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CAPTULO 1

Qumica: El estudio del cambio

1.1 Qumica: una ciencia para el siglo xxi


La qumica es el estudio de la materia y los cambios que ocurren en ella. Es frecuente que se le considere como la ciencia central, ya que los conocimientos bsicos de qumica son indispensables para los estudiantes de biologa, fsica, geologa, ecologa y muchas otras disciplinas. De hecho, la qumica es parte central de nuestro estilo de vida; a falta de ella, nuestra vida sera ms breve en lo que llamaramos condiciones primitivas, sin automviles, electricidad, computadoras, discos compactos y muchas otras comodidades modernas. Aunque la qumica es una ciencia antigua, sus fundamentos modernos se remontan al siglo xix, cuando los adelantos intelectuales y tecnolgicos permitieron que los cientficos separaran sustancias en sus componentes y, por tanto, explicaran muchas de sus caractersticas fsicas y qumicas. El desarrollo acelerado de tecnologa cada vez ms refinada durante el siglo xx nos ha brindado medios cada vez mayores para estudiar lo que es inapreciable a simple vista. El uso de las computadoras y microscopios especiales, por citar un ejemplo, permite que los qumicos analicen la estructura de los tomos y las molculas (las unidades fundamentales en las que se basa el estudio de la qumica) y diseen nuevas sustancias con propiedades especficas, como frmacos y productos de consumo no contaminantes. En este principio del siglo xxi conviene preguntarnos qu funcin tendr la ciencia central en esta centuria. Es casi indudable que la qumica mantendr una funcin fundamental en todas las reas de la ciencia y la tecnologa. Antes de profundizar en el estudio de la materia y su transformacin, consideremos algunas fronteras que los qumicos exploran actualmente (figura 1.1). Sin importar las razones por las que tome un curso de introduccin a la qumica, el conocimiento adecuado de esta disciplina le permitir apreciar sus efectos en la sociedad y en usted.

El ideograma chino para el trmino qumica signica el estudio del cambio.

Salud y medicina
Tres logros importantes en el siglo xx han permitido la prevencin y tratamiento de enfermedades. Se trata de medidas de salud pblica que establecieron sistemas sanitarios para proteger a numerosas personas contra enfermedades infecciosas; la ciruga con anestesia, que ha posibilitado a los mdicos curar enfermedades posiblemente mortales, como la apendicitis, y el advenimiento de vacunas y antibiticos, que hicieron factible la prevencin de enfermedades causadas por microorganismos. La terapia gnica al parecer ser la cuarta revolucin en la medicina. (Los genes son la unidad bsica de la herencia.) Se cuentan por miles las enfermedades conocidas, entre ellas la fibrosis qustica y la hemofilia, ocasionadas por un dao heredado de un solo gen. Muchos otros padecimientos, como cncer, enfermedades cardiacas, sida y artritis, resultan hasta cierto punto de alteraciones de uno o ms genes relacionados con los sistemas de defensa del organismo. En la terapia gnica se inserta un gen sano especfico en las clulas del paciente para curar o aminorar esos trastornos. A fin de ejecutar esos procedimientos, el mdico debe tener conocimientos slidos de las propiedades qumicas de los componentes moleculares implicados. La descodificacin del genoma humano, que comprende todo el material gentico de nuestro organismo y desempea una funcin esencial en la terapia gnica, se basa principalmente en tcnicas qumicas. Los qumicos de la industria farmacutica investigan frmacos potentes con pocos o nulos efectos adversos para el tratamiento del cncer, sida y muchas otras enfermedades, adems de frmacos para aumentar el nmero de trasplantes exitosos de rganos. En una escala ms amplia, mejorar nuestra comprensin sobre el mecanismo del envejecimiento permitir lograr esperanza de vida ms prolongada y saludable para los habitantes del planeta.

Energa y ambiente
La energa es un producto secundario de muchos procesos qumicos, y al continuar el aumento en su demanda, tanto en pases industrializados, entre ellos Estados Unidos, como en nacio-

1.1

Qumica: una ciencia para el siglo xxi

a)

b)

c)

d)

Figura 1.1

a) Salida de datos de un equipo automatizado secuenciador de ADN. Cada lnea muestra una secuencia (indicada por colores distintos) obtenida de muestras distintas de ADN. b) Celdas fotovoltaicas. c) Oblea de silicio en fabricacin. d ) La hoja de la izquierda se tom de una planta de tabaco no sometida a ingeniera gentica y expuesta a la accin del gusano del tabaco. La hoja de la derecha s fue sometida a ingeniera gentica y apenas la atacaron los gusanos. Es factible aplicar la misma tcnica para proteger las hojas de otros tipos de plantas.

nes en vas de desarrollo, como China, los qumicos intentan activamente encontrar nuevas fuentes de energa. En la actualidad, las principales fuentes de energa son los combustibles fsiles (carbn, petrleo y gas natural). Las reservas estimadas de estos combustibles durarn otros 50 a 100 aos con el ritmo actual de consumo, por lo que es urgente encontrar fuentes alternas. La energa solar al parecer es una fuente viable de energa para el futuro. Cada ao, la superficie terrestre recibe de la luz solar alrededor de 10 veces la energa contenida en todas las reservas conocidas de carbn, petrleo, gas natural y uranio combinadas. Sin embargo, gran parte de esa energa se desperdicia al reflejarse hacia el espacio exterior. En los ltimos 30 aos, las intensas actividades de investigacin han mostrado que la energa solar puede aprovecharse con efectividad de dos maneras. Una de ellas es su conversin directa en electricidad mediante el uso de dispositivos llamados celdas fotovoltaicas. La otra consiste en usar la luz solar para obtener hidrgeno a partir del agua. Luego, el hidrgeno alimenta a una celda combustible para generar electricidad. Aunque se han logrado adelantos en los conocimientos del proceso cientfico de conversin de la energa solar en electricidad, la tecnologa todava no ha mejorado al punto de que sea factible producir electricidad en gran escala y con costo econmicamente aceptable. Sin embargo, se ha predicho que para el ao 2050 la energa solar satisfar ms de 50% de las necesidades energticas. Otra posible fuente de energa es la fisin nuclear, si bien el futuro de la industria nuclear en Estados Unidos y otros pases es incierto a causa de preocupaciones ambientalistas sobre los desechos radiactivos de los procesos de fisin. Los qumicos pueden ayudar en el mejo-

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Qumica: El estudio del cambio

ramiento del destino final de los desechos nucleares. La fusin nuclear, el proceso que ocurre en el Sol y otras estrellas, genera enormes cantidades de energa sin producir muchos desechos radiactivos peligrosos. Al cabo de otro medio siglo, es probable que la fusin nuclear se convierta en una fuente significativa de energa. La produccin y utilizacin de la energa se relacionan estrechamente con la calidad del ambiente. Una desventaja importante de quemar combustibles fsiles es que se produce dixido de carbono, que es uno de los gases de invernadero (es decir, los que promueven el calentamiento de la atmsfera terrestre), adems de dixido de azufre y xidos de nitrgeno, que producen la lluvia cida y el esmog. (El aprovechamiento de la energa solar no tiene esos efectos nocivos en el ambiente.) El uso de automviles eficientes en el consumo de combustibles y de convertidores catalticos ms efectivos debe permitir una reduccin considerable de las emisiones automotrices nocivas y el mejoramiento de la calidad de la atmsfera en las reas con trnsito vehicular intenso. Adems, debe aumentar el uso de automviles elctricos equipados con bateras duraderas y de automviles hbridos, alimentados por bateras y gasolina, lo que ayudar a minimizar la contaminacin atmosfrica.

Materiales y tecnologa
La investigacin y el desarrollo de la qumica en el siglo xx han generado nuevos materiales con efecto de mejoramiento profundo de la calidad de vida y han ayudado a mejorar la tecnologa de diversas maneras. Unos cuantos ejemplos son los polmeros (incluidos el caucho y el nailon), la cermica (como la que se usa en utensilios de cocina), los cristales lquidos (como los de las pantallas electrnicas), los adhesivos (como los usados en notas adherentes) y los materiales de recubrimiento (por ejemplo, las pinturas de ltex). Qu nos reserva el futuro cercano? Algo muy probable es el uso de materiales superconductores a temperatura ambiente. La electricidad se conduce por cables de cobre, que no son conductores perfectos. Por consiguiente, casi 20% de la energa elctrica se pierde en forma de calor entre la planta generadora de electricidad y los hogares u oficinas, lo que constituye un desperdicio enorme. Los superconductores son materiales desprovistos de resistencia elctrica, y por tanto conducen la electricidad sin prdida de energa. Aunque el fenmeno de la superconductividad a temperaturas muy bajas (ms de 400 grados Fahrenheit por debajo del punto de congelacin del agua) se ha conocido durante ms de 90 aos, un adelanto importante a mediados del decenio de 1980 revel que es posible fabricar materiales que acten como superconductores a la temperatura ambiente o cerca de ella. Los qumicos han ayudado en el diseo y sntesis de nuevos materiales promisorios en dicha bsqueda. En los 30 aos siguientes, veremos la aplicacin en gran escala de superconductores a altas temperaturas en la resolucin de imgenes por resonancia magntica (IRM), trenes de levitacin magntica y fusin nuclear. Si fuera necesario mencionar un adelanto tecnolgico que ha conformado nuestras vidas ms que ningn otro, habra que sealar a las computadoras. El motor que impulsa la revolucin de las computadoras es el microprocesador, el diminuto chip de silicio que ha servido de base para numerosas invenciones, como las computadoras porttiles y aparatos de fax. La eficiencia de los microprocesadores se juzga segn la velocidad con la que realizan operaciones matemticas, como la suma. El ritmo del progreso es tal que desde su advenimiento se ha duplicado la velocidad de los microprocesadores cada 18 meses. La calidad de un microprocesador depende de la pureza del chip de silicio y de la capacidad para agregar la cantidad necesaria de otras sustancias, situacin en que los qumicos desempean una funcin importante en la investigacin y desarrollo de chips de silicio. En el futuro, los cientficos empezarn a explorar las perspectivas de la computacin molecular, es decir, la sustitucin del silicio con molculas. Las ventajas radican en que puede lograrse que ciertas molculas respondan a la luz, no a los electrones, con lo que se tendran computadoras pticas, no electrnicas. Con base en la ingeniera gentica apropiada, los cientficos pueden sintetizar esas molculas con microorganismos, que sustituiran a grandes fbricas. Las computadoras pticas tambin tendran una capacidad mucho mayor de almacenamiento que las electrnicas.

1.2

Estudio de la qumica

Alimentos y agricultura
Cmo alimentar a la creciente poblacin mundial? En pases pobres, casi 80% de la fuerza laboral se dedica a la produccin agrcola y la mitad del presupuesto familiar promedio se gasta en alimentos. Ello constituye una carga enorme para los recursos de esas naciones. Los factores que afectan la produccin agrcola son la riqueza del suelo, los insectos y enfermedades que daan los cultivos, y otras plantas que compiten por los nutrientes. Adems de la irrigacin, los agricultores recurren a fertilizantes y plaguicidas para mejorar la productividad de sus cultivos. Desde el decenio de 1950, el tratamiento de los cultivos infestados por plagas ha consistido a veces en la aplicacin indiscriminada de compuestos qumicos potentes. Es frecuente que tales medidas hayan tenido efectos nocivos graves en el ambiente. Inclusive el uso excesivo de fertilizantes es daino para el suelo, el agua y el aire. A fin de satisfacer la demanda de alimentos en el siglo xxi, deben idearse estrategias novedosas para la actividad agrcola. Se ha demostrado ya que con la biotecnologa es posible obtener cultivos ms abundantes y de mejor calidad. Estas tcnicas se han aplicado a muchos productos agrcolas, no slo para mejorar su produccin, sino tambin para obtener ms cosechas anuales. Por ejemplo, se sabe que cierta bacteria produce una protena txica para las orugas que comen hojas. La inclusin del gen que codifica la toxina en las plantas cultivadas les brinda proteccin contra ellas, de modo que no se requieran los pesticidas. Los investigadores tambin han encontrado la forma de prevenir la reproduccin de las plagas de insectos. Los insectos se comunican entre s al emitir molculas especiales, llamadas feromonas, ante las cuales reaccionan. La identificacin y la sntesis de feromonas implicadas en el apareamiento permiten interferir en el ciclo reproductivo normal de plagas comunes, por ejemplo, al inducir el apareamiento reproductivo prematuro de los insectos o engaar a las hembras para que copulen con machos estriles. En adicin, los qumicos pueden idear formas de aumentar la produccin de fertilizantes menos dainos para el ambiente y sustancias que eliminen selectivamente las hierbas nocivas.

1.2 Estudio de la qumica


En comparacin con otras disciplinas, es habitual la idea de que la qumica es ms difcil, al menos en el nivel bsico. Dicha percepcin se justifica hasta cierto punto; por ejemplo, es una disciplina con un vocabulario muy especializado. Sin embargo, inclusive si ste es el primer curso de qumica que toma usted, ya est familiarizado con el tema mucho ms de lo que supone. En las conversaciones cotidianas escuchamos palabras relacionadas con la qumica, si bien no necesariamente usadas en el sentido cientficamente correcto. Ejemplo de ello son trminos como electrnica, salto cuntico, equilibrio, catalizador, reaccin en cadena y masa crtica. Adems, si usted cocina, entonces es un qumico en ejercicio! Gracias a su experiencia en la cocina, sabe que el aceite y el agua no se mezclan y que si deja hervir el agua en la estufa llega un momento en que se evapora por completo. Tambin aplica los principios de la qumica y la fsica cuando usa el bicarbonato de sodio en la elaboracin de pan; una olla a presin para abreviar el tiempo de preparacin de guisos, aade ablandador de carnes a un platillo, exprime un limn sobre rebanadas de pera para evitar que se tornen oscuras o sobre el pescado para minimizar su olor, o aade vinagre al agua en la que cuece huevos. Todos los das observamos esos cambios sin pensar en su naturaleza qumica. El propsito de este curso es hacer que usted piense como qumico, que vea el mundo macroscpico, lo que podemos ver y tocar directamente, y visualice las partculas y fenmenos del mundo microscpico que no podemos experimentar sin la tecnologa moderna y nuestra imaginacin. Al principio es factible que le confunda que su profesor de qumica y este libro alternen continuamente entre los mundos microscpico y macroscpico. Simplemente debe tener presente que los datos de las investigaciones qumicas suelen provenir de observaciones de fenmenos a gran escala, si bien las explicaciones suelen radicar en el mundo microscpico invisible e imaginario de tomos y molculas. En otras palabras, los qumicos frecuentemente ven algo (en el mundo macroscpico) y piensan en algo ms (en el mundo microscpico). Por

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Figura 1.2

Vista molecular simplicada de la formacin de la herrumbre (Fe2O3) a partir de tomos de hierro (Fe) y molculas de oxgeno (O2). En realidad, el proceso requiere agua y la herrumbre tambin contiene molculas de agua.

ejemplo, al observar los clavos oxidados de la figura 1.2, un qumico pensara en las propiedades bsicas de los tomos individuales del hierro y la forma en que interaccionan dichas unidades con otros tomos y molculas para producir el cambio observado.

1.3 El mtodo cientfico


Todas las ciencias, incluidas las sociales, recurren a variantes de lo que se denomina mtodo cientfico, que es un enfoque sistemtico para la investigacin. Por ejemplo, un psiclogo que pretende indagar el efecto del ruido en la capacidad de las personas para aprender qumica y un qumico interesado en medir el calor liberado por la combustin del hidrgeno gaseoso en presencia de aire utilizaran aproximadamente el mismo procedimiento en sus investigaciones. El primer paso consiste en definir de manera minuciosa el problema. El siguiente es realizar experimentos, elaborar observaciones detalladas y registrar la informacin, o datos, concernientes al sistema, es decir, a la parte del universo que se investiga. (En los ejemplos recin mencionados, los sistemas son el grupo de personas que estudia el psiclogo y una mezcla de hidrgeno y aire, respectivamente.) Los datos obtenidos en una investigacin pueden ser cualitativos, o sea, consistentes en observaciones generales acerca del sistema, y cuantitativos, es decir, comprende los nmeros obtenidos de diversas mediciones del sistema. En general, los qumicos usan smbolos y ecuaciones estandarizados en el registro de sus mediciones y observaciones. Esta forma de representacin no slo simplifica el proceso de registro, sino que tambin constituye una base comn para la comunicacin con otros qumicos. Una vez terminados los experimentos y registrados los datos, el paso siguiente del mtodo cientfico es la interpretacin, en la que el cientfico intenta explicar el fenmeno observado. Con base en los datos recopilados, el investigador formula una hiptesis, que es una explicacin tentativa de un conjunto de observaciones. Luego, se disean experimentos adicionales para verificar la validez de la hiptesis en tantas formas como sea posible y el proceso se inicia de nuevo. En la figura 1.3 se resumen los pasos principales del proceso de investigacin.

1.3

El mtodo cientfico

Figura 1.3
Observacin Representacin Interpretacin

Despus de recopilar un gran volumen de datos, a menudo es aconsejable resumir la informacin de manera concisa, como una ley. En la ciencia, una ley es un enunciado conciso, verbal o matemtico, de una relacin entre fenmenos que es siempre la misma bajo las mismas condiciones. Por ejemplo, la segunda ley del movimiento de Sir Isaac Newton, que tal vez recuerde de sus cursos de fsica, afirma que la fuerza es igual a la masa por la aceleracin (F = ma). El significado de esta ley es que el aumento en la masa o en la aceleracin de un objeto siempre incrementa proporcionalmente su fuerza, en tanto que una disminucin en la masa o en la aceleracin indudablemente reduce su fuerza. Las hiptesis que resisten muchas pruebas experimentales de su validez pueden convertirse en teoras. Una teora es un principio unificador que explica un conjunto de hechos o las leyes basadas en esos hechos. Las teoras tambin son sometidas a valoracin constante. Si una teora es refutada en un experimento, se debe desechar o modificar para hacerla compatible con las observaciones experimentales. Aprobar o descartar una teora puede tardarse aos o inclusive siglos, en parte por la carencia de la tecnologa necesaria. La teora atmica, que es tema del captulo 2, es un ejemplo al respecto. Se precisaron ms de 2 000 aos para confirmar este principio fundamental de la qumica que propuso Demcrito, un filsofo de la antigua Grecia. Un ejemplo ms contemporneo es la teora del Big Bang sobre el origen del universo, que se comenta en la pgina 10. Los adelantos cientficos pocas veces, si acaso, se logran de manera rgida, paso a paso. En ocasiones, una ley precede a la teora correspondiente, o viceversa. Es posible que dos cientficos empiecen a trabajar en un proyecto exactamente con el mismo objetivo y terminen con enfoques del todo distintos. Despus de todo, los cientficos son seres humanos, y su forma de pensar y trabajar est sujeta a influencia considerable de sus antecedentes, capacitacin y personalidad. El desarrollo de la ciencia ha sido irregular y a veces ilgico. Los grandes descubrimientos son resultado de las contribuciones y experiencias acumuladas de muchos investigadores, pese a que el crdito por la formulacin de una teora o ley por lo regular se otorga a una sola persona. Por supuesto, la suerte es un factor en los descubrimientos cientficos, si bien se ha afirmado que las oportunidades favorecen a las mentes preparadas. Se requiere atencin y capacidad para reconocer la importancia de un descubrimiento accidental y sacar mximo provecho de l. Es muy frecuente que el pblico general se entere slo de los adelantos cientficos espectaculares. Sin embargo, por cada una de esas historias muy conocidas existen cientos de casos de cientficos que han dedicado aos a trabajar en proyectos que finalmente terminaron siendo infructuosos, y en los que se logran resultados positivos slo despus de muchos errores y a un ritmo tan lento que pasan inadvertidos. Inclusive esas investigaciones infructuosas contribuyen de alguna manera al avance continuo del conocimiento del universo fsico. Es el amor por la investigacin lo que mantiene en el laboratorio a muchos cientficos.

Los tres niveles del estudio de la qumica y su relacin. La observacin corresponde a fenmenos en el mundo macroscpico; los tomos y molculas conforman el mundo microscpico. La representacin es una escritura cientca abreviada que describe un experimento con smbolos y ecuaciones qumicas. Los qumicos usan su conocimiento de los tomos y molculas para explicar un fenmeno observado.

Revisin de conceptos
Cul de los siguientes enunciados es verdadero? a) Una hiptesis siempre conduce a la formulacin de una ley. b) El mtodo cientfico es una secuencia rigurosa de pasos para la resolucin de problemas. c) Una ley resume una serie de observaciones experimentales; una teora ofrece una explicacin de esas observaciones.

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CAPTULO 1

Qumica: El estudio del cambio

Q U M I C A

en accin
El helio primordial y la teora del Big Bang

De dnde venimos? Cmo se origin el universo? Los seres humanos nos hemos hecho estas preguntas desde que tenemos capacidad de raciocinio. La bsqueda de respuestas constituye un ejemplo del mtodo cientfico.

En el decenio de 1940, el fsico ruso-estadounidense George Gamow plante la hiptesis de que el universo se inici miles de millones de aos atrs con una explosin gigantesca, el Big Bang. En esos primeros momentos, el universo ocupaba un volumen diminuto y su temperatura era ms alta de lo imaginable. Esta brillante bola de fuego de radiacin mezclada con partculas microscpicas de materia se enfri gradualmente, hasta que se formaron los tomos. Por la influencia de la fuerza de gravedad, estos tomos se agruparon para formar miles de millones de galaxias, incluida la nuestra, la Va Lctea. El concepto de Gamow es interesante y muy provocativo. Se ha puesto a prueba experimentalmente de diversas maneras. Por principio de cuentas, las mediciones demostraron que el universo est en expansin, es decir, que las galaxias se alejan unas de otras a gran velocidad. Este hecho es compatible con el nacimiento explosivo del universo. Al imaginar tal expansin en retroceso, como cuando se rebobina una pelcula, los astrnomos han deducido que el universo se inici hace unos 13 000 millones de aos. La segunda observacin que sustenta la hiptesis de Gamow es la deteccin de radiacin csmica de fondo. A lo largo de miles de millones de aos, el universo inimaginablemente caliente se ha enfriado hasta una temperatura de 3 K (o sea, 270C)! A esta temperatura, gran parte de la energa corresponde a la regin de microondas. Puesto que el Big Bang habra ocurrido simultneamente en todo el diminuto volumen del universo en formacin, la radiacin que gener debe haber llenado todo el universo. As pues, la radiacin debe ser la misma en todo el universo que observamos. De hecho, las seales de microondas que registran los astrnomos son independientes de la direccin. El tercer dato que sustenta la hiptesis de Gamow es el descubrimiento del helio primordial. Los cientficos piensan que el helio y el hidrgeno (los elementos ms ligeros) fueron los primeros que se formaron en las etapas iniciales de la evolucin csmica. (Se cree que otros elementos ms pesados, como el carbono, nitrgeno y oxgeno, se formaron ms adelante por reacciones nucleares en las que participaron el hidrgeno y el helio, en el centro de las estrellas.) De ser as, un gas difuso formado por hidrgeno y helio se habra diseminado por todo el universo naciente antes de que se formaran

Foto a color de alguna galaxia distante, incluyendo la posicin de un quasar.

muchas de las galaxias. En 1995, los astrnomos que analizaron la luz ultravioleta proveniente de un lejano quasar (poderosa fuente de luz y de seales de radio que se considera como una galaxia en explosin en el borde del universo) descubrieron que una parte de la luz era absorbida por los tomos de helio en su trayecto a la Tierra. Puesto que el quasar en cuestin dista de nuestro planeta ms de 10 000 millones de aos luz (un ao luz es la distancia que recorre la luz en un ao), la luz que llega a la Tierra corresponde a fenmenos que ocurrieron hace ms de 10 000 millones de aos. Por qu el hidrgeno no fue el elemento ms abundante que se detect? El tomo de hidrgeno tiene un solo electrn, que se desprende por la luz de un quasar en el proceso llamado ionizacin. Los tomos de hidrgeno ionizados no pueden absorber en absoluto la luz del quasar. Por otra parte, el tomo de helio tiene dos electrones. La radiacin puede quitarle al helio uno de sus electrones; pero no siempre ambos. Los tomos de helio ionizados todava absorben luz y, por tanto, son detectables. Los defensores de la explicacin de Gamow se regocijaron ante la deteccin de helio en los confines distantes del universo. En reconocimiento de todos los datos sustentadores, los cientficos ahora se refieren a la hiptesis de Gamow como teora del Big Bang.

1.4 Clasificacin de la materia


Al principio del captulo definimos la qumica como el estudio de la materia y los cambios que experimenta. La materia es todo lo que ocupa espacio y tiene masa. La materia incluye lo que podemos ver y tocar (como el agua, la tierra y los rboles) y lo que no podemos ver ni tocar (como el aire). As pues, todo en el universo tiene una conexin qumica.

1.4

Clasificacin de la materia

11

Los qumicos distinguen varios subtipos de materia con base en su composicin y propiedades. La clasificacin de la materia incluye sustancias, mezclas, elementos y compuestos, adems de los tomos y molculas, que estudiaremos en el captulo 2.

Sustancias y mezclas
Una sustancia es una forma de materia que tiene composicin definida (constante) y propiedades distintivas. Son ejemplos de ello el agua, amoniaco, azcar de mesa (sacarosa), oro y oxgeno. Las sustancias difieren entre s por su composicin y se pueden identificar segn su aspecto, color, sabor y otras propiedades. Una mezcla es una combinacin de dos o ms sustancias en la que stas conservan sus propiedades. Algunos ejemplos familiares de ello son el aire, las bebidas gaseosas, la leche y el cemento. Las mezclas no poseen composicin constante. Por tanto, las muestras de aire obtenidas en distintas ciudades probablemente diferirn en su composicin a causa de diferencias de altitud, contaminacin atmosfrica, etctera. Las mezclas pueden ser homogneas o heterogneas. Cuando se disuelve una cucharada de azcar en agua, se obtiene una mezcla homognea, en la que la composicin de la mezcla es uniforme. Sin embargo, al mezclar arena con virutas de hierro, tanto una como las otras se mantienen separadas (figura 1.4). En tal caso, se habla de una mezcla heterognea porque su composicin no es uniforme. Cualquier mezcla, sea homognea o heterognea, se puede formar y luego separar por medios fsicos en sus componentes puros sin cambiar la identidad de tales componentes. As pues, el azcar se puede recuperar de una disolucin acuosa al calentar esta ltima y evaporarla por completo. La condensacin del vapor permite recuperar el agua. En cuanto a la separacin de la mezcla hierro-arena, es posible usar un imn para separar las virutas de hierro, ya que el imn no atrae a la arena misma [figura 1.4b)]. Despus de la separacin, los componentes de la mezcla tendrn la misma composicin y propiedades que al principio.

Elementos y compuestos
Las sustancias pueden ser elementos o compuestos. Un elemento es una sustancia que no se puede separar en otras ms sencillas por medios qumicos. Hasta la fecha se han identificado 117 elementos. La mayora de ellos se encuentran de manera natural en la Tierra. Los otros se han obtenido por medios cientficos mediante procesos nucleares, que son tema del captulo 23 de este texto. Figura 1.4
a) La mezcla contiene virutas de hierro y arena. b) Un imn permite separar las virutas de hierro de la mezcla. Esta misma tcnica se usa en mayor escala para separar hierro y acero de objetos no magnticos, como aluminio, vidrio y plsticos.

a)

b)

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CAPTULO 1

Qumica: El estudio del cambio

TABLA 1.1 Nombre Aluminio Arsnico Azufre Bario Bismuto Bromo Calcio Carbono Cloro Cobalto Cobre

Algunos elementos comunes y sus smbolos Smbolo Al As S Ba Bi Br Ca C Cl Co Cu Nombre Cromo Estao Flor Fsforo Hidrgeno Hierro Magnesio Manganeso Mercurio Nquel Nitrgeno Smbolo Cr Sn F P H Fe Mg Mn Hg Ni N Nombre Oro Oxgeno Plata Platino Plomo Potasio Silicio Sodio Tungsteno Yodo Zinc Smbolo Au O Ag Pt Pb K Si Na W I Zn

Por conveniencia, los qumicos usan smbolos de una o dos letras para representar a los elementos. La primera letra del smbolo siempre es mayscula, no as la letra siguiente. Por ejemplo, Co es el smbolo del elemento cobalto, en tanto que CO es la frmula de la molcula monxido de carbono. En la tabla 1.1 se muestran los nombres y smbolos de algunos de los elementos ms comunes. Los smbolos de algunos elementos se derivan de su nombre en latn, por ejemplo, Au de aurum (oro), Fe de ferrum (hierro) y Na de natrium (sodio), en cambio, en muchos otros casos guardan correspondencia con su nombre en ingls. En el apndice 1 se incluye una lista del origen de los nombres de los elementos y de los cientficos que los descubrieron. Los tomos de muchos elementos pueden interactuar entre s para formar compuestos. Por ejemplo, la combustin del hidrgeno gaseoso con el oxgeno gaseoso forma agua, cuyas propiedades difieren claramente de las correspondientes a los elementos que la forman. El agua consiste en dos partes de hidrgeno por una de oxgeno. Esta composicin no se modifica, sin importar que el agua provenga de un grifo en Estados Unidos, de un lago en Mongolia o de las capas de hielo de Marte. As pues, el agua es un compuesto, o sea, una sustancia formada por tomos de dos o ms elementos unidos qumicamente en proporciones fijas. A diferencia de las mezclas, los compuestos slo se pueden separar en sus componentes puros por medios qumicos. Las relaciones entre los elementos, compuestos y otras categoras de materia se resumen en la figura 1.5.

Revisin de conceptos
Cul de los siguientes diagramas representa elementos y cul representa compuestos? Cada esfera de color (o esfera truncada) representa a un tomo.

a)

b)

c)

d)

1.5

Los tres estados de la materia

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Materia

Mezclas

Separacin por mtodos fsicos

Sustancias puras

Mezclas homogneas

Mezclas heterogneas

Compuestos

Separacin por mtodos qumicos

Elementos

Figura 1.5

Clasicacin de la materia.

1.5 Los tres estados de la materia


Al menos en principio, todas las sustancias pueden existir en tres estados: slido, lquido y gaseoso. Como se muestra en la figura 1.6, los gases difieren de los lquidos y slidos en la distancia que media entre las molculas. En un slido, las molculas se mantienen juntas de manera ordenada, con escasa libertad de movimiento. Las molculas de un lquido estn cerca unas de otras, sin que se mantengan en una posicin rgida, por lo que pueden moverse. En un gas, las molculas estn separadas entre s por distancias grandes en comparacin con el tamao de las molculas mismas. Son posibles las conversiones entre los tres estados de la materia sin que cambie la composicin de la sustancia. Al calentar un slido (por ejemplo, el hielo) se funde y se transforma en lquido (agua). (La temperatura en la que ocurre esa transicin se denomina punto de fusin.) Su calentamiento adicional convierte al lquido en gas. (Esta conversin sobreviene en el punto de ebullicin del lquido.) Por otra parte, el enfriamiento de un gas hace que se condense en la forma de lquido. Al enfriar adicionalmente este lquido, se congela a su forma

Figura 1.6

Representacin microscpica de un slido, un lquido y un gas.

Slido

Lquido

Gas

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CAPTULO 1

Qumica: El estudio del cambio

Figura 1.7

Los tres estados de la materia. Un lingote caliente transforma el hielo en agua y luego en vapor de agua.

slida. Los tres estados de la materia se muestran en la figura 1.7. Advierta que las propiedades del agua son nicas entre las sustancias comunes, ya que las molculas en su estado lquido estn ms cerca unas de otras que en el estado slido.

Revisin de conceptos
Un cubo de hielo se coloc en un recipiente cerrado. Cuando se calienta, el cubo de hielo primero se derrite y despus el agua hierve hasta formar vapor. Cul de los siguientes enunciados es verdadero? a) La apariencia fsica del agua es diferente en cada etapa de cambio. b) La masa de agua es la mayor para el cubo de hielo y la menor para el vapor.

1.6 Propiedades fsicas y qumicas de la materia


Se identifican las sustancias por sus propiedades y su composicin. El color, punto de fusin y punto de ebullicin son propiedades fsicas. Una propiedad fsica se puede medir y observar sin que se modifique la composicin o identidad de la sustancia. Por ejemplo, es posible

1.6

Propiedades fsicas y qumicas de la materia

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medir el punto de fusin del hielo al calentar un bloque de hielo y registrar la temperatura en la que se convierte en agua. El agua difiere del hielo slo en su aspecto, no en su composicin, de modo que se trata de un cambio fsico; es posible congelar el agua para obtener de nuevo hielo. De esta manera, el punto de fusin de una sustancia es una propiedad fsica. De manera similar, cuando se afirma que el helio gaseoso es ms ligero que el aire se hace referencia a una propiedad fsica. Por otra parte, la aseveracin: el hidrgeno se quema en presencia de oxgeno para formar agua, describe una propiedad qumica del hidrgeno, ya que a fin de observar esta propiedad debe ocurrir un cambio qumico, en este caso, la combustin. Despus del cambio, desaparece la sustancia qumica original, el hidrgeno, y slo queda otra sustancia qumica distinta, el agua. Es imposible recuperar el hidrgeno a partir del agua mediante un cambio fsico, como la ebullicin o congelacin. Cada vez que se cuece un huevo, ocurre un cambio qumico. Cuando se someten a temperaturas cercanas a 100C, la yema y la clara experimentan cambios que no slo modifican su aspecto fsico, sino tambin su composicin qumica. Despus, al comerse, el huevo se modifica de nuevo, por efecto de sustancias del cuerpo humano llamadas enzimas. Esta accin digestiva es otro ejemplo de un cambio qumico. Lo que ocurre durante la digestin depende de las propiedades qumicas de las enzimas y los alimentos. Todas las propiedades mensurables de la materia corresponden a una de dos categoras adicionales: propiedades extensivas y propiedades intensivas. El valor medido de una propiedad extensiva depende de la cantidad de materia que se considere. La masa, que es la cantidad de materia en una muestra dada de una sustancia, es una propiedad extensiva. Ms materia significa ms masa. Los valores de una misma propiedad extensiva pueden sumarse. Por ejemplo, dos monedas de cobre tienen la misma masa combinada que la suma de las masas de cada moneda, en tanto que la longitud de dos canchas de tenis es la suma de las longitudes de ambas canchas. El volumen, que se define como la longitud elevada al cubo, es otra propiedad extensiva. El valor de una cantidad extensiva depende de la cantidad de materia. El valor medido de una propiedad intensiva no depende de cunta materia se considere. La densidad, que se define como la masa de un objeto dividida entre su volumen, es una propiedad intensiva. Tambin lo es la temperatura. Suponga que se tienen dos matraces llenos de agua que est a la misma temperatura. Si se combinan para tener un solo volumen de agua en un matraz ms grande, la temperatura de este mayor volumen de agua ser la misma que en los dos matraces separados. A diferencia de la masa, longitud y volumen, la temperatura y otras propiedades intensivas no son aditivas.

Combustin del hidrgeno en el aire para formar agua.

Revisin de conceptos
El diagrama en a) muestra un compuesto integrado por tomos de dos elementos (representados por las esferas rojas y verdes) en estado lquido. Cul de los diagramas en b) a d ) representa un cambio fsico y cul un cambio qumico?

a)

b)

c)

d)

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CAPTULO 1

Qumica: El estudio del cambio

1.7 Mediciones
Los qumicos frecuentemente realizan mediciones que usan en clculos para obtener otras cantidades relacionadas. Los diferentes instrumentos permiten medir las propiedades de una sustancia: con una cinta mtrica se mide la longitud; con la bureta, pipeta, probeta graduada y matraz volumtrico, el volumen (figura 1.8); con la balanza, la masa, y con el termmetro, la temperatura. Estos instrumentos proporcionan mediciones de propiedades macroscpicas que pueden determinarse directamente. Las propiedades microscpicas, en la escala atmica o molecular, tienen que determinarse con un mtodo indirecto, como analizaremos en el captulo 2. Una cantidad medida suele describirse como un nmero con una unidad apropiada. Afirmar que la distancia en automvil entre Nueva York y San Francisco por cierta carretera es de 5 166 no tiene sentido. Se requiere especificar que la distancia es de 5 166 km. Lo mismo es vlido en qumica; las unidades son esenciales para expresar correctamente las mediciones.

Unidades del Sistema Internacional (SI)


Durante muchos aos, los cientficos registraron las mediciones en unidades mtricas que se relacionan de manera decimal, es decir, con base en potencias de diez. Sin embargo, en 1960 la Conferencia General de Pesos y Medidas, que es la autoridad internacional en cuanto a unidades, propuso un sistema mtrico revisado, al que se llam Sistema Internacional de Unidades (abreviado SI, del francs Systme International dUnits). En la tabla 1.2 se muestran las siete unidades bsicas del SI. Todas las dems unidades de medicin se derivan de ellas. Al igual que las unidades mtricas, las del SI se modifican de manera decimal con prefijos, como se ilustra en la tabla 1.3. En este texto se utilizan tanto las unidades mtricas como las del SI. Las mediciones que se utilizan frecuentemente en el estudio de la qumica son las de tiempo, masa, volumen, densidad y temperatura.

Figura 1.8

Algunos dispositivos de medicin comunes en los laboratorios de qumica. No se ilustran a escala proporcional. Los usos de estos dispositivos de medicin se analizan en el captulo 4.

mL 0 1 2 3 4 15

mL 100 90 80 70 60 25 mL

16 17 18 19 20

50 40 30 20 10 1 litro

Bureta

Pipeta

Probeta graduada

Matraz volumtrico