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Decadencia

os siglos XV y XVI fueron para vila los de mayor esplendor. poca mtica y mstica, plagada de figuras que han transcendido la historia y que an tocan nuestras vidas. vila era entonces, uno de los centros de la vida poltica y religiosa del reino. Mediado el siglo XVII un cmulo de acontecimientos harn que esta ciudad, seorial y caballeresca por entonces, comience un largo perodo de decadencia, convirtindose lentamente en una monumental reliquia del pasado destinada al ostracismo o en el mejor de los casos, al recuerdo de pasadas glorias. Esta fortaleza surgi como un acuartelamiento militar. Durante el tiempo que dur y se asent la Reconquista tuvo razn de ser. La forma de alcanzar gloria y fortuna no era comerciando como en otras ciudades del norte, aqu era necesario ser caballero y

tener mejor linaje para bien subsistir. Cuando ese modo de vida dej de tener justificacin, vila se derrumb. Dolorosamente lo cuenta. Snchez Albornoz: Al arrullo de sus campanas, vila se durmi una tarde cualquiera del seiscientos. Los nobles abulenses se trasladaron poco a poco, al cercano Madrid, en busca del favor o los placeres de la corte. Muchos de sus palacios y caserones se arruinaron. Las casas y palacios, sin apenas propietarios que residieran en ellos, quedaron en manos de los llamados renteros, que pedan los alquileres ms altos para sus amos. Los seores, que estaban en la corte ni siquiera llegaron a enterarse de las miserias de sus vasallos. Los impuestos y contribuciones eran cada vez ms altos, hasta el que tena oficio se vea obligado a veces a comer de caridad.

Reparto de comida a los pobres en el Covento de Santo Toms. Tarjeta postal. h. 1900.

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Los mendigos abundan, les obliga y estrecha la necesidad a mendigar de puerta en puerta, desde que en la expresada ciudad falt su fbrica de paos. Uno de los pocos intentos serios por contrarrestar aquella tendencia desoladora, surgi de un grupo de ilustrados abulenses que fundaron en 1786 la Real Sociedad Econmica de Amigos del Pas de vila. Su principal objetivo era evitar la decadencia y casi total ruina de las antiguas fbricas de esta ciudad, que ocupaban en otro tiempo gran nmero de personas en sus manufacturas, evitando as la miseria general de tantos como hoy la experimentan. Lamentablemente no tuvieron mucho xito en su intento, principalmente por falta

Reparto de comida a los pobres en Santo Toms. Tarjeta postal. h. 1900.

Las desgracias fueron acumulndose una tras otra, la expulsin de judos y rabes, que hizo desaparecer un gran nmero de actividades y talleres; las epidemias, las crisis agrarias, la creciente despoblacin, la desamortizacin del siglo XIX, que provoc un nuevo xodo y agrav an ms la situacin econmica. Jos Belmonte, en el libro La Ciudad de vila, hace esta observacin: vila ha tenido gentes de todo el espectro social, pero siempre estuvieron ausentes los creadores y emprendedores de riqueza... las reales fbricas, mal planificadas, pronto se arruinaron y terminaron por desmantelarse. Los seores prefirieron planificar la caridad a crear fuentes de riqueza. Siguieron entusiasmndoles los entierros de sus mayores, rodeados de hileras de pobres, con hachones encendidos y la retribucin de un real por vela acompaante; reflejndose la posicin social de los fallecidos por el mayor nmero de pobres en los entierros. El mismo autor cuenta en otro captulo que: Uno de los fallos ms lamentables de los abulenses, es que intentaron, y en parte lo consiguieron, luchar contra el maquinismo y la industrializacin, unindose a l solamente en escasas parcelas, que eran aquellas que les resultaban imprescindibles para la subsistencia. Los viajeros, espaoles y extranjeros que, en los siglos XVIII y XIX pasaron por vila, son unnimes en reflejar la pobreza y despoblacin de la ciudad. Un acta del procurador sndico recoge en 1770:

A la puerta del convento. Foto: A. R. Z. h. 1900. Tarjeta postal.

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La pobreza al amparo de la Iglesia. h. 1875. Grabado de un dibujo de V. Becquer, en el prtico de San Vicente.

de solidaridad de la propia ciudad. Georges Demerson hizo sobre esta Sociedad Econmica un interesante libro, en el que relata con detalle las obras de todo tipo que emprendieron y las pocas, pero fructferas que lograron llevar a cabo. En un acta de la Sociedad de aquel ao se lee un dato estremecedor: De los 1.000 vecinos, poco ms o menos, que tiene esta poblacin, ms de 600 son pobres de solemnidad; las comunidades eclesisticas, que con sus limosnas, sostienen a stos, se hallan imposibilitadas para hacer ms. Tras varios perodos de interrupcin de las actividades de la Sociedad, en 1803, teniendo noticia de las Sopas Econmicas, que varios pases europeos reparten con el nombre de Sopas Rumford, la Sociedad consigue repartir gratuitamente en vila este plato elaborado a base de legumbres secas y harina de patata. La poblacin ms necesitada lo agradecer; pero el estipendio durar slo nueve meses, despus de los cuales, los conventos volvieran a dar, cuando les era posible, la llamada sopa boba, un caldo bastante menos nutritivo. El reparto de aquellas comidas tena como ltima intencin, claro est, disuadir a los pobres de pedir por las calles; las ordenanzas municipales de la poca, prohiban la agrupacin de mendigos en las plazas y paseos, as como demandar limosna a los pobres que ostenten lceras o cualquier enfermedad repugnante.

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Varios relatos de aquella situacin se pueden encontrar en libros de viaje. El pintor Jos Gutirrez Solana, en La Espaa Negra (1920) describe una escena contemplada en Santo Toms: donde forman cola los pobres para comer. Muchos de estos pobres tienen la nariz y la boca comidas por un cncer, y se les ven los dientes al aire, enseando media calavera. En estas pobres viejas, por debajo de sus faldas, asoman las churradas de llevar tanto tiempo esperando y no poderse levantar de all, para no perder su puesto. Muchas veces la cola de mendigos se impacienta y llaman a los aldabones de la puerta del convento y vociferan para que les abran. Luego, cansados de gritar, caen en un gran abatimiento; pero sin perder sus puestos, con gran tenacidad, y no se marcharan de all hasta que no les den de comer. Otro testimonio est tomado del libro Por tierras de vila (1912) En l se cuentan las impresiones de un viajero bajo el seudnimo de Len Roch, que era en realidad el escritor Francisco Prez Mateos: Sentadas sobre el empedrado suelo, encontramos unas docenas de mujerucas, ancianas las ms de ellas, con otras docenas de chiquillos, provisto todos de humildes cestas, pucheros y cazuelas, esperando impacientes. No necesitamos preguntar lo que estas pobres gentes esperan. Es el reparto de la comida del convento; vamos a contemplar el cuadro castizo de la "sopa boba" de los conventos de la Edad Media [...]Por fin, aparece el hermano lego, bajo y rechoncho, con cara coloradota y simptica. Los pobres se alborotan, impacientes, y arman una regular algaraba. El lego les impone silencio, mientras revuelve con el cucharn la bazofia contenida en enorme y humeante caldero. Otro lego, seco y esculido, saca otras pequeas calderas y vierte su contenido en el gran depsito de la bazofia, que el cucharn revuelve de continuo. Comienza el reparto por los "huspedes" de fuera. Luego pasa, en alocada turbamulta a los "convidados" de casa. Puestos en fila, los pobres aprestan sus pucheros y cazuelas,

Una limosna por el amor de Dios. h. 1900.

con tristes ansias en los ojos, y van desfilando rpidos ante el lego, que en cada recipiente pone dos o tres cucharones de bazofia y alguna aadidura de propina. Y a cada pobre que pasa, el lego repite una cantinela que no comprendemos: Largo!. T ests ya de ms, como el coche de Don Gonzalo. Qu significado tendr este refranete del hermano? Desde luego l le tiene en gran estima, porque lo repite de ochenta a cien veces. Al buen lego no se le ocurre otra cosa. El espectculo del reparto es amargo y apena el nimo. Algn detalle de miseria crispa los nervios. A una infeliz muchacha se le cae y estrella en el suelo su cazuela; otra pobre le ofrece un puchero sobrante, y la nia msera recoge del suelo a puados la bazofia, mezclada con tierra. Tristes gentes, que cifran una suprema esperanza en la angustiosa comida del convento.

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