tan enojada y trastornada con l como para marcharse. Puedo preguntarle a ms gente si han tenido contacto con ella se ofreci Ethan. Conozco a los Nevilles un poco mejor que t. Tal vez Beatrice no fue honesta cuando le preguntaste por Julianna. Tal vez, pero no creo que lady Neville me estuviera mintiendo. Ayer por la maana Vessey le haba hecho una visita amistosa slo para descubrir la casa en un estado de ansiedad, y Rafe con ojos turbios por la falta de sueo, sueo que tampoco haba podido completar anoche. Una vez informado de la situacin, Ethan se haba ofrecido ayudar, preguntando por la ciudad buscando a Julianna. De todos modos, podras descubrir algo si preguntas otra vez dijo Rafe, complaciente, dispuesto a hacer cualquier cosa para encontrarla. Un golpe son en la puerta, Hannibal entr a zancadas agarrando a un muchachito. Lamento interrumpirles, mis seores, pero este bribn insiste en dirigirse personalmente a usted. El hombre grande hizo una pausa, ~ 294 ~

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01 Amantes mirando con un temible y encolerizado ceo al muchacho, que hizo un intil esfuerzo por librarse del asimiento que el gigante tena en su mugriento cuello. Le dije que me dejara pasar que tena un mensaje para usted, pero l se neg. Rafe frunci el ceo. Tienes un mensaje para m? El muchacho asinti con la cabeza. Sultalo, Hannibal. Resoplando un aliento desaprobador, Hannibal empujo al muchacho en el interior del cuarto. El joven flaco y desnutrido tropez ligeramente, pero logr mantener el equilibrio. Nerviosamente, aclar su garganta. Eres Pendragon? Por supuesto que es Pendragon ladr Hannibal . Lord Pendragon para ti. Los ojos del muchacho se ensancharon con miedo obvio, pero se mantuvo en su sitio. Alcanzando dentro de su oscura y rada chaqueta, sac una carta, arrugada por haber sido metida dentro de su ropa. Me dijeron que lo pusiera directamente en su mano y no se lo diera a ningn otro. El hombre que me dio esto, me dijo que me dara media corona si yo lo entregaba. Qu hombre? No lo s. Nunca le he visto antes. Era de cabellos oscuros o claros? Oscuros. Me pag primero para vigilar a la seora, entonces despus me dijo que guardara esta carta un par de das y despus se la diera. Ethan salt a sus pies, mientras Hannibal soltaba una maldicin. El brandy se rebel dentro del estmago de Rafe. Qu seora? No lo s. No la vi lo suficiente, pero ella estaba muy embarazada. Tan grande como mi Ma antes de que alumbrara a mi hermano pequeo. Un silencio sepulcral cay sobre el saln. l no estaba engandome, verdad? pregunt el muchacho, sus ojos preocupados lanzaba miradas entre ellos. Sobre el dinero, verdad? Rechazando darle una sacudida, Rafe se meti la mano en su abrigo dentro del bolsillo y retir una moneda. No, no menta. Ahora, dame la carta, por favor.

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01 Amantes El muchacho le pas la misiva tan rpidamente como agarr la moneda. Mordiendo la esquina para comprobar la autenticidad del metal empuj el dinero profundamente en su bolsillo. Antes de que cualquiera de ellos pudiera decir una palabra, el nio se march. Hannibal comenz a seguirle. Djalo ir pidi Rafe. Pero Dragn, podra tener ms informacin. Lamentablemente, temo que toda la informacin que necesitamos est en esta carta. Cruzando hasta llegar a su escritorio, Rafe recogi un abrecartas de plata y cort el sello de cera. No dijo nada cuando ley las palabras que contena. Bien pregunt Ethan. Es de l? Una oscura ira se elev dentro de Rafe, todos sus temores se haban hecho realidad. St. George la tiene. Quiere los diarios y dinero a cambio de su vida y del beb. Me ha dado instrucciones. Saldremos a caballo tan pronto como estos estn preparados. No hay tiempo que perder. *** Julianna cambi de postura en la estrecha silla en la cual estaba sentada, tratando de encontrar una posicin ms cmoda. Tirando de su capa de lana ms cerca para escapar de la hmeda frialdad que impregnaba la pequea casita de campo de dos habitaciones, vio cmo lord Middleton se diriga a la ventana, miraba fijamente durante un largo minuto, y luego volva a regresaba a su posicin original. Hace fro aqu. Quizs debera salir a buscar ms madera sugiri ella. Los troncos en la nica chimenea de la habitacin se quemaban lentamente, produciendo un poco de calor contra la persistente frialdad de la primavera. Middleton se dio la vuelta hacia ella, se ri en su cara. Y quizs deberas cerrar la boca. Ella dobl sus manos sobre su vientre y se acurruc ms profundamente en su capa. Como haba aprendido durante los cuatro das desde que la haba secuestrado y la haba trado aqu, Middleton era como un jabal herido, capaz de morder en cualquier instante. Haba explotado una vez ya cuando haba rechazado cocinar para l, le dio una bofetada salvaje cruzndole la cara, lo que la haba convencido a

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01 Amantes cambiar de opinin. Despus de esto, haba hecho cuanto le orden, esforzndose por ser paciente para velar por ella y por la seguridad de su nio no nato. l marc el paso hacia la ventana otra vez, una costumbre fastidiosa que iba peor al pasar los das. Estaba cada vez ms preocupado, haba notado ella. El confinamiento y la tensin de la situacin comenzaban a cobrar su peaje. Tambin le cobraban peaje a ella. Julianna saba que Rafe vendra a por ella, por ninguna otra razn que el hecho de que nunca permitira que su hijo sufriera el ms mnimo dao. Ni ella tampoco, se confes, no importaba cual fuera el estado actual de su matrimonio. Hasta que llegara, sin embargo, tena que mantenerse fuerte, por ella y por el beb. A pesar de que el miedo se haba hecho su compaero constante desde que esta dura prueba comenzara, rechaz ceder ante los efectos del desgaste. Ella tambin se haba jurado a s misma que no se rebajara por las amenazas de Middleton, nada sutiles, por otra parte. Durante uno de sus momentos ms locuaces, el vizconde le haba contado cmo haba contratado a unos nios de la calle para que vigilaran sus idas y venidas. Al principio, todo se haba bloqueado cuando Hannibal se convirti en su sombra a cada paso. Pero el destino se haba tornado, segn le haba dicho, cuando ella haba escapado sin su escolta y se march a su casa sola. l se haba redo entre dientes cuando record su momento de victoria, como le gustaba llamarlo. Ella haba ido directamente a sus manos, una pequea broma perfecta. Entonces Rafe trataba de protegerme desde el principio, comprendi ella. Si slo le hubiera escuchado. Por supuesto, podra haberle ayudado que Rafe hubiese visto adecuado explicarle su preocupacin por su seguridad. Entonces ella podra haber rebajado sus preocupaciones, y no hubiera hecho lo que quera sin tener en cuenta el peligro. Y aqu estaba ahora, dondequiera que aqu fuese. Basndose en el camino recorrido en el coche de alquiler y por los ricos campos agrcolas que haba vislumbrado por la ventana durante el camino, sospechaba que se haban dirigido hacia el noreste, quizs a la zona de su casa de Essex, o tal vez cerca de Suffolk. No poda estar segura, sin embargo, los alrededores daban pocas pistas. La casita de campo que haba elegido seguramente estaba aislada, tanto que no haba visto ni odo ni un solo signo de actividad humana desde su llegada. Saba que las posibilidades de fugarse eran escasas, sobre todo considerando sus limitaciones fsicas actuales. Pero si se le presentase la oportunidad, se haba prometido que lo intentara, no importa el improbable xito que pudiera tener. Hasta ahora, Middleton haba estado vigilndola todo el tiempo, sus ojos agudos de zorro seguan la pista de todos y cada uno de sus movimientos.

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01 Amantes Durante el da la vigilaba, asegurndose de que slo tuviera acceso a instrumentos afilados, cuchillos y utensilios de cocina, exclusivamente cuando cocinaba. El resto del tiempo guardaba tales artculos fuera de su alcance. Cuando tena que salir fuera, inmovilizaba sus muecas con cuerdas y la ataba a una silla. Por la noche, la encerraba con llave en el interior de la nica habitacin de la casita de campo, una cmara sin ventanas donde solo caba una diminuta cama individual y un lavabo poco menos que adecuado. Pero su diligente atencin comenzaba a mostrar grietas en su cimiento, su creciente preocupacin y la falta de sueo lo estaban llevando al borde. Quizs un poco de sutil conversacin podra darle el golpe definitivo y hacerle cometer un error. A pesar del riesgo, supuso que intentarlo vala la pena. l no va a venir, lo sabe declar ella vigorosamente. Si Rafe pensara en venir a rescatarme, no cree que estara aqu ya? Middleton se gir para afrontarla. Ah, l vendr. No abandonara a su esposa, sobre todo no contigo lo suficientemente grande para echar a su mocoso. Ella se oblig a mostrar un encogimiento indiferente. Generalmente sera lo correcto, pero est equivocado acerca de las verdaderas circunstancias de mi matrimonio. Realmente? Cuntame la verdad. Hicimos grandes esfuerzos para guardarlo en secreto, pero supongo que ahora tiene poco importancia. El ao pasado consent en ser la amante de Pendragon. Mi hermano le deba mucho dinero, ya ve, deudas de juego y cosas as, y bien, Rafe y yo cerramos un acuerdo. Mis favores a cambio del pago de la deuda. Un destello divertido ilumin los ojos del vizconde. Finalmente, la verdad. Me preguntaba realmente sobre tu dudoso enlace con ese perro callejero de Pendragon. Como pudieron eh yacer juntos, por decirlo as. No fue por deseo personal, se lo aseguro minti ella. Era una obligacin, ni ms, ni menos. Entonces por qu se cas, si ya tuvo la leche gratis?3 Fue un error ella hizo una pausa, sealando su vientre sta es la razn. Cuando descubri que esperaba un hijo, vio su oportunidad para entrar en la nobleza. Usando mi linaje y su riqueza, tuvo claro que conseguira el ttulo que de otro modo le hubiese sido negado. Para l, el nio y yo somos irrelevantes, puesto que ya tiene todo lo que quera, su sitio entre los lores y un ttulo.
3

Se refiere al refrn Para que comprar la vaca si tengo la leche gratis. (N. de la T)

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01 Amantes Privilegios que ese perro callejero no se merece. Middleton gru, escupiendo una maldicin. Prinny solamente es un tonto avaro, ensuciando la grandeza de esta nacin invitando a chusma mal educada como Pendragon a entrar en las filas de los verdaderos pares. Me repugna pensar en nobles honorables obligados a compartir su medio con gentuza como l. Por supuesto, no es un problema para esos nobles honorables asociarse con violadores y asesinos, reflexion ella con un estremecimiento interior. Al menos no en la mente enferma de Middleton. Echando un vistazo hacia el fuego que chisporroteaba, us el momento para estabilizar sus nervios. Como ve, tiene pocos incentivos para correr en mi busca. Si es sabio, cortar sus prdidas y me dejar ir. Si me libera, le prometo no decir nada de este secues contratiempo De verdad? l ladr una risa, su voz llena de sarcasmo. Qu amable es, miladi. Pero como ya ve tengo un gran inters en mantenerla as, ya que tengo la necesidad mejor dicho, necesito desesperadamente fondos en este momento. Si Pendragon no paga, entonces su familia lo har. Mi familia lo perseguir y lo matar escupi ella con clera repentina. Entonces tendrn que hacer cola para hacerlo. Sus manos se cerraron en puos a ambos lados de su cuerpo. Justo antes de que dejramos Londres, me enter de que estoy siendo buscado por las autoridades para interrogarme. Mi sangriento ex suegro ha conseguido obtener algunos documentos que me implican en la muerte de mi esposa. Si sigue, habr un proceso. Un proceso de asesinato. l comenz a marcar el paso. Por supuesto, nadie creer a ese viejo borracho de Hurst, pero habr bastantes murmuraciones, que me harn la vida completamente difcil durante un tiempo. Cmo se atreven a pensar en encarcelarme, humillarme en pblico? Cmo se atreven ellos, cualquiera de ellos, a interrogar a un hombre de mi nivel? Yo, Burton St. George, vizconde de Middleton. l termin de hablar golpeando una mano contra su pecho, lleno de obvia indignacin, sus ojos se cerraron, luchando para recobrar el control de sus emociones. Cuando los abri otra vez, su mirada fija era de un azul apacible No dijo, debo obtener el pago de su familia, ellos pagarn y no sern capaces de impedirlo. Una vez que haya obtenido su rescate, planeo embarcarme hacia Francia. Creo que tengo oportunidades con Boney, o tal vez viajar a Austria o a Italia. Siempre he odo que Italia es hermosa y el tiempo siempre es soleado y caluroso.

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01 Amantes Pero a pesar de sus dudas, s que Pendragon vendr continu l. Hoy o maana, a ms tardar. Quiera o no, es su esposa, y ese cachorro que crece en su vientre, su cra. Vendr, aunque no sea por otra razn que su orgullo. l baj la mirada a su vientre. Por supuesto, si lo prefiere, puedo intentar librarte de esa cosa. Ella tembl, ms convencida que nunca que Middleton no estaba completamente en su juicio. Por instinto, cruz los brazos alrededor de su nio nonato, protegindolo del monstruo que estaba de pie ante ella. l se ri en voz alta, disfrutando visiblemente de su miedo y asco. Gracias a Dios que Maris averigu lo que era antes de que fuera demasiado tarde dijo ella. Su risa muri, su expresin se volvi repugnante. Ese es otro asunto sobre el que siempre me he preguntado. Por qu tu pequea e inocente hermana me tom una aversin tan repentina en vsperas de nuestro compromiso. Ella deba ser ma, lo sabes. Ella era ma hasta que alguien susurr mentiras en sus pequeos odos sensibles. Fuiste t? La advertiste? O te cont Pendragon algn triste cuento? l se pase ms cerca. Puedo ver por tu cara que lo hizo. Qu te dijo? Revel lo que mis compaeros y yo le hicimos a aquella dulzura suya? Te dijo que iba a casarse con ella? Creme, ella no mereca la pena, aunque realmente disfrut viendo a Pendragon sufrir. Sabas que lloro por ella? Imagnate a un hombre adulto llorando por una mujerzuela sin valor como ella. Julianna se estremeci, incapaz de esconder esa involuntaria reaccin. Ese bastardo se propuso arruinarnos desde entonces, aunque no lo comprend lo bastante pronto. Challoner, Underhill, Hurst, y ahora yo. Bien, no ganar; me asegurar de ello. Qu quieres decir? pregunt ella, con voz temblorosa. Quiero decir que una vez que tenga el dinero, lo matar. Ella trag con un aliento audible. He seleccionado ya un sitio para su tumba. Se acerc y se inclin para agarrar su barbilla entre sus duros dedos. Si no te portas bien susurr, una sonrisa fra en sus labios, har lo mismo contigo. Ella suprimi el quejido que se elevaba en su garganta. l la estudi durante un largo momento, su mirada fija se mova sobre ella del mismo modo que una serpiente se deslizaba sobre su presa. Finalmente se alej, liberando su barbilla. Ya es malo que te hayas puesto tan asquerosamente gorda. De no ser as, podramos haber encontrado mucho mejores modos de ocupar nuestro tiempo juntos.

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01 Amantes Ella tembl, elevando una oracin de gracias por su aumento de peso por el embarazo. Si sobreviva, nunca volvera a quejarse de haber ganado unas libras de ms. l se movi hacia la ventana una vez ms y mir fijamente. Un largo minuto hizo tictac antes de que se diera vuelta, golpendose con las manos sus brazos. Cristo, me estoy congelando aqu, y el fuego casi est apagado. Julianna lo mir con ojos desorbitados ante esa declaracin, ya que sonaba como si slo ahora notara el fro. Conseguir un poco de madera declar, cruzndose para recoger la cuerda con la que sola atarla. Dar de comer y beber a los caballos tambin, mientras consigo la madera mascull en voz baja mientras se acercaba. Ella se tens anticipando, odindolo cuando la at a la silla, abandonndola completamente indefensa y sola. Casi le rogo que lo reconsiderara, pero saba que sus protestas slo lo haran disfrutar ms del proceso. Mordindose el labio, permaneci silenciosa cuando asegur una de sus muecas al brazo de la silla, dio dos vueltas con la cuerda alrededor de su cuerpo, y luego asegur la otra mueca al otro brazo de la silla. Entonces quit los cubiertos de la mesa y los puso donde no pudiera alcanzarlos. Colocndose su abrigo sobre los hombros, sali de la casa sin otra palabra. El beb dio unas patadas, como si protestara por su confinamiento. Lo s, pequeo murmur ella, consolndose tanto a ella como a su nio. Lo s. Obligndose a relajarse, Julianna se recost completamente contra la silla. Como era habitual, comprob las cuerdas con la improbable esperanza de que cediesen un milmetro. El corazn le dio un vuelco cuando la sujecin se movi, aunque slo fuese mnimamente. Para asegurarse que no estaba dejando que su desesperacin la hiciese imaginar cosas, volvi a tirar, y descubri un evidente movimiento en la cuerda. Se le aceler el pulso con repentina esperanza y renovada determinacin. Haba asumido que su precipitada conversacin con Middleton haba sido completamente infructuosa, pero ahora se daba cuenta de que haba tenido ms xito del que haba imaginado. An as, lo haba distrado lo suficiente para cometer un error real, el que le permitira recuperar la libertad? Slo el tiempo y el esfuerzo le daran la respuesta, y supo que necesitaba apresurarse si iba a tener alguna posibilidad de conseguirlo. El hombre volvera pronto, probablemente bastante pronto, y si la

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01 Amantes encontraba a punto de escapar, el cielo saba lo que le hara. Tembl ante la idea, pero hizo a un lado el miedo. Presionando contra las ataduras, ignor la incomodidad que le causaban las cuerdas al apretarse sobre su cuerpo, trabajando para obligar a que la cuerda se aflojase tanto como fuese posible. Sin embargo, el hueco no era suficiente para deslizarse por l, no sin una gran cantidad de genuino sufrimiento. Dndose cuenta de que no haba ninguna otra forma, apret los dientes y se concentr en liberar la mano derecha. El spero camo se la hinc en la tierna carne mientras luchaba para pasar la mano a travs del lazo. El dolor le subi por el brazo, casi imposible de soportar cuando la cuerda le rasg la capa ms superficial de piel. Cerrando los ojos, dio un ltimo y tremendo tirn, sabiendo que no sera capaz de soportar la agona por mucho ms tiempo. Su mano qued liberada. Ignorando la sangrante mueca, no perdi tiempo en aflojar la cuerda alrededor de su cuerpo, tirando frentica del ltimo nudo que la mantena en el lugar. En el proceso, se le rompieron las puntas de tres uas, pero apenas se dio cuenta, tirando la cuerda al suelo. Se puso de pie, se apresur a la puerta, pero se detuvo unos segundos insegura de si agarrar el pomo. Prudentemente, se desvi hacia la ventana para mirar en busca de Middleton. Al no ver seales suyas, abri la puerta de un tirn y corri fuera, cruzando a la carrera el patio tan rpido como pudieron llevarle sus piernas. No haba ido demasiado lejos cuando el dolor la apual en el centro, hacindola parar. Jadeando, se inclin hacia delante, los brazos envueltos alrededor de su abultado vientre. Casi enseguida, la agona comenz a amainar, pero la incomodidad era un agudo recordatorio de que no estaba en condiciones para forzar el cuerpo demasiado lejos y demasiado fuerte, no sin arriesgarse a hacerse dao a s misma o al beb. Estaba a punto de volver a moverse cuando se le aceler el pulso ante el sonido de cascos de caballo en las cercanas. Alguien viene?, se pregunt. Oh, Dios, haz que se detengan y me ayuden. Aunque pensndolo bien, ya que estoy rezando. Haz que sea Rafe! Momentos despus, un jinete de pelo oscuro que le resultaba familiar rode una curva del camino lleno de surcos. Es Rafe! El corazn le lati con fuerza y las lgrimas de alegra brotaron de sus ojos. A su lado cabalgaba Ethan Andarton, los dos hombres galopaban hacia ella. Se encontr con la mirada de Rafe, y ley el alivio en sus intensos ojos verdes. Sonriendo, dio un par de pasos hacia ellos.

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01 Amantes Sin avisar, su expresin cambio, la alarma se hizo evidente en su rostro. Rafe abri la boca y le grit algo, pero el errtico viento de marzo barri con sus palabras. Frunciendo el seo, ella luch por entender, intuyendo un instante despus lo que l deba haberle intentado decir. Middleton! Cmo haba podido olvidarse de l ni siquiera por un segundo? Cuando se gir e intent correr para alejarse, un inflexible brazo se curv alrededor de su cintura, sujetndola con fuerza. Retorcindose, luch para romper su asimiento, pero el brazo de l la retuvo con fuerza, apretando hasta que el dolor se dispar por sus riones. Doler ms si no te quedas quieta le dijo, su voz cruel y llena de amenazas. Temiendo que pudiese daar al beb, Julianna dej de luchar. Djala ir, St. George! grit Rafe, l y Ethan llevaron sus monturas a un alto a tan slo unos metros. Rafe se movi para bajar del caballo, pero las palabras de Middleton lo detuvieron en el sitio. Qudate dnde ests, Pendragon le advirti el vizconde. Y no te acerques ms, no si la quieres viva. Un clic son cerca de la oreja de Julianna, el fro can de una pistola cargada se asent contra su sien. Tembl, cerrando los ojos durante un largo momento y luchando contra la urgencia de gritar. nicamente cuando pas la necesidad, se permiti volver a mirar. Me conoces lo suficientemente bien para saber que disparar dijo Middleton. No quieres que lo haga, verdad? Rafe neg con la cabeza. No. Tan slo dime lo que quieres. Obviamente recibiste mi nota, as que ya sabes lo que quiero. Veinte mil libras y los diarios. Dmelos ya. Lo har, una vez liberes a Julianna. Middleton hizo su apretn ms fuerte. No hasta que tenga las cosas. Los trajiste, no? Por supuesto. Tal y como pediste. Entonces, ensamelos. Rafe se movi incmodo en la silla. Tendrs que perdonarme, pero no tengo razones para confiar en ti, St. George. Cre que sera adecuado tomar precauciones, as que me detuve y enterr el dinero y los libros antes de llegar. El vizconde se tens con obvia irritacin.

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01 Amantes Los enterraste, dnde? No muy lejos. Deja ir a Julianna y te ensear el lugar. Puedes quedarte con la pistola si quieres. Rafe, no! grit Julianna. Ambos hombres la ignoraron, el inters de los dos centrado de lleno en el otro. Pas un largo momento mientras Middleton sopesaba las opciones. T. Quit el arma el tiempo suficiente para moverla hacia Ethan. Bjate del caballo. No obstante, antes de que lo hagas, dame tus armas. T tambin, Pendragon. Abriros los abrigos para que pueda ver lo que llevan. Ethan lanz un vistazo a Rafe. Ests seguro? Hazlo orden Rafe. No tenemos eleccin. Eso es verdad dijo Middleton. No tenis eleccin a menos que Pendragon prefiera convertirse en viudo. Ambos hombres se sacaron lentamente las armas de los bolsillos, luego se desabotonaron los abrigos, revelando otro par de pistolas cada uno. Julianna quiso decirles que no accediesen, que no renunciase a la nica proteccin que tenan, pero permaneci en silencio, sabiendo que sus splicas no seran escuchadas. Vessey. Las alforjas, pon las armas dentro exigi el vizconde. Movindose con cautela, el marqus desmont e hizo como le haban dictado, abriendo la bolsa de cuero de su montura y deslizando las armas dentro. Ahora, acrcate y djalo aqu. Cerca, pero no demasiado, si me entiendes. Middleton renov su amenaza apuntando la pistola de nuevo hacia Julianna. Ethan le dirigi una mirada de disculpa, luego camin hacia delante tan lejos como se atrevi y dej en el suelo la bolsa. Aljate. Tan pronto como el marqus estuvo a varios metros de distancia, Middleton la urgi hacia delante, los dedos clavndose en la piel en un fuerte agarre. nicamente cuando la llevo lo suficientemente cerca como para tocar la alforja actu, dndole un rudo empuj hacia la derecha mientras se inclinaba para agarrar la bolsa. l empuj la dej balancendose, movindose hacia delante mientras luchaba por no perder el equilibrio. Un nuevo par de brazos la sujetaron,

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01 Amantes cogindola antes de que cayera. Apoyndose contra la tranquilizadora fuerza de Vessey, mir a su alrededor para ver qu pasaba con Rafe. Con el corazn dndole un vuelco, vio que Middleton ya estaba sentado en el otro caballo, el arma apuntando hacia Rafe. Cudala, Ethan dijo Rafe. Haciendo girar las monturas, los hombres se alejaron. Oh, Dios, Rafe. Un estremecimiento la recorri, el shock y el miedo hacan temblar todo su cuerpo. Middleton lo matar. Rafe estar bien dijo Ethan, aunque por su tono Julianna poda adivinar que slo se crea a medias sus palabras. Tenemos que ir tras l. No puedo dejarte. Rafe me cortara la cabeza. Entonces no lo hagas. Hay caballos en el establo y un carruaje. Si partimos ahora, estaramos a tan slo unos minutos tras ellos. Esto est fuera de cuestin. Apartndose de un empujn de su agarre, plant las manos en las caderas. Entonces lo har yo misma. Girando sobre los talones, se dirigi hacia la cochera. Tras ella, l pronunci una baja y apagada maldicin. Mujeres! Momentos despus, Julianna oy cmo la segua.

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Captulo 25

alta mucho? exigi el vizconde, apuntando con el arma a Rafe mientras los caballos continuaban subiendo el camino. Ya no mucho dijo Rafe. Est un poco ms adelante. Por supuesto, un poco ms era tan cerca o lejos como Rafe eligiera hacerlo, ya que su declaracin sobre tener enterrado el dinero y los diarios no era nada ms que una treta. Sabiendo lo imperativo que haba sido convencer al vizconde de liberar a Julianna, Rafe haba dependido del engao para atraer a Burton. Evidentemente, el improvisado plan tena defectos, tales como la posibilidad de conseguir un disparo y que le mataran, pero por lo menos St. George ya no era un peligro para Julianna y el beb. La verdad era que Hannibal tena el rescate, los fondos y los diarios, guardados a salvo dentro de un arcn cerrado en la habitacin de una posada cercana. Pero Rafe saba que nunca habra podido convencer a St. George de poner en libertad a Julianna, y luego acompaarle a una posada pblica. El vizconde, con toda la razn, lo habra visto como una trampa. Adems, Rafe nunca haba tenido la intencin de entregarle el dinero o los diarios a St. George. nicamente los haba trado como una especie de seguro de ltimo momento para conseguir la libertad de Julianna. Ahora todo lo que tena que hacer era conducir a St. George hacia un buen lugar en los bosques, luego encontrar algn mtodo de distraerle lo suficiente para quitarle la posesin de la pistola. Una vez que tuviera al vizconde bajo control, le hara regresar, as St. George podra ser entregado a las autoridades. Por supuesto, el plan pareca excelente, el problema en realidad era ponerlo en prctica, lo cual no iba a ser tan fcil. Tendra que estar alerta y pensar con rapidez. Consciente de que la paciencia de St. George menguaba rpidamente mientras transcurran los minutos, Rafe escudri la campia para hacer

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01 Amantes una parada. Mientras la tierra no estuviera muy lodosa, supuso que cualquier lugar servira. Cuando giraron a la siguiente curva, Rafe vio una espesa zona de bosque que definitivamente prometa. Es aqu. Rafe seal hacia un alto rbol. se es el roble. Camin tierra adentro hasta aqu durante varios metros. Ests seguro? Por supuesto que s. No es probable que olvide dnde enterr veinte mil libras. No te importa que desmonte, no? St. George gesticul su consentimiento utilizando el extremo de su pistola. Ve delante. Pero te lo advierto, Pendragon, nada de trucos o disparar. De todas formas St. George disparara, lo saba. Una vez que el vizconde tuviera lo que haba ido a buscar, St. George se asegurara de librarse de los potenciales incordios es decir, de l. Los muertos, como dice el refrn, no hablan. Aunque teniendo en cuenta los diarios de Hurst, eso no era estrictamente cierto, pens sarcsticamente. Hurst haba contado un considerable montn de cosas incluso desde la tumba. Las botas se hundieron ligeramente en el lodoso suelo primaveral, Rafe empez a entrar en el bosque, con St. George siguindole los talones. Por encima de sus cabezas, las ramas desnudas de los rboles se extendan hacia fuera como gruesos dedos retorcidos, los brotes verdes todava permanecan cmodamente en sus capullos casi a punto de abrirse. Imperceptiblemente, Rafe tom un profundo aliento para calmar su alocado corazn, consciente de que necesitaba toda la calma que pudiera mostrar. Cuando llegara el momento adecuado, tendra que reconocerlo y actuar sin vacilacin. Si fallaba en el primer intento de liberarse, no tendra otro. Me estaba preguntando dijo Rafe, esperando que un poco de conversacin quizs desviara la atencin de St. George, cmo supiste que tena los diarios? St. George se ri. No lo saba con certeza, pero decid arriesgarme y suponer que los tenas. Imagin que incluso si no estaban en tu poder, secuestrar a tu esposa sera bueno para exprimirte los bolsillos. Adems, quin ms podra haberlos tenido? Quin ms me guarda un rencor tan profundo y permanente? Oh, estoy seguro que debe haber otros. El padre de Eleanor Winthrop, por ejemplo. El pesado viejo tonto. Incluso con las pruebas que cree poseer, su reclamacin contra m no llegar a nada al final. Una vez destruya los

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01 Amantes diarios originales, esas copias no parecern nada ms que un fraude, elaboradas para desacreditarme. El marqus parecer exactamente lo que es un padre afligido incapaz de abandonar su prdida. Y qu hay de Hurst? Los de Bow Street saben que lo envenenaste. Lo saben? Se dictamin su muerte como un ataque al corazn. Si fue envenenado, fue por beber demasiado durante mucho tiempo. As que continuas con esa historia, eh? Por qu molestarse cuando ambos sabemos la verdad? Tambin ests planeando matarme, no? Por qu molestarse con secretos ahora? Sigue caminando, Pendragon. St. George clav la pistola contra el hombro de Rafe. No, de verdad. Sencillamente me pregunto por qu te sientes tan seguro de cometer un asesinato y salir impune. Por qu no? Ya lo he hecho antes. Quieres decir, con tu mujer? pregunt Rafe mientras encabezaba la bajada de una pequea pendiente. Tal vez, pero hay otra. De hecho, ya que estamos compartiendo confidencias, es alguien cercano y muy querido por tu corazn. Un escalofro lo atraves. Qu quieres decir? No te has preguntado nunca por la muerte de pap? dijo el vizconde arrastrando las palabras. Cmo se fue tan de repente y a tan temprana edad? Fue un derrame. Y as fue. El veneno es una cosa interesante. Lo estudi un poco durante aos. Algunas variedades son completamente inspidas, lo sabas? Mientras otras necesitan que se aada algo fuerte para disimular el sabor. El alcohol es un buen medio, especialmente cuando el destinatario tiene la costumbre de beber una clase en especial. Pap prefera el brandy. Beba una copa cada noche despus de cenar. Le tom toda la fortaleza a Rafe el seguir caminando. Madre de Dios, St. George mat a nuestro padre! En realidad, fue fcil. Asesinar lo es, una vez que obtienes el valor para hacerlo la primera vez. Ni siquiera se dio cuenta de lo que haba hecho, no hasta el final, cuando me inclin sobre l y se lo susurr al odo. Todava puedo recordar la mirada en sus ojos, el horror de saber que iba a morir por mi mano. Por qu? pregunt Rafe, con voz baja y forzada. Lo odiabas tanto? Odiarle? Claro que no. Le adoraba. Nadie estuvo ms asolado por su

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01 Amantes muerte que yo. Pero dijo cosas imperdonables de m, dijo que no era apropiado para ser el siguiente cabeza de familia. Afirm que era egosta e insensible, cruel con aquellos a los que no consideraba mis iguales. Me dijo que deseaba que t fueras su heredero, deseaba que t hubieras sido el nico nacido legtimo, as un da sustentaras el ttulo. Dijo que de los dos, t eras el mejor. Le clav de nuevo la pistola a Rafe. Quin es el mejor ahora? Cul de los dos, me pregunto, va a salir de aqu vencedor? T no, pens Rafe mientras alargaba la mano para hacer a un lado un montn de ramas bajas. Y entonces lo supo. Ahora! Apartando las ramas con la mano, se detuvo durante una fraccin de segundo pudiendo pasar de prisa por debajo, luego las solt. Las ramas del rbol retrocedieron rpidamente, golpeando con un impacto que Rafe saba tuvo que doler. St. George solt un alarido, golpeando el spero enredo de ramas mientras forcejeaba por liberarse de su agarre. Mientras el vizconde giraba y daba manotazos para librarse, Rafe le propin un puetazo. El dolor se dispar a travs de la mano derecha de Rafe cuando los nudillos conectaron con la mandbula de St. George. Sin embargo, apenas not la molestia, demasiado concentrado en su objetivo, luchar por quitarle la pistola. Sujetando con los dedos la mueca del vizconde, Rafe apret, moliendo carne contra carne, hueso contra hueso, mientras cada uno de ellos forcejeaba por la posesin del arma. Segundos ms tarde, la pistola salt libre, volando por el aire durante un largo instante. Un golpe sordo hizo eco cuando la pistola aterriz en la base de otro rbol. Rafe se abalanz a por ella, la satisfaccin rugi atravesndolo cuando sus dedos se curvaron sobre el asidero de madera. Rodando, levant el arma y apunt directamente al pecho de St. George. Manteniendo firme la pistola, Rafe recuper la posicin. El vizconde se detuvo, la frustracin y el odio brillaban en su mirada color cielo. Escupi una maldicin pero no hizo ningn movimiento ms para recuperar la pistola, obviamente sabiendo que haba sido vencido. Vamos, Pendragon. Disprame dijo St. George. Sabes que quieres. Tienes razn. S quiero. Pero esta es la diferencia entre t y yo, St. George. No mato a sangre fra, ni siquiera cuando s que el mundo sera un lugar mejor por este acto. Cobarde. Escupi el vizconde.

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01 Amantes Veremos quin es el cobarde cuando el verdugo deslice la soga alrededor de tu cuello. Con mi testimonio y el resto de pruebas contra ti, la cmara de los lores con seguridad te condenar a muerte. St. George palideci, pero no dijo nada ms. Muvete orden Rafe. Esta vez t irs delante. El camino de vuelta pareci ms corto, los caballos relincharon una suave bienvenida cuando Rafe y el vizconde salieron del bosque. Espera aqu y no te muevas dijo Rafe a St. George tan pronto como ambos estuvieron otra vez en el camino. Antes de que l y el vizconde emprendieran el viaje de vuelta a la casa de campo, Rafe plane estar seguro de que St. George no tuviera ms medios para escaparse. Manteniendo la pistola apuntada, Rafe se dirigi a su caballo para sacar un trozo de tela del interior de la alforja. Con la soga en la mano, se aproxim a St. George. Estaba a punto de ordenar al vizconde que colocara las manos en la espalda cuando provino un estruendo de ruedas de carruaje y cascos de caballo circulando rpidamente en el polvoriento camino. Alzando la mirada, Rafe abri los ojos de par en par cuando reconoci al conductor. Con una suave orden, Ethan detuvo el tiro de caballos. Bien, esto es una bonita visin. Me alivia el ver que ahora eres t el que sujeta el arma. Logr resolver la situacin. Pero, por qu ests aqu? Se supone que tienes que estar con Julianna. Lo est manifest Julianna, bajando la ventanilla del carruaje y asomndose. Vinimos a ayudar. El corazn de Rafe hizo incmodo doble latido. Ethan tuvo la elegancia de parecer avergonzado. Ella insisti. Bien, insisto en que la lleves de vuelta ahora, fuera de los problemas. St. George y yo llegaremos en unos minutos. No te dejaremos a solas con l dijo Julianna, claramente horrorizada ante la idea. Lord Vessey, ayude a Rafe. Ethan, qudate dnde ests. No dijo Julianna. S respondi Rafe. Tal vez debera ayudarte, Rafe empez Ethan. No confo en l... Con un inesperado movimiento relmpago, St. George se desplaz,

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01 Amantes golpeando con el codo el estmago de Rafe. El dolor atraves el vientre de Rafe, pero lo ignor, luchando por mantener la pistola alejada del vizconde. De repente una sacudida retumb subindole el brazo a Rafe cuando el arma se dispar, la bala zumb inofensivamente entre los rboles. Dndose cuenta que el arma ahora era intil, Rafe arroj la pistola a un lado y se prepar para utilizar los puos. Continuando el giro, el vizconde se agach y alarg la mano hacia la bota. El metal apareci fugazmente, el destello plateado con malintencionados propsitos mientras Middleton se enderezaba para mostrar un cuchillo aferrado en la mano. Gritando una blasfemia, carg contra Rafe. Desde el interior del carruaje, Julianna observaba, con la respiracin atrapada en una dolorosa burbuja en sus pulmones. Los dos hombres andaban en crculos, Middleton haciendo su mejor cuchillada y cortando a Rafe, mientras Rafe lograba saltar alejndose. Yendo hacia delante de nuevo, el vizconde arremeti con furia en un intento de hacer sangrar, la hoja letal no dio en el blanco por meros centmetros. Encima de ella en el asiento del conductor, Julianna vio a Ethan intentar coger su pistola. Una dbil muesca son mientras amartillaba el gatillo. Pero incluso mientras el marqus apuntaba, contuvo el disparo. Julianna se dio cuenta, que los dos hombres estaban demasiado cerca y se movan demasiado imprevisiblemente, para que Ethan disparara sin el riesgo de dar a Rafe en vez de a Middleton. Rafe embisti hacia delante, atrapando la mueca de Middleton y doblndola hacia dentro. Aislados en una violenta refriega, los hombres luchaban, cada movimiento vital, cada uno posiblemente el ltimo. Acabaron abajo, golpeando el suelo como un par de toros rabiosos. Los hombres rodaron, aadiendo puetazos y patadas, ahora la hoja perdida en algn lugar entre ellos. La lucha continu durante otro largo minuto. De repente Rafe hizo un movimiento brusco y cay inmvil, Middleton tumbado encima de l. El corazn de Julianna se detuvo durante un segundo entero. No, no poda ser! grit ella en silencio. Rafe! Sin ser consciente, abri la puerta del carruaje y empez a bajar. Tropezando cuando sus pies golpearon el suelo, se estabiliz contra el vehculo. Entonces vio un movimiento, capt un fugaz vistazo de las manos de Rafe mientras empujaba a Middleton de encima, la hoja enterrada hasta la empuadura en el pecho del vizconde. Hmeda sangre reluciente cubra a los dos hombres, las manos de Rafe y las ropas empapadas de rojo.

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01 Amantes Corriendo hacia delante, ella cay de rodillas a su lado. Ests herido? Te ha cortado? Desesperada ante la visin de tanta sangre, ella le recorri con las manos, buscando heridas. Rafe neg con la cabeza, jadeando por respirar. No, estoy bien. Un profundo gemido se elev en el aire, hacindola saltar. Alzando la mirada, se encontr con los ojos de Middleton, los azulados iris turbio por la conmocin y el dolor. Desplazando la vista, el vizconde clav una mirada repleta de odio en su hermanastro. Puede que nos veamos en el infierno, Pendragon! Un ltimo y agnico estertor sali de sus pulmones, un hilo carmes de sangre corrindole por la boca mientras su cuerpo se relajaba en la muerte. Envolviendo los brazos alrededor de Rafe, Julianna cerr los ojos y se abraz fuertemente. Un escalofro la atraves, junto con una sensacin de alivio de que al fin la terrible experiencia haba terminado. Los brazos de Rafe la rodearon, abrazndola cerca mientras la meca contra l. Ests bien? pregunt l, acariciando con sus labios la frente de ella . Te hizo dao? Las muecas... no pude ver nada antes, excepto... Me lo hice yo misma cuando intentaba escapar. Por lo dems, estoy bien, slo asustada, Yo... oh! Owwww El dolor la acribill por la mitad como si hubiera sido atravesada por una hoja, la agona la dobl hacia delante aunque estaba acurrucada en los brazos de Rafe. Qu? Qu pasa? pregunt el, pura alarma en su voz. Incapaz de hablar, ella no pudo hacer nada excepto esperar que el sufrimiento pasara. Est bien? preocupado. No lo s. Tal vez es el nio. Est de parto? De parto! repiti Rafe. Pero no cumple hasta dentro de tres semanas. Los bebs raramente se preocupan por los horarios. Vienen cuando quieren. Mientras ella escuchaba, el dolor empez a calmarse, msculos que ella ni siquiera haba percibido que estaban apretados se relajaron cuando remiti la contraccin. Ethan dio un paso hacia delante, inclinndose

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01 Amantes Julianna? Hblame. Es el beb? Los ojos de Rafe eran de un profundo verde, repletos con una clase de ansiedad que no haba mostrado antes, ni siquiera cuando haba estado luchando con el vizconde. Ella asinti. Creo que lord Vessey puede estar en lo cierto. No es el primer dolor que he tenido hoy. Rafe la liber lo suficiente para ponerse en pie. Bajando la mano, gentilmente la levant hasta su lado. Puedes andar? S, creo que s. Vamos a meterte en el carruaje. Se gir hacia el marqus. Ethan, crees que puedes ocuparte del cuerpo de St. George? Si no, tendremos que dejarle aqu y volver ms tarde. Debera ser capaz de subirlo a uno de los caballos. No te preocupes por m. Seguid. Entonces, Julianna y yo te veremos en la casa de campo. Oh, no, no lo hars afirm ella. No voy a volver all. Las cejas de Rafe se fruncieron. Y eso? He pasado tres miserables das en ese fro y horrible lugar y no voy a pasar ni un segundo ms. Y segursimo que no voy a dar a luz all. Puedo entender que no quieras volver a la casa de campo, pero no puedes dar a luz aqu. Se puso un puo en la cadera pensativo. Te llevara a la posada dnde nos espera Hannibal pero es tosca y no mucho mejor que la casa de campo. Ethan, qu tal Andarlly? Ciertamente son ms que bienvenidos a ir a mi propiedad. Nadie nos espera y la casa no estar preparada, pero mi ama de llaves es una buena mujer; sabr lo que hay que hacer. El viaje no debera ser de ms de una hora desde aqu, asumiendo que lady Pendragon pueda hacer el viaje. Rafe inclin la cabeza hacia Julianna. Qu piensas, Julianna? Crees que puedes esperar ese rato? Lo ms probable es que estar bien. Probablemente pasarn horas antes de que d a luz, y la casa de Ethan suena maravillosa. Entonces recemos para que no des a luz en el carruaje murmur. Deslizando un brazo bajo sus rodillas y espalda, la levant. Tan delicadamente como pudo, la puso dentro del carruaje. Grita, si me necesitas.

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01 Amantes Ella le ofreci una leve sonrisa y un asentimiento, observando cmo cerraba la puerta. Un nuevo dolor la azot mientras l saltaba al asiento del conductor y puso a los caballos en marcha. Mordindose el labio, se froto una mano sobre el vientre e inst al beb que esperara.

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Captulo 26

Vas a agujerear la alfombra si no dejas ese paseo infernal.

Rafe ignor el comentario de Ethan mientras continuaba dando zancadas arriba y abajo por el suelo del saln del marqus, exactamente como lo haba estado haciendo durante las ltimas catorce horas. El terror se apretaba como un puo dentro de sus entraas. Ella ha estado all arriba demasiado tiempo, pens, y todava no ha nacido el beb. Cuando Julianna haba dicho que pasara algn rato antes de que diera a luz, no haba estado exagerando. Pero lo que al principio pareca natural ahora comenzaba a tomar proporciones preocupantes. La comadrona, que haba sido llamada a asistir a su mujer, tuvo que bajar haca algunas horas para informarle de que el parto de Julianna progresaba, aunque lentamente. A algunos bebs le haba dicho en un eco de la observacin ms temprano de Ethan, les gusta tomarse su propio tiempo antes de aparecer en el mundo. Nada sobre lo que preocuparle le haba asegurado. Pero eso haba sido haca cuatro horas. No tena el derecho a ser molestado un poco ahora? Un gemido reson arriba, enviando un escalofro de aprensin por su espina dorsal. Los gritos de dolor de Julianna haban reverberado a travs de la casa durante horas, durante la maana y tarde interminable y a travs de la noche sin final. Los primeros rayos de luz del da comenzaban justo a asomarse por las ventanas, el sol suba para reemplazar la luz de las velas que an ahora se consuman, ardiendo hasta los cabos. Ella gimi otra vez, el sonido suficientemente fuerte para vagar escaleras abajo. Querido Seor, cunto ms puede aguantar ella?

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01 Amantes Arrastrando los dedos por el pelo ya despeinado, Rafe dio un paso saliendo al vestbulo y lanz los ojos escaleras arriba hacia su dormitorio. Quizs debera ir con ella? Y hacer que? pregunt Ethan desde su asiento en el sof. Las mujeres tienen las cosas bien en la mano sin ninguna interferencia tuya o ma. Venga, por qu no tomas un bocado de este desayuno que el cocinero nos ha hecho antes de que se enfre. No tengo hambre. Ethan dio un bufido de incredulidad. No has comido una comida decente en das, ni has dormido ms que un puado de horas desde bien antes de que dejramos Londres. El esfuerzo se empieza a notar. Francamente, te pareces al diablo. Rafe supuso que tena un aspecto bastante peor por el esfuerzo, las mejillas speras con barba, el pelo de punta, la corbata ida, lanzada lejos horas antes junto con su abrigo ensangrentado. Pero qu importaba su aspecto? Si haba comido o no, o si haba dormido? Su mujer estaba arriba, en el tormento de tratar de traer a su nio al mundo. Qu har si muere? Cmo seguir adelante sin ella? Por supuesto saba que no deba pensar as, pero an as, que trgica irona si la haba salvado de St. George slo para verla muerta en el parto. Y nunca le he dicho que la amaba. Quiso apresurarse arriba y decirle las palabras, decirle cunto significaba para l antes de que fuera demasiado tarde, pero se contuvo. Ella estar bien. Tiene que estar bien. Girando, se encontr a Ethan a un codo de distancia. Si no vas a comer, entonces tienes por lo menos que tomar algo de t. Le tendi una taza. De mala gana, Rafe la tom y se forz a dar un trago, luego otro antes de cruzar para tomar asiento. En silencio, puso la bebida a un lado. Hannibal ha llegado no hace mucho tiempo dijo Ethan. Tena mi nota y vino directamente. Dado que trajimos el cuerpo de Middleton con nosotros, tuve que mandar recado al magistrado local. Cobb es un tipo decente, y dado que la muerte del vizconde es un caso bien claro de defensa propia, no habr dificultades. Ni en Londres, asumo dijo Rafe, uniendo los dedos, luego dejndolos colgar entre las rodillas. Sin duda, habr preguntas, pero teniendo en cuenta todo lo ocurrido, sospecho que todos estarn aliviados por el resultado. Los caballeros nunca quieren un juicio contra ellos. No, ni siquiera para un lord tan obviamente culpable como Middleton.

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01 Amantes Una nueva ronda de gemidos sonaron desde arriba, todos los pensamientos sobre el vizconde se borraron bruscamente de la mente de Rafe. Es mi imaginacin, o sus gritos se estn volviendo ms dbiles? Saltando para ponerse de pie una vez ms, volvi a caminar. Segundos ms tarde, un chillido doloroso perfor el aire. Dios del cielo, se estaba muriendo! Sabiendo que tena que ir a ella, corri fuera de la sala y salt escaleras arriba, de dos en dos. Abriendo de golpe la puerta de la cmara temporal de ella, carg dentro. Cuatro mujeres se giraron para mirarlo, inclusive Julianna, que yaca en el centro de la cama, el camisn doblado sobre el montculo del estmago, dejando la mitad inferior de su cuerpo expuesta. El cabello oscuro estaba aplastado contra la cabeza, hmedo con sudor, su forma embarazada retorcida con dolor y sufrimiento obvios. Desde su posicin a los pies de la cama, la comadrona le dirigi una mirada censurable. Milord, cul es el significado de esta interrupcin? Usted no puede estar aqu. Debo pedirle que salga. Ignorando a la mujer mayor, camin hacia adelante, su mirada centrada en Julianna. Te o chillar. He venido para ver si ests bien. Julianna dio otro grito agudo, arquendose mientras haca fuerzas y jadeaba contra el dolor. El mir los msculos de los muslos abiertos y las pantorrillas dobladas, el vientre ondulaba visiblemente mientras la contraccin la tomaba en su puo implacable. Tensndose, l sinti su miseria como si le estuviera apretando profundamente sus partes vitales al igual que a ella. Lady Pendragon est dando a luz y no debe ser molestada. La comadrona gesticul con una mano impaciente, ordenando en silencio a su ayudante y a una joven criada que lo expulsaran del cuarto. Rafe plant los pies, mantenindose firme contra los empujones no tan suaves de las mujeres. Ha estado dando a luz durante horas. He estado abajo escuchndola. No voy a irme hasta que sepa que no est en peligro. Ella no est en ms peligro que cualquier otra mujer que trae una vida al mundo. El beb viene. Debo insistir en que usted abandone este cuarto. Qu significa que el beb est viniendo? Un arco de sorpresa destell por l cuando el significado penetr. Quiere decir ahora? S. Quiero decir en este momento.

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01 Amantes Otra contraccin lleg, viajando rpidamente tras la ltima. Julianna chill y se levant por un momento sobre los codos antes de caer con cansancio contra las sbanas. Al darse cuenta de que su presencia quizs estuviera causando ms dao que bien, permiti que las mujeres le empujaran hacia atrs un paso o dos. Julianna rod la cabeza hacia l y extendi un brazo, sus oscuros ojos luminosos e implorantes. No, Rafe, no te vayas. Su splica le detuvo. Sin vacilar, se sacudi el asidero de las mujeres y corri a su lado. Se dej caer de rodillas, agarr la palma delicada en la suya, y le acarici la cabeza con una mano consoladora. Los dedos le temblaban dbilmente, le apart los mechones hmedos de pelo de la caliente frente y mejillas. Estoy aqu, mi vida. Estoy aqu murmur, mirndola a los ojos. Duele tanto. Ella inhal bruscamente cuando otra contraccin la golpe, apret los dientes mientras haca cuanto poda para aguantar a travs de la agona que amenazaba con arrebatarle lo ltimo de su tenue fuerza. Deslizando un brazo bajo sus hombros, l hizo lo que pudo por sujetarla, el cuerpo de ella temblaba por el esfuerzo. El verla de esta manera, en tal miseria, lo despedaz. Cmo deseaba poder soportar el dolor l mismo. Intercambiara alegremente los lugares con ella, si fuera posible. Pero sta era la carga de una mujer, un tormento que slo ella poda aguantar. Todo lo que l poda hacer ahora era permanecer a su lado como ella le haba pedido y verla atravesar por ello. Milord, realmente debo insistir en que se vaya orden la comadrona . ste no es lugar para un hombre. Lugar o no, hombre o no, me quedo. Se concentr otra vez en Julianna. Estoy asustada confes ella, una lgrima se le desliz por la mejilla . No puedo hacer esto. No puedo. Por supuesto que puedes le dijo con voz severa. Cualquier mujer suficiente valiente para hacer las cosas que t has hecho puede hacer esto. T eres mi chica valiente. Puedes hacer cualquier cosa. Ahora aprieta mi mano y apritala fuerte, tan fuerte como quieras, cuando el prximo dolor llegue. Estoy contigo, cario. No te dejar ir. Momentos ms tarde, ella hizo lo que l le haba pedido, le agarr la mano tan apretadamente que l temi que le rompiera un par de huesos.

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01 Amantes Hizo caso omiso del dolor, sabiendo que la mano daada no era nada comparada a lo que ella sufra. Veo la cabeza llam la comadrona. Slo un par de empujones ms y el beb estar fuera. No empuje hasta que sienta que el siguiente dolor viene, miladi. Casi est aqu, cario. Casi est aqu anim Rafe. Julianna grit durante el siguiente par de contracciones, adhirindose a l como a una cuerda salvavidas. l sinti como se sacuda todo su cuerpo mientras forzaba al beb a salir de su cuerpo con una rfaga resbaladiza de agona. Cuando acab, ella se derrumb contra l, llorando dbilmente por el esfuerzo. El grito furioso del beb llen el cuarto. Bajando suavemente a Julianna contra las almohadas, se inclin para escudriar a su nio, al cuerpo diminuto rojo, arrugado y brillante. Qu es? pregunt Julianna, la voz dbil por el agotamiento. Un chico le dijo l, el corazn le martilleaba de jbilo. Es un chico! Ests llorando murmur ella, levantando unos dedos temblorosos para tocarle la mejilla Lo estoy? pregunt con una sorpresa feliz, parpadeando con la humedad. Se inclin ms cerca. Si lo estoy es porque te amo mucho cuchiche. Gracias por nuestro hijo. Entonces, indiferente a que los otros en el cuarto pudieran verlo, apret la boca contra la de ella y comparti un beso de agradecido alivio y profunda alegra. Julianna pas los siguientes dos das en un cansado aturdimiento. El tormento de ser raptada por Middleton, combinado con el esfuerzo fsico y emocional de dar a luz, le haba dejado padeciendo de un cansancio que pareca penetrarle hasta los huesos. Durmiendo a ratos, se haba despertado para alimentar a su hijo recin nacido y luego, volva a dejarse llevar por el sueo. El beb la haba sorprendido la primera vez que lo haba alimentado, su pequesima boca se haba cerrado en torno a uno de sus pechos, tiernos y pesados por la leche, con una increble habilidad para un nio de tan solo unas horas. Sin embargo, pronto se acostumbr a la nueva sensacin, encontrndola extraamente agradable, incluso reconfortante. A menudo, durante aquellos momentos, le acariciaba la pequea cabeza con un solo dedo y se maravillaba ante la mata de suave pelo negro que le adornaba la cabeza. El ama de llaves del marqus, una dulce y maternal mujer con gran sensatez, haba adoptado el papel de niera temporal atendiendo al beb, ~ 319 ~

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01 Amantes a la vez que a Julianna. Esto inclua animar a Julianna a que comiera. Necesita alimentarse miladi, si quiere mantener fuerte a este pequeo haba dicho la anciana mujer mientras empujaba hacia Julianna un plato de caldo caliente de ternera, una hora despus del alumbramiento. A pesar del cansancio, el ama de llaves se neg a aceptar un no por respuesta. Y de esta forma Julianna comi y durmi, y lentamente recuper las fuerzas. En cuanto a Rafe, le haba visto poco desde el parto. La seora Mackey le haba dicho que se haba pasado a menudo para ver cmo estaba pero que se haba negado a quedarse, sabiendo que Julianna necesitaba descanso. En lo referido al beb, sin embargo, era mucho menos reticente. Julianna recordaba despertarse ligeramente una tarde y encontrar a Rafe meciendo al beb en sus brazos mientras murmuraba suaves palabras en los odos de su hijo. Tras dejar un beso sobre la cabeza del infante, Rafe lo haba devuelto a la cuna antes de irse en silencio. Ella haba vuelto al sueo, despertando ms tarde y preguntndose si el recuerdo haba sido un sueo. Otro recuerdo que cuestionaba era el de Rafe dicindole que la quera. De verdad lo haba dicho o simplemente ella se haba imaginado lo que haba querido or en aquellos dolorosos y finales momentos del alumbramiento? No estaba segura, y aquella inseguridad empeoraba debido a la ausencia de l. A la tercera maana, cuando el alba acababa de deslizarse por el horizonte, se despert. Sin abrir los ojos, se dio cuenta de que se senta ms fuerte, tena la mente despejada por primera vez en das. Girando la cabeza en la almohada, el pulso comenz a danzarle al ver a Rafe sentado en una silla junto a su cama. Rafe? Lo siento. No pretenda despertarte dijo, en voz baja. No lo has hecho, me despert yo sola. Es an temprano qu haces aqu? Una dbil sonrisa cruz sus labios. Te observaba dormir. Es la primera vez que me pillas. Un clido hormigueo se expandi por su cuerpo. Has estado aqu antes? No lo saba. Estabas demasiado agotada. Qu tal te sientes? Ella cambi de posicin contra la almohada. Mejor. Un poco dolorida. Desde el otro lado de la habitacin se oy un pequeo gemido que se

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01 Amantes convirti en llanto. Debe habernos odo dijo Rafe. Ella asinti. Tambin es casi la hora de su comida. Cuando ella se movi para apartar las mantas, l la detuvo. Yo ir a por l. T qudate aqu. Por un momento la envolvi un halo de timidez cuando l regres y Julianna tuvo que abrirse el camisn ante l. Pero tan pronto como tuvo al beb asentado en sus brazos y comenz a succionar, su reticencia desapareci. Qu bien se siente teniendo a Rafe aqu y compartirlo con l , se dio cuenta. Es un pequeo glotn, eh? coment l, inclinndose hacia delante para rozar con un dedo la translcida mejilla, su mano era enorme junto al pequeo infante. Cmo lo llamaremos? Ya era hora de darle un nombre al beb, pens ella. Qu te parece Campbell? Cam? Era el nombre de mi abuelo materno. Era un hombre sabio y amable. Recuerdo las divertidas historias que sola contarme cuando era joven. Siempre me haca rer. Me parece un nombre bonito y fuerte. Campbell, entonces. Bajando la mirada hacia su hijo, Julianna dibuj el contorno de su hermoso rostro y las pequeas facciones que se volvan cada vez ms claras. Una frente fuerte, la mandbula cuadrada, las orejas bien formadas. Sus ojos eran azules, aunque ya comenzaban a mostrar algunas motas verdes. Se volveran verdes del todo o se oscureceran hasta un tono ms parecido al de ella? Tendra los ojos de su padre? No haba duda en el hecho de que ya se pareca a Rafe, una pequea rplica en potencia. Tengo una nota de Maris y William dijo Rafe, reclinndose en la silla . Nos envan sus felicitaciones por el nacimiento. Maris quera venir, pero le escrib para decirle que volveramos pronto a Londres. S accedi ella. Por muy cmoda que sea esta casa, me gustara volver a mi hogar. Ser maravilloso verla a ella y a William cuando volvamos. Con el estmago lleno, el beb dej de amamantarse y se durmi. Alzndolo hasta el hombro, Julianna palme su pequea espalda para que expulsara cualquier aire atrapado. Una vez hecho, Rafe cogi al beb y lo devolvi de vuelta a su cuna. Tras abotonarse el camisn, ella se dej caer contra las almohadas. Rafe volvi a su lado. Se inclin, le enderez la sbana y la manta, y luego se levant para retirarle un mechn de la mejilla. Debera dejarte descansar.

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01 Amantes No te vayas. Yo no estoy cansada bueno, no mucho. Puedes quedarte y hablar. Rafe vacil, su mirada se encontr con la de ella por un largo momento antes de que l asintiera y volviera a tomar asiento. De acuerdo. Un pesado silencio cay entre ellos, roto nicamente por la cantarina meloda de un pjaro desde los rboles al otro lado de las ventanas. Ella trag contra la repentina tirantez en su garganta. Ahora que le he convencido de quedarse, no s qu decir. Qu estpido, cuando haba tanto que quera decirle, tanto que preguntarle, tanto entre nosotros que necesita ser remediado, si es que se puede. Se le arrugaron las cejas. Rafe frunci tambin el ceo, sus oscuras cejas se unieron sobre sus ojos Julianna, yo Rafe, yo Hablaron a la vez, sus palabras se cruzaron unas sobre las otras en un tempestuoso torrente. Ella ri y l sonri, el pulso de Julianna corriendo con repentino y embarazoso nerviosismo. Perdn. Qu ibas a decir? pregunt l. No, t primero. Yo puedo esperar. Segura? Ella asinti, deslizando las puntas de los dedos sobre las mantas, la lana era suave y a la vez picaba. La sonrisa de l se desvaneci, y una solemne expresin tom su lugar. Muy bien, yo Julianna, quera decirte que lo siento. Su mirada vol hasta l. De todas las cosas que esperaba or, aquella no era una de ellas. Por qu? Por muchas cosas, pero principalmente por la ms reciente: St. George. Nunca quise hacerte pasar por algo as. Debes haberte sentido aterrorizada y dios, te hizo dao? Te hizo algo que no hayas querido contarme? Puedes hacerlo, lo sabes? Alargando la mano, cubri la de ella que yaca cerca de su cadera. Le acarici la mueca con gentileza y la tira de tela blanca que estaba apretada con fuerza alrededor de su raspada piel. No hay nada que contar dijo ella, de verdad. Estaba asustada, por supuesto, y preocupara por el beb, pero esto movi la mueca

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01 Amantes ligeramente lo hice yo. Recuerda que ya te habl de ello. Todo est bien, estoy bien. l la sujet con una mirada penetrante. Nada ms. l no te hizo da de ninguna otra manera? No. Creo que estaba mucho ms obsesionado con enfrentarse a ti que en poner demasiada atencin sobre m. Pero ahora est muerto y se ha acabado. Djale ir, Rafe. Djalo que finalmente acabe. Rafe baj la cabeza y apret suavemente la mano dentro de la suya, la clida carne, suave y viva. Benditamente viva, pens. Le levant la mano, apret los labios contra la palma y aspir su dulzor meloso. Ella tena razn. Era hora de enterrar el pasado y seguir adelante, de vivir para el futuro, para el futuro de ambos asumiendo que ella todava quisiera compartir el suyo con l. Haba estado tan cerca de perderla. Hara lo que fuera para no perderla ahora. Dejando caer otro beso en la palma, le solt la mano. Debera habrtelo dicho. Decirme que? Sobre l. Sobre St. George y mis temores por ti. Arrogantemente, pens que poda manejar la situacin, tomar precauciones para mantenerte a salvo sin preocuparte con mis sospechas. Por eso tena a Hannibal siguindote y a un grupo de guardias tambin. Los ojos de ella se abrieron de par en par en clara sorpresa. Tenas a guardias vigilndome? Nunca los vi. Se supona que no tenas que notarlos. No habra ordenado a Hannibal que te mantuviera bajo tan estrecha vigilancia tampoco, de no haber sido por el regreso de St. George a la ciudad. Me doy cuenta ahora del colosal error que fue. En vez de esperar que hicieras sumisamente lo que te decan, deb haber sido honesto y advertirte acerca de mis sospechas. Si lo hubiera hecho, no habras sentido la necesidad de huir, exponindote al peligro. No hu. Bien, lo hice, pero no de la manera que quieres decir. Slo necesitaba un poco de tiempo, un poco de espacio para pensar. Espacio que no te sentas capaz de tomar en tu propia casa a causa de m. Yo te alej, Julianna. Yo te forc a ese sendero. Ella sacudi suavemente la cabeza. Probablemente me habra ido sin importar lo que me dijeras. Poseo una naturaleza obstinada y habra hecho lo que escog a pesar de tus advertencias. Me culpo de mi secuestro tanto como t. Quizs, pero te di razones. Obviamente sentiste la necesidad de marcharte, formulando un plan sencillo pero muy efectivo para eludir a

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01 Amantes Hannibal y a los otros guardias, y librarte de m. Mir en la belleza oscura de sus ojos, la emocin asentndose como un montn de granito dentro del pecho. l no quera hacer la prxima pregunta, pero saba que deba. Armndose de valor, forz las palabras a pasar por los labios. Eres tan infeliz, tan desdichada, que no puedes soportar vivir conmigo ms tiempo? S que yo me negu a dejarte ir cuando me lo pediste en navidad. Es todava es tu deseo quedarte con tu hermana? l mir a lo lejos, incapaz de soportar ver la respuesta en sus ojos. Si dijera que s, apartaras al beb de m? pregunt con una voz extraa y tranquila. A Rafe un estremecimiento crudo le atraves, el dolor se esparci como si ella hubiera tomado un pual y lo hubiera empujado en su pecho. Con dificultad, contuvo el aliento. No. Un beb debe estar con su madre. Yo nunca apartara a nuestro hijo de ti. Julianna exhal, la tensin se esfum de los hombros mientras una rfaga inestable de calor y optimismo fluyeron por sus venas. Y yo nunca lo mantendra lejos de su padre. Hablabas en serio, Rafe? l le lanz una mirada perpleja. Sobre qu? El pulso de Julianna tronaba. Qu, si dice que no? Se preocup. Qu, si estoy equivocada y a l no le importa, despus de todo? Qu, si l me rompe realmente el corazn esta vez? Pero tena que saberlo, de una manera o de otra. No poda seguir con su vida, la vida de ambos, de la manera que haba sido antes. Cuando di a luz a Cam. Cruzando los dedos juntos, mir fijamente su regazo. Dijiste que me amabas. Es as cmo te sientes sinceramente o lo dijiste por el momento, porque estabas emocionado por el beb? l se inclin hacia delante. Es eso lo que piensas? Su tono fue spero con la emocin. Julianna, cmo puedes no saberlo? Saber el qu? El corazn le lati con ms fuerza. Tomndole el mentn con el dedo, l le levant la cara hasta que su mirada se encontr con la suya. Que te amo hasta volverme loco y te he amado desde hace muchsimo tiempo. Me amas? Pero nunca has dicho

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01 Amantes Debera haberlo hecho, otra omisin lamentable por mi parte. Mi nica excusa es que al principio no lo saba, o al menos, si lo saba me negaba a admitir la verdad ni siquiera para m mismo. No quera estar enamorado de ti, ya ves. Y entonces, bien, no estuve seguro de cmo te sentas al respecto. S que slo te casaste conmigo a causa del beb, porque te forc a hacer los votos que no deseabas hacer Me cas porque te quera interrumpi. Slo me negu a tu oferta porque habas dejado claro que no me deseabas. Como recordars, me arrojaste a un lado. Dejndose caer a su lado en la cama, l la atrajo a sus brazos. No quera terminar nuestra aventura. La nica razn por lo que lo hice fue a causa de St. George. Despus de averiguar su inters por ti y por tu hermana, supe que no poda seguir vindote. Habras estado en peligro si l hubiera descubierto que eras mi amante. Perd a Pamela, no iba a correr el mismo riesgo contigo, as que ment acerca de mis sentimientos para alejarte. Bien, hiciste un excelente trabajo. Pens que no era ms que una carga para ti. No, nunca eso, jams eso. Pero por qu no me lo dijiste? Por qu me permitiste creer que slo deseabas al beb y no a m? Eso hice? Pens que gastar medio milln de libras en un ttulo para que pudieras ser lady Pendragon mostraba cierto cario. Pero lo hiciste por Cam y tu legado. l sacudi la cabeza. No, amor. Lo hice por ti. Creme, durante aos he tenido muchas oportunidades para adquirir un ttulo para m mismo si lo hubiera deseado, pero tales smbolos nunca fueron importantes para m. Aunque una vez que tuvimos que casarnos, supe que no poda verte deshonrada, no poda soportar mirar cmo tus amigos y familia te rehuan, no cuando yo contaba con los recursos para realizar un resultado diferente. Fue mi regalo para ti, aunque ms bien aparente y torpemente hecho. Ella desliz los brazos alrededor de su espalda. Oh, Rafe, no tena la menor idea. Y tanto dinero. No deberas haberlo hecho. Mi familia me hubiera sido fiel, y mis verdaderos amigos tambin. Quizs, pero no quise que pasaras por ese dolor. Y ah asum que no me amabas, slo al beb. Amo a nuestro hijo le dijo, rozando su mejilla con un beso. Pero te amo ms a ti. Aunque tengo que confesar, que todo el tiempo el beb me ha dado una buena excusa para hacer lo que debo, tomarte como ma,

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01 Amantes reclamarte como mi mujer, as podr amarte como deseo. Casi me mat cuando me echaste de nuestra cama. A m me mat tambin. Oh, hemos sido tan tontos! S, verdad? Le roz la mandbula con los labios. Cuando St. George te secuestr, tem que hubiera perdido la oportunidad de decirte cunto significas para m. Pero nunca cometer ese error otra vez. Te amo, Julianna, ahora y para siempre. En el prximo aliento, su boca reclam la de ella, besndola con un fervor que hizo que los sentidos de Julianna dieran vueltas con el placer y su espritu se elevara. Sostenindola ms cerca, ella verti todo su amor, toda su vida, en su abrazo, sabiendo que nunca querra estar separada de l otra vez. l comenzaba a moverla con suavidad contra las almohadas para profundizar su beso an ms, cuando ella record algo de repente. Girando la cabeza, se separ. Qu hay de esa mujer? pregunt, el aliento saliendo en jadeos. Qu mujer? Un ceo le arrug la frente. Tu nueva amante. La guapa rubia. Qu rubia? No s de quin me hablas, yo ah, quieres decir Yvette Beaulieu. Es ese su nombre? Yvette. Respirando profundamente, se prepar para perdonarle, sin importar nada. S, y ella no es mi amante. La esperanza estall en su pecho pero la pisote, todava sin estar exactamente dispuesta a creerle. Entonces quin es ella? La viuda de un viejo amigo, que necesita un poco de dinero. La contrat para pintar tu retrato, el tuyo y el de Cam. Qu! Iba a ser una sorpresa, pero dada tu naturaleza suspicaz, no creo que deba hacer ms intentos de mantenerlo en secreto. Ests seguro? Es terriblemente bonita. l ri entre dientes. Bastante seguro. La seora Beaulieu puede ser atractiva pero nunca se comparar a ti, mi amor. T eres la nica amante que he tenido desde el da en que nos conocimos, y eres la nica que desear mientras viva. Una sonrisa apareci sobre los labios, creciendo ms y ms ancha.

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01 Amantes Bien, en ese caso, me puedes besar otra vez. Con una risa exuberante, eso es precisamente lo que hizo.

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01 Amantes

Eplogo

West Riding, Inglaterra Mayo 1813

segrate que stas se incluyan en el correo de hoy dijo Rafe, entregando un pequeo montn de correspondencia a Martin. El mayordomo se inclin y acept las cartas. Por supuesto, milord; enviar ahora a un chico con ellas. Gracias, Martin. Ha visto a mi mujer? Est todava en el jardn? Eso creo. Su seora sac al seorito Campbell afuera hace una media hora y todava estaban all la ltima vez que me fij. Rafe asinti, despus se dio la vuelta, recorriendo el largo pasillo que llevaba a la parte trasera de la casa. La anticipacin burbuje en su sangre, efervescente como la champaa, cada paso ms ligero que el anterior. Sacudi la cabeza ante su ansia, incapaz de contener la mueca que se extenda en su boca ante el pensamiento de unirse a su mujer y su hijo. Como un estpido desde que haba visto a Julianna haca slo tres horas durante el almuerzo y tambin haba pasado la maana con Cam. Estaba contento de que Julianna le hubiera hablado de marcharse de Londres y pasar la primavera y el verano en la finca del campo. Los valles que rodeaban Yorkshire eran magnficamente verdes extendindose ms all de lo que el ojo alcanzaba a ver. Abriendo una puerta lateral que conduca a los jardines, sali, sus zapatos haciendo crujir el sendero de guijarros. Mientras caminaba, introdujo profundamente aire en sus pulmones, disfrutando del olor a tierra limpia y exuberante naturaleza. Haba estado aqu muchas veces, pero no poda recordar un mayo ms glorioso, el cielo era una vvida sinfona de azules, los rboles desplegaban sus hojas como jovencitas maquillndose para un baile, mientras las flores florecan en una explosin de aromas y colores.

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01 Amantes A pesar del amor que senta por mi madre, nunca apreci completamente todo esto hasta ahora , not l. Hasta Julianna. Ella hace que todo lo que toca sea ms brillante, especialmente para m. La calidez tarare en su sangre, la sonrisa se ampli cuando la encontr con Cam. Los dos estaban sentados en una manta bajo las anchas ramas que les daban cobijo de un gigantesco roble, un rbol al que l haba llamado su amigo cuando era un nio. Cuando Cam sea ms grande y ms fuerte, le ensear cmo subir a ese rbol, cmo sentarse en sus firmes ramas y soar como lo haca yo. Pero ahora el chico apenas tiene dos meses, se record Rafe, supongo que tendr que ejercitar un poco la paciencia. Julianna levant la vista y lo vio, una sonrisa feliz separ sus labios, sus aterciopelados ojos ardieron de placer. Has terminado de trabajar? Acurrucado en una colcha sobre la cadera de su madre, su hijo levant un pequeo puo y lo onde como si dijera hola. Rafe refren el impulso para menear sus dedos como respuesta. Se dej caer al lado de Julianna, se inclin y presion un beso en su boca. No, del todo no, pero no poda estar dentro ni un momento ms, no con este da glorioso y los dos esperndome afuera. Ella lo cogi de la mano. Es adorable, justo la temperatura correcta, ni demasiado calor ni demasiado fro. Al beb le gusta. Ha estado rindose. Riendo, hmm? Sabes que su niera dir que es slo un poco de atragantamiento. La seora Bascom es una mujer sabia y amable, pero en este caso est equivocada. Cam definitivamente se re. Mira. Colocndose las palmas sobre los ojos, se inclin sobre el beb, que la mir con absorta fascinacin. Cuc! exclam ella con voz exuberante, abriendo las manos lo ms rpidamente que pudo para revelar una vez ms su cara. El beb se qued quieto durante medio segundo, entonces dej salir una risita aguda. Despus de un momento, se detuvo de nuevo, observando. Julianna se tap la cara otra vez, entonces lanz la sorpresa. Cuc, cuc! Cam se ri tontamente otra vez, su risa de nio enredndose en la brisa.

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01 Amantes Ves dijo ella, girndose hacia Rafe llena de alegra. Est rindose. Verdaderamente lo est. Rafe gesticul y le puso una cara divertida a su hijo. Cam solt una risita ahogada, encontrando su mirada con unos ojos que se haban vuelto casi tan verdes como los suyos. No es asombroso? Julianna asinti, su mirada se volvi seria. Lo es. Nuestro pequeo milagro. l le pas un brazo por la cintura y frot la nariz contra su cuello. No puedo esperar hasta que te sientas lo suficientemente bien para ir a por otro. A pesar de que haban estado durmiendo en la misma cama cada noche, no haban hecho el amor desde antes del nacimiento, una situacin que estaba pesando en ambos, especialmente en l. En realidad, el mdico pas por aqu esta maana mientras estuviste fuera inspeccionando las granjas de alquiler dijo ella. Rafe levant una esperanzada ceja. Ah, y qu dijo? Dijo que estoy muy sana. En cuanto tenga ganas, puedo volver a tener relaciones en el momento que quiera. l se detuvo. Y las tienes, tienes ganas? Sus mejillas se iluminaron con un ligero sonrojo. S, las tengo, bastante intensas, de hecho. Si no hubieran estado fuera, a la vista de la casa con el beb junto a ellos, la hubiera tumbado sobre la manta y hubiera ejercido sus derechos justo entonces. En vez de eso, tena que contenerse de otras formas. Ahuecando su mandbula, aplast su boca contra la de ella, vertiendo cada gramo de su pasin y su amor en el beso. Julianna tembl y gimi, enhebrando la mano en su pelo mientras separaba los labios para invitar a su lengua a entrar. Intoxicado por el placer, los tom ms profundamente, sus sentidos ardiendo de una forma que le hizo estremecerse. Slo a base fuerza de voluntad pudo apartarse, el aliento llegando apenas a sus pulmones. l y Julianna se miraron fijamente durante un largo momento, girndose entonces juntos hacia el beb. Cam estaba durmiendo, pacficamente inconsciente. Esto se nos ha ido un poco de las manos murmur ella. l asinti. Slo un poco.

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01 Amantes Al unsono, ambos suspiraron, despus se rieron. Te amo, Rafe. Yo a ti tambin. Cada da ms, si eso es posible. Lo es dijo ella. Porque yo siento lo mismo. l la bes de nuevo, con cuidado de mantener el abrazo ligero. Sabes?, es la hora de la siesta de Cam. Lo podramos llevar arriba y dejar que su niera se ocupe de l un rato. Los ojos de ella brillaron con inters. Supongo que podramos. Algunas veces tambin duermo una siesta al atardecer. Nadie hara comentarios porque permaneciera en mi habitacin un par de horas. Y hay un libro que tengo que buscar en mi habitacin. Podra subir las escaleras y que me llevara un rato. Lentas sonrisas curvaron ambas bocas. Levantndose, recogi suavemente a su hijo. Con el beb acunado entre en el pliegue de su codo, le tendi la mano a Julianna. Vamos, mi amor? S, Rafe. Colocando la mano en la suya, l la levant. Juntos se dirigieron hacia la casa.

Fin

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