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CIENCIA EN EL MUNDO

¿Qué es el dengue?
Patricio J Garrahan Hacia fines de 2006, una epidemia de dengue
iniciada en el Paraguay se propagó al Brasil y
UBA, CONICET

concitó la atención e inquietud de la población


argentina. Ello determinó que las autoridades
sanitarias locales realizaran una activa campaña
para informar a la población sobre medidas que
ayudarían a evitar el contagio. Esta nota describe
los aspectos generales de la enfermedad
y lo que se sabe acerca de su génesis.

E
l dengue es una enfermedad aguda presente Es probable que, debido al calentamiento global –al
endémicamente –con brotes epidémicos– en las que CIENCIA HOY dedicó su número de octubre de
regiones tropicales del mundo. Su distribución 2006–, el área capaz de servir de hábitat a dicho mos-
coincide en gran parte con la del paludismo. Se pro- quito y, en consecuencia, al dengue se vaya exten-
duce cuando el mosquito Aedes aegypti (y, en algu- diendo al norte y al sur de la señalada en la figura 1.
nos casos, el Aedes albopictus) inocula el virus que La infección es transmitida solo por la hembra del
la causa a las personas que pica. El mosquito, pues, mosquito vector (figura 2), que se alimenta con la san-
es solo agente transmisor o vector de la enferme- gre de mamíferos y, en algunos casos, de aves. Para
dad: el causante es el virus del dengue. hacerlo utiliza su boca o proboscis alargada, que con-
El Aedes aegypti es también vector de otras enfer- tiene estructuras parecidas a agujas para perforar la
medades tropicales, en particular la fiebre amarilla. piel y llegar a los vasos sanguíneos pequeños.
Como se muestra en el mapa de la figura 1, las zonas La enfermedad no se contagia directamente entre
donde se constata la presencia de la enfermedad humanos: es solo transmisible por el mosquito que
coinciden con aquellas en que vive el Aedes aegypti. pica a un enfermo y luego, al picar a otros, inocula

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el virus en personas sanas. La transmisión ocurre Sin embargo, dado que el mal solo se transmite en
solo cuando el enfermo de dengue se encuentra en su corta etapa febril, el adecuado diagnóstico de las
la etapa febril. Como suele suceder en este tipo de formas leves permite evitar su propagación simple-
enfermedades, es también posible el contagio por mente suspendiendo, durante esta etapa, el retorno
la transfusión de sangre proveniente de enfermos. del enfermo a su país de residencia.
Las primeras epidemias de dengue fueron detec- A principios de 2007, se habían detectado más de
tadas en Asia, África y América del Norte en la déca- 16.000 casos de dengue en el Paraguay, de los cuales
da de 1780. La enfermedad había sido identificada y alrededor de mil eran de la forma hemorrágica. La
recibido su nombre actual en 1779. Las epidemias epidemia tuvo mucho eco en los medios masivos
de dengue se hicieron más comunes a partir de argentinos, y dio lugar a una campaña del Ministerio
1980, de modo que, hacia fines de 1990, se había de Salud para difundir entre la población los proce-
convertido en la enfermedad transmitida por mos- dimientos de prevención. La epidemia en el Para-
quitos más frecuente después del paludismo. guay continuará mientras se mantenga el clima cali-
Se estima que se producen alrededor de 40 millo- do y húmedo que ha persistido hasta la fecha de la
nes de casos anuales de la forma común de dengue, redacción de esta nota (fines de abril de 2007).
y cientos de miles de su forma hemorrágica (ambas La epidemia paraguaya ocasionó diez muertos,
formas se describen más adelante). Alrededor de incluyendo a un alto funcionario del Ministerio de
24.000 personas mueren anualmente víctimas de la Salud de ese país. También, durante su transcurso
enfermedad. Pero es probable que estos valores se produjo uno de los típicos escándalos de corrup-
subestimen la real incidencia y mortalidad del mal, ción pública de estas tierras: se comprobó que el
ya que muchos casos ocurren en países y en grupos Ministerio de Salud autorizó el uso de una partida
humanos cuyas condiciones sanitarias son preca- vencida de insecticida para combatir el mosquito.
rias y disminuyen la posibilidad de un diagnóstico El dengue no es endémico en la Argentina: los
certero. Por otro lado, los casos leves de dengue pocos casos que se registraron correspondieron, en
pueden ser confundidos con estados gripales. su mayoría, a personas que habían estado hacía
Cuando estas infecciones leves no diagnosticadas poco en el Paraguay. En cambio, la epidemia se pro-
se producen en personas que están accidentalmen- pagó desde Paraguay al lindante estado brasileño
te en áreas tropicales, la enfermedad se puede de Mato Grosso. En marzo de 2007 se habían regis-
transmitir a los países de origen de los infectados. trado más de 45.000 casos en ese estado.
Distribución mundial del Dengue 2003

Figura 1. Distribución del dengue en 2003. Las zonas no coloreadas están libres de dengue. En las verdes vive el mosquito Aedes
aegypti. En las rojas el dengue es endémico y se producen epidemias. (Datos del Center of Disease Control, Atlanta.)

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El dengue es provocado por una de cuatro varie-
dades de un virus de la familia de los flavovirus. Las
cuatro variedades se diferencian por inducir anti-
cuerpos distintos, que solo reconocen y neutralizan
al virus respectivo. Debido a esto, padecer y sobrevi-
vir la enfermedad solo crea inmunidad contra nuevas
infecciones por el mismo virus. En consecuencia, una
persona puede enfermarse hasta cuatro veces de
dengue, en la medida en que el mosquito le inocule
las cuatro variedades o serotipos del flavovirus.
Las partículas del virus tienen forma de esferas de
entre 40 y 60 mil millonésimas de metro. Su material
genético consiste en ácido ribonucleico (ARN) de Figura 2. Fotografía de la hembra del mosquito Aedes aegypti
succionando sangre de un ser humano. Nótese el
una sola hebra, que contiene entre 10 y 11 mil bases. engrosamiento del cuerpo, que se ha llenado de sangre.
Al ser inyectados por el mosquito, los flavovirus son (Fuente: Center for Disease Control and prevention, Atlanta, EEUU.)
transportados por la circulación sanguínea e inva-
den las células. Una vez que ello sucede, el virus se
replica muy rápidamente en el citoplasma. Organización Mundial de la Salud (OMS) define esta
Para que tal cosa sea posible, sin embargo, el forma como aquella en la que se satisfacen simultá-
virus debe inducir, en la maquinaria de síntesis de la neamente los siguientes cuatro criterios:
célula, la producción de proteínas, entre las que se • Fiebre.
cuentan las enzimas necesarias para su replicación. • Tendencia a sufrir hemorragias. Esto se puede
Con relación a este proceso, cabe señalar que un demostrar con la llamada prueba del tornique-
grupo de investigadores de la Fundación Instituto te, que consiste en aplicar la banda de un equi-
Leloir de Buenos Aires, que conduce Andrea V po para medir presión arterial en el brazo e
Gamarnik, identificó en el ARN del virus zonas cuya inflarla hasta llegar a una presión intermedia
organización espacial es necesaria para la síntesis entre la presión arterial mínima y máxima. La
de una enzima llamada ARN polimerasa, dependien- prueba es positiva si, después de cinco minu-
te de ARN, que desempeña un papel central en la tos, aparecen más de 30 petequias por centíme-
replicación viral. Este hallazgo constituye un impor- tro cuadrado. La propensión a las hemorragias
tante paso en la elucidación del mecanismo de repli- también se expresa en la fácil formación de
cación del virus. Su conocimiento podría sugerir hematomas y en la pérdida de sangre en los
maneras de prevenir o tratar la enfermedad. vómitos y diarreas.
• Disminución del número de plaquetas en la
sangre a un valor inferior a 100.000 por milí-
Síntomas y signos metro cúbico.
• Evidencias de pérdida de plasma desde el interior
La enfermedad comienza con fiebre alta, dolor de los vasos a otras zonas del organismo, por
de cabeza y, característicamente, dolores intensos ejemplo, derrames en la pleura y en el peritoneo.
en los músculos y las articulaciones. Tales dolores
han conducido a que, en inglés, el dengue se deno- En un número reducido de casos la forma hemo-
mine vulgarmente breakbone disease (enfermedad rrágica evoluciona hacia el síndrome del shock del
rompehuesos). dengue, que tiene una mortalidad alta y que, según
Por lo general, dichos síntomas están acompaña- la OMS, requiere la presencia de las siguientes
dos por una erupción cutánea formada por pete- manifestaciones, además de las mencionadas para
quias. Estas son manchas de color rojo producidas la forma hemorrágica:
por pequeñas hemorragias; difieren de otro tipo de • Pulso débil y rápido.
manchas provocadas por procesos eruptivos en • Hipotensión arterial.
que no desaparecen al oprimir la piel. La erupción • Disminución de la diferencia entre la presión
suele iniciarse en los miembros inferiores y, en arterial máxima y mínima a menos de 20 mm
algunos pacientes, pueden cubrir toda la superficie de mercurio.
del cuerpo. En ocasiones, a esos síntomas se agre- • Piel fría y húmeda.
gan gastritis, náuseas, vómitos y diarrea. Típica- Existen evidencias de que las formas hemorrági-
mente el dengue dura alrededor de una semana. cas del dengue ocurren más frecuentemente en per-
Existe, además, una forma mucho más grave de sonas que ya han sufrido una vez la enfermedad.
dengue, llamada forma hemorrágica. Desde 1975 la Ello se debe a que una infección previa aumenta la

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el organismo genera los anticuerpos que neutraliza-


rán al virus.
Un aspecto importante del tratamiento del den-
gue es que debe evitarse el uso de aspirina o de
otras sustancias antiinflamatorias no esteroides
para tratar la fiebre y el dolor. Ello se debe a que
tales medicamentos agravan la tendencia a las
hemorragias propias de la enfermedad. En el den-
gue, el dolor y la fiebre deben tratarse con parace-
tamol (acetoaminopfeno).

Prevención

Todavía no hay vacuna para prevenir el dengue.


Numerosos grupos de investigación están trabajan-
do, sin embargo, en su desarrollo. Los menciona-
dos hallazgos de la doctora Gamarnik constituyen
una de las vías que podrían conducir a la vacuna.
Es, por lo tanto, probable que en un futuro no muy
Figura 3. Imagen generada por computadora a partir de lejano se disponga de vacunas eficaces.
microscopía electrónica de una partícula madura del virus del
dengue. Los colores amarillo, azul y verde indican las tres Por ahora, el recurso más importante para la pre-
regiones específicas de las proteínas virales. La microscopía vención del dengue es evitar el contacto del insecto
electrónica se realizó en muestras de virus a muy bajas vector con sus posibles víctimas. Esto incluye medi-
temperaturas (-180 grados Celsius). Esta técnica llamada cryo
das dirigidas al mosquito, como el uso de com-
electron microscopy aumenta la definición de la imagen. La
figura está tomada de news.uns.purdue.edu/html4ever/ puestos para destruirlo, igual que sus larvas. La pre-
030618.Rossmann.immature.html, donde pueden encontrase vención personal incluye el uso de mosquiteros y
detalles del método y referencias adicionales. de repelentes de mosquitos, así como la fumigación
de los hogares con insecticidas. Las personas tam-
captación y replicación del virus contraído en la bién pueden colaborar con las autoridades sanita-
siguiente infección. rias evitando la formación de depósitos de agua
Por lo general, los anteriores síntomas, combina- estancada en que proliferen los mosquitos. CH

dos con la ubicación geográfica del paciente, son


suficientes para realizar el diagnóstico. En caso de
duda, se puede recurrir a la detección de los anti-
cuerpos contra los virus que lo provocan. Patricio J Garrahan
Profesor titular emérito, UBA.
Investigador superior, CONICET.
garrahan@mail.retina.ar
Tratamiento

No existe tratamiento específico para la enferme-


dad, de modo que la terapia se basa en controlar los
síntomas y compensar adecuadamente los efectos
de la deshidratación y de las hemorragias, mientras

Lecturas sugeridas

DVBID Conditions: Dengue, dengue hemorrhagic fever, 2007, publicación en internet del Center of
Diesease Control, Atlanta, accesible en http://www.cdc.gov/ncidod/dvbid/dengue/index.htm.
(Consultado el 25/4/07.)
El virus del dengue revela su secreto circular, 2006, publicación en internet del Horward Huges
Medical Institute, accesible en www.hhmi.org/news/gamarnik20060801-esp.html. Esta página
resume en castellano en forma accesible los hallazgos de Andrea Gamarnik y su grupo.
Contiene referencias adicionales. (Consultado el 25/4/07.)

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