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Agradecimientos
Gracias a todo el staff de SO; tanto transcriptoras, correctoras, revisora y diseadora que han hecho posible este proyecto. Disfruta de la lectura!
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Sinopsis
an pasado seis meses desde que Laurel salv la puerta de entrada al reino de las hadas de valon. Ahora ella ha de pasar el verano perfeccionando sus habilidades como hada del Otoo. Pero su familia y amigos todava estn en peligro de muerte y la puerta de entrada a valon est ms comprometida que nunca. Cuando llegue la hora de proteger a los que ama, depender ella de David, su novio humano, para conseguir ayuda? O acudir ella a Tamani, el electrizante hada con cuya conexin es innegable?

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ndice
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aurel estaba delante de la cabaa, observando detenidamente el bosque y con un nudo en la garganta. Estaba ah fuera, en algn sitio, mirndola. El hecho de que ella todava no pudiera verlo no significaba nada. Y no es que Laurel no quisiera verlo. A veces crea que tena demasiadas ganas de verlo. Tener algo con Tamani sera como meterse en un ro revuelto. Si dabas un paso en falso, la corriente te arrastrara y no te soltara jams. Haba elegido quedarse con David, y segua creyendo que era lo correcto. Sin embargo, eso no se lo pona ms fcil a la hora de afrontar este nuevo encuentro. Ni evitaba que le temblaran las manos. Le haba prometido a Tamani que ira a verlo cuando se sacara el carn de conducir. Y, a pesar de que no haba concretado demasiado, haba dicho en mayo. Y ya era casi finales de junio. Seguro que saba que lo estaba evitando. Ahora estara all, sera el primero en recibirla, y no estaba segura de si estar contenta o asustada. Los sentimientos creaban una embriagadora mezcla que no haba sentido jams, y no saba si quera volver a sentirla. Se dio cuenta de que estaba agarrando con fuerza el pequeo anillo que Tamani le haba dado el ao pasado, el que llevaba colgado del cuello en una cadena. Haba intentado no pensar en l durante los ltimos seis meses. Intentado se dijo, y fracasado. Se oblig a soltar el anillo y se propuso dejar caer los brazos a los lados del cuerpo de forma natural mientras se diriga hacia el bosque. En cuanto las sombras de las ramas se apoderaron de ella, algo negro y verde salt de un rbol y la agarr. Laurel grit asustada, y luego encantada. Me has echado de menos? pregunt Tamani con la misma media sonrisa cautivadora que la haba hechizado desde la primera vez que lo conoci. De repente, fue como si los ltimos seis meses nunca hubieran pasado. Verlo y sentirlo tan cerca derriti cualquier miedo, cualquier pensamiento, cualquier determinacin. Laurel lo rode con los brazos y lo abraz con todas sus fuerzas. No quera soltarlo nunca ms. Me lo tomar como un s dijo Tamani con la voz ahogada. Ella se oblig a soltarlo y a retroceder. Era como intentar cambiar de sentido la corriente de un ro. Pero, al cabo de unos segundos, consigui controlarse y

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decidi quedarse en silencio, embelesada ante l. El mismo pelo largo y negro, la sonrisa fcil y los cautivadores ojos verdes. Enseguida not cmo una sensacin de incomodidad la invada y desliz la mirada hacia el suelo, un poco avergonzada por su entusiasta saludo y sin saber demasiado bien qu decir a continuacin. Esperaba que vinieras antes dijo Tamani por fin. Ahora que ya estaba con l, le pareca ridculo haber temido tanto el encuentro. Sin embargo, todava notaba la fra bola de miedo que se le formaba en el estmago cada vez que pensaba en volver a verlo. Lo siento. Por qu no viniste? Tena miedo respondi ella, sinceramente. De m? pregunt l con una sonrisa. Digamos que s. Por qu? Laurel respir hondo. Se mereca la verdad. Estar aqu contigo es demasiado agradable. No me fo de m misma. Tamani sonri. Bueno, imagino que no puedo ofenderme demasiado. Laurel puso los ojos en blanco. Estaba claro que el tiempo que haban estado separados no haba disminuido su actitud bravucona. Qu tal todo? Bien. Perfecto. Todo est perfecto tartamude ella. l dud unos segundos. Y tus amigos? Mis amigos? repiti Laurel. Se te ve el plumero. Inconscientemente, Laurel se acarici una pulsera de plata que llevaba en la mueca. Tamani observ el gesto. Y luego dio una patada al suelo. Cmo est David? pregunt al final.

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Est bien. Estis? dej la pregunta en el aire. Si estamos juntos? S, eso. Tamani volvi a fijarse en la elaborada pulsera de plata. La frustracin ensombreci su gesto y su mirada gan ferocidad, pero enseguida la borr con una sonrisa. La pulsera era un regalo de David. Se la haba dado el ao pasado justo antes de las Navidades, cuando se convirtieron en pareja de forma oficial. Era una delicada parra de plata con pequeas flores que florecan alrededor de corazones de cristal. l no haba dicho nada, pero Laurel sospechaba que era para compensar el anillo de hada que llevaba cada da. No era capaz de dejarlo en casa y, fiel a su palabra, cada vez que pensaba en el anillo, pensaba en Tamani. Todava senta algo por l. Bsicamente, sentimientos contradictorios e inciertos, pero lo bastante intensos como para que se sintiera culpable cada vez que su imaginacin viajaba hasta l. David lo tena todo. Todo, excepto lo que no tena, y lo que no tendra nunca. Aunque Tamani tampoco podra ser como David en la vida. S respondi, al final. l se qued en silencio. Lo necesito, Tam aadi ella en un tono suave, aunque sin disculparse. No poda No iba a disculparse por haber elegido a David. Ya te lo expliqu. Claro. l le acarici los brazos. Pero ahora no est aqu. Sabes que no podra vivir con eso se oblig a decir ella, aunque su voz apenas fue un susurro. Tamani suspir. Imagino que voy a tener que aceptarlo, no? A menos que quieras que me quede sola. Le rode los hombros con un brazo en actitud amistosa. Jams querra eso para ti. Ella lo abraz con fuerza. A qu ha venido eso? pregunt Tamani. Por ser como eres. 8

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Bueno, te aseguro que no voy a rechazar un abrazo dijo l. Hablaba en tono distendido y bromista, pero la abraz con el otro brazo con fuerza, casi con desesperacin. Sin embargo, antes de que Laurel pudiera soltarse, relaj el brazo y seal hacia el camino. Venga le dijo. Por aqu. A Laurel se le sec la boca. Era la hora. Se meti la mano en el bolsillo y acarici la nota con membretes en relieve por ensima vez. Haba aparecido en su almohada una maana a principios de mayo, sellada con cera y atada con una cinta plateada brillante. El mensaje era breve, apenas cuatro lneas, pero lo cambiaba todo. Debido a la naturaleza lamentablemente insuficiente de tu educacin actual, se requiere tu presencia en la Academia de valon. Presntate, por favor, el primer da de verano a media maana en la puerta. Permanecers en la Academia ocho semanas.

Lamentablemente insuficiente. A su madre no le haba hecho mucha gracia. Aunque, en los ltimos tiempos, a su madre no le haca gracia nada que tuviera que ver con las hadas. Tras la revelacin inicial de que Laurel era un hada, las cosas haban ido sorprendentemente bien. Sus padres siempre haban sospechado que su hija adoptiva era diferente. Y por sorprendente que fuera la realidad, haban aceptado con una facilidad pasmosa que Laurel fuera una sustituta, una nia hada que haban dejado a su cuidado con el fin de heredar una tierra sagrada para las hadas. Al menos al principio. La actitud de su padre no haba cambiado pero, durante los ltimos meses, su madre se haba mostrado cada vez ms nerviosa ante la idea de que su hija no era humana. Dej de hablar del tema, y luego incluso se neg a or hablar de ello y, al final, todo estall el mes pasado cuando Laurel recibi la invitacin. Bueno, era una citacin ms que una invitacin. Tras muchas discusiones, y un poco de persuasin por parte de su padre, su madre al final acept que fuera. Como si, de alguna manera, supiera que volvera menos humana que cuando se haba ido. Laurel se alegraba mucho de no haberles explicado nada acerca de los troles; de haberlo hecho, dudaba que pudiera estar hoy en el bosque. Ests lista? insisti Tamani, que percibi las dudas de su amiga. Lista? Laurel no estaba segura de su alguna vez estara ms lista para aquello o menos.

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En silencio, lo sigui a travs del bosque mientras las copas de los rboles filtraban la luz del sol y ensombrecan el camino. Aunque el camino apenas poda definirse como tal, saba adnde llevaba. Enseguida llegaran hasta un pequeo rbol de troncos nudosos, una especie nica en aquel paraje, aunque bastante ordinario en su aspecto. A pesar de haber vivido all doce aos y haber recorrido cada palmo de bosque, solo lo haba visto una vez con anterioridad: cuando trajo a Tamani despus de la batalla con los troles, herido y casi inconsciente. La ltima vez haba sido testigo de la transformacin del rbol y haba podido ver, aunque poco, lo que se esconda detrs. Hoy cruzara la puerta. Hoy, vera valon con sus propios ojos. A medida que se iban adentrando en el bosque, otras hadas se les unan y caminaban tras ellos, y Laurel tuvo que hacer un esfuerzo por no girar la cabeza para mirarlas. No saba si algn da llegara a acostumbrarse a aquellos preciosos y silenciosos centinelas que nunca le dirigan la palabra y casi nunca la miraban a los ojos. Siempre estaban all, incluso cuando ella no poda verlos. Ahora lo saba. Se pregunt cuntos la habran estado vigilando desde que era pequea, pero dej de pensar en ello porque la mortificacin era demasiado grande. Que sus padres observaban sus travesuras juveniles era una cosa; que lo hicieran unos centinelas superiores sin nombre era algo muy distinto. Trag saliva, se concentr en el camino que tena delante e intent pensar en otra cosa. Llegaron enseguida, tras cruzar una hilera de secuoyas que rodeaban, a modo de proteccin, el antiguo y retorcido rbol. Las hadas formaron medio crculo y, despus de un gesto seco de Shar, el lder de los centinelas, Tamani se solt de la mano de Laurel, que lo tena agarrado con fuerza, para unirse a los dems. Se qued en medio de la decena aproximadamente de hadas, aferrada a las asas de la mochila. A medida que los centinelas fueron posando las manos sobre la corteza del rbol, justo donde el tronco se divida en dos, la respiracin se le aceler. Y entonces el rbol empez a vibrar mientras la luz del otro lado pareca apoderarse de las ramas. Laurel quera mantener los ojos abiertos, esta vez, para poder ver toda la transformacin. Sin embargo, a pesar de tenerlos entreabiertos con decisin contra el resplandor, un intenso destello la oblig a cerrar los prpados un instante. Cuando volvi a abrirlos, el rbol se haba transformado en una puerta con barrotes altos y dorados, decorados con enredaderas llenas de flores moradas. Dos robustos postes sujetaban la puerta al suelo, pero, a excepcin de eso, estaba sola en medio del bosque iluminado por los rayos del sol. Laurel solt un suspiro que no saba que estaba reteniendo, aunque volvi a contener la respiracin cuando la puerta empez a abrirse hacia fuera.

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Una calidez tangible emergi de ella, e incluso desde tres metros, Laurel percibi la aromtica esencia de la vida y las plantas que reconoci de tantos aos de cuidar el jardn con su madre. Sin embargo, esta era ms intensa; era un perfume puro de calor de verano embotellado. Not cmo sus pies se ponan en marcha solos y ya casi haba cruzado la puerta cuando alguien la sujet de la mano y la detuvo. Laurel apart la mirada de la puerta y se sorprendi al comprobar que Tamani haba abandonado su puesto en la formacin para tomarla de la mano. Una caricia en la otra mano la oblig a volverse otra vez hacia la puerta. Jamison, el duende de invierno que haba conocido el otoo pasado, le levant la mano y la apoy en su brazo, como un caballero en una pelcula de poca. Sonri hacia Tamani con amabilidad, aunque lo mir fijamente. Gracias por traernos a Laurel, Tam. Yo me encargar de ella a partir de aqu. Tamani no la solt de inmediato. Vendr a verte la semana que viene dijo en voz baja, pero no susurrando. Los tres se quedaron all unos segundos, congelados en el tiempo. Aunque luego Jamison levant la cabeza e hizo un gesto hacia Tamani, que asinti y regres a su posicin en el semicrculo. Laurel notaba su mirada posada en ello, pero ya estaba volvindose hacia el resplandeciente brillo que sala de la puerta dorada. La atraccin de valon era tan fuerte que ni siquiera tuvo ganas de lamentarse por tener que dejar atrs a Tamani despus de un encuentro tan breve. Aunque ira a verla pronto. Jamison cruz la puerta dorada y entonces la anim a hacer lo mismo, soltndole la mano que tena aferrada a su brazo. Bienvenida de nuevo, Laurel dijo, en un tono suave. Con un nudo en la garganta, ella dio un paso adelante, cruz el umbral y puso los pies en valon por primera vez. Bueno, por primera vez no se record. Nac aqu. Por un momento, slo vea las hojas de un enorme roble y la tierra oscura y blanda a sus pies, bordeada por una hierba de color esmeralda. Jamison la sac de debajo del manto de hojas y la luz del sol le ilumin la cara, calentndole las mejillas al instante y obligndola a parpadear. Estaban en una especie de parque amurallado. Caminos de tierra frtil y oscura serpenteaban entre el verde follaje que trepaba por el muro de piedra. Laurel nunca haba visto un muro tan alto; construir algo as sin cemento habra costado dcadas de trabajo. El jardn estaba lleno de rboles y las vides estaban llenas de flores, aunque se hallaban cerradas por el calor del da. 11

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Se volvi hacia la puerta. Estaba cerrada y, tras los barrotes dorados, slo vea oscuridad. Estaba en medio del parque, sin sujetarse a nada; se levantaba en la nada y estaba rodeada por veinte centinelas, todas hembras. Laurel lade la cabeza. Vio algo raro. Dio un paso adelante y varias lanzas con puntas que parecan hechas de cristal se cruzaron en su camino. No pasa nada, Capitn dijo la voz de Jamison desde detrs de ella. Puede mirar. Las lanzas desaparecieron y Laurel avanz, convencida de que sus ojos la estaban engaando. Pero no, perpendicular a la puerta haba otra puerta. Sigui caminando hasta que hubo rodeado cuatro puertas, flanqueadas por los robustos postes que recordaba del otro lado de la puerta. Cada poste estaba unido a dos puertas y todo el conjunto formaba un cuadrado perfecto alrededor de la oscuridad que apareca tras ellos, a pesar de que, en teora, habra podido ver a los centinelas que haba al otro lado de los barrotes. No lo entiendo dijo Laurel, que se coloc otra vez junto a Jamison. Tu puerta no es la nica respondi el duende de invierno con una sonrisa. Laurel record, vagamente, que el otoo pasado Tamani le haba hablado de la existencia de cuatro puertas cuando lo haba encontrado magullado y herido despus de que los troles lo lanzaran al ro Chetco. Cuatro puertas repiti en voz baja, arrinconando la parte desagradable del recuerdo. A los cuatro rincones de la tierra. Un paso podra llevarte a tu casa, a las montaas de Japn, a las Tierras Altas de Escocia o a la desembocadura del Nilo en Egipto. Increble dijo Laurel sin apartar la mirada de las puertas Puertas?. Miles de kilmetros a tan solo un paso. Y el lugar ms vulnerable de todo valon admiti Jamison. Ingenioso, verdad? Toda una proeza. Las puertas las construy el rey Obern, a expensas de su vida, pero quien las disimul al otro lado fue la reina Isis; y de eso apenas hace unos cientos de aos. La diosa egipcia? pregunt Laurel, sin aliento. No, llevaba ese nombre en honor a la diosa respondi Jamison, sonriente . Por mucho que a nosotros nos gustara que fuera as, no todas las figuras importantes de la historia humana son hadas. Vamos, mis Am Fear-faire se preocuparn si tardamos mucho ms. Tus qu?

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Jamison la mir, primero con recelo y luego con cierto aire compungido. Am Fear-faire menos, dos. Por qu? Porque soy un duende de invierno. Jamison avanz lentamente por el camino de tierra mientras pareca reflexionar sobre cada palabra que sala de su boca. Nuestros dones son los menos frecuentes entre las hadas, y por eso nos honran. Slo nosotros podemos abrir las puertas, y por eso nos protegen. Adems, el propio valon es vulnerable a nuestro poder, de modo que nunca debemos correr peligro ante un enemigo. Un gran poder Conlleva una gran responsabilidad? Laurel termin la frase por l. Jamison se volvi hacia ella sonriendo. Quin te lo ha enseado? Laurel hizo una pausa, un tanto confundida. Spiderman? propuso, sin demasiada conviccin. Imagino que algunas verdades son realmente universales se ri Jamison, y su voz reson entre los altos muros de piedra. Luego recuper el gesto serio. Es una frase que las hadas y los duendes de invierno solemos usar con frecuencia. El rey Arturo la pronunci despus de comprobar la terrible venganza de los troles de Camelot. Siempre crey que aquella destruccin fue culpa suya, que podra haberla evitado. Y habra podido? pregunt Laurel. Jamison hizo una seal con la cabeza a dos centinelas que estaban a ambos lados de una enorme puerta de madera que atravesaba el muro. Seguramente, no dijo. Pero, en cualquier caso, es un buen recordatorio. Las puertas se abrieron sin hacer ruido y Laurel se qued con la mente en blanco cuando Jamison y ella dejaron atrs el recinto cerrado y accedieron a lo alto de una colina. Una belleza verde cubra la colina y hasta donde le llegaba la vista en todas direcciones. Los caminos negros serpenteaban entre grandes masas de rboles, intercalados con prados floridos y unas cosas de muchos colores que Laurel no saba identificar; parecan globos gigantes de todos los colores imaginables, que estaban en el suelo y brillaban como burbujas de jabn. Ms abajo, en un repiti. Mis guardianes. Siempre me acompaan, al

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crculo que pareca extenderse por toda la base de la colina, vio los tejados de pequeas casas y distingui muchas figuras de colores que se movan a su aire y que dedujo que deban de ser hadas. Hay miles dijo sin darse cuenta de que haba hablado en voz alta. Por supuesto respondi Jamison, con la alegra reflejada en la voz. Casi toda la especie vive aqu. Ahora ya somos ms de ochenta mil entre hadas y duendes. Hizo una pausa. Seguramente, te parezcan pocas. No respondi Laurel enseguida. Quiero decir, que s que hay muchos ms humanos, pero jams imagin tantas hadas juntas en un mismo sitio. Era extrao; aquello la haca sentirse normal y, al mismo tiempo, muy insignificante. S, haba conocido a otros duendes, como Jamison, Tamani, Shar y los centinelas que vea de vez en cuando, pero pensar que all haba miles era casi abrumador. Jamison le coloc la mano en la espalda. Otro da tendremos tiempo para conocer valon dijo con suavidad. Ahora tengo que llevarte a la Academia. Laurel lo sigui por el permetro del muro de piedra. Cuando llegaron al final del mismo, mir hacia lo alto de la colina y tuvo que volver a contener la respiracin. A unos trescientos metros de donde estaban, en plena pendiente, apareci una enorme torre, que se levantaba en medio de in inmenso edificio que pareca sacado de Jane Eyre. No pareca un castillo, sino una enorme biblioteca, con la forma cuadrada, la piedra gris y el tejado a dos aguas. Las paredes tenan grandes ventanas y las claraboyas brillaban entre las tablillas de pizarra como las distintas caras de un prisma. Todas las paredes estaban llenas de enredaderas, cubiertas de flores o escondidas detrs de hojas, o bien acogan plantas de todas las variedades. Las palabras de Jamison respondieron la pregunta que a Laurel le daba miedo hacerle. Seal la estructura con un brazo mientras deca: La Academia de valon. 14

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ientras se dirigan hacia la Academia, Laurel vislumbr otro edificio entre los rboles. En lo alto de la colina, un poco por encima de la torre de la Academia, haba un castillo en ruinas. Parpade y entrecerr los ojos; quizs en ruinas no era la expresin adecuada. Cierto es que pareca que estuviera a punto de derrumbarse, pero unas cuerdas vegetales verdes se abrazaban al mrmol blanco, como si quisieran zurcir los muros para unirlos, mientras la copa del enorme rbol apareca por encima del tejado y sus hojas ensombrecan gran parte de la estructura. Qu es ese edificio? pregunt Laurel cuando volvi a verlo. Es el Palacio de Invierno respondi Jamison. Ah vivo yo. Y es seguro? dijo ella, recelosa. Por supuesto que no respondi el duende. Es uno de los lugares ms peligrosos de valon. Pero yo estoy a salvo en su interior, igual que sus dems ocupantes. Se derrumbar? pregunt Laurel, mirando una esquina que pareca recubierta de un cors de encaje verde. No contest Jamison. Los duendes de invierno llevamos cuidndolo ms de tres mil aos. Las races de esa secuoya crecen por el interior del castillo y forman parte de la estructura, tanto como el mrmol original. Y la secuoya no lo dejar derrumbarse. Y por qu no construs uno nuevo? Jamison se qued en silencio unos segundos y ella temi haberlo ofendido. Sin embargo, cuando le respondi no pareca enfadado. El castillo no solo es un hogar, Laurel. Tambin protege muchas cosas; cosas que no podemos arriesgarnos a mover por conveniencia o para satisfacer nuestra vanidad con una estructura nueva. Se volvi hacia su destino de piedra gris con una sonrisa. Para eso ya est la Academia. Laurel volvi a mirar la construccin, aunque esta vez con otros ojos. En lugar de los bucles verdes que haba observado a primera vista, ahora distingua el orden y el mtodo en los abrazos vegetales. Cuidadosas grapas en las esquinas, una red de races que soportaba grandes extensiones de muro; realmente el

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rbol se haba integrado en el castillo. O quizs el castillo se haba integrado en el rbol. La enorme estructura pareca posarse satisfecha entre el abrazo de las races. Al girar en la siguiente curva, se encontraron con lo que a Laurel le pareci una reja de hierro forjado. Aunque, cuando se acerc descubri que se trataba de un muro viviente. Las ramas se retorcan, doblaban y abrazaban entre ellas formando laboriosas florituras, como un bonsi muy complicado. Dos vigilantes, un duende y un hada, estaban de pie frente a una puerta, ambos vestidos con una armadura ceremonial de un color azul intenso y cascos relucientes y coronados con plumas. Hicieron una reverencia ante Jamison y abrieron su hoja de la puerta. Entra dijo el duende al ver que Laurel dudaba unos segundos. Te estn esperando. La Academia rebosaba vida. Decenas de hadas estaban trabajando al aire libre. Algunas llevaban vestidos delicados y vaporosos o pantalones de seda y sostenan libros en las manos. Otras llevaban vestimentas ms sencillas y estaban ocupadas cavando y podando. Otras recogan flores y buscaban entre los frondosos arbustos especies perfectas. Cuando Jamison y Laurel pasaban a su lado, la mayora dejaban sus labores y se inclinaban por la cintura. Y todo el mundo, sin excepcin, inclin la cabeza con respeto. La...? A Laurel le daba vergenza preguntarlo. La reverencia es por m? Es posible respondi Jamison. Pero, en la mayora de los casos, sospecho que es por m. El tono despreocupado de la respuesta cogi a Laurel desprevenida. Pero estaba claro que para Jamison era normal que las hadas se inclinaran ante l. Ni siquiera se paraba a darles las gracias. Debera haberme inclinado cuando te vi en la puerta? pregunt con la voz un poco temblorosa. No respondi Jamison con firmeza. Eres un hada de otoo. Solo debes inclinarte ante la reina. Conmigo, basta con inclinar la cabeza con respeto. Laurel sigui caminando presa de una confusin silenciosa mientras se cruzaban con ms hadas. Observ a las pocas que solo inclinaban la cabeza. Cuando pasaron a su lado, la miraron a los ojos y ella no saba cmo interpretar sus expresiones. Algunas parecan curiosas, y otras simplemente la miraron fijamente. A muchas no poda interpretarlas. Baj la cabeza con timidez y aceler el paso para colocarse detrs de Jamison. Cuando se acercaron a las gigantescas puertas de la entrada, un grupo de lacayos las

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abrieron y el duende acompa a Laurel hasta un vestbulo cubierto por una cpula de cristal. La luz del sol la atravesaba y alimentaba a los cientos de plantas que adornaban la sala. El vestbulo estaba menos concurrido que el exterior, a pesar de que haba algunas hadas sentadas en varias salas y con pequeas mesas llenas de libros frente a ellas. Un hada mayor, pero no tan mayor como Jamison, se dijo Laurel, aunque con las hadas costaba discernir la edad, se les acerc e inclin la cabeza. Jamison, un placer. Sonri a Laurel. Imagino que eres Laurel. Madre ma, cmo has cambiado. Ella se qued sorprendida un instante, aunque luego record que haba pasado varios aos en valon antes de ir a vivir con sus padres. Y el hecho de que no recordara a nadie no quera decir que los dems no la recordaran a ella. Se sinti extraamente incmoda al pensar en cuntas hadas con las que se haba cruzado en el exterior recordaban un pasado que ella jams recordara. Soy Aurora dijo el hada. Enseo a los principiantes, entre los que hay algunos que van ms adelantados que t, y otros, menos. Se ri, como si se tratara de una broma privada. Ven, te acompaar a tu habitacin. La hemos actualizado; hemos tirado cosas viejas y hemos puesto cosas nuevas, pero, aparte de eso, la hemos dejado tal y como estaba para tu regreso. Tengo una habitacin aqu? pregunt antes de pensrselo dos veces. Por supuesto contest Aurora sin volverse. sta es tu casa. Casa? Laurel mir a su alrededor el austero vestbulo, las elaboradas barandillas de la serpenteante escalera, las brillantes ventanas y las claraboyas. De veras aquello haba sido su casa? Le pareca, y lo notaba, muy extrao. Mir a sus espaldas, porque Jamison las segua, y no pareca sorprendido. Seguro que el Palacio de Invierno era todava ms lujoso. En el tercer piso, accedieron a un pasillo lleno de puertas de cerezo a ambos lados. Haba nombres escritos en cada una de ellas con una escritura brillante y sinuosa. Mara, Katya, Fawn, Sierra, Sari. Aurora se detuvo frente a una puerta donde pona claramente LAUREL. Not un nudo en el estmago y el tiempo pareci detenerse cuando Aurora agarr el pomo y abri la puerta. Se desliz en silencio por encima de una mullida alfombra de color crema y le revel una habitacin bastante grande con una pared completamente de cristal. Las otras paredes estaban forradas de satn verde desde el techo hasta el suelo. La mitad del techo era una claraboya y estaba justo encima de una enorme cama cubierta por una colcha de seda y protegida por unas cortinas tan delicadas que se movan con la brisa ms

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suave. La habitacin la completaba un mobiliario modesto, pero, obviamente, de buena calidad: una mesa, un tocador y un armario. Laurel entr y mir asombrada a su alrededor, buscando algo familiar, algo que la hiciera sentirse en casa. Sin embargo, y a pesar de que era una de las habitaciones ms bonitas que haba visto en su vida, no la recordaba. Ni el ms mnimo detalle. Nada. La invadi una oleada de decepcin, pero intent disimularla cuando se volvi hacia Jamison y Aurora. Gracias dijo, deseando que su sonrisa no fuera demasiado forzada. Qu ms daba si no recordaba nada? Ahora estaba aqu. Y era lo que importaba. Dejar que deshagas la maleta y te refresques dijo Aurora. Se fij en la camiseta de tirantes y los vaqueros cortos. En la Academia, puedes llevar lo que quieras; no obstante, quiz te parezca ms cmoda la ropa que tienes en el armario. Hemos calculado la talla, pero maana mismo puedes tener ropa nueva, si quieres. Esos, eh... pantalones que llevas... La tela parece muy dura... Jamison se ri y Aurora irgui la espalda. Si necesitas cualquier cosa, toca esta campana dijo el hada, sealando el artilugio. Tenemos un equipo entero de hadas para atenderte. Puedes hacer lo que quieras durante una hora, y luego te enviar a uno de nuestros profesores de nivel elemental para empezar con las clases. Hoy? pregunt Laurel, quizs en voz un poco ms alta de lo que le hubiera gustado. Aurora desvi la mirada hacia el duende. Jamison y la reina nos han ordenado que aprovechemos al mximo el tiempo que ests con nosotros. Que ya es breve de por s. Laurel asinti, con una mezcla de emocin y nervios en su interior. De acuerdo dijo. Estar lista. Entonces, te dejo. Aurora se volvi y mir a Jamison, pero l agit una mano en el aire. Yo me quedar un momento ms antes de regresar al palacio. Por supuesto respondi el hada, inclinando la cabeza, antes de dejarlos solos. Jamison se qued en la puerta, observando la habitacin. Cuando los pasos de Aurora desaparecieron con la lejana, dijo: 18

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No haba vuelto desde que te acompa a vivir con tus padres hace trece aos. La mir. Espero que no te importen las prisas para empezar a trabajar. Tenemos muy poco tiempo. Laurel mene la cabeza. No pasa nada. Es que... tengo tantas preguntas. Y la mayora de ellas tendrn que esperar respondi Jamison, con una sonrisa que suaviz el efecto de sus palabras. El tiempo que estars con nosotros es demasiado precioso para desperdiciarlo explicndote las costumbres de valon. Tienes muchos aos por delante para aprender esas cosas. Laurel asinti, aunque no estaba segura de si estaba de acuerdo. Adems aadi Jamison, con una pcara mirada, estoy seguro de que tu amigo Tamani estar encantado de responder a todas las preguntas que quieras hacerle. Se volvi para marcharse. Cundo volver a verte? pregunt Laurel. Vendr a buscarte cuando hayan terminado tus ocho semanas aqu respondi l. Y me asegurar de que tengamos tiempo para hablar de algunas cosas le prometi. Con un breve gesto de despedida se march, cerr la puerta y dej a Laurel con la sensacin de estar terriblemente sola. En medio de la habitacin, gir sobre s misma para asimilarlo todo. No recordaba ese lugar, pero haba algo que la tranquilizaba: darse cuenta de que sus gustos no haban cambiado tanto. El verde siempre haba sido uno de sus colores favoritos y, normalmente, se decantaba por lo sencillo en contra de las formas complicadas. El dosel de la cama era un poco infantil, pero, claro, lo haba escogido haca muchos aos. Se acerc a la mesa y se sent en la silla, y all se dio cuenta de que era un poco pequea. Abri los cajones y encontr hojas de papel gruesas, botes de pintura, plumas y un bloc de notas con su nombre. Tard varios segundos en darse cuenta de que el nombre le sonaba tanto porque era su letra de pequea. Con las manos temblorosas, lo abri por la primera pgina. Era una lista de palabras en latn que Laurel sospechaba que eran plantas. Pas pginas y encontr ms de lo mismo. Aunque tampoco entenda las palabras que no estaban en latn. Era desalentador darse cuenta de que saba ms cosas a los siete aos que ahora, a los diecisis. O veinte se corrigi, o los aos que se suponga que tengo. Intent no pensar demasiado en su edad real; solo le recordaba los siete aos de su vida de hada que estaban perdidos en su memoria. Senta que tena

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diecisis aos y, por lo que a ella respectaba, tena diecisis aos. Laurel dej el bloc de notas y se levant para dirigirse hacia el armario. En el interior, haba varios vestidos largos y faldas hasta el tobillo hechos de un material ligero y vaporoso. Haba una columna de cajones que guardaban camisas de estilo campesino y camisetas ms ceidas con las mangas anchas. Laurel se acerc las prendas a la cara y le encant la sedosa suavidad que desprendan. Se prob varias y, al final, se decidi por un vestido de color rosa palo antes de seguir explorando la habitacin. Enseguida se acerc a la ventana y tuvo que contener la respiracin ante las vistas. Su habitacin daba al jardn de flores ms grande que jams haba contemplado; hileras de flores de todos los colores imaginables se desplegaban debajo de ella a modo de cascada de colores casi tan grande como la extensin de tierra que haba delante de la Academia. Peg los dedos al cristal mientras intentaba abarcarlo todo con la vista. Le pareca un desperdicio que una habitacin con aquellas vistas hubiera estado vaca durante los ltimos trece aos. Un golpe en la puerta le hizo dar un respingo y corri a abrir, arreglndose el vestido por el camino. Se tom un momento para peinarse con las manos y, luego, abri la puerta. Un duende muy alto, con el rostro serio y el pelo castao y canoso en las sienes estaba frente a otro duende ms joven y con ropa ms sencilla que sujetaba una pila de libros. El duende mayor llevaba lo que parecan unos pantalones de yoga de lino y una camisa de seda verde con una abertura en el pecho que no era en absoluto sensual. Laurel pens en su gusto por las camisetas y decidi que aquello era parecido. El duende tena unas maneras educadas y formales, algo que no encajaba con los pies descalzos. Supongo que t debes de ser Laurel dijo con una voz suave y profunda. La observ. Vaya, no has cambiado tanto. Atnita, Laurel slo pudo mirarlo fijamente; haba visto fotos de cuando era pequea y haba cambiado mucho. Soy Yeardley, profesor de nivel elemental. Puedo? dijo el duende, inclinando la cabeza. S, por supuesto tartamude ella, mientras abra la puerta del todo. Yeardley entr y el duende que tena detrs lo sigui. Aqu mismo dijo Yeardley, sealando el escritorio de Laurel. El duende dej la pila de libros en la mesa, se dobl por la cintura ante ambos y retrocedi hasta la puerta antes de darse la vuelta y marcharse por el pasillo. Ella se volvi hacia el profesor, que no le haba quitado la vista de encima.

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S que Jamison est impaciente para que empieces las clases, pero, sinceramente, no puedo empezar ni siquiera con lo ms bsico hasta que tengas una mnima base sobre la que fomentar los conocimientos. Laurel abri la boca para responder, pero se dio cuenta de que estaba completamente en blanco y volvi a cerrarla. Te he trado lo que considero la informacin ms bsica y esencial necesaria para poder empezar con tus autnticos estudios. Te sugiero que empieces de inmediato. Ella desvi la mirada hasta la pila de libros. Todos? pregunt. No. stos son slo la mitad. Tengo otra pila para cuando hayas terminado. Y creme dijo el duende, son los mnimos que poda justificar. Baj la mirada hasta una hoja de papel que se haba sacado de una bolsa que llevaba colgada al cuello. Una de las aclitas dijo, mientras la miraba, que, por cierto, es el nivel en el que estaras en circunstancias ms favorables, ha aceptado ser tu tutora. Podrs contar con ella durante todas las horas del da, y no le supondr ninguna dificultad explicarte estos conceptos tan bsicos, as que hazle todas las preguntas que quieras. Esperamos que no inviertas ms de dos semanas reaprendiendo lo que has olvidado desde que nos dejaste. Laurel dese que la tierra la tragara y se qued all de pie con los puos apretados. Se llama Katya continu Yeardley, haciendo caso omiso a su reaccin. Sospecho que pronto vendr ella misma a presentarse. Es muy simptica, pero no dejes que te distraiga de tus estudios. Laurel asinti con rigidez y con la mirada fija en la pila de libros. Pues ahora te dejar con tu lectura dijo l, girando sobre sus talones descalzos. Cuando te los hayas ledo todos, podremos empezar con las clases normales. Se detuvo en la puerta. El personal a tu servicio puede ir a buscarme cuando hayas terminado, pero no te molestes en hacerlo hasta que te hayas ledo la ltima coma de todos los libros. No tiene ningn sentido. Y, sin despedirse, cruz el umbral y cerr la puerta. El click de la cerradura reson por toda la habitacin. Respir hondo, se acerc al escritorio y mir los lomos de los libros, que parecan muy antiguos: Herbologa fundamental, El origen de los elixires, La enciclopedia completa de las hierbas defensivas y Anatoma de los troles. Laurel frunci el ceo al leer el ltimo ttulo. 21

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Siempre le haba gustado leer, pero aquellos libros no eran exactamente ficcin ligera. Desvi la mirada hasta el enorme ventanal y descubri que el sol ya casi haba iniciado su descenso hacia el oeste. Suspir. No era lo que haba esperado de su primer da en valon.

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Laurel estaba sentada con las piernas cruzadas en la cama con unas tijeras en la mano, cortando hojas de papel para hacerse tarjetas de estudio. Cuando ni siquiera llevaba una hora leyendo se dio cuenta de que la situacin requera tarjetas de estudio. Y rotuladores de colores. Por lo visto, un ao de compartir estudios de biologa con David la haba convertido en una metdica neurtica. Pero, al da siguiente, se llev la desagradable sorpresa de descubrir que el personal, como todos se referan a los criados que hablaban susurrando y vestan con ropa muy sencilla y se paseaban por la Academia, no tena ni idea de lo que eran las tarjetas de estudio. Por suerte, s que conocan las tijeras, de modo que Laurel estaba cortando unas cartulinas que le haban trado en rectngulos ms pequeos. Los rotuladores, por desgracia, eran una causa perdida. Alguien llam a la puerta con suavidad. Adelante dijo Laurel, porque tena miedo de dejarlo todo lleno de trocitos de papel si se levantaba a abrir. La puerta se abri y asom una cabeza pequea y rubia. Laurel? Como haba desistido en su intento de recordar a las dems hadas, asinti y esper a que el hada se presentara. El corte de pelo corto iba acompaado de una amplia sonrisa que Laurel le devolvi enseguida. Era un alivio ver una sonrisa que iba dirigida a ella. La noche anterior, la cena haba sido un autntico desastre. La haban llamado alrededor de las siete para ir a cenar. Baj las escaleras casi corriendo detrs de un hada que le haba enseado el camino hasta el comedor formal (debera haber sospechado algo cuando oy comedor formal en lugar de cafetera), todava con el vestido, las sandalias y el pelo recogido en una cola. En cuanto entr en la sala, descubri que haba cometido un error. Todo el mundo iba muy elegante con camisas abotonadas y pantalones de seda o faldas y vestidos hasta el suelo. Prcticamente, era una cena de gala, aunque sin zapatos. Y lo peor es que Aurora la haba hecho salir frente a todos para darle la bienvenida y presentarle a todas las hadas de otoo. Cientos de hadas de otoo con nadie mejor a quien mirar que ella. Nota para Laurel: vestirme para la cena.

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Sin embargo, eso fue la noche anterior y ahora esa sonrisa genuina iba dirigida a ella. Pasa dijo Laurel. Le daba bastante igual quin era esa hada o qu estaba haciendo all; solo le importaba que pareca amable. Y que representaba un buen motivo para tomarse un descanso. Soy Katya le anunci el hada. Yo Laurel respondi ella automticamente. S, ya lo s dijo la chica, con una sonrisa. Todo el mundo sabe quin eres. Laurel baj la mirada hacia su regazo con timidez. Espero que te sientas a gusto en la Academia continu Katya, con el tono de la perfecta anfitriona. A m me descoloca un poco viajar. Duermo mal. Se acerc a la cama y se sent a su lado. Laurel evit mirarla a los ojos y emiti un sonido sin decir nada, aunque se preguntaba a cuntos kilmetros de distancia habra viajado Katya dentro de valon. Pero, en realidad, no haba dormido demasiado bien. Esperaba que fuera el entorno nuevo, como haba dicho Katya. Se haba despertado varias veces a causa de unas terribles pesadillas, y no como las habituales con troles y con pistolas apuntando a Tamani o bien con ella apuntando a Barnes con un arma o vindose cubierta por olas heladas. Anoche, la que hua a cmara lenta de Barnes no era ella, sino sus padres, David, Chelsea, Shar y Tamani. Laurel se haba levantado de la cama, se haba acercado hasta la ventana, haba apoyado la frente en el cristal y haba contemplado las miles de luces que se esparcan bajo su mirada. Pareca muy contradictorio tener que venir a valon para aprender a protegerse a ella misma y a los suyos, y, al hacerlo, dejarlos en la ms absoluta vulnerabilidad. Aunque, si los troles la perseguan a ella, quiz su familia estaba ms segura as. Aquella situacin estaba fuera de su control y de sus conocimientos. Y odiaba sentirse desvalida e intil. Qu ests haciendo? pregunt Katya, devolvindola a la realidad. Tarjetas de estudio. Tarjetas de estudio? S, herramientas de estudio que utilizo en ca..., en el mundo humano respondi Laurel. 24

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Katya tom en las manos una de las tarjetas. Y son solo estos trozos de papel o hay algo ms que no veo? No. Son slo eso. Muy sencillo. Y por qu las haces t? Eh... Laurel mene la cabeza y se encogi de hombros. Porque las necesitaba? Katya abri los ojos y la interrog en silencio. No se supone que tienes que estudiar como una loca mientras ests aqu? Es lo que me ha dicho Yeardley. S, pero las tarjetas me ayudarn a estudiar mejor insisti Laurel. Vale la pena emplear este tiempo en hacerlas. No me refera a eso. Katya se ri, se levant y se dirigi hacia la campana de plata que Aurora le haba enseado ayer y la toc. El repique limpio y claro reson por la habitacin varios segundos, de modo que el aire pareca vivo. Guau dijo Laurel, con lo que Katya la mir con desconcierto. Al cabo de unos segundos, un hada de mediana edad apareci en la puerta. Katya arranc las tijeras de la mano de Laurel y recogi las cartulinas. Necesitamos estas cartulinas cortadas en rectngulos de este tamao dijo, mostrndole una de las tarjetas que Laurel acababa de cortar. Y es de vital importancia, as que tiene prioridad sobre cualquier otra cosa que ests haciendo. Por supuesto respondi la mujer con una leve reverencia, como si estuviera hablando con una reina y no con un hada que era muchsimo ms joven que ella. Quiere que las haga aqu, as ya las tiene a mano si quiere empezar a utilizarlas, o me las llevo y se las devuelvo cuando estn todas hechas? Katya mir a Laurel y se encogi de hombros. A m no me importa que se quede; tiene razn en que podremos ir utilizndolas a medida qua estn hechas. Perfecto farfull Laurel, muy incmoda al pedir a una mujer adulta que realizara una tarea tan sencilla. Puedes sentarte aqu dijo Katya, sealando la ventana de Laurel. La luz es muy buena. 25

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La mujer se limit a asentir, se llev las cartulinas hasta la ventana y enseguida empez a cortarlas en rectngulos perfectos. Katya se sent en la cama, junto a Laurel. Y ahora ensame qu haces con estas tarjetas y ver cmo puedo ayudarte. Puedo cortar mis propias tarjetas susurr Laurel. Por supuesto, pero puedes hacer cosas mejores con tu tiempo. Bueno, imagino que ella tambin respondi, levantando la barbilla hacia la mujer. Katya levant la mirada y la observ con candidez. Ella? No creo. Slo es un hada de primavera. Laurel not un nudo de indignacin en la garganta. Qu quieres decir con que slo es un hada de primavera? Es una persona y tiene sentimientos. Katya pareca confundida. Yo no he dicho que no fuera as. Pero es su trabajo. Cortarme las tarjetas de estudio? Hacer cualquier cosa que las hadas de otoo necesiten. Mralo as continu Katya con aquel tono alegre y desenfadado, seguramente le hemos ahorrado tener que esperar sentada a que otra hada de otoo le pidiera algo. Y ahora manos a la obra, o perderemos todo el tiempo que ella nos est ahorrando. A ver por qu libro vas. 26

Laurel estaba tendida boca abajo en la cama, mirando el libro. Estaba harta de leer; haba estado leyendo casi toda la maana y las palabras haban empezado a bailar frente a sus ojos, as que lo mejor que poda hacer ahora era mirar. Alguien llam y la elaborada puerta de cerezo se abri. Apareci un hada de primavera mayor con unos ojos rosas muy amables y sus arrugas perfectamente simtricas, algo a lo que todava no se haba acostumbrado. Tiene una visita en el atrio dijo el hada, casi en un susurro. El personal de primavera haba recibido rdenes de guardar silencio alrededor de Laurel y de no molestarla en ningn momento.

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Y, por lo visto, los dems estudiantes tambin. Laurel nunca vea a nadie, slo a Katya, excepto a la hora de la cena, donde era la ms observada. Sin embargo, ya casi haba terminado con el ltimo libro y despus vendran las clases. No estaba segura de si era bueno o malo, pero al menos sera distinto. Una visita? pregunt. Su agotado cerebro tard unos segundos en entenderlo. Y luego tuvo que hacer un gran esfuerzo por no salir gritando de alegra. Tamani! Baj caminando varios tramos de escaleras y tom un camino un poco ms largo para poder pasar por una rotonda acristalada decorada con flores de todos los colores del arcoris. Eran preciosas. Al principio, era la nica cualidad que Laurel les vea: colores magnficos repartidos por todos los pasillos de la Academia. Sin embargo, eran algo ms que un adorno: eran las herramientas de las hadas de otoo. Y lo haba descubierto ahora, despus de casi una semana de estudio e, inconscientemente, las iba nombrando en su mente. El conejito azul, el rannculo rojo, la fresia amarilla, el lirio de agua, el anturio moteado y su nueva flor favorita: el cimbidio, con los delicados ptalos blancos y el corazn rosa intenso. Acarici las orqudeas tropicales cuando pas por su lado y de manera automtica recit mentalmente sus usos medicinales. Cura el envenenamiento de flores amarillas, bloquea por un tiempo la fotosntesis y se vuelve fosforescente cuando se mezcla de forma correcta con la acedera. Desconoca el contexto para la lista de remedios que tena en la cabeza pero, gracias a las tarjetas de estudios que, irnicamente, tena que admitir que el hada de primavera haba cortado con ms pericia que ella, haba podido memorizarlos. Dej atrs las flores y corri hacia las escaleras, bajndolas prcticamente sin tocar los escalones. Localiz a Tamani apoyado en la pared que estaba al lado de la entrada principal y, sin saber cmo, consigui no gritar y correr hacia l. O casi. En lugar de los pantalones y la camisa anchos a los que estaba tan acostumbrada, llevaba una pulcra tnica y pantalones negros. Iba cuidadosamente peinado hacia atrs y su cara pareca distinta sin los mechones que le decoraban la frente. Cuando Laurel levant los brazos para abrazarlo, un movimiento seco de Tamani la detuvo. Ella se qued de pie, confundida; y entonces l sonri y se inclin por la cintura, con el mismo gesto de deferencia que las hadas de primavera insistan en usar. Es un placer verte, Laurel. Seal hacia la puerta. Vamos? Ella lo mir con extraeza un momento, pero cuando l volvi a ladear la cabeza hacia la salida, apret la mandbula y cruz las puertas de la Academia. Avanzaron por el camino de la entrada que, en lugar de ser recto como era

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habitual en los barrios residenciales de su casa, serpenteaba entre flores y arbustos. Y, por desgracia, haba otras hadas de otoo. Notaba cmo sus miradas la seguan y, aunque la mayora intentaban esconderse detrs de algn libro, otras lo hacan abiertamente. Fue un paseo largo y silencioso, y Laurel no dejaba de mirar hacia atrs, hacia Tamani, que insista en caminar dos pasos por detrs de ella. Vio una pcara sonrisa dibujada en la comisura de sus labios, pero l no dijo nada. Cuando cruzaron la verja, l la detuvo acaricindole la espalda con la mano y, con la cabeza, le indic unos arbustos altos que haba cerca. Ella camin hacia all y, en cuanto perdieron de vista la Academia, unos fuertes brazos la levantaron en el aire. Te he echado mucho de menos dijo Tamani, recuperando la sonrisa que a ella tanto le gustaba. Laurel lo abraz y no lo solt en un buen rato. Era un recordatorio de su vida fuera de la Academia, un ancla con su propio mundo. Con el lugar que segua considerando su casa. Era extrao darse cuenta de que, en el transcurso de unos pocos das, su principal vnculo con valon se haba convertido en un vnculo ms fuerte con la vida humana. Y, adems, era l mismo. Qu tambin significaba mucho. Siento ese numerito dijo Tamani. La Academia es muy particular respecto al protocolo entre las hadas de primavera y las de otoo, y no quera que te metieras en problemas. Bueno, seguramente los problemas los tendra yo, pero da igual... Evitemos los problemas. Si tenemos que hacerlo... Laurel se ri, levant ambas manos y lo despein hasta que los mechones volvieron a caerle en la frente. Lo tom de las manos, muy contenta por poder estar en compaa de alguien conocido otra vez. Me alegro mucho de que hayas venido. Si me hubiera pasado una noche ms estudiando, me habra vuelto loca. Tamani se puso serio. Estoy seguro de que es muy duro, pero es importante. Ella desliz la mirada hasta sus pies descalzos, manchados de tierra oscura. No es tan importante. S que lo es. No tienes ni idea de lo mucho que utilizamos las cosas que fabricis las hadas de otoo.

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Pero si no s hacer nada! Ni siquiera he empezado con las clases todava. Suspir y mene la cabeza. No s qu voy a poder aprender en menos de dos meses. No podras volver... de vez en cuando? Supongo. Laurel volvi a levantar la mirada. Si me invitan. Ya vers como... te invitan dijo Tamani, sonriendo, como si aquel verbo le hubiera parecido muy gracioso. Confa en m. La mir a los ojos y Laurel se qued hipnotizada. Despus de un momento de nerviosismo, dio media vuelta y empez a caminar. Bueno, adnde vamos? dijo, intentando disimular su incomodidad. Vamos? Jamison me dijo que me llevaras a conocer valon. Slo tengo unas horas. Tamani pareca absolutamente desconcertado por aquella conversacin. No s si se refera a... Llevo seis das dedicada exclusivamente a memorizar plantas dijo ella. Quiero ver valon! La cara de Tamani se ilumin con una pcara sonrisa y asinti. Est bien. Dnde te gustara ir? No no tengo ni idea. Se volvi hacia l. Cul es el mejor lugar de valon? l respir hondo y luego dud. Al cabo de un segundo, dijo: Quieres hacer algo con otras hadas o slo nosotros dos? Laurel mir hacia la colina. Una parte de ella quera estar a solas con Tamani, pero no confiaba demasiado en ella si pasaba tanto tiempo con l. No podemos hacer las dos cosas? Tamani sonri. Claro. Por qu no vamos a...? Ella le coloc el dedo ndice contra los labios. No, no me lo digas. Llvame. En respuesta, Tamani seal colina abajo y dijo: 29

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Adelante. La emocin se apoder de ella a medida que la Academia se iba haciendo ms pequea tras ellos. Pasaron junto a los muros de piedra que sostenan la puerta de valon y, enseguida, su camino se convirti en carreteras que serpenteaban hasta algn edificio; aunque no eran carreteras pavimentadas. Estaban hechas de la misma tierra oscura, blanda y rica en nutrientes que cubra el camino desde la Academia. Aquella tierra le refrescaba los pies descalzos e imprima energa a sus pasos. Era diez veces mejor que cualquier terreno que jams hubiera pisado. Cuanto ms se alejaban de la Academia, ms abarrotadas estaban las calles. Entraron en una especie de feria al aire libre con cientos de hadas reunidas en portales, curioseando los escaparates de las tiendas y paseando entre puestos repletos de resplandecientes mercancas. Todo era del color del arcoris y a Laurel le cost un poco descubrir que los reflejos de mltiples colores que vea entre el gento eran las flores de las hadas de verano. Un hada pas cerca de ella, con un instrumento de cuerda en la mano y una flor increble que pareca tropical. Era de un color rojo intenso con rayas amarillas y tena unos diez enormes ptalos acabados en punta, como la campanilla que Laurel haba estudiado ayer. Pero era gigantesca! Los ptalos de la parte baja casi tocaban el suelo, mientras que los de arriba le sobrepasaban la cabeza, a modo de corona. Menos mal que no soy un hada de verano pens Laurel mientras recordaba el trabajo que le cost esconder su flor estacional haca menos de un ao. Eso nunca me habra cabido debajo de la camiseta. Mirara donde mirara, vea ms y ms flores de colores intensos y apariencia tropical; parecan infinitas. Adems, las hadas de verano tambin vestan de forma distinta. Su ropa era del mismo tejido ligero y delicado que llevaban Laurel y sus compaeros de clase, aunque ms escotada y ms holgada, con volantes, borlas y otros adornos que flotaban en el aire o arrastraban en las largas colas. Vistosa se dijo Laurel. Como sus flores. Se volvi para asegurarse de que no haba perdido a Tamani, pero segua all, dos pasos por detrs de su hombro izquierdo. Me gustara que me guiaras dijo Laurel, que empezaba a estar cansada de tener que volver la cabeza para mirarlo. No es mi sitio. Ella se detuvo. Tu sitio?

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Por favor, contrlate dijo Tamani en voz baja, empujndola con las yemas de los dedos. Las cosas son as. Tiene que ver con que seas un duende de primavera? pregunt ella, alzando ligeramente la voz. Laurel, por favor implor el, mientras miraba a un lado y a otro. Ya lo hablaremos despus. Ella lo mir fijamente, pero l evit su mirada, as que Laurel cedi, de momento, y sigui caminando. Pase entre los puestos durante un rato, asombrada con los relucientes mviles y las telas sedosas que tenan expuestas los vendedores que, en algunos casos, vestan de forma ms extravagante que los dems. Qu es esto? pregunt Laurel, mientras coga una preciosa tira de resplandecientes diamantes, que seguramente eran de verdad, intercalados con pequeas perlas y flores de cristal. Es para el pelo respondi un duende alto y con el pelo de color carmes. Con las manos cubiertas con unos sencillos guantes blancos que a Laurel le parecieron terriblemente formales, acarici un extremo de la tira, donde haba un pequeo peine escondido detrs de una flor de cristal. Naturalmente, por ser hombre, no tena flor, pero, por la ropa que llevaba, pareca que tambin era un duende de verano. Puedo? Laurel mir a Tamani, que sonri y asinti. Se volvi y el duende le fij el adorno en el pelo, y luego la acompa hasta un espejo que tena en el otro lado del puesto. Ella sonri ante su reflejo. La tira dorada le caa por el lado donde se hacia la raya en el pelo, y le llegaba por debajo de los hombros. Brillaba por la luz del sol y haca destacar los mechones ms rubios de su pelo. Es precioso dijo, casi sin aliento. Quiere llevrselo puesto o se lo guardo en una caja? Uy, no podra... Deberas quedrtelo intervino Tamani. Te sienta muy bien. Pero es que... Rode al alto duende y se coloc junto a Tamani. No llevo nada para pagarlo, y te aseguro que no voy a permitir que lo pagues t. l ri. Laurel, aqu no se paga por las cosas. Eso es algo muy... humano. Qudatelo. l se siente halagado de que te guste su trabajo. Ella mir al vendedor, que estaba a la distancia justa para no orlos.

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De veras? S. Dile que te gusta y que te lo pondrs en la Academia; es la nica recompensa que necesita. Era increble. Laurel estaba nerviosa, momentneamente incapaz de superar la sensacin de certeza de que, en cualquier momento, un hada de seguridad iba a salir de un rincn y la arrestara. Pero Tamani no le gastara una broma tan pesada... Verdad? Dio un ltimo vistazo al espejo y sonri al duende con la esperanza de que no pareciera una sonrisa demasiado forzada. Es muy, muy bonito dijo. Si le parece bien, me gustara llevrmelo puesto hasta la Academia. El duende sonri e inclin la cabeza. Con ciertas dudas. Laurel empez a alejarse despacio. Nadie la detuvo. Tard varios minutos en superar la sensacin de Empez a prestar atencin a los dems viandantes y cogan objetos de los escaparates o de los puestos excepto cumplidos y gratitud. Tras varios minutos compradores, se oblig a tranquilizarse. que haba robado algo. muchos de ellos tambin sin dar nada a cambio, observando a los dems 32

Deberamos buscar algo para ti dijo, volvindose hacia Tamani. Uy, no. Para m, no. Yo no compro aqu. Mi mercado est a los pies de la colina, un poco ms adelante. Y entonces, este cul es? Esto es la Plaza de Verano. Ah dijo Laurel, que se volvi a poner en alerta. Pero yo soy de otoo. No debera de haberme comprado esto. Tamani se ri. No, no; las hadas de invierno y otoo compran donde quieren. Sois demasiado pocas para tener vuestra propia plaza. Ah, vale. Se qued pensativa un buen rato. Entonces, tambin puedo comprar en tu plaza, no? Supongo que si, pero no veo por qu ibas a querer hacerlo. Por qu no? Tamani se encogi de hombros.

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No es tan bonita como la de verano. Bueno, quiero decir que la plaza es bonita, porque todo en valon lo es. Pero nosotros no necesitamos adornos ni nada de eso. Necesitamos ropa, comida y las herramientas para cumplir con nuestros oficios. All compro las armas, los elixires y las pcimas que necesito como centinela; nos lo envan desde la Academia. Las hadas de verano necesitan los objetos vistosos; forma parte de su oficio. Sobre todo para las que se dedican al teatro. Pero, si te fijas, sobre todo en algunas de las tiendas del centro, vers los objetos ms tcnicos. Pinturas y material para los decorados, instrumentos musicales, herramientas para la fabricacin de joyas...; todas esas cosas Sonri. Los puestos tienen todos esos brillantes para que el sol se refleje en ellos y atraigan a ms clientes. Ambos se echaron a rer y Laurel alarg la mano para acariciarse el nuevo adorno del pelo. Por un momento, se pregunt qu costara algo as en California, aunque enseguida elimin esa idea de su cabeza. No iba a vender lo nunca, as que daba igual. A medida que se fueron alejando del mercado, la densidad de poblacin disminuy. Ahora el ancho camino de tierra estaba bordeado de casas, y Laurel no dejaba de mirar a ambos lados, boquiabierta. Cada vivienda estaba hecha del mismo cristal de azcar que el ventanal en su habitacin de la Academia. Las grandes esferas translcidas que daban a la calle eran salones; sospechaba que las burbujas ms pequeas y teidas de color pastel que estaban pegadas a los lados y a la parte posterior del saln eran las habitaciones. Detrs de cada casa haba una enorme cortina de color pastel recogida, que permita que el sol baara la excepcional construccin durante el da, pero estaba claro que, por la noche, se colocaba encima de la esfera para mayor privacidad. Cada casa brillaba bajo el sol, y muchas estaban decoradas con tiras de cristales y prismas que captaban la luz y la hacan bailar, como los prismas que Laurel tena en su habitacin en casa. El barrio entero brillaba tanto que costaba mirarlo y, en ese momento, se dio cuenta de que esas casas eran los globos que haba visto desde lo alto de la colina con Jamison. Son preciosas dijo, como pensando en voz alta. Mucho. Me encanta pasear por los barrios de verano. Las brillantes casas empezaron entonces a espaciarse y, al cabo de poco, Tamani y Laurel volvan a descender la colina. El camino atraves un campo de trboles salpicado de flores; ella slo haba visto esos prados en las pelculas. Y, a pesar de que ya se haba acostumbrado al aire de valon, que siempre ola a tierra fresca y flores que se abran, aqu era mucho ms fuerte, porque el viento corra libre y transportaba todo tipo de aromas mientras le acariciaba el rostro. Laurel respir hondo mientras disfrutaba de la vigorizante brisa.

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Se detuvo cuando descubri que Tamani no estaba a su lado. Se volvi hacia atrs. Estaba arrodillado junto al camino y se estaba frotando las manos con los trboles. Qu haces? le pregunt. l se levant de un brinco, avergonzado. Yo... Es que me he olvidado los guantes respondi muy despacio. Laurel se qued algo desconcertada, aunque luego se fij que los trboles brillaban ligeramente. Utilizas los guantes para proteger el polen? intent adivinar. Es de buena educacin respondi l, y luego se aclar la garganta. Laurel record entonces que todos los duendes de la Plaza de Verano llevaban guantes. Ahora tena sentido. Se apresur a cambiar de tema para rescatar a Tamani de aquella situacin tan incmoda. Y ahora, qu? pregunt, con la mano en la frente a modo de visera, para ver qu haba ms all del camino. Te voy a llevar a mi sitio preferido de valon. Ah, s? pregunt Laurel, que con la emocin olvid que haba pedido que fuera una sorpresa. Cul? l sonri con dulzura. Mi casa. Quiero que conozcas a mi madre. 34

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aurel not un escalofro en la espalda mientras los nervios y la confusin se peleaban por apoderarse de ella. 35

Tu madre? Te parece bien? Me dijiste que las hadas y los duendes no tenan madre. Tamani abri la boca y la volvi a cerrar, con el ceo fruncido; el tpico gesto que pona cuando lo pillaban diciendo una verdad a medias. Yo nunca dije que las hadas y los duendes no tuvieran madre contest muy despacio. Dije que aqu las cosas son distintas. Y lo son. Pero t Yo Asum que, bueno, puesto que las hadas nacen de las semillas Dijiste que os bastabais con vosotros! exclam un poco enfadada. Y as es respondi Tamani, intentando calmarla. En general. La maternidad aqu no es igual que en el mundo humano. Pero tienes una madre. l asinti, y Laurel jur que su amigo saba de antemano cul era la siguiente pregunta. Yo tambin? Tambin tengo una madre hada?, quiero decir. l se qued en silencio un momento, y Laurel vio claramente que no quera decirlo. Al final, se encogi de hombros, un movimiento pequeo y casi invisible, y mene la cabeza. La sorpresa y la decepcin la invadieron. Y no ayudaba el hecho de que, a pesar de la tensin que haba vivido en su casa en los ltimos tiempos, echara mucho de menos a su madre y que sintiera nostalgia. Las lgrimas empezaron a quemarle en los ojos, pero las contuvo. Dio media vuelta sobre los talones y sigui descendiendo la colina, feliz de que no hubiera nadie cerca. Por qu no? pregunt, malhumorada. Porque no.

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Pero t s tienes. Por qu t s? Saba que sonaba petulante e infantil, pero no le importaba. Porque yo no soy un duende de otoo o invierno. Laurel se detuvo y se volvi hacia Tamani. Y qu? Acaso nacemos de forma distinta? l mene la cabeza. La semilla de la que nac la hicieron dos hadas, no? Tamani dud un segundo, y luego asinti. Entonces, dnde estn? Quiz podra No lo s la interrumpi l. Nadie lo sabe. Los archivos se destruyen concluy muy despacio. Por qu? Porque las hadas y los duendes de otoo e invierno no se quedan con sus padres. Son hijos de valon; hijos de la corona. No es como en el mundo humano aadi. Las relaciones no son iguales. Me ests diciendo que la relacin que t tienes con tu madre es distinta a la que yo tengo con la ma en casa? pregunt Laurel. Saba que el que llamara casa al lugar que estaba fuera de valon poda enfurecer a Tamani, pero estaba demasiado enfadada para corregirse. No es lo que quera decir. Cuando engendras una semilla, solo es una semilla. Es algo muy preciado, porque es una vida en potencia, pero la relacin no empieza a establecerse con la semilla. Empieza cuando el brote florece y el fruto de la semilla va a casa a vivir con sus padres; pero solo las hadas de verano y primavera viven con sus padres. Tus engendradores de semillas Padres lo interrumpi Laurel. Est bien. Puede que tus padres se sintieran tristes cuando descubrieron que no seras su fruto, que nunca iras a casa con ellos, pero ante todo seguro que celebraron su contribucin a la sociedad. Para ellos todava no eras una persona. No te pueden haber echado de menos porque no te han conocido. Y eso se supone que tiene que reconfortarme? S. Coloc la mano en su hombro para detenerla antes de que se volviera hacia el camino. Porque s que eres una persona generosa. Preferiras tener una reunin con unos padres que hace aos que no ves y que han sufrido 36

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durante mucho tiempo, echndote de menos y aorndote, o con unos que no han sufrido mientras te criaban unos padres humanos que te adoran? Laurel trag saliva. No me lo haba planteado de esa forma. Tamani sonri con dulzura y le acarici la cara, le coloc el mechn de pelo detrs de la oreja y dej el pulgar pegado a su mejilla. Creme, no es fcil extraarte. No se lo deseo a nadie. Sin querer, Laurel inclin la cabeza sobre la mano de Tamani. l avanzo hasta que su frente se apoy en la de ella, le tom la cara entre las manos y luego descendi por el cuello. nicamente cuando las puntas de sus narices se rozaron, un roce muy delicado, Laurel se dio cuenta de que iba a besarla. Y de que no estaba completamente segura de querer detenerlo. Tam suspir. Sus labios estaban a escasos centmetros. l tens los dedos contra su cuello, pero se detuvo y retrocedi. Lo siento dijo. Movi la cara y le dio un beso en la frente antes de separarse y sealar el camino que atravesaba el prado. Sigamos. Seguramente, tendr que devolverte a la Academia dentro de una hora, aproximadamente. Laurel asinti, aunque no estaba segura de qu emocin era ms fuerte en su interior: alivio, decepcin, soledad, arrepentimiento. Cmo? Cmo supieron que sera un hada de otoo? pregunt Laurel, que intent encontrar un tema de conversacin ms neutro. Tu brote se abri en otoo respondi sencillamente Tamani. Todas las hadas emergen del brote en la estacin de sus poderes. Brote? La flor de la que naciste. Ah. Laurel no tena ms preguntas que hacer sin volver al asunto de los padres hadas, as que guard silencio intentando asimilar aquel nuevo giro, mientras Tamani la segua. Siguieron caminando hasta que volvieron a encontrarse con ms gente y aparecieron ms casas a ambos lados del camino. Eran distintas a las que haba visto alrededor de la Plaza de Verano. Tenan las mismas enredaderas que decoraban gran parte de la Academia, cuyas flores se abran cuando sala la luna. Sin embargo, en lugar de las paredes transparentes a las 37

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que se haba acostumbrado, estas viviendas estaban hechas de madera y corteza, con robustos cobertizos, pequeas casas y algunas con tejados de paja. Eran bonitas y pintorescas y cualquier otra palabra propia de los cuentos de hadas que se utilizara para describir casas pequeas. Sin embargo, algo singular flotaba en el aire. Por qu estas casas no son transparentes? pregunt Laurel. Porque son casas de primavera respondi Tamani, que segua unos metros por detrs de ella. Y? Y qu? Qu diferencia hay? Las hadas de verano necesitan fotosintetizar grandes cantidades de luz solar para los fuegos artificiales. Tienen que estar expuestas al mayor nmero de horas de sol posibles. Adems aadi, tras una breve pausa, estas casas son ms fciles de construir y mantener. Y somos muchos. Cuantas hadas de primavera hay? Tamani se encogi de hombros. No lo s con certeza. Debemos suponer que son el ochenta por ciento de la poblacin total de valon. El ochenta? En serio? Y cuantas hadas de verano hay? Yo dira que representan el quince por ciento. Probablemente un poco ms. Oh. No pregunt por las hadas de otoo. Haba hecho los clculos rpidos. Tamani ya le haba dicho que las hadas de invierno eran las menos habituales, que quiz naca una en cada generacin, pero, por lo visto, las hadas de otoo tampoco eran tan frecuentes. Laurel se dijo que, de alguna forma, ya se haba dado cuenta de que haba pocas, aunque hasta ahora no haba cado en que el nmero de hadas de otoo era realmente pequeo. No le extraaba que no tuviera su propia plaza. La zona urbanizada empezaba a ser cada vez ms densa, y ahora ya estaban rodeados de otras hadas. Algunas llevaban guantes y cargaban con herramientas de jardinera, algunas totalmente desconocidas para Laurel a pesar de la pasin de su madre por las plantas. Otras estaban atareadas frente a sus casas lavando una ropa demasiado delicada para ser suya. Laurel se fij en varios carros llenos de comida: fruta y verdura fresca y platos cocinados y 38

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envueltos en hojas de parra o en enormes ptalos de una enorme flor que ola ligeramente a gardenia. Un duende de primavera que pas corriendo por su lado llevaba algo parecido a un cayado de pastor, con un pequeo tarro colgando del extremo. Tambin llevaba una docena de frasquitos llenos de lquido colgados del pecho. Laurel volvi la cabeza y dirigi a Tamani una mirada interrogativa, pero l slo sonri y seal hacia delante. Ella se volvi y descubri que el leve murmullo de la gente haba aumentado en volumen y timbre. Aunque slo comprendi por qu cuando de la nada se materializ una nube de insectos. Grit al verse envuelta por una multitud de abejas extremadamente activas. Aunque se marcharon igual de deprisa que haba venido. Laurel se volvi para observar como el enjambre desapareca entre el gento, siguiendo al duende con el cayado de pastor. Recordaba haber ledo las distintas maneras en que insectos y otras formas de vida inferiores se podan controlar mediante los aromas. Se plante la utilidad de un enjambre de abejas domesticado en una sociedad de plantas, pero sus pensamientos se vieron interrumpidos por la risa de Tamani. Lo siento dijo l entre risas. Todava tena dibujada una sonrisa. Pero es que deberas haberte visto la cara. La primera reaccin de Laurel fue enfurecerse, pero sospechaba que su cara debi de haber sido bastante graciosa. Voy bien por aqu? pregunt, como si no acabara de pasar nada fuera de lo normal. S, ya te avisar cuando tengas que girar. Ahora estamos en terreno de primavera, no? Por qu tienes que seguir caminando detrs de m? Me siento perdida. Lo lamento dijo l con la voz algo tensa. Pero aqu las cosas funcionan as. Tienes que caminar detrs de quienes estn ms de un rango por encima de ti. Laurel se detuvo de repente y Tamani estuvo a punto de chocar contra ella. Eso es lo ms estpido que he odo jams. Se volvi hacia l. Y no pienso hacerlo. l suspir.

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Mira, t eres lo suficientemente privilegiada como para pensar de esa manera; pero yo no. Mir hacia la multitud que los rodeaba y, al final, y en voz baja, dijo: Si no lo hago, quien tendr problemas no sers t. Ser yo. Laurel no quera olvidarse de aquel asunto, pero tampoco quera que a Tamani lo castigaran por su forma de pensar. Lanz una ltima mirada a los avergonzados ojos de su amigo y se volvi para seguir caminando. Cada vez fue ms consciente de lo mucho que destacaba; mucho ms que en la Plaza de Verano. Dejando de lado las distintas herramientas para los respectivos oficios, todo el mundo a su alrededor se pareca a, bueno, a Tamani. Iban vestidos con una tela tipo loneta, bsicamente cortada para formar pantalones y faldas a media pierna. No obstante, como todas las dems hadas, todos eran atractivos e iban muy limpios. En lugar de la estereotpica clase trabajadora con las caras cansadas o la ropa ancha, parecan actores que fingan ser la clase trabajadora. Menos encantadora era la forma en que todos con los que cruzaba la mirada dejaban sus conversaciones, sonrean y se doblaban por la cintura como haba hecho Tamani cuando la haba visto en la Academia. Despus, cuando Tamani y ella haban pasado de largo, retomaban la conversacin. Algunos saludaron a su amigo e intentaron acercarse para decirle algo. l los alejaba con un movimiento con la mano, pero una palabra en concreto lleg una y otra vez a odos de Laurel. Qu es una Mezcladora? le pregunt a Tamani un momento en que se quedaron relativamente solos. l dud un segundo. Es un poco complicado de explicar. Ah, entonces olvdalo, porque explicarme cosas complicadas nunca ha formado parte de nuestra relacin. Aquel sarcasmo oblig a Tamani a sonrer con timidez. Es algo que decimos los duendes de primavera dijo, elusivo. Venga replic ella. Y luego, en broma, aadi: Dmelo o caminar a tu lado. Cuando l no dijo nada, Laurel aminor la marcha, gir de golpe y se coloc a su lado. Est bien susurr l, mientras la empujaba con suavidad hasta que volvi a estar delante de l. Una Mezcladora es un hada de otoo. No es un insulto ni nada por el estilo aadi enseguida. Solo es un mote. Pero es algo que nunca diramos a la cara de un hada de otoo.

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Mezcladora? repiti Laurel. Le gustaba cmo sonaba. Porque hacemos cosas dijo rindose. Tiene sentido. l se encogi de hombros. Y un hada de verano? Ahora Tamani se acobard un poco. Bengala. Laurel se ri y varias hadas vestidas de colores alegres la miraron antes de volver a concentrarse en sus tareas con quiz demasiado empeo. Y un hada de invierno? Tamani mene la cabeza. Uy, nunca nos tomaramos a un hada de invierno tan a la ligera. Nunca repiti de forma enftica. Y cmo os llamis a vosotros mismos? pregunt ella. Tentas. Todo el mundo lo sabe. Bueno, quiz todo el mundo en Tentavilla respondi Laurel, pero yo no lo saba. Tamani se ri ante la expresin Tentavilla. Pues ya lo sabes. Qu significa? pregunt ella. Viene de tentacin, de atraer. Es lo que hacemos. Bueno, lo que podemos hacer, en cualquier caso. Generalmente, solo usamos este poder los centinelas. Ah dijo Laurel con una sonrisa. Tenta. Ya lo entiendo. Y por qu slo lo utilizis los centinelas? Eh Tamani no saba cmo responder. Te acuerdas de que el ao pasado intent utilizar ese poder contigo? Es verdad! Casi lo haba olvidado. Se volvi hacia l con una rabia fingida. Me enfad mucho! l se ri y se encogi de hombros. Pues resulta que no funcion demasiado bien porque eres un hada. As que nicamente los centinelas, y sobre todo los que trabajamos fuera de valon, 41

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tenemos realmente la oportunidad de utilizarlo con criaturas que no sean hadas. Tiene sentido. Con la curiosidad saciada, Laurel retom la marcha. Unas delicadas yemas de los dedos le acariciaban la cintura y la guiaban entre el gento. A la derecha dijo Tamani. Ya casi hemos llegado. A Laurel le encant llegar a una calle menos transitada. Notaba que destacaba y se dijo que ojal le hubiese dicho al alto duende del puesto que le guardara el adorno para el pelo en una caja. Por aqu, nadie llevaba nada remotamente parecido. Ya hemos llegado? Esa casa de ah delante respondi Tamani, sealndola. La que tiene las macetas grandes en la entrada. Se acercaron a una casa pequea pero encantadora hecha en un rbol ahuecado, que no se pareca a ninguno de los que Laurel haba visto en su vida. En lugar de un tronco grueso y recto, tena una base muy grande y creca a lo ancho, como una enorme calabaza de madera. El tronco volva a estrecharse en la parte superior y segua creciendo, con ramas y hojas que daban sombra a la vivienda. Por qu crece as? Por arte de magia. Esta casa fue un regalo que la reina le hizo a mi madre. Las hadas de invierno pueden pedir a los rboles que crezcan como ellas quieren. Y por qu le hizo un regalo la reina a tu madre? En agradecimiento por los muchos aos de distinguido servicio como jardinera. Jardinera? No hay muchas? No, qu va. Es un oficio muy especializado. Es uno de los puestos ms privilegiados a los que puede aspirar un hada de primavera. En serio? pregunt Laurel, un poco escptica. Haba visto decenas de jardineros alrededor de la Academia. Tamani la mir con expresin rara durante unos segundos antes de comprender el motivo del escepticismo de su amiga.

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No son como los jardineros humanos. A esos, aqu los llamaramos cuidadores, y s, hay muchos. Supongo que a mi madre podras llamarla comadrona. Comadrona? Si Tamani oy la pregunta, no dio indicios de ello. Llam suavemente a la puerta de fresno de la casa del extrao rbol. Y luego, sin esperar respuesta, la abri. Ya estoy en casa. Se oy un grito y unas coloreadas faldas se aferraron a las piernas de Tamani. Dios mo, qu es esto? Separ a la pequea hada y la levant por encima de su cabeza. Qu es esto? Creo que es un serbal de los cazadores! La nia grit cuando Tamani la peg a su pecho. Pareca tener un ao, era apenas un beb. Sin embargo, caminaba sola y sus ojos desprendan inteligencia. Y Laurel estaba convencida, aunque sin saber por qu, de que deba de ser bastante traviesa. Te has portado bien hoy? pregunt Tamani. Por supuesto respondi la pequea hada, de forma mucho ms articulada de lo que Laurel hubiera credo posible para alguien de su edad. Yo siempre me porto bien. Excelente. Desvi la mirada hacia el interior de la casa. Madre? grit. Tam! Menuda sorpresa. No saba que vendras hoy. Laurel levant la mirada y, de repente, la vergenza se apoder de ella cuando un hada mayor apareci en el saln. Era guapa, con la cara ligeramente angulosa y los ojos verde claro como los de Tamani, a quien miraba con una amplia sonrisa. Por lo visto, todava no haba visto a Laurel, que estaba medio escondida detrs de su amigo y la puerta. Ni siquiera yo mismo lo supe hasta esta maana. Da igual dijo la mujer, que tom la cara de su hijo entre las manos y le bes las mejillas. He trado compaa anunci Tamani en un tono repentinamente formal. La mujer se volvi hacia Laurel y, por un segundo, su gesto reflej preocupacin. Entonces la reconoci y sonri. Laurel. Pero mrate; si apenas has cambiado. 43

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La chica le devolvi la sonrisa, pero su gesto cambi cuando la madre de Tamani inclin la cabeza y se dobl por la cintura. l debi de notar que Laurel se tensaba, porque apret la mano de su madre y dijo: Ya ha tenido suficiente formalidad por hoy. En esta casa, solo es Laurel. Mucho mejor respondi su madre con una sonrisa. Y entonces dio un paso adelante y le tom la cara entre las manos, como haba hecho con Tamani, y le dio dos besos en las mejillas. Bienvenida. Los ojos de Laurel se llenaron de lgrimas. Era la bienvenida ms calurosa que haba recibido, exceptuando la de Tamani, desde que haba llegado a valon. Y, en realidad, le hizo aorar mucho a su madre. Gracias dijo en voz baja. Entrad, entrad; no tenis por qu quedaros en la puerta. Tenemos ventanas de sobra dijo la madre de Tamani, invitndolos. Y puesto que vamos a olvidarnos de formalidades, puedes llamarme Rhoslyn.

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l interior de la casa era similar al de la habitacin de la Academia que ocupaba, aunque aqu todo pareca ms sencillo. Rannculos tratados de forma especial para que brillaran en la oscuridad, con ceniza de corteza y esencia de lavanda, recit automticamente Laurel en su cabeza, colgaban en el techo y se balanceaban un poco con la brisa que entraba por las seis ventanas abiertas del saln. En lugar de seda, las cortinas eran de un material que pareca algodn, y las fundas de las sillas, igual. Los suelos eran de madera y carecan de las delicadas alfombras que haba en la Academia; Laurel se limpi los pies con esmero en el felpudo antes de entrar. En las paredes, haba varias acuarelas colgadas en marcos biselados. Son preciosas dijo mientras se acercaba a una que presentaba un prado de flores lleno de tallos largos, cada uno con un capullo en lo alto, preparado para florecer. Gracias respondi Rhoslyn. Empec a pintar cuando me retir. Me gusta. Laurel se volvi haca otro cuadro en el que apareca Tamani. Sonri ante la habilidad de Rhoslyn para captar perfectamente sus rasgos melanclicos. Tena los ojos serios, y estaba fijndose en algo ms all del marco. Eres muy buena dijo. Bobadas. Slo me entretengo con materiales viejos de las hadas de verano. Aunque ningn cuadro puede quedar mal cuando el protagonista es tan guapo como nuestro Tamani aadi, rodeando con el brazo la cintura de su hijo. Laurel los miro; Rhoslyn, que era incluso ms menuda que ella, miraba a Tamani con orgullo, y l tena a Rowen apoyada en la cadera mientras la pequea se aferraba a su pecho. Por un momento, Laurel sinti una punzada de decepcin cuando descubri que l tena una vida que no la inclua a ella, pero enseguida se reprendi a s misma. La mayor parte de su vida no la inclua a l, por lo que era egosta esperar de l ms de lo que ella poda o estaba dispuesta a darle. Le dedic una sonrisa y alej sus pensamientos negativos. Es tu hermana? pregunt Laurel, sealando a la pequea hada. No respondi Tamani, y Rhoslyn se ech a rer.

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A mi edad? dijo ella con una sonrisa. Cielo y tierra, no. Tam es mi hijo menor y era un poco mayor cuando lo tuve. Es Rowen dijo Tamani, pellizcando a la nia en las costillas. Su madre es mi hermana. Ah, es tu sobrina. l se encogi de hombros. En realidad aqu usamos los trminos madre, padre, hermano, y hermana. A partir de ah, todos somos de todos y nos ayudamos con los hijos de los dems. Le hizo cosquillas a la pequea, que grit encantada. Puede que Rowen tenga un poco ms de atencin porque tenemos una relacin ms estrecha con ella que con otras semillas, pero no reivindicamos nada ms all de eso. Todos somos familia. Oh. Era un concepto que le gustaba y no le gustaba. Estara muy bien permanecer a una comunidad de personas que se consideraran tu familia. Aunque echara de menos los vnculos que tena con su escasa familia. Laurel parpade con sorpresa ante una pequea criatura que pareca una ardilla violeta con alas de mariposa rosas que estaba de pie en el hombro de Rowen. Estaba segura de que no estaba all haca un momento. Mientras la miraba, la nia le susurr algo a esa cosa y se ri, como si hubieran compartido una broma privada. Tamani? susurr Laurel, sin apartar la mirada de esa cosa extraa. Qu? respondi l, mientras segua su mirada. Qu es eso? Es el conocido de Rowen dijo l, conteniendo una sonrisa. Al menos, de momento. Lo cambia con frecuencia. Es necesario que te diga que estoy totalmente confundida? Tamani encontr un taburete y se sent, y dej a Rowen en el suelo. Estir las piernas. Considralo un amigo imaginario no tan imaginario. Es imaginario? Es una ilusin. Sonri cuando comprob que Laurel segua aturdida. Rowen es un hada de verano aadi con la voz clida. La pequea sonri con timidez. 46

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Rhoslyn la mir complacida. Estamos muy orgullosos de ella. Crear un compaero de juegos imaginario es un de las primeras manifestaciones de la magia de un hada de verano. Rowen empez a crear el suyo dos semanas despus de brotar. Es como tener una mantita especial o una mascota, pero mucho ms divertido. Para empezar, mis juguetes nunca se movieron de esa forma. Laurel observ a la ardilla violeta con cautela. Entonces, no es real? Slo un poco ms real que el amigo imaginario de cualquier otra hada. Es increble. Tamani puso los ojos en blanco. De increble, nada. Deberas ver los rescatadores heroicos que conjura para que la salven del monstro que tiene bajo la cama. Hiso una pausa. Que tambin es creacin suya. Dnde estn sus padres? Esta tarde estn en el pueblo de verano respondi Rhoslyn. Rowen ya casi tiene la edad adecuada para empezar con su entrenamiento y han ido a hablar con el director. No es muy pequea? Tiene casi tres aos dijo Tamani. En serio? pregunt Laurel, mientras contemplaba a la nia, que estaba jugando en el suelo. Parece mucho ms pequea dijo muy despacio. Hizo una pausa. Y se comporta como si fuera mucho mayor. Iba a preguntrtelo antes. Rowen mir a Laurel. Soy como todas las hadas de mi edad, verdad? La pregunta iba dirigida a Tamani. Eres perfecta, Rowen. La sent en su regazo y la cosa violeta y rosa se pos encima de su cabeza. Laurel se oblig a apartar la mirada, aunque se preguntaba si era de mala educacin mirar algo fijamente si ese algo no estaba realmente ah. 47

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Deja que te explique algo sobre Laurel le dijo Tamani a Rowen. Es muy especial. Vive en el mundo de los humanos. Como t respondi la nia, como si nada. No exactamente como yo dijo Tamani, rindose. Laurel vive con los humanos. Rowen abri muchos los ojos. De verdad? S. En realidad, ni siquiera saba que era un hada hasta el ao pasado, cuando floreci. Y qu pensabas que eras? pregunt Rowen. Humana, como mis padres. Qu tontera dijo la nia, agitando la mano en el aire. Cmo iba a ser humana un hada? Los humanos son extraos. Y dan miedo aadi, tras una pequea pausa. Y luego, con aire conspiratorio, susurr: Son animales. No dan tanto miedo, Rowen dijo Tamani. Y son como nosotros. Si no supieras nada de las hadas, t tambin creeras que eras humana. Yo nunca podra ser humana respondi Rowen, muy serena. Bueno, nunca tendrs que serlodijo Tamani. Vas a ser el hada de verano ms guapa de valon. Rowen sonri y cerr los prpados con coqueta timidez, y a Laurel no le qued ninguna duda de que Tamani tena razn. Con el pelo castao suave y ondulado y las pestaas tan largas, era la nia ms guapa que Laurel haba visto. Y entonces abri su boca rosada en un gran bostezo. Hora de la siesta, Rowen dijo Rhoslyn. La pequea empez a hacer pucheros. Pero quiero jugar con Laurel. Laurel volver otro da insisti la mujer, que se volvi hacia la chica como si quisiera validar aquella promesa. Ella asinti enseguida, aunque no estaba segura de si era la verdad. Puedes dormir en la cama de Tam aadi Rhoslyn cuando Rowen todava se resista. Espero que no te importe le dijo a Tamani, que mene la cabeza. La carita de la pequea hada se ilumin considerablemente y Rhoslyn se la llev por el pasillo, dejando a Tamani y a Laurel solos. 48

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De verdad que slo tiene tres aos? pregunt ella. S. Y es muy normal para un hada de su edad respondi l, mientras se dejaba caer en la butaca. A Laurel le fascinaba observarlo. Nunca lo haba visto tan cmodo. Me dijiste que las hadas envejecen de forma distinta, pero no dej la frase en el aire. No me creste, verdad? dijo l con una sonrisa. S que te cre. Pero comprobarlo es algo distinto. Lo mir. Las hadas son bebs alguna vez? No en el sentido que t te imaginas. Y yo era mayor que Rowen cundo fui a vivir con mis padres? Tamani asinti y dibuj una pequea sonrisa en la comisura de los labios. Tenas siete aos. Un poco ms mayor. Y t y yo bamos a clase juntos? l se ri. De qu me habran servido las clases de un hada de otoo? Entonces, cmo nos conocimos? Yo pasaba mucho tiempo en la Academia con mi madre. Como si supiera que estaban hablando de ella, Rhoslyn apareci en el saln en tres tazas de nctar de heliconia caliente. Laurel lo haba probado una vez en la Academia, donde le explicaron que aquella bebida dulce era una de las preferidas en valon, pero que no se sola servir con frecuencia. Se sinti halagada de que se la ofrecieran ahora. Qu es una Jardinera? pregunt Laurel, dirigindose a Rhoslyn. Tamani me ha dicho que es como una comadrona. Rhoslyn chasque la lengua con desdn. Tamani y sus palabras humanas. No s qu es una comadrona, pero una Jardinera es una cuidadora que cra y alimenta a los brotes que germinan. Ah. Pero la explicacin no la haba sacado de su confusin . No los cuidan sus propios padres? La mujer mene la cabeza. 49

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No el tiempo suficiente. Los brotes necesitan un cuidado constante y muy especializado. Todos tenemos tareas asignadas, y si una madre se tomara un ao o ms para cuidar de su brote, quedara demasiado trabajo para hacer. Adems, cabra la posibilidad de que una pareja decidiera crear una semilla para pasarse un ao sin trabajar, y una nueva vida es demasiado importante coma para crearla por motivos frvolos. Laurel se pregunt qu opinin le mereceran a Rhoslyn los numerosos motivos frvolos por los cuales los humanos decidan tener un hijo, pero no dijo nada. Los brotes se cuidan en un jardn especial en la Academia continu Rhoslyn, como todas las dems plantas y flores importantes. Las pequeas hadas de primavera y verano aprenden a trabajar observando a los dems, normalmente a sus propios padres, as que Tamani pas mucho tiempo en la Academia conmigo. Y yo estaba all? Por supuesto. Desde el momento en que tu brote se abri, igual que las dems hadas de otoo. Laurel mir a Tamani, que asinti. Desde el primer da. Ta te lo dije. No te conocen. Ella asinti con melancola. A Laurel le est costando aceptar no tiene padres en valon explic Tamani muy despacio. Ah, no te preocupes le aconsej Rhoslyn. La separacin en una parte importante de la educacin. Los padres slo consiguen interponerse. Qu? Cmo? pregunt Lauren, un poco descolocada por el tono natural de Rhoslyn, que era madre, haba utilizado para referirse a sus padres desconocidos. Lo ms probable era que tus padres fueran hadas de primavera; no habran tenido ni idea de cmo educar a un hada de otoo joven. Un hada de otoo tiene que liberarse de esos vnculos puntuales con hadas de rango inferior aadi Rhoslyn con mucha calma, como si no estuviera hablando de ella misma. Tiene que aprender a cultivar su mente para llevar a cabo la tarea que se espera de ella. Las hadas de otoo son muy importantes para nuestra sociedad. Seguro que, despus del breve paso por la Academia, te has dado cuenta. Laurel no dejaba de darle vueltas a la expresin vnculos puntuales. Los padres eran mucho ms que eso. O, al menos, deberan serlo. 50

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A pesar de que la casa de Tamani era realmente muy acogedora, Laurel se mora de ganas de huir de aquella conversacin. Tamani dijo de repente, nos hemos alejado mucho de la Academia; me preocupa que lleguemos tarde. Ah, no te preocupes respondi l. Hemos dibujado un gran crculo alrededor de todas las zonas habitadas. Ahora estamos cerca del bosque de la reina, y eso linda con la Academia. Sin embargo continu, dirigindose a su madre, deberamos marcharnos. Promet al personal de la Academia que sera una visita breve. Mir a Laurel con preocupacin, pero ella apart la mirada. Por supuesto respondi Rhoslyn con calidez y completamente ajena a la tensin que haba creado. Vuelve cuando quieras, Laurel. Me ha gustado mucho volver a verte. Laurel sonri aturdida. Notaba los dedos de Tamani entrelazados con los suyos, llevndosela hacia la puerta. Tam, volvers? pregunt Rhoslyn justo antes de que cruzaran el umbral de la puerta. S. Tengo que estar en la puerta al alba, pero dormir aqu. Perfecto. Cuando llegues, Rowen ya se habr marchado. Tendrs la cama lista. Gracias. Laurel se despidi y dio la media vuelta, de regreso hacia el camino por el que haban llegado haca apenas una hora. Cuando Tamani le solt la mano y se coloc en su siti, por detrs de ella, gru algo incoherente y se cruz de brazos. No te pongas as, por favor dijo Tamani, muy despacio. No puedo evitarlo replic ella. La forma en que ha hablado ha sido S que no ests acostumbrada, Laurel, pero aqu las cosas son as. Estoy seguro de que ninguna de tus compaeras de clase le da tanta importancia. Porque no conocen otra opcin. Pero t s. Por qu? Por qu s cmo lo hacen los humanos? Ests dando por hecho que vuestro mtodo es mejor. Es que es mejor! exclam Laurel, que se volvi hacia l.

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Quiz para los humanos respondi Tamani con una voz fuerte y serena, pero los humanos no son hadas. Nosotros tenemos unas necesidades distintas. Me ests diciendo que te gusta esto? Separar a las hadas de sus padres? No digo que una cosa sea la mejor que la otra. No he vivido tanto tiempo en el mundo humano para poder juzgar. Pero piensa en una cosa dijo, mientras apoyaba una delicada mano en su hombro para contrarrestar la dureza de sus palabras, qu pasara si en valon viviramos como en el mundo humano? Cada vez que una pareja de hadas de primavera tiene un hada de otoo, se la quedan. La cran. Pero ella tiene que marcharse a la Academia y estudiar doce horas cada da. Nunca la ven. No entienden nada de lo que hace. Y, encima, no tienen jardn en su casa; un jardn que ella necesita para sus clases, de modo que ahora se pasa entre catorce y diecisis horas fuera de casa cada da. Ellos la echan de menos y ella los echa de menos a ellos. Nunca se ven. Al final, acaban siendo como extraos, con la excepcin de que, a diferencia de ahora, los padres saben de lo que se estn perdiendo. Y duele, Lauren. Les duele a ellos, y le duele a ella. Dime si eso es mucho mejor. Ella se qued paralizada mientras asuma la lgica del razonamiento de su amigo. Es posible que tuviera razn? Detestaba incluso pensarlo y, sin embargo, aquellas palabras desprendan una brutal eficiencia que ni siquiera ella poda negar. No digo que as sea mejor dijo Tamani con voz suave. Ni siquiera insino que tengas que entenderlo, pero no creas que no tenemos emociones porque separamos a las hadas de mayor rango de las dems. Tenemos nuestros motivos. Laurel asinti muy despacio. Y los padres? pregunt, en voz baja, sin rastro de ira. Tienes padre? Tamani clav la mirada en el suelo. Tena dijo, bajando la voz y casi ahogndose. La culpabilidad se apoder de ella. Lo siento mucho. No pretenda Lo siento. Le acarici el hombro y dese poder hacer algo ms. Tamani tena la mandbula tensa, pero se oblig a sonrer. No pasa nada. Slo que lo echo de menos. Slo ha pasado un mes. Un mes. Justo cuando l esperaba que ella acudiera a encontrarse con l en el bosque. Pero no me present. S not el pecho vaco.

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No no lo saba. Hizo una pausa. l sonri. No pasa nada. De veras. Todos sabamos que se acercaba el momento. Ah, s? De qu muri? En realidad, no muri. Es lo opuesto a morir. Qu significa eso? Tamani respir hondo y solt el aire muy despacio. Cuando volvi a mirar a Laurel, ya era el de siempre, con el dolor escondido en alguna parte. Algn da te lo ensear. Tienes que verlo para entenderlo. Pero no podemos? Hoy no tenemos tiempo la interrumpi l, con cierta urgencia en la voz. Vamos. Ser mejor que te lleve de vuelta para que pueda volver a buscarte otro da. La semana que viene? Pregunt Laurel, esperanzada. Tamani mene la cabeza. Aunque tuviera permiso de valon, no me dejaran apartarte de tus estudios. Hasta dentro de unas semanas. El concepto permiso de valon la desconcert un poco, aunque no tanto como la idea de estar encerrada en la Academia indefinidamente. Unas semanas? Habra podido decir para siempre. Slo poda esperar a la siguiente fase de su educacin pasara ms deprisa que los das y noches sola en su habitacin leyendo. 53

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l da siguiente, Laurel analiz su reflejo en el espejo mientras se preguntaba, exactamente, qu aspecto se supona que deba tener una estudiante de nivel aclito. Despus del fiasco de su primera cena en valon, haba intentado vestirse de forma adecuada en cada ocasin, pero siempre que haba preguntado a alguien qu tena que ponerse haba obtenido la misma respuesta: Ponte lo que te haga sentir ms cmoda. Estudi su pelo, que llevaba recogido en una cola, y entonces deshizo el nudo y dej que el pelo le cayera lacio por encima de los hombros. Mientras volva a recogrselo, alguien llam a la puerta. La abri y se encontr con la cara sonriente de Katya. He pensado que estara bien, en tu primer da de clase, ensearte dnde est todo dijo la chica con alegra. Me encantar dijo Laurel, sonriendo aliviada. Se fij en el atuendo de Katya: una falda larga y ancha y una camiseta sin mangas y de cuello redondo. Ella llevaba un vestido por debajo de las rodillas hecho de un material ligero que se agitaba con la brisa y se le enredaba entre las piernas cuando caminaba. Decidi que su atuendo era bastante parecido al de Katya, con lo que no destacara. Ests lista? pregunt el hada. S respondi Laurel. Solo tengo que coger la mochila. Se lo colg a la espalda y vio cmo Katya la miraba de reojo. Con las cremalleras negras y el nailon, por no hablar de la pegatina de los Transformers de David le haba pegado haca unos meses en broma, contrastaba mucho con la bolsa de lona que Katya llevaba colgada. Sin embargo, Laurel no tena otra cosa donde llevar las tarjetas de estudio; adems, le gustaba llevar su vieja mochila. Salieron de la habitacin y, despus de varios giros, enfilaron un largo pasillo con paneles de cristal de azcar a ambos lados que brillaba con el reflejo del sol y proyectaba el reflejo de las chicas en las ventanas del otro lado. Laurel observ sus reflejos mientras caminaban y, por un momento, no saba cul era el suyo. Katya era igual de alta que ella, y tambin era rubia, aunque con el pelo un poco ms corto y rizado alrededor de la cara. La mayora de las dems hadas de la Academia se coloreaban los ojos y el pelo manipulando sus dietas, con lo que las hadas con el pelo rojo, verde y azul eran muchsimo ms numerosas que las rubias o morenas. Era un punto de vista interesante sobre la moda que, en otras circunstancias, Laurel crea que podra disfrutar. Pero,

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de momento, estaba muy ocupada con los matices del cdigo de vestimenta informal. Llegaron frente a una puerta de doble hoja de la que emanaba aroma a tierra fresca y hmeda. Hoy nos quedaremos aqu dijo Katya. Nos reuniremos en sitios distintos, dependiendo de los proyectos. Pero, la mitad del tiempo, la clase se imparte aqu. Abri la puerta y las envolvi una oleada de conversaciones. Tras la puerta haba un aula muy distinta a cualquiera que Laurel hubiera visto en su vida. En circunstancias normales, la habra definido como invernadero. El permetro estaba rodeado de macetas llenas de plantas variadas, debajo de grandes ventanales que iban del techo al suelo; el tejado a dos aguas estaba lleno de claraboyas y el ambiente era tropical y hmedo. Laurel agradeci enseguida el tejido ligero del vestido y entendi por qu el armario estaba lleno de ropa de ese estilo. No haba pupitres, pero s una mesa alargada en el centro del aula, llena de equipos de laboratorio. Laurel se imagin cmo alucinara David con todo aquello: vasos de precipitacin y viales, cuentagotas y platinas, incluso varios instrumentos que se parecan mucho a los microscopios, y luego hileras e hileras de botellas llenas de lquidos de colores. Pero ni un pupitre. A Laurel le sorprendi la sensacin de alivio. Los pupitres le recordaran los das de clases en casa. Y las propias hadas le provocaron un escalofro en la espalda. El rumor de las conversaciones, que quedaba ligeramente ahogado por la abundante vegetacin, llenaba el aula; all quizs haba un centenar de hadas, de pie delante de las macetas o en grupos, charlando. Segn le haba dicho Aurora, la edad de las aclitas con las que Laurel estudiara iba desde los quince aos hasta los cuarenta, dependiendo de su talento y dedicacin, de modo que era difcil de prever qu tendra en comn con sus compaeras de clase. No reconoci a casi nadie, solo alguna que otra cara que le sonaba de la hora de la cena. Y aquello la situaba en una clara posicin de desventaja porque estaba segura de que muchas de ellas la recordaban, y lo hacan como alguien que ella misma no recordaba. Mientras Laurel estaba inmvil con los pies congelados en el fro suelo de piedra, Katya salud a un grupo de chicas que estaban reunidas alrededor de lo que pareca un enorme granado. Los profesores todava tardarn un poco le dijo, y quiero ir a ver mi peral antes de que lleguen. Te importa? Laurel mene la cabeza. Importarme? No sabra qu otra cosa hacer. 55

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Katya se acerc a la maceta donde haba un pequeo rbol lleno de hojas y sac una libreta de la bolsa que llevaba colgada. Peral se dijo Laurel de forma automtica. Para curar; neutraliza casi todos los venenos. El zumo de las flores protege contra la deshidratacin. Y qu haces con esto? le pregunt. Intento que crezca ms deprisa le respondi Katya, mientras miraba varias seales en el tronco del joven rbol. Es una pcima bastante rudimentaria, pero no consigo pillarle el truco. Levant un frasco de lquido verde oscuro y lo mir a contraluz. Si te hace falta alguna pcima para curar enfermedades, soy la Mezcladora que necesitas. Laurel parpade ante el uso normal de Katya haba hecho de aquella palabra; Tamani le haba dicho que as se referan a las hadas de primavera e incluso le haba dejado entrever que no era muy respetuoso. Por lo visto, Katya no comparta ese punto de vista. En cambio, mejorar aspectos que ya son funcionales me cuesta un poco ms termin la chica, ajena completamente a la reaccin de Laurel. Esta dej que su mirada recorriera toda el aula. Algunas hadas la observaban, otras apartaban la vista, otras sonrean y otras la miraban tan fijamente que tena que ser ella quien, al final, bajara los ojos. Pero cuando se cruz con la mirada de un hada alta con los ojos lilas y el flequillo castao oscuro, le sorprendi la furia que vio en ella. El hada alta se ech el pelo por encima del hombro y, en lugar de simplemente apartar la mirada, dio media vuelta y se qued de espaldas a ella. Katya susurr Laurel. Quin es sa? Quin? pregunt el hada, un poco distrada. Al otro lado de la sala. Pelo castao y largo. Races y ojos lilas. Katya volvi la cabeza para echar un vistazo. Ah, es Mara. Te ha puesto mala cara? Ignrala. Te la tiene jurada. A m? exclam Laurel, casi gritando. Si ni siquiera me conoce! Katya se mordi el labio inferior y dud unos segundos. Mira le explic muy despacio, a nadie le gusta hablar de lo mucho que no recuerdas. Aqu todas sabemos fabricar las pcimas de la memoria aadi enseguida, antes de que Laurel pudiera interrumpirla. Lo aprendemos cuando nos iniciamos. Yo fabriqu mi primera remesa a los diez aos. Pero se supone que son para los humanos, los troles Ya sabes, para animales. Con las hadas no funcionan igual.

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Somos inmunes como nos ocurre con los hechizos de atraccin? pregunt Laurel. No exactamente. Si las hadas furamos inmunes a la magia de las hadas de otoo, no podramos usar pcimas beneficiosas. Pero las que estn diseadas para animales no funcionan igual en las plantas y, adems, quin en su sano juicio elaborara una pcima para robarle los recuerdos a otra hada? Quiero decir que, en el pasado, mucho antes de que yo brotara, las hadas estudiaban pcimas aplicables a otras hadas, pero hubo una que lleg demasiado lejos susurr Katya. De modo que ahora no se ensean. Tienes que tener un permiso exprofeso para leer los libros que hablan de esa magia. T eres un caso especial, porque no queran que revelases nada a los humanos, ni siquiera por casualidad. Pero, aun as, tener aqu a un hada amnsica, que es vctima de una magia que ya no podemos estudiar, pues es como si fueras un tab andante. Y no te ofendas. Inclin la cabeza hacia Mara. Mara es la que peor lo lleva. Hace unos aos, solicit estudiar dichas pcimas y la rechazaron, a pesar de que es la mejor de la clase y ya es una experta con las pcimas para animales. Y me odia por eso? pregunt Laurel, algo confundida. Odia que seas la prueba de una pcima que no sabe cmo elaborar. Pero, encima, te conoce, o te conoca. Casi todas te conocemos, mejor o peor, pero casi todas. Oh susurr Laurel. Antes de que me lo preguntes, yo no te conoca casi nada antes de que te seleccionaran como vstago, slo de vista. Pero t y Mara dijo, ladeando la cabeza de nuevo hacia la alta y escultural hada erais bastante amigas. En serio? pregunt Laurel, que estaba tan sorprendida por tener que descubrir quines eran sus amigas a travs de otra persona como desconcertada por que haber sido amiga de alguien en el pasado justificara ese trato. S, pero Mara tambin estaba en la carrera por ser vstago, y le sent muy mal que te eligieran a ti y no a ella. Lo vio como un fracaso en lugar de lo que era: que t encajabas mejor en los parmetros humanos que ella. El punto clave a tu favor fue que eras rubia aadi Katya, agitando la mano en el aire. Dijeron que A los humanos les gustan los bebs rubios. Laurel se atragant ante ese razonamiento y tuvo que toser para aclararse la garganta, cosa que llam la atencin de las otras hadas. Incluso Mara se volvi para mirarla otra vez.

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Sospecho que, desde entonces, ha estado intentando demostrar su vala dijo Katya. Tiene mucho talento; ascendi al nivel aclito mucho antes que la mayora de nosotras. Y est a punto de convertirse en oficial y, por lo que a m respecta, cuanto antes se vaya, mejor. Se volvi hacia su rbol. Puede irse a estudiar con ellos murmur. Laurel tambin se inclin hacia el rbol, aunque segua mirando a Mara de reojo. La esbelta y lnguida hada estaba apoyada en la mesa con la elegancia y belleza de una bailarina, pero sus ojos recorran toda la sala, lo analizaba todo y siempre pareca que encontraba deficiencias. De veras que haban sido amigas? Un grupo de hadas de mediana edad entr en el aula y la que iba al frente dio unas palmadas para llamar la atencin de las estudiantes. Venid, por favor dijo en tono de voz sorprendentemente pausado. Sin embargo, el sonido lleg a todos los rincones de la sala, que se haba quedado en silencio. Las hadas haban dejado de hablar y se haban vuelto hacia los profesores cuando entraron. Vaya pens Laurel, muy diferente a lo que sucede en el instituto. Las hadas formaron un crculo alrededor de la veintena de profesores. El hada que haba hablado anteriormente volvi a tomar la palabra: Hay alguien que empiece un nuevo proyecto hoy? Varias manos se alzaron. En cuanto lo hicieron, sus compaeras se apartaron y dejaron ponerse en el centro a quienes haban levantado las manos. De una en una, cada hada, o a veces lo hacan en grupo, describi el proyecto que iba a empezar, el objetivo, cmo pensaba realizarlo, cunto tiempo crea que tardara y otros detalles. Respondieron preguntas de los profesores, y tambin de los alumnos. Todos los proyectos parecan muy complicados, y las hadas no dejaban de utilizar palabras que Laurel no entenda, como receptores se monastuolo, matrices de resistencia eukaritica o vectores artesanos caprlicos. Tras varios minutos de lo mismo, la atencin de Laurel de dispers. Mir alrededor del crculo mientras las hadas hacan sus presentaciones. Las dems estudiantes estaban de pie y escuchando en silencio. Nadie se mova; apenas susurraba nadie y, cuando lo hacan, pareca ser sobre algo relativo al proyecto que estaban describiendo. La presentacin de los nuevos proyectos dur casi media hora, y todo el mundo estuvo callado y atento. Era un poco escalofriante.

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Alguien termin ayer su proyecto? pregunt la profesora cuando hubieron hablado todos. Varias hadas ms levantaron la mano y las dems volvieron a apartarse para que pasaran al frente. Mientras las hadas informaban sobre sus proyectos finalizados, Laurel observ el aula con ojos nuevos. Las plantas que crecan aqu eran tan variadas como las que crecan fuera, pero la diversidad pareca elegida ms al azar. La mayora estaban rodeadas de fajos de papeles, equipo de cientfico o telas colocadas de forma estratgica para filtrar la luz del sol. En realidad, aquello no era un invernadero; era un laboratorio. Cuando observ tu proyecto la semana pasada, no pareca ir demasiado bien. Uno de los profesores, un duende con una voz grave y potente, estaba interrogando a un hada menuda y castaa que pareca bastante joven. No iba bien admiti la diminuta hada, sin ningn tipo de vergenza ni timidez. Al final, el proyecto result ser un fracaso absoluto. Laurel baj la cabeza, esperando los comentarios burlones y las risitas. Pero no oy nada. Mir a su alrededor. Las otras hadas estaban muy atentas. De hecho, varias asentan a medida que el hada describa varios aspectos de su fracaso. Nadie pareca desanimado. Otra gran, y refrescante, diferencia con su entorno escolar. Y ahora qu has pensado hacer? le pregunt el mismo profesor. La joven hada respondi enseguida. Tengo que seguir estudiando para determinar por qu el suero no funcion, y cuando lo haya logrado, me gustara volver a empezar. Estoy decidida a encontrar la forma de recuperar el uso de la pcima de viridefaeco en valon. El profesor reflexion unos instantes. Lo apruebo dijo al final. Tienes una ltima oportunidad. Luego tendrs que volver a tus estudios normales. La joven hada asinti y le dio las gracias antes de volver al crculo. Alguien ms? pregunt la profesora jefe. Las hadas miraron a su alrededor buscando alguna mano levantada, pero ya no quedaba ninguna. Antes de que os dispersis aadi, creo que ya todas sabis que Laurel ha regresado, aunque solo sea por un periodo breve de tiempo. Todos los ojos se posaron en ella. Localiz varias sonrisas, pero, en general, solo vio miradas curiosas.

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Se quedar con nosotros las prximas semanas. Os pido que dejis que os observe con toda libertad. Responded sus preguntas. No tiene por qu realizar ninguna tarea, y mucho menos si se trata de algo delicado, pero os ruego que os tomis el tiempo necesario para explicarle qu estis haciendo, cmo y por qu. Podis marcharos. Dio otra palmada y las estudiantes se dedicaron a sus proyectos. Y ahora, qu? le susurr Laurel a Katya. El rumor de la conversacin volva a llenar la clase, pero despus del silencio que haba imperado durante la ltima hora Laurel prefera susurrar. Ahora vamos a trabajar respondi Katya simplemente. Tengo en marcha dos proyectos trimestrales y luego trabajo de repeticin. Trabajo de repeticin? Elaborar pcimas y sueros sencillos para las otras hadas de valon. Aprendemos a hacerlos desde bastante jvenes, pero solo confan en los estudiantes de los niveles ms altos para preparar los productos que se reparten entre la poblacin de valon. Tenemos cupos mensuales y he estado tan concentrada en mi peral que voy un poco retrasada. Entonces..., solo trabajis en lo que queris? Bueno, los proyectos avanzados los tiene que aprobar el claustro de profesores. Vienen y hacen un seguimiento de nuestro trabajo de forma peridica, pero s, decidimos nuestros propios proyectos. Todo aquel proceso le record los aos que haba estudiado en casa con su madre, que llenaba el horario con asignaturas cercanas a sus intereses personales y que la dejaba aprender a su propio ritmo. Sonri ante aquel recuerdo, a pesar de que ya haca mucho tiempo que haba dejado de suplicar a su madre que la dejara volver a estudiar en casa; en gran parte gracias a David y su amiga Chelsea. Sin embargo, aqu Laurel no tena ningn proyecto y pasearse por el aula no pareca la mejor manera de aprender algo. Incluso despus de dos semanas memorizando la utilidad de las plantas, no tena los conocimientos suficientes para hacer preguntas coherentes a las dems estudiantes. De modo que se sinti aliviada cuando vio entrar una cara conocida; una emocin que dudaba que pudiera sentir alguna vez al ver la severa cara de Yeardley, el profesor de nivel fundamental. Est preparada? pregunt Yeardley, dirigindose a Katya y no a ella. Katya sonri y empuj a Laurel. Toda tuya.

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Laurel sigui a Yeardley hasta un hueco de la mesa alargada lleno de equipamientos. Sin ni siquiera saludarla, empez a hacerle preguntas sobre la segunda pila de libros que haba ledo la semana pasada. Ella no estaba segura de ninguna de sus respuestas, pero l pareca lo suficientemente complacido con su progreso. Meti la mano en su propia bolsa y sac...ms libros. La decepcin se apoder de Laurel. Pensaba que ya haba terminado con la lectura admiti, antes de poder impedirlo. La lectura nunca se acaba dijo Yeardley, como si hubiera cometido un sacrilegio. Cada casta tiene su naturaleza esencial. La esencia de las hadas de primavera es social; se basa en la empata. Las hadas de verano deben perfilar su sentido de la esttica; sin arte, su magia sirve de poco. La esencia de nuestra magia es intelectual; el conocimiento que se obtiene a partir de un intenso estudio es la reserva donde se alimenta nuestra intuicin. A Laurel no le pareci que fuera magia. Bsicamente, pareca mucho trabajo. Dicho esto, estos libros son para m, no para ti. Ella consigui reprimir un suspiro de alivio. Laurel. Levant la cabeza ante ese tono de voz. No fue severo, como haca unos instantes. Era tenso, incluso preocupado, pero con cierta calidez que hasta ahora no haba percibido. Normalmente, a estas alturas empezara a ensearte pcimas rudimentarias. Lociones, sueros de limpieza, tnicos nutritivos, esas cosas. Lo que les enseamos a las novicias. Pero vas a tener que volver en un momento menos importante y aprender esas cosas o aprenderlas t sola. Voy a darte clases de herbologa defensiva. Jamison ha insistido, y estoy totalmente de acuerdo con su decisin. Laurel asinti y not cmo un escalofro la recorra de arriba abajo. Y no solo por la emocin de empezar las clases de verdad, sino por el motivo de la aceleracin: la amenaza de los troles. Era lo que haba estado esperando. Casi todo lo que voy a ensearte estar ms all de tus habilidades y no podrs reproducirlos seguramente durante un tiempo, pero ser un comienzo. Espero que trabajes duro, por tu propio bien ms que por el mo. Por supuesto respondi ella con sinceridad. 61

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Te he hecho leer acerca de una serie de plantas y sus usos. Lo que quiz no sepas es que elaborar pcimas, sueros o elixires no es simplemente mezclar esencias en las cantidades correctas. Siempre existe una directriz general, o una receta si lo prefieres, pero el proceso y el resultado variarn entre un hada de otoo y otra. Lo que enseamos en la Academia no son recetas, sino a seguir tu intuicin, a confiar en la habilidad a la que tienes derecho por tu condicin de hada de otoo, y a utilizar tu conocimiento de la naturaleza para facilitar la vida de los habitantes de valon. Porque el ingrediente ms esencial de cualquier mezcla eres t, el hada de otoo. Nadie ms puede hacer lo que t haces, ni siquiera si siguen tus rituales con precisin. Meti la mano en la bolsa y sac un pequeo frasco con una diminuta planta verde creciendo en el interior, con los brotes completamente cerrados. Debes aprender a sentir la esencia de la naturaleza con la que trabajas continu, mientras acariciaba la planta, y a establecer una conexin tan cercana y tan ntima con ella que no solo sepas cmo manejar sus componentes a tu voluntad. Busc entre una hilera de botellas, escogi una, la abri y verti una gota del contenido en la yema de su dedo. Tambin debes saber cmo liberar todo su potencial y ayudarla a prosperar como nadie ms puede hacerlo. Con cuidado, acarici los brotes cerrados con el dedo impregnado con el lquido y, cuando apart la mano, los pequeos brotes se abrieron y se convirtieron en unas preciosas flores de color lila. Mir a Laurel, que estaba atnita. Empezamos?

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aurel se arrodill en el banco que haba frente a la ventana de su habitacin y peg la nariz contra el cristal. Se qued observando fijamente el camino que iba hasta las verjas de la Academia. Tamani le haba dicho que ira a las once, pero no poda evitar desear que llegara antes. Decepcionada, volvi de nuevo al trabajo. Hoy era un suero de monastuolo, que estaba claro que iba a salirle mal. Pero Yeardley haba insistido en que continuara con los ejercicios hasta el final, incluso cuando supiera que saldran mal, porque as aprendera mejor qu no tena que hacer. A ella le pareca una prdida de tiempo, pero habra aprendido a no discutir con l. A pesar de la apariencia ruda, el ltimo mes haba servido para ver otra cara de su profesor. Estaba obsesionado con la herbologa y nada lo deleitaba tanto como una buena estudiante. Y siempre, siempre tena razn. Sin embargo, Laurel segua mostrando su escepticismo respecto a esa norma en concreto. Estaba a punto de sentarse y mezclar el siguiente componente cuando llamaron a la puerta. Por fin! Se tom un segundo para comprobar si iba bien vestida y estaba presentable, respir hondo y le abri la puerta a Celia, el hada de primavera que no slo le haba recortado las tarjetas de estudio, sino que le haba hecho cientos de pequeos favores durante las ltimas semanas. Hay alguien esperndola en el atrio dijo con la cabeza inclinada. Por muchas veces que Laurel les dijera que no lo hicieran, las hadas de primavera siempre encontraban la forma de inclinarse ante ella. Laurel le dio las gracias por el mensaje y sali de su habitacin. Cada paso que daba la haca sentirse un poco ms ligera. No es que no le gustaran las clases; todo lo contrario. Ahora que las entenda mejor, le resultaban fascinantes. Pero haba tenido razn en algo desde el principio: era mucho trabajo. Estudiaba con Yeardley ocho horas cada da, se pasaba horas observando a las hadas de otoo y, por la noche, tena que seguir leyendo y practicando la elaboracin de pcimas, polvos y sueros. Estaba ocupada de sol a sol, con una breve pausa para cenar cada noche. Katya le haba asegurado que no todas las hadas de otoo pasaban por lo mismo; ellas trabajaban y estudiaban slo doce horas al da. Incluso eso le pareca excesivo. Pero al menos ellas tenan tiempo libre. Ella no. Un da, Katya le haba dicho: Admito que la cantidad de trabajo que esperan de ti es slo un poco excesiva. Una gran concesin viniendo de la estudiosa y 63

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leal hada de otoo. En ese aspecto, era como David. Sin embargo, cuando Laurel intent hacerle un cumplido dicindoselo, Katya se sinti mortalmente ofendida de que la hubiera comparado con un humano. As pues, cuando la nota de Tamani lleg tres das atrs solicitando la compaa de Laurel durante una tarde, se haba puesto muy contenta. Supona una pequea pausa, una ocasin muy bienvenida para rejuvenecerse y prepararse para una ltima semana de intenso trabajo antes de volver a casa con sus padres. Laurel iba tan distrada que casi no vio a Mara y a Katya junto a una barandilla de un rellano que daba al atrio. Ya vuelve a estar aqu dijo Mara, con sus perfectos labios rosados escupiendo desdn. No puedes decirle que te espere fuera? Laurel arque una ceja. Si por m fuera, me vendra a buscar a mi habitacin. Mara abri los ojos como platos y mir fijamente a Laurel, pero sta ya estaba ms que acostumbrada a las miradas ligeramente amenazantes de la escultural belleza. Las cosas no haban mejorado desde aquella primera y sorprendente mirada en el laboratorio. Generalmente, evitaba mirar a Mara. E incluso el da en que le haba hecho una pregunta sobre su proyecto que, como no poda ser de otra manera, giraba alrededor de la investigacin de un cactus, Mara le haba dado la espalda y haba fingido que no la haba odo. Laurel levant la barbilla y se march sin decir nada ms. Katya fue tras ella. No le hagas caso le dijo con calidez. Personalmente, creo que es un gesto muy valiente por tu parte. Laurel la mir. Valiente? Por qu? No conozco a muchas hadas de primavera, aparte de las del personal de la Academia. Katya se encogi de hombros. Y menos an a soldados. Centinelas la corrigi automticamente Laurel, aunque no saba por qu. Da igual. Es que parecen tan toscos. Hizo una pausa y se asom por encima de la barandilla hacia el atrio donde Tamani la estaba esperando. Y son tantos. Laurel puso los ojos en blanco. 64

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Aunque vosotros dos os conocis desde hace tanto tiempo que supongo que es distinto. Laurel asinti, aunque slo era verdad en parte. Por lo que ella recordaba, haca menos de un ao que conoca a Tamani, pero un ao era mucho ms de lo que haca que conoca a cualquiera de las hadas de otoo a las que ahora vea cada da. Bueno, luego te veo dijo con alegra y sin rastro del agotamiento acumulado durante las ltimas semanas. Cunto tiempo estars fuera? pregunt Katya con los ojos muy abiertos. El mximo que pueda, pens, pero aun as contest: No lo s. Pero, si no nos vemos esta noche, hasta maana. Katya no pareca demasiado convencida. No creo que debas ir sola. Quiz Caelin pueda acompaarte. Laurel reprimi el deseo de volver a poner los ojos en blanco. Resultaba que Caelin era el nico duende de otoo de su generacin y, a pesar de su poca estatura y su voz chillona, insista en interpretar el papel de protector de todas sus damas, como las llamaba. Lo ltimo que necesitaba era tenerlo cerca y comprobar cmo intentaba demostrar que era mejor que cualquier otro varn que se encontraran. Que era exactamente lo que hara. Ni siquiera quera pensar en la reaccin de Tamani. Esboz una sonrisa. Aunque quiz sera interesante. Caelin no tena pinta de durar ni diez segundos en presencia de Tamani. A ella le encantara ver cmo ste lo pona en su sitio, pero no tanto como disfrutar de un rato a solas con l. Confa en m. No necesito una carabina. Si t lo dices. Katya sonri. Psatelo bien dijo en un tono serio e incierto. 65

Dnde vamos? pregunt Laurel cuando Tamani y ella cumplieron con el protocolo, salieron de la Academia y cruzaron la verja en silencio. No lo adivinas? respondi l con una sonrisa, mientras sealaba la cesta de mimbre que llevaba en la mano izquierda.

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He preguntado dnde vamos, no qu vamos a hacer dijo, aunque no haba reproche en su voz. Le sentaba muy bien dejar atrs la Academia, notar el aire fresco en la cara, la tierra hmeda bajo los pies y ver a Tamani de reojo, tras ella. Quera abrir los brazos, dar vueltas y rer, pero consigui mantener la cordura. Ya lo vers dijo l con las yemas de los dedos apoyadas en su espalda, guindola hasta un cruce en el camino y alejndose de las casas por donde haban paseado el otro da. Quiero ensearte una cosa. Mientras avanzaban, el camino se estrech y empin; al cabo de unos minutos, llegaron a la cima de la colina y, por un momento, Laurel crey que le pasaba algo en los ojos. Un enorme rbol con unas anchas ramas muy extendidas daba sombra a toda la cima. Pareca un roble, con hojas onduladas y alargadas, pero, en lugar de tener un tronco alto y escultural, era muy robusto, nudoso y deforme. Sospech que, a su lado, incluso la secoya ms grande de las que crecan en el parque nacional que bordeaba sus tierras junto a Orick parecera pequea. Aparte de su inmensidad, no pareca nada extraordinario, pero cuando Laurel se protegi bajo su sombra, tuvo que contener el aliento porque not algo, algo que no poda reconocer ni explicar. Era casi como si el aire fuera ms denso, como si la envolviera como el agua. Agua viva que se mezclaba con el aire que respiraba y la llenaba, por dentro y por fuera. Qu es esto? jade en cuanto recuper la voz. Ni siquiera se haba dado cuenta de que Tamani se haba colocado a su lado y la tena agarrada por la cintura. Es el rbol del Mundo. Est est hecho de hadas. Cmo? Ni siquiera saba cmo terminar la frase. Tamani frunci el ceo. Supongo que Bueno, es una historia muy larga. La llev junto al tronco . Hace muchos, muchos aos, antes incluso de que aparecieran los humanos, las hadas brotaron de los bosques de valon. Segn cuenta la leyenda, todava no hablbamos. Pero un duende, el primer duende de invierno, cuyos poderes, superiores a los de cualquier otra hada o duende que haya existido, iban acompaados de una tremenda sabidura, cuando not que el fin de sus das se acercaba, intent dejar en herencia toda la sabidura que haba acumulado. Y, en lugar de esperar a marchitarse, acudi a esta colina y le suplic a Gaia, la madre de toda la Naturaleza, y le dijo que entregara su vida si ella le garantizaba que preservara su conciencia en forma de rbol. 66

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Entonces es el rbol? pregunt Laurel, mientras se acercaba al nudoso tronco. Tamani asinti. l es el rbol original. Y las otras hadas podan acudir aqu con preguntas o problemas. Y si escuchaban con atencin, cuando el viento soplaba, oan el crujido de las hojas y l comparta con ellas su sabidura. Los aos fueron pasando y, al cabo de poco, los pjaros ensearon a hablar a las hadas y Los pjaros? S. Los pjaros fueron las primeras criaturas a las que omos cantar y vocalizar, y aprendimos a usar la voz imitndolos. Y despus qu pas? Por desgracia, cuando las hadas empezaron a hablar y a cantar, fueron olvidando cmo escuchar a las hojas. El rbol del Mundo fue, durante mucho tiempo, un rbol ms. Hasta que Efreisone fue rey. Tambin era un sabio y encontr leyendas sobre el rbol del Mundo entre sus antiguos textos. Cuando reuni la historia entera, slo deseaba resucitar el rbol del Mundo y aprovechar su sabidura. Se pas horas bajo la sombra de este rbol, cuidndolo y despertndolo de su reposo. Y, durante esas horas, descubri que empezaba a or lo que deca el rbol. De l aprendi las historias del pasado y, cada noche, cuando regresaba a su casa, las escriba y las comparta con sus sbditos. Y cuando sinti que se acercaba su hora, decidi unirse al rbol. Qu quieres decir con que se uni al rbol? Tamani dud unos segundos. Se se injert en el rbol. Se insert en l y se convirti en parte del rbol del Mundo. Laurel intent visualizarlo. Era algo grotesco y fascinante al mismo tiempo. Por qu iba a hacerlo? Las hadas y los duendes que pasan a formar parte del rbol del Mundo vacan en l su conciencia. En este rbol vive la sabidura de miles de hadas y duendes. Miles y miles. Hizo una pausa. Se les conoce como los Silenciosos. El rostro de Laurel reflej el reconocimiento que estaba experimentando y contuvo el aliento. Tu padre lo hizo. Forma parte de este rbol. 67

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Tamani asinti. Laurel se separ del rbol porque, de repente, se senta como una intrusa. Sin embargo, al cabo de un momento, alarg la mano y acarici el tronco con cautela. Yeardley le haba enseado que deba sentir la esencia de cada planta con delicadas caricias: una de las pocas lecciones que haba aprendido enseguida y sin demasiado esfuerzo. Cerr los ojos e intent captar la esencia del rbol con las manos pegadas a la corteza. Era algo distinto a cualquier otra planta que hubiera tocado. La vida no flua suavemente bajo sus manos, ruga como un ro revuelto, golpeaba como un tsunami. Contuvo la respiracin cuando algo parecido a una cancin fluy por su mano, subi por el brazo y pareci invadir todo su ser. Se volvi hacia Tamani con los ojos muy abiertos. Aqu vivir para siempre. S. Pero inaccesible a los dems, o sea que es como si hubiera muerto. Lo lo extrao. Laurel apart la mano del rbol y se la dio a Tamani. Y hay muchas hadas y duendes que lo hacen? No. Requiere un sacrificio. Tienes que unirte al rbol mientras todava tengas las fuerzas suficientes para superar el proceso. Mi padre slo tena ciento sesenta aos, todava le quedaban unos treinta o cuarenta aos de buena vida, pero not que empezaba a debilitarse y supo que tena que actuar deprisa. Solt una risa morbosa. Es la nica vez que he odo discutir a mis padres. Hizo una pausa y el tono de su voz volvi a ser serio. Si te unes al rbol, tienes que ir solo, de modo que no s qu parte del rbol escogi. Pero a veces jurara que reconozco los rasgos de su cara en aquella rama, en la tercera hilera dijo, ensendosela. Se encogi de hombros. Seguramente, es lo que quiero creer. Quiz no contest Laurel, desesperada por ofrecerle alguna palabra de consuelo. Despus de un largo silencio, pregunt: Cunto se tarda? Se imagin a un anciano engullido por un enorme rbol, que le quitaba la vida en un segundo. Es rpido respondi Tamani, con lo que borr la cruel imagen de la mente de Laurel. No olvides que tanto el duende que se convirti en rbol como el primero que se uni a l eran duendes de invierno. El rbol retiene parte de ese inmenso poder. Mi dud unos segundos, mi padre me dijo que eliges tu espacio en el rbol y te entregas, y que, cuando tu mente est limpia y tus

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intenciones resultan verdaderas, el rbol te acoge y cambias al instante. Laurel vio cmo deslizaba los ojos de nuevo hasta la rama donde crea que vea los rasgos de su padre. Se aproxim un poco ms. Has dicho que el rbol se comunica. No puedes hablar con l? Tamani mene la cabeza. Con l en concreto, no. Hablas con el rbol, y l te responde con una nica voz. Laurel mir hacia las ramas. Y yo podra hablar con el rbol? Hoy no. Se necesita tiempo. Tienes que venir y plantearle tu pregunta, o preocupacin, y luego te sientas, en silencio, y escuchas hasta que tus clulas recuerdan cmo entender ese lenguaje. Y tardas mucho? Horas. Das. Es difcil predecirlo. Y depende de la atencin que prestes. Y tambin de lo abierto que ests ante la respuesta. Ella estuvo callada un buen rato antes de preguntar: Lo has hecho? l se volvi hacia ella, con los ojos desprotegidos, como tan slo lo haba visto en contadas ocasiones. Si. Y obtuviste respuesta? l asinti. Cunto tardaste? Tamani dud un momento. Cuatro das. Sonri. Soy muy cabezota. No estaba abierto a recibir la respuesta correcta. Estaba decidido a obtener la respuesta que yo quera. Laurel intent imaginrselo sentado en silencio debajo del rbol durante cuatro das. Y qu te dijo el rbol? susurr. 69

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Quizs algn da te lo explique. A ella se le sec la boca cuando Tamani se la qued mirando y le pareci que el aire se arremolinaba a su alrededor. Entonces l sonri y seal un claro de hierba que haba a cierta distancia del rbol del Mundo. No podemos comer aqu? pregunt ella, que no quera alejarse del tronco del rbol. Tamani mene la cabeza. No es correcto dijo. Dejamos el rbol libre para los que buscan respuestas siempre que sea posible. Es algo muy privado aadi. A pesar de que Laurel lo comprenda, se qued un poco triste al abandonar la sombra del rbol y salir al sol. Tamani sirvi un picnic escaso porque, sencillamente, no haba demasiada necesidad de comer bajo el nutritivo sol de valon, y los dos se tendieron en el suelo; ella lo hizo boca abajo y disfrut, durante aquella breve pausa, de no hacer nada. Qu tal van las clases? pregunt Tamani. Laurel reflexion sobre la pregunta. Son increblesrespondi al final. Nunca imagin que pudieran hacerse tantas cosas con las plantas. Rod para ponerse frente l, con la cabeza apoyada en el codo. Y eso que mi madre es naturpata, y sabe mucho de plantas. Y has aprendido mucho? En cierto modo, s. Frunci el ceo. Bueno, tcnicamente, he aprendido un montn. Ms de lo que jams cre que pudiera absorber en unas pocas semanas. Pero, en realidad, no s hacer nada. Suspir mientras volva a dejarse caer en el suelo. Ninguna de mis pcimas funciona. Algunas salen mejor que otras, pero, hasta ahora, ninguna ha funcionado. Ninguna? pregunt Tamani con cierto aire de preocupacin. Yeardley dice que es normal. Que puedo tardar aos en conseguir que una pcima funcione. No tengo tanto tiempo, ni aqu ni antes de que necesite defender a mi familia. Pero dice que lo estoy haciendo bien. Se volvi para mirar a Tamani otra vez. Segn l, aunque yo no pueda recordarlo, resulta obvio que estoy aprendiendo lo mismo por segunda vez. Que lo aprendo todo a una velocidad que no es natural. Espero que tenga razn lanz un suspiro. Y t? En este momento, seguro que tu vida es ms interesante que la ma. 70

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En realidad, no. Todo ha estado muy tranquilo en la puerta. Demasiado tranquilo. Estaba sentado con las piernas dobladas y las rodillas pegadas al cuerpo, rodendolas con los brazos, mientras miraba el rbol del Mundo. He estado haciendo mucho reconocimiento. Qu es hacer reconocimiento? l la mir un segundo antes de volver a desviar la mirada hacia el rbol. Abandonar la puerta. Adentrarme en el bosque para tener una mejor visin del terreno. Mene la cabeza. Hace semanas que no vemos ningn trol. Y no creo que sea porque, de repente, se han olvidado de valon aadi, con una sonrisa tensa. Aunque enseguida recuper el gesto serio. Estoy intentando encontrar el motivo, pero yo tambin tengo mis lmites. No soy humano, no s como mezclarme con el mundo humano. De modo que no puedo conseguir toda la informacin que busco. S que S que me falta algo dijo con firmeza. Lo s. Lo presiento. Se encogi de hombros. Pero no s qu es ni dnde encontrarlo. Laurel se volvi hacia el rbol. Por qu no se lo preguntas a ellos? dijo sealando el rbol. l mene la cabeza. No funciona as. El rbol no es omnisciente ni adivino. Es la sabidura acumulada durante miles de aos, pero nunca ha salido de valon. Volva a menear la cabeza. Ni siquiera los Silenciosos pueden ayudarme en esto. Tengo que hacerlo solo. Se quedaron, ah tendidos, durante unos minutos, disfrutando de la clida luz del sol. Tam? empez Laurel, un poco dubitativa. Mmm? Tamani tena los ojos cerrados y pareca casi dormido. No? dud un momento. No te cansas alguna vez de ser un duende de primavera? l abri los ojos del todo durante un segundo y luego volvi a cerrarlos. Por qu iba a hacerlo? Laurel se qued pensativa, intentando encontrar la forma de preguntar sin ofenderlo. Todo el mundo cree que las hadas de primavera no son tan buenas como las dems. Tienes que inclinarte, servirme y caminar detrs de m. No es justo.

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Tamani se qued callado un rato y se relami el labio inferior mientras pensaba. Al final, dijo: No te cansas de que la gente crea que eres humana? Laurel mene la cabeza. Por qu no? Ella se encogi de hombros. Parezco humana; tiene lgica. No, se es el razonamiento lgico de por qu creen que eres humana. Yo quiero saber por qu no te molesta. Porque, desde siempre, todo el mundo ha credo que era humana. Estoy acostumbrada admiti, antes de darse cuenta de que haba cado en su trampa. l sonri. Lo ves? A m me pasa lo mismo. Siempre he sido un duende de primavera; siempre me he comportado como un duende de primavera. Es como si me preguntaras si no estoy cansado de estar vivo. Es mi vida. Pero no te das cuenta de que esta diferenciacin entre clases de hadas est mal? Por qu? Porque eres una persona como cualquier otra de valon. Por qu tu status social tiene que venir definido por el tipo de hada que eres? Yo creo que lo que define el status social de los humanos es igual de horrible. Quiz ms. Y eso? Mdicos, abogados Por qu son tan respetados? Porque han estudiado. Y los mdicos salvan vidas. Por lo tanto, ganan ms dinero y ocupan un lugar preferente en la sociedad, no? Laurel asinti. Y en qu se diferencia de lo que hacemos aqu? Las hadas de otoo estudian ms y tambin salvan vidas. Las hadas de invierno hacen incluso 72

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ms: mantienen valon a salvo de los intrusos, protegen las puertas y evitan que los humanos nos descubran. Por qu no deberan ser las ms veneradas? Pero todo es por casualidad. Nadie elige ser un hada de primavera. Quiz no, pero s que eliges trabajar lo ms duro posible. Todas las hadas y duendes de otoo lo hacen. No se pasan el da sentados y mezclan una pcima de vez en cuando. Me has dicho lo mucho que te hacen estudiar. Todas las hadas y duendes de otoo estudian mucho. Aunque no elijan ser un hada de otoo, eligen trabajar y perfilar sus habilidades para ayudarme. Si eso no merece mi respeto, no s qu lo merece. Tena sentido. Sin embargo, a Laurel todava haba algo que no le gustaba. No es slo que las hadas de otoo e invierno sean veneradas, es que se menosprecia a las hadas y los duendes de primavera. Sois muchsimos dijo, y sinti remordimientos de conciencia al recordar que, haca uno das, Katya haba dicho lo mismo, aunque no en el mismo tono de voz. Puede que las hadas de invierno protejan valon, pero las que hacen que funcione son las hadas de primavera. Hacis casi todos los trabajos. S, las hadas de verano se ocupan del entretenimiento, pero quin cocina, quin construye los caminos y las casas, quin lava y cose toda mi ropa? pregunt alzando la voz. Vosotros. Las hadas y los duendes de primavera! Vosotros, en realidad, lo sois todo. Laurel vio algo en los ojos de Tamani y supo que haba tocado la fibra sensible. l tens la mandbula y se tom un instante para pensar antes de responder. Puede que tengas razn dijo en voz baja, pero las cosas no son as. As es como han sido siempre. Las hadas y duendes de primavera servimos a valon. Somos felices de servir aadi, con un toque de orgullo en la voz. Yo soy feliz coment. Y no somos esclavo. Soy un duende absolutamente libre. Cuando termino mi trabajo, puedo hacer lo que quiera o ir donde me apetezca. Eres libre? le pregunt Laurel. S. Del todo? Tan libre como quiero ser respondi l, un poco ofendido. Eres libre para caminar a mi lado? l no dijo nada.

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Eres libre para ser algo ms que un amigo para m? Si recalc la palabra alguna vez decidiera venir a vivir a valon y quisiera estar contigo, seras lo suficientemente libre como para poder elegir estar conmigo? l apart la mirada, y Laurel supo que llevaba tiempo evitando la conversacin. Y? insisti ella. Si t quisieras dijo l al final. Si yo quisiera? l asinti. Yo no tengo permiso para pedrtelo. Tendras que hacerlo t. Laurel contuvo la respiracin y Tamani la mir. Por qu crees que me molesta tanto David? Ella desliz la mirada hacia su regazo. No puedo presentarme aqu y declarar mis intenciones. No puedo secuestrarte. Slo puedo esperar y desear que, algn da, me lo pidas dijo Tamani. Y si no lo hago? pregunt Laurel susurrando. Entonces, supongo que esperar eternamente. 74

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aurel estaba de pie en su habitacin, contemplando todo lo que haba colocado encima de la cama. Haba llegado a apreciar la ropa hecha por hadas por mucho ms que su belleza; en el mundo humano no se encontraba nada igual. Casi toda estaba hecha de un tejido sedoso parecido a la grasa que, aunque no poda estar segura de que no le tomaban el pelo, varias hadas le haban dicho que estaba hecho a base de tela de araa. Fuera lo que fuera, permita una fotosntesis de cuerpo entero, de modo que no necesitaba ir siempre con camiseta y pantalones cortos, como en casa. Y luego estaba el vestido que haba encontrado en uno de los puestos de la Plaza de Verano durante un breve paseo que haba dado para despejarse despus de un da especialmente duro de trabajo. Era precioso y de su talla; era un vestido azul noche, escotado por la espalda, para acomodarse perfectamente a una flor, y con una falda ajustada hasta la altura de las rodillas y que luego se ensanchaba tipo sirena. Una doble tela de delicados fruncidos envolva el vestido y se agitaba con la brisa ms ligera. Se haba sentido muy culpable al llevrselo porque, al fin y al cabo, no tendra ocasin de ponrselo, pero era demasiado perfecto para dejarlo all. Y tambin tena muchas faldas largas, camisas anchas que le recordaban a las de Tamani y unos cuantos vestidos y faldas cortas que la hacan sentirse como un hada de cuento. Slo por diversin. Desgraciadamente, en la mochila nada ms le caba una pequea parte de todo aquello. Y no pensaba marcharse sin su kit. De todo lo que le haban dado, aquello era lo ms precioso. Era del tamao de una caja de zapatos y se lo haba trado Yeardley esa misma maana. Contena decenas de esencias. Concretamente, haba varias pcimas para alejar troles elaboradas por hadas de otoo ms aventajadas que ella. Tambin contena muchos de los extractos que necesitara para proteger su casa y su familia. Eso, si consegua mejorar, aunque fuera un poco, con la prctica. Pero era mucho mejor que nada. Sin embargo, el kit ya ocupaba media mochila. Mientras observaba la cama llena de ropa, Katya entr en su habitacin y le dej algo encima de la cama.

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Me parece que te ir bien dijo, rindose. Laurel recogi una bolsa rosa que estaba hecha de un tejido ligero parecido al papel. Tena la sospecha de que era mucho ms resistente de lo que pareca. Gracias le dijo. Estaba a punto de llamar a Celia para ver si ella me consegua algo. Katya se fij en el montn de ropa que haba encima de la cama y luego mir la mochila de Laurel con recelo. No pretenderas meter todo eso ah, verdad? No respondi sonriendo. Me alegro dijo, y solt una tintineante risa, porque creo que necesitaras magia de invierno. Laurel se ri ante una broma que slo otra hada entendera. Afloj el cordn de la bolsa y vio una K bordada en un lado con una caligrafa preciosa. No puedo aceptarla. Lleva tu inicial. Katya se acerc. Ah si? Sinceramente, no me haba fijado. Tengo un montn. En serio? S. Me las empezaron a traer con la colada limpia. Supongo que ahora se encarga otra persona. Laurel comenz a meter ropa en la bolsa. Igualmente, tendra que dejar algunas cosas, pero menos. Durante varios segundos, Katya la observ sin decir nada hasta que, casi con timidez, le pregunt: De verdad que tienes que marcharte? Laurel levant la cabeza, sorprendida. Con unas pocas y notables excepciones, casi todas las hadas haban definido a ningn como amiga. Obviamente, Katya no comparta esa opinin. Volver contest. Lo s. Katya dibuj una sonrisa forzada y luego le pregunt: Pero tienes que marcharte? Slo he odo comentarios, aunque se dice que tu misin est completa. La tierra donde se sita la puerta est a tu nombre. No puedes quedarte aqu para siempre? 76

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Laurel se fij en la ropa que estaba doblando y evit la mirada de Katya. Es ms complicado que eso. Tengo familia y amigos. No puedo dejarlos solos. Podras ir a visitarlos sugiri la joven con alegra, pero Laurel perciba solemnidad en su comentario. Es ms que slo querer verlos respondi, muy seria. Debo protegerlos. Corren peligro por mi culpa y tengo una obligacin con ellos. Una obligacin con los humanos? Laurel apret la mandbula. No era culpa de Katya, en realidad. Nunca haba visto a un humano. Se le ocurri algo y, en lugar de responderle, meti la mano en uno de los bolsillos de la mochila y sac una pequea fotografa. Era de David y ella en un baile, aquella primavera. l estaba detrs de ella, abrazndola. El fotgrafo haba captado el momento en que ella se volva riendo hacia l. David la estaba mirando con mucho amor. Era una de sus fotografas preferidas. Se la dej a Katya. La chica sonri. Ya ests entrelazada? exclam. No me lo habas dicho dijo, absolutamente fascinada. Mir a su alrededor y baj la voz. Es un Infeliz? He odo hablar de ellos. Viven al otro lado de las puertas y No la interrumpi Laurel. Es David, el humano del que te habl. Katya se mostr incrdula. Un humano? pregunt, atnita. Volvi a mirar la foto y arrug la frente con asco. Pero te est tocando. S respondi Laurel enseguida, y le quit la foto. Es mi novio. Me toca, me besa y Se oblig a no decir ms durante unos segundos. Me quiere dijo con decisin, aunque ms tranquila. Katya la mir fijamente unos segundos antes de dulcificar el gesto y aadir: Slo me preocupo por ti desvi la mirada hacia la foto que tanto la haba alterado. Los humanos se han portado bien con las hadas. Qu quieres decir? La mirada de Katya reflejaba una preocupacin genuina. Se encogi de hombros. 77

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Hace mucho tiempo que valon se implic en historias con los humanos. S que, a veces, es necesario. Pero, por lo visto, las relaciones entre los humanos y las hadas siempre terminan mal. Laurel ech la cabeza hacia atrs. En serio? Claro. Mira a Xuanzang, a Scheherazade, a Ginebra. Y luego tambin est el desafortunado incidente con Eva. Katya no se fij en que la foto caa al suelo, porque Laurel se haba quedado inmvil. Y hay muchas ms. Cada vez que valon se mezcla con el mundo humano, algo sale mal. Slo digo eso. Mi familia me quiere; David, tambin. Nunca haran nada que me hiciera dao. Ten cuidado dijo Katya. Laurel acab de hacer la bolsa en silencio, y envolvi las joyas para el pelo en una falda larga. Despus de echar un vistazo a la habitacin para comprobar que no se dejaba nada, se volvi hacia Katya con la ceja arqueada y dijo: Eva? En serio? Por supuesto. Por qu? Qu dicen de ella los humanos? 78

Laurel estaba esperando en una tumbona cuando las puertas de la Academia se abrieron para Jamison y sus guardias omnipresentes. Aqulla era una de las razones para no desear ser un hada de invierno. A Laurel no le gustara que la siguieran a todas partes cada da. De hecho, que la siguieran la mitad del tiempo ya era ms que suficiente. Laurel, querida dijo Jamison, alargando los brazos. La tom de las manos y le sonri como un abuelo que adora a su nieta antes de sentarse a su lado en la tumbona. Yeardley me ha dicho que has sido una estudiante excelente. Ella sonri ante el halago del severo profesor. Se mostr encantado de comunicarme que tienes mucho talento continu Jamison Creo que la palabra exacta que utiliz fue fenomenal. Aunque no

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me sorprendi lo ms mnimo aadi, dedicndole una clida sonrisa. Percib tu increble potencial la primera vez que nos conocimos. Uy, no exclam Laurel, sorprendida. No soy nada de eso. Voy tan rezagada que nunca podr Yo creo que podrs. Tienes ms potencial del que sospechamos cuando tan slo eras una planta de semillero. Con tiempo y prctica, estoy seguro de que tus habilidades florecern de forma espectacular. Puede que algn da seas tan grande como Bueno, da igual. Encrgate de educar tus muchas habilidades. Son importantes. Le dio unas palmaditas en la mano. Y resulta que tengo muy buen ojo para estas cosas. Ah, s? pregunt Laurel, en voz baja, un poco sorprendida por su atrevimiento. Comprobar que iba muy rezagada respecto a las otras hadas de su misma edad haba sido muy decepcionante y necesitaba or aquellas palabras de nimo. La sonrisa de Jamison desapareci y fue sustituida por una expresin muy seria. S. Y necesitars las habilidades que has aprendido, y me temo que las necesitars ms pronto de lo que te imaginas. Se volvi hacia Laurel, muy serio. Me alegro mucho de que hayas venido dijo con sinceridad. La tarea que vamos a encargarte es mucho ms importante de lo que jams imaginamos. Tus clases este verano han sido rigurosas y muy duras pero debes perseverar. Practica las habilidades que has aprendido hasta que las domines. Puede que todava te necesitemos en el mundo humano. Laurel levant la cara y lo mir. Pero acaso no queras que volviera a valon y continuara con mis estudios? En principio, s respondi Jamison. Pero las cosas han cambiado. Debemos pedirte algo ms. Dime una cosa, qu sabes de la erosin? Laurel no vea la relacin de aquella pregunta con la conversacin, pero igualmente respondi: Te refieres al desgaste que el agua o el viento producen en la tierra? S. Con el tiempo, el viento y la lluvia arrastrarn al mar la montaa ms alta. Pero dijo con el dedo ndice levantado una colina cubierta de hierba resistir la erosin y los arbustos y los rboles puede que mantengan en su sitio la orilla del ro. Extienden sus races continu, extendiendo los dedos de las manos mientras hablaba y se agarran al suelo con fuerza. Y, aunque el ro intente arrastrar la tierra, si las races son lo suficientemente fuertes, permanecern en su sitio. Si no, el agua se las acabar llevando.

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Durante casi dos mil aos, hemos protegido nuestras tierras de la explotacin de los troles y de los humanos. Y all donde la erosin amenaza nuestras defensas, plantamos semillas como t. Cuando te dejamos en casa de tus padres, slo esperbamos que hicieras lo mismo que las otras hadas: crecer all donde te plantamos. Tu nico trabajo era vivir, crecer y heredar la tierra, junto con una intachable identidad humana, cosa que nos ayuda a ocultar a los troles nuestras transacciones. No pretendamos que volvieras a la Academia hasta que alcanzaras la edad adulta en el mundo humano. Pero, a partir de ahora, tu papel ser ms activo. Coloc una mano en el brazo del hada, que sinti una inmensa emocin. Laurel, hay algo que est avanzando contra nosotros, contra nuestra tierra y nuestro pueblo, y el tiempo no corre a nuestro favor. Necesitamos que extiendas tus races. Necesitamos que luches contra el ro furioso, sea cual sea la forma que tenga. Si no puedes De repente, apart la mirada y la desliz hasta el ventanal, desde donde se vea todo valon a sus pies. Pasaron varios segundos antes de que volviera a hablar. Si no puedes, me temo que todo esto se desmoronar. Te refieres a los troles dijo Laurel cuando, al final, recuper la voz. Te refieres a Barnes. Haca meses que no pronunciaba su nombre en voz alta, puesto que no haba habido ni rastro de l desde el pasado diciembre, pero siempre lo tena muy presente. Desde el ltimo otoo, se asustaba por las sombras y siempre miraba hacia atrs cuando giraba una esquina. Sera un estpido si creyera que actu solo aadi Jamison. Se volvi hacia Laurel y la mir con aquellos ojos azules que hacan juego con las casi imperceptibles races de su pelo gris. Y t tambin. Quin querra alinearse con l? Y por qu? pregunt Laurel. No lo sabemos respondi Jamison. Pero s sabemos que Barnes est vivo y que est en algn sitio ah fuera. Pero ya no puede utilizarme. No puede conseguir que le venda la tierra protesto Laurel. l sonri con gesto serio. Si todo fuera tan fcil. Hay muchas cosas para las que todava puede utilizarte. Aunque sabe dnde est la tierra, no sabe dnde est la puerta. Podra intentar usarte para descubrirlo. Y por qu necesita saberlo? No puede venir con su ejrcito de troles y arrasar todo el bosque? 80

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Podra intentarlo, pero no infravalores las habilidades de nuestros centinelas ni la fuerza de la puerta o la magia de las hadas de invierno. La puerta se puede destruir, pero sera necesaria una gran cantidad de fuerza concentrada. Si no descubre la ubicacin exacta de la puerta, no puede destruirla. Nunca se lo dira se defendi fervientemente Laurel. Lo s. Y, en el fondo, sospecho que l tambin lo sabe. Pero eso no lo detendr a la hora de buscar venganza. El concepto de la venganza est ms arraigado en los troles que en cualquier otra criatura. Sienten el deseo de venganza de forma ms intensa que casi cualquier otra emocin. Y slo por ese motivo ir a buscarte. Entonces, por qu no lo ha hecho ya? pregunt Laurel. Ha tenido muchsimas oportunidades. Han pasado ms de seis meses. Se encogi de hombros. Quiz s que est muerto. Pero Jamison mene la cabeza. Has observado alguna vez una planta atrapamoscas? le pregunt. Laurel se ri cuando record la conversacin sobre plantas atrapamoscas que haba mantenido con David el ao pasado. S dijo. Mi madre tena una cuando yo era pequea. Y te has preguntado alguna vez cmo consiguen atrapar las moscas? aadi Jamison. La mosca es ms rpida, y tiene la capacidad de salir volando muy deprisa. Por lgica, las plantas atrapamoscas deberan morirse de hambre. Por qu no lo hacen? Laurel se encogi de hombros. Porque tienen paciencia respondi Jamison. Se quedan inmviles y parecen inofensivas. No hacen nada hasta que la mosca llega, tranquilamente, al corazn de la trampa. La planta atrapamoscas slo se mueve cuando la captura es inevitable. Los troles son muy pacientes, Laurel. Barnes esperar; esperar a que te relajes y bajes la guardia. Entonces, y slo entonces, golpear. Ella not un nudo en la garganta. Y qu puedo hacer para detenerlo? pregunt. Practicar lo que Yeardley ha enseado respondi Jamison. sa ser tu mejor defensa. Y presta especial atencin cuando se ponga el sol... Barnes puede salir a la luz del da lo interrumpi Laurel. Ya lo sabemos.

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No es infalible respondi Jamison, que no mostr ninguna seal de enfado porque lo hubiera interrumpido, pero es un hecho que Barnes, y cualquier trol, es ms dbil durante el da, y t eres ms dbil cuando el sol se pone. Tu vigilancia despus de la puesta de sol no los detendr, pero, al menos, perder la ventaja. Se incorpor ligeramente. Y tus guardias la recuperarn. Mis guardias? Despus del incidente del ao pasado, colocamos centinelas en los bosques cerca de tu nueva casa. Shar no quera que te lo dijera, porque tena miedo de que te volvieras asustadiza, pero creo que tienes derecho a saberlo. Me vuelven a espiar? pregunt Laurel, resucitando el viejo resentimiento del ao pasado. No respondi Jamison con firmeza. Slo te estn protegiendo. Nadie se asomars a las ventanas de tu casa ni interrumpir tus momentos privados. Pero estamos vigilando y protegiendo tu casa. Tambin de los troles; mientras ests en el interior, slo el trol ms potente podra hacerte algo. Pero quiero que sepas que en los rboles que hay detrs de tu casa hay algo ms que rboles. Los centinelas estn all para que no te pase nada malo. Laurel asinti con la mandbula tensa. Todava le molestaba que los centinelas la hubieran estado vigilando de cerca, y en ocasiones la hubieran obligado a olvidar, durante casi toda su vida en el mundo humano. E incluso esta rehabilitacin menos intrusiva de su guardia personal le resultaba instantneamente limitadora. Pero cmo iba a discutir? Haba visto de primera mano la rabia de Barnes, lo haba visto dispararle a Tamani, saltar tres metros desde una ventana y huir corriendo despus de que ella le disparara. Era una fuerza que haba que tener en cuenta y, a pesar de que Yeardley tena fe en sus habilidades recientemente adquiridas, ella no. Necesitaba ayuda; nadie poda negarlo. Jamison tena razn, como siempre. Rezumaba sabidura; incluso los ms sabios profesores de la Academia eran dbiles velas frente a la nutritiva luz solar de sus percepciones. Pareca una estupidez que estuviera all, tranquilizndola ante el miedo y las dudas, cuando valon podra sacar mucho ms provecho de su sabidura. Por qu...? Pero Laurel no termin la pregunta. A menudo se haba preguntado por qu, de entre tan escasas hadas y duendes de invierno entre las que escoger, Jamison no haba sido el elegido para dirigir valon. Pero no era asunto suyo. Adelante. Laurel mene la cabeza.

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No era nada. Quieres saber... Jamison observ su cara y luego sonri. Pareca un poco sorprendido, pero no enfadado. Quieres saber por qu no soy rey? Ella contuvo la respiracin. Cmo has...? Algunas cosas en la vida no son ms que suerte, y est es una de ellas. La anterior reina era unos aos mayor que yo, aunque lo suficientemente joven como para acceder al trono cuando lleg el momento de la sucesin. Y cuando volvi a la tierra aadi sonriendo, bueno, yo ya no era un rbol joven que pudiera amoldarse al puesto. Quiz, si no hubiera habido otras hadas de invierno para acceder al trono, pero, por suerte, hace muchas generaciones que no estamos tan desesperados. Oh. Laurel no saba qu otra cosa decir. Lo siento pareca inapropiado. No me importa dijo Jamison, que pareca que haba vuelto a leerle el pensamiento. Estuve ms de cien aos como consejero de una de las mejores reinas que valon ha tenido en su larga historia. Su mirada recuper la chispa. O, al menos, sa es mi percepcin suspir, cansado. Esta reina nueva... Bueno, con el crecimiento que slo dan el tiempo y la experiencia quiz su criterio mejore. Aquella crtica a la reina, a pesar de no ser feroz, sorprendi a Laurel. Por lo que saba, nunca nadie deca nada malo de ella. Aunque tena sentido que otra hada de invierno pudiera expresarse libremente. Pero no pudo evitar preguntarse dnde crea Jamison que la reina se equivocaba. Su expresin pensativa le hizo recordar al padre de Tamani. Te convertirs en... un Silencioso, Jamison? l la mir y se ri. Quin te ha hablado de ellos? Ella baj la cabeza, avergonzada, y no dijo nada. Cuando volvi a levantar la mirada, vio que Jamison no la estaba mirando, sino que tena la cabeza girada hacia la ventana del este, donde las nudosas ramas y la enorme copa del rbol del Mundo se vean por encima de los dems rboles, si sabas qu buscabas. Ha sido Tamani, verdad? Laurel asinti.

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Desde que su padre decidi unirse al rbol, est muy triste. Espero que puedas ayudarlo a volver a ser feliz. Laurel volvi a sentirse culpable y esperaba que Jamison no supiera lo mucho que haba tardado en acudir a Tamani cuando l la esperaba. Me habra encantado seguir los pasos del padre de Tam admiti Jamison , pero mi momento ya ha pasado. Ya no tendra la fuerza suficiente. Se volvi hacia ella y su sonrisa ocult la tristeza de su cara, aunque no del todo. Aqu me necesitan. A veces, uno debe dejar de lado sus deseos para poder servir a un fin mayor. Me temo que valon est, como ha estado tantas veces en el pasado, al borde del precipicio. He... Se volvi hacia los guardias que, aplicadamente, estaban mirando hacia otro lado. Sin embargo, baj la voz. He acudido al rbol y he escuchado al viento. Laurel contuvo la respiracin y clav la mirada en los ojos de Jamison. Todava tengo una tarea pendiente. Algo que slo yo puedo hacer... y har. Por lo tanto, estoy feliz de quedarme aqu. Antes de que Laurel pudiera hacerle ms preguntas, Jamison se levant y le ofreci el brazo. Vamos? Salieron de la Academia por el camino de tierra, fueron hasta la plaza amurallada que acoga las puertas y los centinelas cerraron filas tras ellos. Laurel estaba emocionada por ver cmo Jamison abra la puerta mgica de regreso a su casa. Esperaba que hiciera algo asombroso, como una lluvia de chispas y un chorro de luz o, al menos, un antiguo conjuro, pero el duende slo alarg la mano y abri la puerta, que se desliz sobre bisagras silenciosas. Ech un vistazo a los centinelas que tena detrs y luego la abri del todo y, de repente, otro grupo de centinelas estaban al otro lado formando un medio crculo. En el centro del crculo estaba Shar, serio y apuesto y, a su derecha, Tamani. Todos llevaban armaduras de centinelas; era una visin intimidatoria, aunque Laurel ya empezaba a acostumbrarse. Jamison extendi el brazo una vez ms, invitndola a cruzar la puerta. En el ltimo momento, la agarr con suavidad por el hombro y se acerc a su odo para susurrarle: Vuelve. valon te necesita. Pero cuando ella se volvi, Jamison ya estaba cerrando la puerta. Dos segundos ms y valon desapareci entre las sombras. Te llevar esto dijo Tamani, que la asust. Ella sonri y le entreg la bolsa rosa. l mir dentro y se ri. Las mujeres y su ropa.

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Laurel sonri y se volvi hacia la puerta una ltima vez. Sin embargo, ya se haba convertido en un rbol ms. Mene la cabeza, incrdula por todo lo que haba visto ese verano. Ojal no fuera as, pero tenemos que darnos prisa dijo Tamani. Tu madre llegar en cualquier momento y ser mejor que la ests esperando. Coloc una mano en su cintura y Laurel not como las otras hadas desaparecan en el bosque mientras ellos dos avanzaban por el camino. Se senta rara, como le pasaba siempre que tena que despedirse de Tamani. Caminaron en silencio hasta que llegaron a un punto desde donde se vea la cabaa y el camino. Todava no hay nadie dijo l, pero creo que es cuestin de minutos. Yo... se le cort la voz y volvi a empezar de nuevo. Siento que no tengamos ms tiempo. Tamani sonri. Me alegro de que lo sientas. Se apoy en un rbol y peg una rodilla al pecho. No la mir. Cunto tiempo tardars en venir esta vez? La culpa le quem el pecho cuando record lo que Jamison le haba dicho. No es lo que piensas dijo ella. Tengo que... No pasa nada la interrumpi Tamani. No era ningn reproche. Slo era una pregunta. Menos que la ltima vez respondi ella en un impulso. Cundo? pregunt Tamani, y la mir, con una grieta en su semblante de chico duro, aunque enseguida desapareci. No lo s respondi Laurel sin mirarlo a los ojos. No poda mirarlo cuando sus ojos eran tan abiertos y vulnerables. No puedo venir un da cualquiera? Tamani se qued callado un momento. De acuerdo dijo. Buscar la manera de que salga bien. Pero ven aadi con fervor. Lo prometo. Los dos volvieron la cabeza cuando oyeron un motor que se acercaba. Tu carruaje dijo Tamani con una sonrisa, aunque el gesto era serio. Gracias dijo ella. Por todo.

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l se encogi de hombros, con las manos en los bolsillos. No he hecho nada especial. Has... Laurel intent encontrar las palabras para explicarle cmo se senta, pero no lo consigui. He... Esta vez, sus palabras se vieron interrumpidas por un insistente claxon. Es mi madre dijo, disculpndose. Tengo que irme. Tamani asinti y se qued inmvil. La pelota estaba en el tejado de Laurel. Ella dud un poco, pero al final se acerc y le dio un beso en la mejilla, y se alej antes de que su amigo pudiera decir algo. Corri por el camino hacia el coche, que estaba aparcado y con el motor apagado. Se detuvo en seco. No era el coche de su madre. David. El nombre se le escap de los labios un segundo antes de que l la abrazara y la estrechara contra su pecho. Not que los pies ya no le tocaban el suelo y empez a girar en el aire, igual que Tamani la haba girado a las puertas de la Academia. La sensacin de tener la mejilla pegada a su cuello le devolvi recuerdos de estar con l en el sof, en el csped del parque, en el coche, en su cama. Lo abraz y se dio cuenta, medio avergonzada, de que apenas haba pensado en l mientras estaba en valon. Y, de golpe, dos mese de distancia le pasaron factura y los ojos se le llenaron de lgrimas mientras lo abrazaba. Unos delicados dedos le levantaron la barbilla y los labios de David localizaron los suyos, suaves e insistentes. Ella no pudo hacer otra cosa que besarlo, aun sabiendo que Tamani deba de estar escondido en algn sitio, observando el encuentro, con aquella expresin cauta que tanto dominaba. 86

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El pequeo cilindro de cristal de azcar se rompi cuando Laurel dio un respingo. Aqu arriba suspir, cansada. David entr por la puerta, la rode con un brazo y le dio un beso en la mejilla. Qu haces? Era imposible disimular la emocin de su voz. Dej caer los pequeos trozos de cristal en la mesa y suspir. Intento fabricar viales de cristal de azcar. En serio que estn hechos de azcar? Lauren asinti mientras se frotaba las sienes. Puedes comerte esos trozos, si quieres dijo, aunque no esperaba que lo hiciera. David mir con recelo el montn de cristales rotos y cogi un trozo de los ms grandes los observ un momento antes de lamer la parte plana, lejos del extremo puntiagudo. Es como carbn dulce dijo, y devolvi el trozo de cristal a la pila. Es raro. Ms bien frustrante. Para qu sirven? Laurel se volvi hacia su kit y sac un frasco de cristal; lo haba hecho Yeardley, no ella. Ella todava no haba conseguido fabricar ninguno decente. Se lo entreg a David. Algunas pcimas o elixires o lo que sea no se pueden guardan en su forma final, as que se fabrican en dos partes. En cuanto se mezclan, se produce el efecto deseado. De modo que guardas las distintas partes en viales de azcar para mezclarlos en el momento correcto o para romperlos en la mano en caso de emergencia. Parece doloroso dijo David, que le devolvi el delicado vial con cuidado.

aurel?

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Laurel mene la cabeza. Normalmente, es demasiado fino para cortarte. Pero, si te cortas, el azcar se disuelve en la sangre y no te tienes que sacar los trozos de cristal de la mano ni nada por el estilo; por eso no utilizamos viales de cristal normales. En general, los rompes en un mortero, o donde sea, pero tienes que estar preparado para cualquier cosa. Tengo que estar preparada para cualquier cosa, se dijo. Y las pcimas no disuelven el azcar? Por lo visto, no. Por qu no? No lo s, Davidrespondi Laurel, un poco tensa. Pero no lo disuelven. Lo siento dijo l. Cogi un taburete rosa acolchado y se sent a su lado en la mesa. Y cmo los haces? Laurel respir hondo y se prepar para volver a intentarlo. Tengo azcar en polvo dijo, ensendole un saco de tela lleno de polvo verdoso y lo mezclo con resina de pino. Segua sus propias indicaciones mientras iba hablando e intent concentrarse a pesar de tener el aliento de David en la oreja y sus ojos observndole las manos. Casi poda or su mente mientras intentaba asimilarlo todo. La mezcla es densa y pegajosa, como un jarabe dijo mientras lo mezclaba con una cuchara de plata. Y se calienta. David asinti y continu observando. Luego tengo este tubo. Dijo, cogiendo lo que pareca una pajita de beber, pero ms corto y de cristal. No le explic que era una pieza slida de diamante. Lo meto en la mezcla de azcar y soplo, como un cristal cualquiera. Pareca sencillo y la mayora de los mezcladores de su edad ya llevaban aos fabricando sus propios viales, pero Laurel todava no le haba pillado el tranquilo. Inspir, succionando una pequea cantidad de la mezcla en el tubo, y luego sopl, muy despacio, mientras imaginaba y se concentraba en el aspecto que quera que tuviera. Gir el tubo al tiempo que soplaba y la pequea burbuja del otro extremo empez a crecer. Pero en lugar de hacerse redonda, contraria a todas las leyes de fsica, adquiri la forma de un largo cilindro. La mezcla opaca y verdosa se blanque y, al final, se volvi transparente. Laurel sopl un poco ms y gir el tubo de nuevo antes de, dubitativa, apartarlo de la boca. Normalmente, hasta aqu toda iba bien. Es 88

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Shh lo mand a callar Laurel, mientras coga un pequeo cuchillo de plata que pareca bistur. Cort el azcar de cristal y luego tir del cilindro, separndolo del tubo. Un lado se despeg sin problemas y, con mucho cuidado, Laurel, gir el cilindro en crculo, soltando los otros lados. Contuvo la respiracin mientras lo separaba del ltimo punto de conexin. El azcar, todava flexible, se dobl, se convirti en una cuerda larga y, al final, se separ. Y, al hacerlo se rompi. Maldita sea! grito Laurel, dando un golpe con el tubo de cristal en la mesa. Cuidado con esa cosa dijo David. Laurel borr su preocupacin con un gesto airado con la mano. No se rompe farfull. Se produjo un largo silencio mientras ella observaba los cristales rotos, intentando decidir qu haba hecho mal. Quiz si succionaba un poco ms de azcar, el frasco sera ms grueso. Puedo? Puedo probarlo yo? pregunto David con cautela. Si quieres respondi Laurel, aunque saba que no funcionaria. Sin embargo, David sonri y se sent en la silla que la chica acababa de dejar vaca. Ella observ cmo l intentaba imitar lo que acababa de hacer, succionando una pequea cantidad de jarabe con el tubo y soplndola con cuidado. Por un segundo, pareca que iba a funcionar. Se form una pequea burbuja, aunque era redonda y no alargada. Pero, en cuanto se form, exploto y el lquido resbal por el tubo de diamante. Qu he hecho mal?pregunt David. Nada dijo ella. Es que no puedes hacerlo. No veo por qu no dijo l; mirando fijamente la gota verdosa que colgaba del extremo del tubo.No tienes sentido que, haciendo exactamente lo mismo, el resultado sea drsticamente distinto. Al menos, debera ser similar. Esto no es una clase de fsica, David; no es ciencia. A m me sale porque soy un hada de otoo, y es toda la explicacin que hay. Le quit el tubo de las manos. Bueno, a m casi me sale. Pero por qu? No lo s! respondi ella, exasperada. 89

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No s, soplas de alguna forma en concreto? Hay alguna tcnica que me est perdiendo? pregunt David, que no haba percibido el tono de Laurel. No. Lo que hago es lo que ves. No hay ningn mtodo secreto ni nada. Y qu hago mal? Qu haces mal? Laurel se ri con cinismo. David, ni siquiera s qu hago mal yo! Se dej caer en la cama. En valon, las ltimas tres semanas, me pasaba una hora cada da practicando la elaboracin de los viales de cristal. Y no he conseguido hacer ninguno sin romperlo. Ni uno! l se sent a su lado en la cama. Una hora al da? Laurel saba que se estaba planteando si la prctica le ayudara a l a aprender a elaborar viales de cristal, pero al menos no lo dijo. Mis profesores insistan en que, si haba estudiado los componentes y el procedimiento, mi intuicin debera hacer el resto, pero todava no ha funcionado. Entonces, se supone que sabes lo que tienes que hacer? Eso es lo que me decan. Algo parecido al instinto? Ante esas palabras, Laurel se dej caer de espaldas y solt un suspiro de frustracin. Buf, instinto es una palabra prohibida en valon, Yeardley no dejaba de decirme: Intentas fiarte de tu instinto cuando tienes que fiarte de tu intuicin. Pero he buscado ambas palabras en el diccionario y significan lo mismo. David se tendi a su lado y ella rod y se acurruc contra l, pasndole el brazo por encima del pecho. Cmo haba podido vivir ocho semanas sin eso? Es que es muy frustrante. En valon, todas las hadas de mi edad van mucho ms avanzadas. Y siguen aprendiendo cada da. Ahora mismo! Suspir. Nunca voy a estar a su nivel. Claro que sreplic David con dulzura, acaricindole el cuello con los labios. Todo saldr bien. No, que va respondi ella, cabezota.

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Ya vers como s insisti l, rozando la nariz con la de ella. La abraz con fuerza por la cintura y Laurel no pudo evitar rerse. Gracias dijo. Cerr los ojos, esperando el ansiado beso. Pero un golpe seco en la puerta la oblig a levantar la cabeza. No podras, al menos, no daros el lote mientras estoy en la casa? dijo la madre de Laurel con brusquedad. Ya sabis, fingid que segus las normas. David se haba levantado de un salto y estaba como a un metro de la cama. Laurel se incorpor lentamente. He dejado la puerta abierta dijo. Vaya, gracias respondi su madre. Estoy impaciente por ver con qu me encuentro la prxima vez que pase por delante de tu puerta. Me voy a la tienda continu, antes de que su hija pudiera responder. Quiero que bajis al saln, por favor. Laurel vio cmo su madre se alejaba, vestida con una falda y una blusa, y con un bolso muy de mujer de negocios en el hombro. Era solo uno de los muchos cambios con lo que se haba encontrado a su regreso de valon. El primero haba sido increble. David la haba devuelto a su casa desde la cabaa y haba aparcado en la entrada junto a un Nissan Sentra negro, decorado con un lazo rojo. Supongo que, como eres la responsable de nuestra situacin econmica actual, deberas sacar algn beneficio, le haba dicho su padre, con una sonrisa, mientras ella gritaba y lo abrazaba. El diamante que Jamison le haba dado el ao pasado para evitar que sus padres vendieran su terreno haba cubierto, de sobra, las facturas mdicas de su padre. Pero Laurel jams se haba imaginado aquel premio. El segundo gran cambio ya lo conoca. Sus padres haban decidido renovar su pequea casa y aadir un saln, con grandes ventanales para Lauren, y ampliar la cocina. Y su ausencia durante unas semanas haba resultado ser la ocasin perfecta para empezar las obras. Se supona que todo tena que estar acabado cuando volviera, pero en cuanto entr a su casa ayer tropez con una caja de herramientas. Los de las obras haban prometido terminar a finales de semana, pero Laurel tena sus dudas. Sin embargo, el cambio ms drstico result ser una sorpresa ms grande que el coche. En primavera, el padre de Laurel le haba comprado la tienda que haba junto a la librera para ampliar el negocio. Sin embargo, poco despus de marcharse a valon, sus padres decidieron abrir otra tienda: un negocio de naturopata para su madre. La Cura Natural, que haba abierto sus puertas 91

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poco antes de regreso de Laurel, venda remedios caseros y una amplia variedad de vitaminas, hierbas naturales y comida biolgica, as como una cuidada seleccin de libros de salud y bienestar facilitados por la preciosa librera de al lado. Con el tiempo que ambos pasaban en sus respectivos negocios, sus padres se vean ms que nunca. Y es genial!, se dijo Laurel. Al fin y al cabo, su madre se mereca tener algo as, que fuera slo suyo. Sin embargo, en su ausencia, su madre se haba vuelto distante. A su padre le encantaba que le hablara de valon, pero, durante esas conversaciones, su madre de repente recordaba que tena que hacer algo en otra habitacin. Y Laurel tena la sensacin de que la nueva tienda supona una nueva va de escape; en las veinticuatro horas que llevaba en la casa, slo la haba visto en la cena y una o dos veces iba y vena de hacer recados. Suspir y se levant de la cama. Venga, vamos abajo. S, pero David sealo el material para fabricar viales de cristal que haba en la mesa. Por hoy, he terminado dijo Laurel. Hagamos algo divertido. Slo nos quedan unos das antes de que empiece el colegio. Lo empuj hacia la puerta. Mi madre ha hecho rollos de canela esta maana aadi, intentando aadir un incentivo. l se dej arrastrar, aunque no sin antes echar un ltimo vistazo a la mesa. En la cocina, David se sirvi un rollo de canela y lo unt con queso cremoso. Le dio un mordisco y se volvi hacia la nueva y enorme ventana de la cocina, un aadido del que estaba muy orgullosa. Todava no he visto a Chelsea. Quieres que la llamemos por si quiere ver una peli esta noche? Laurel volvi a sellar con film transparente el cuenco con la salsa de queso cremoso. Ese olor siempre le daba nuseas. Claro, eso si no est con Ryan. Ryan?pregunt Laurel mientras meta el cuenco en la nevera. El alto? S. Estn juntos? Chelsea no ha dicho ni mu sobre el tema, por increble que parezca, pero si todava no estn juntos pronto lo estarn. Quiz t puedas sonsacarle algo.

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Quizs. Es raro. No que Chelsea tuviera novio, porque Laurel estaba encantada con la idea, sino que hubiera elegido a Ryan. Al larguirucho y desgarbado Ryan, que no hablaba demasiado y era bastante distrado. Estaba convencida de que los polos opuestos se atraan, pero quizs haba algo conocido como demasiado opuestos. Y luego estaba el asunto de que Chelsea llevaba aos enamorada de David. Aunque, si ya lo haba superado, mucho mejor. Se quedaron callados unos minutos, mientras l terminaba el rollo de canela y Laurel miraba por la ventana de la cocina y pensaba en Chelsea. Por fin, David mastic el ltimo trozo y respir hondo. Ayer me pareci ver a Barnes justo antes de ir a buscarte. Un fro helado embarg a Laurel. Te pareci? S, pero no era l, era el dueo de la bolera. S, yo tambin los confund hace unos meses. Su risa fue tensa y desapareci por completo cuando vio la cara de David. Por qu no ha vuelto, Laurel? le pregunt, muy despacio. La chica mene la cabeza mientras miraba el bosque que haba detrs de su casa a travs de la ventana. Se pregunt cuntas hadas habra all, observndola en ese mismo instante. Quizs era el momento de contarle a David la charla que haba mantenido con Jamison. No lo s dijo, retrasndolo un poco ms. Arruinamos sus planes. Grandes planes. Y sabe dnde vives. Gracias por recordrmelo respondi Laurel con irona. Lo siento, no pretenda asustarte, pero es que me siento como..., no s, es como una cuerda que se tensa ms cada da. Y sigo esperando que pase algo. Y cada vez es peor continu. Veo troles por todas partes. Cada vez que veo una cara desconocida con gafas de sol, me estremezco. Y te imaginars que, habiendo sido esta una excelente temporada turstica, han sido un par de meses muy paranoicos. Y sin ti La agarr por la mueca y la peg a l, besndola en la cabeza. Me alegro de que hayas vuelto. Yo tambin. Lo abraz por la cintura y se puso de puntillas para un beso. Cada vez le costaba ms, porque David ya le sacaba ms de un palmo. Haba crecido ms de siete centmetros en los ltimos seis meses y haba empezado a hacer pesas. l no lo haba dicho, pero Laurel sospechaba que el encuentro

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con Barnes el ao pasado le haba minado la confianza. Fuera cual fuera el motivo, estaba encantada con los resultados. Le gustaba aquella estatura; la haca sentirse segura y protegida. Si pudiera conseguir poner en prctica lo que haba aprendido en valon, quiz se sentira un poco ms segura.

Chelsea grit y abraz a Laurel, que ri entre su melena rizada y se dio cuenta de lo mucho que haba echado de menos a su amiga. Tena pensado venir ayer mismo dijo la chica, pero me promet que te dara un da a solas con David. Ha estado muy triste sin ti. Laurel sonri. Le encantaba aquella confesin. Durante el primer mes, nos veamos cada da y hablaba de ti sin parar, pero entonces empec a salir con Ryan y David se puso un poco raro, as que no lo he visto demasiado durante estas dos ltimas semanas. Sube dijo Chelsea, cuando sus hermanos terminaron por el suelo, enzarzados en una pelea, justo donde ellas estaban. La ltima semana antes de empezar las clases siempre es la peor aadi, sealndolos. Lauren no estaba segura de si era una pelea de verdad o si slo estaban jugando. En cualquier caso, lo ms seguro era apartarse. Sigui a Chelsea, que iba hablando, por las escaleras hasta su habitacin, adornada con hadas. Siempre se senta algo incmoda al estar all, con las tradicionales hadas con alas de mariposa que la miraban desde las paredes, el techo y lo lomos de la impresionante coleccin de libros de hadas de su amiga. No ests muy morena dijo Chelsea, que hizo una pausa en espera de la respuesta. Eh? respondi Laurel, absolutamente desconcertada. Qu? Morena repiti Chelsea. Que no ests muy morena. Me imagin que, despus de casi dos meses en un campamento en la montaa, volveras ms morena. Laurel casi haba olvidado la tapadera que David se haba inventado: que estaba en un campamento en la montaa. Un campamento que, mira qu casualidad!, no tena telfono ni acceso al Internet. Se senta muy mal por tener que mentir a su amiga, pero Chelsea era demasiado directa para guardar secretos. Irnicamente, la sinceridad era una de sus mejores cualidades.

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Eh Crema solar respondi Laurel. Mucha crema solar. Y una buena gorra, supongo dijo Chelsea, un poco seca. Bueno, hblame de Ryan y t pidi Laurel, que se mora de las ganas de cambiar de tema. De repente, su amiga pareci haber visto algo muy interesante en la moqueta. Laurel se ri. Eh, te has sonrojado? Chelsea solt una risa nerviosa y se encogi de hombros. Te gusta? insisti. S, jams me lo imagin, pero me gusta. Es fantstico dijo Laurel, de corazn. Entonces, sois oficialmente novios? Cmo te conviertes en oficialmente novios? pregunt Chelsea. Tenemos que mantener alguna charla especial donde digamos: Me gustas y yo te gusto, y nos gusta enrollarnos, hagmoslo oficial? Cmo funciona? Laurel abri los ojos como platos. Te enrollas con Ryan? Creo que s. Te enrollas o no? pregunto Laurel con una ceja arqueada. Bueno, nos besamos mucho. Eso cuenta? No slo cuenta, sino que creo que os convierte en pareja oficial. Ah, qu bien dijo Chelsea con un suspiro de alivio. Estaba muy preocupada porque no habamos tenido ninguna charla especial. Besarse es mejor que hablar dijo Laurel con una sonrisa. Cmo ha pasado todo esto? Chelsea se encogi de hombros. Ha pasado. Bueno, no s. Ya sabes que llevo una eternidad enamorada de David. Laurel asinti, pero prefiri no decir nada. 95

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Llegu al extremo de que era lo nico que vea. Y odiaba que estuvieras con l, pero me encantaba veros felices, y era horrible tanta contradiccin. Laurel se acerc a su amiga y le acarici el brazo. Era algo de lo que nunca haban hablado, a pesar de que ella saba que deba haber sido muy difcil para Chelsea. sta sonri y se encogi de hombros. As que decid que tena que parar. Parar de girar alrededor de David. Parar de pensar en l, de mirarlo, de que me gustara. Y cmo lo hiciste? pregunt Laurel, que instantneamente pens en la situacin con Tamani. No lo s, de veras. Lo hice. Fue raro. Me he pasado aos esforzndome para captar su atencin, para intentar gustarle. Y era como si no viera nada ms. Y, un da, no es que dejara de centrarme en David, sino que me centr en otras personas. Y fue genial. Abri muchsimo los ojos. Hay chicos por todas partes, lo sabas? Laurel se rio. Me temo que yo sigo bastante centrada en David. Y es lo que debes hacer aadi Chelsea, ms seria. Pues eso, que Ryan y yo empezamos a salir alguna vez, un da me invit al cine, otro da a comer y, al cabo de poco, pasbamos el da entero juntos. Y os besabais. Y nos besbamosasinti Chelsea con entusiasmo. Ryan besa muy bien. Laurel puso los ojos en blanco. Ves? Eso es algo que realmente me preocupaba dijo en tono sarcstico. Venga ya, todo el mundo quiere saberlo. No es verdad! Claro que s, siempre me he preguntado qu tal besa David. Es una pregunta que se supone que no tienes que hacer. Chelsea se ri. No te he preguntado nada. Slo he dicho que siempre he sentido curiosidad por saberlo. Eso es preguntar. 96

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No. Se apoy en el cabezal de la cama. Aunque, claro, igualmente podras decrmelo. Chelsea! Qu? Yo te lo he dicho. No te lo haba preguntado. Un detalle tcnico. No pienso decrtelo. Eso significa que besa mal. No besa mal. Aja! Laurel suspir. Eres un caso perdido. S respondi Chelsea con una sonrisa, mientras se apartaba los rizos de la cara. Pero me quieres. Laurel se ri. Eso es verdad. Se acerc y apoy la cabeza en el hombro de su amiga. Y me alegro de que seas feliz. Sera ms feliz si me explicaras qu tal es David en la cama. Laurel la mir con incredulidad y luego le lanz una almohada 97

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aurel estaba sentada en su habitacin, con las piernas cruzadas, sacando el material escolar que haba comprado y preparando la mochila. David, que estaba listo para volver a clase desde haca una semana (aunque ella sospechaba que lo estaba desde haca un mes, pero no tena pruebas), estaba tendido en la cama, mirndola. Laurel sac un paquete de cuatro marcadores y se tom un segundo para abrazarlos. Marcadores! exclam, con dramatismo. Cmo os he extraado! David se ri. Te los puedes llevar el verano que viene. Guau! El verano que viene. Por ahora, no puedo imaginarme volver a trabajar tan duro. Lo mir. No se supona que tenan que ser unas vacaciones? David alarg los brazos, la agarr por las axilas y la subi a la cama con l. Para m tampoco han sido vacaciones, lejos de ti dijo, dejndose caer encima de las almohadas. Laurel se acurruc contra su pecho. Y ya se han terminado se lament. El da todava no ha terminado susurr David, hacindole cosquillas en la oreja. Bueno dijo Laurel con gesto serio, mis padres siempre me dicen que aproveche al mximo cada da. Estoy de acuerdo asinti David en tono burln, aunque fue como un gruido. Las yemas de los dedos apretaron la espalda de Laurel mientras le besaba el hombro, desnudo bajo el tirante de la camiseta. Ella se aferr a su cuello y le pas los dedos por el pelo. Era una de las cosas que ms le gustaban. Los sedosos rizos se pegaban a sus dedos un segundo y luego, cuando segua alejando la mano, cedan y resbalaban. David suspir cuando sus labios localizaron los de Laurel y ella sucumbi a la satisfaccin que siempre senta entre sus brazos. Sonri cuando l se separ y apoy la frente en la suya.

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Cmo he podido tener tanta suerte? le pregunt con las manos encima de sus costillas. La suerte no ha tenido nada que ver respondi Laurel, que se acerc y volvi a besarlo. Una vez, dos y, a la tercera, lo abraz con ms fuerza y disfrut de la sensacin de tener sus bocas juntas. Desliz la mano hasta debajo de la camiseta y not cmo se le aceleraba la respiracin. Laurel dud un segundo y se pregunt cuntas posibilidades haba de que sus padres volvieran pronto del trabajo, y luego le quit la camiseta con las dos manos. Era su momento preferido: pegarse a su pecho desnudo. Siempre estaba tan clido. Incluso en verano, cuando la temperatura corporal de Laurel era casi tan alta como la suya, le encantaba notar cmo el calor se iba introduciendo en su cuerpo desde todas las partes donde lo tocaba y cmo, lentamente, se apoderaba de ella hasta que todo su cuerpo estaba clido, con la pierna encima de la suya. Tena los ojos cerrados, esperando el siguiente beso y, al cabo de unos segundos, los abri. David la estaba mirando, con una media sonrisa aunque con la mirada seria. Te quiero le dijo. Y ella sonri, porque le encantaba or esas palabras. Siempre que David se lo deca, sonaba como la primera vez.

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Hola, Hada. Laurel sonri mientras bajaba las escaleras. Su padre haba empezado a llamarla as cuando volvi del hospital. Siempre haban estado muy unidos, pero despus de casi perderlo el ao pasado era como si cada minuto contara el doble. Y, a pesar de que su curiosidad insaciable por el mundo de las hadas a veces la agotaba, le gustaba la facilidad con que la haba aceptado tal y como era. Cmo ha ido el primer da de clase? Laurel fue hacia el sof, aunque hizo una parada en la nevera, de donde sac un Sprite. Bien. Mejor que el ao pasado. Y creo que estoy ms preparada para la clase de qumica de lo que lo estaba para la de biologa. Parece una gran mejora dijo levantando la cabeza de su libro.

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Qu lees? le pregunt, cuando lo vio con un ejemplar muy manoseado. l pareca un poco molesto. Stardust. Otra vez? l se encogi de hombros. Las novelas de fantasa, y especialmente las que iban de hadas, se haban convertido en las favoritas de su padre y, entre ellas, destacaba la novela de hadas de Neil Gaiman. Dnde est mam? pregunt Laurel, aunque se imaginaba la respuesta. Haciendo inventario fue la respuesta, como ella sospechaba. Tiene que hacer el pedido maana. Me lo imaginaba dijo. Su padre levant la cabeza, se fij en su gesto serio y dej el libro. Ests bien? Ella se encogi de hombros. l se incorpor ligeramente y la invit a sentarse a su lado. Laurel suspir y se sent en el sof con l, apoyando la cabeza en su hombro. Qu te pasa? No s. Es que... se me hace raro pasar ms tiempo contigo que con mam. Est todo el da en la tienda. l la abraz con fuerza. Es que ahora tiene mucho trabajo. Empezar un negocio requiere mucha dedicacin. Te acuerdas del verano pasado, cuando abr la librera? Nunca estaba en casa. Se ri. De hecho, quiero pensar que, si hubiera estado ms tiempo en casa, habra adivinado lo que te estaba pasando. Hizo una pausa y volvi a abrazar a Laurel. Tienes que entenderlo, cuando enferm, tu madre se sinti totalmente desamparada. No tenamos seguro mdico, las facturas del hospital se estaban acumulando y, si me hubiera pasado algo, ella no habra tenido los recursos necesarios para mantenerte. Nunca ha sabido llevar la librera. Habra podido llegar a final de mes, pero por los pelos. Tiene miedo de volver a encontrarse en la misma situacin. Adems, admitmoslo, ya no somos jvenes. Se volvi hacia ella. Lo hace por ti. Para poder darte todo lo que necesitas si alguna vez me pasa algo. Laurel se frot el pie con el cojn del sof. 100

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Pero es que a veces pienso que... Hizo una pausa, y luego lo solt de golpe antes de arrepentirse: Que odia que sea un hada. Su padre se gir hacia ella. Qu quieres decir? Despus de la primera frase, el resto fluy casi solo: Todo empez a cambiar cuando lo descubri. Se comporta como si ya no me conociera, como si fuera una extraa que vive en su casa. No hablamos. Antes nos pasbamos el da hablando, de cualquier cosa. Y ahora tengo la sensacin de que evita mi mirada y sale de la habitacin cuando yo entro. Cario, tienes que darle un poco de tiempo para que ponga en marcha la tienda. De verdad que creo que... Todo empez antes de la tienda lo interrumpi ella, meneando la cabeza. No quiere ni or hablar de que no soy normal. Cuando recib la invitacin para ir a valon, me puse tan contenta... Era una oportunidad nica! Y ella estuvo a punto de no dejarme ir! Para ser justo, debo decir que reaccion as porque estaras dos meses con completos desconocidos, no porque fueras un hada. Da igual insisti Laurel. Esperaba que quiz las cosas hubieran cambiado en mi ausencia. Que quiz le costara menos hacerse a la idea si yo no estaba aqu, refregndoselo por la cara. Pero no ha cambiado nada dijo muy despacio. Y, si ha cambiado, ha ido a peor. Su padre se qued pensativo un rato. No s por qu le est costando tanto aceptar todo esto, Laurel admiti, titubeando. Es que no lo entiende. Esto ha puesto patas arriba su visin del mundo. Quiz necesite un poco ms de tiempo. Slo te pido que tengas paciencia. Ella respir hondo. Apenas me abraz cuando volv de valon. Intento tener paciencia, pero es como si ya no me quisiera. No, Laurel dijo su padre mientras la abrazaba y ella intentaba retener las lgrimas. No es as, te lo juro. No se trata de ti; es que tu madre tiene que hacerse a la idea de que las hadas existen. La mir a los ojos. Pero tu madre te quiere aadi, con firmeza. Te quiere tanto como antes. Te lo prometo. Peg la mejilla a la frente de su hija. Quieres que hable con ella? Laurel mene la cabeza de inmediato.

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No, por favor. No necesita ms preocupaciones. Se oblig a sonrer. Le dar un poco de tiempo; tendr paciencia, como me has dicho. Todo volver a la normalidad dentro de poco, verdad? Seguro respondi su padre con una sonrisa y un entusiasmo que Laurel no poda corroborar. Cuando se levant y volvi a la cocina, su padre sigui con la lectura. Ella se arrodill junto a la nevera y empez a llenarla con latas de Sprite. La normalidad farfull. Ya. Mir los restos de comida que haba guardados en la nevera. Pap, ya has cenado? Eh... No admiti, avergonzado. Quera leer el primer captulo y no he podido parar. Qu sorpresa se burl Laurel. Quieres que te prepare algo? No tienes que hacerlo dijo su padre, mientras se levantaba del sof y se estiraba. Puedo comerme los restos. No, quiero hacerlo. De verdad. l la mir con extraeza. Sintate. Tengo que subir a mi habitacin. Bajo enseguida. Mientras suba las escaleras, l se encogi de hombros, se sent a la mesa y abri el libro otra vez. Laurel cogi su kit, se oblig a no mirar los restos de nuevos intentos frustrados por hacer viales de cristal de azcar y baj a la cocina. Haba un poco de sofrito chino y fideos, uno de los platos preferidos de su padre. Eso servira. Abri el kit junto a la cocina, ech los fideos en una sartn y encendi un fuego. Su padre levant la vista cuando oy que pona la sartn al fuego. No es necesario dijo. En el microondas ya est bien. Ya, pero quiero prepararte algo especial. l arque una ceja. Especial como qu? Ya lo vers dijo ella, agitando los dedos entre el vapor que empezaba a subir de la sartn. 102

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No quera cambiar el gusto de la comida; aquello no era como aadir especias. Quera reforzar el sabor del plato. Los profesores de valon le haban dicho miles de veces que, si estaba familiarizada con la planta y confiaba en su intuicin, podra hacer casi cualquier cosa. Eso debera ser sencillo, no? Se relaj y cerr los ojos; se alegr de que la cocina estuviera al otro lado de la mesa. Al cabo de nada, pareci que los ingredientes de la comida tomaban vida en sus dedos, impregnados de vapor. Lade la cabeza y percibi el ajo y la soja, el jengibre y la pimienta. Azafrn se dijo. Aceite de azafrn y una pizca de salvia. Eso potenciar el sabor del ajo y del jengibre. Se concentr, porque tena la sensacin de que tena que aadir otra cosa para que fuera perfecto. Algas carofceas, se dijo, al final. Quiz porque contenan grandes cantidades de fcula, que potenciaran la soja. Y, bueno, la pimienta era pimienta; ya era fuerte por s sola. Busc el pequeo mortero en su kit. Aadi unas gotas de aceite de azafrn y una pizca de salvia. El alga, en cambio, vena en una pequea botella con un vaporizador que dispensaba menos de una gota. Roci el mortero, se lo pens mejor, y repiti la operacin. Con la mano de mortero, aplast las semillas de salvia y mezcl las tres esencias hasta que el olor cambi ligeramente. Levant el mortero y dej caer unas gotas de color verde a los fideos humeantes. Provoc un vapor espumoso, que desapareci en cuanto removi la comida y las gotas verdes se mezclaron con la salsa marrn. Buen provecho le dijo a su padre, colocndole el plato delante con una reverencia. l levant la mirada del libro un poco sorprendido. Vaya, gracias. Laurel sonri y volvi a la cocina para recoger. De vez en cuando, echaba una ojeada a su padre y se preguntaba si se dara cuenta sin que ella le dijera nada. Y no tuvo que esperar demasiado para averiguarlo. Guau, Laurel, esto est muy bueno! exclam el hombre. Supongo que calentarlo al fuego es mejor que hacerlo al microondas. Sigui comiendo con ganas y ella sonri, irracionalmente orgullosa de que, despus de fracasar tantas veces durante las ltimas semanas, algo le hubiera salido bien. Le has aadido algo? pregunt su padre despus de devorar medio plato . Porque el teriyaki nunca ha estado tan sabroso. Hizo una pausa y se meti ms fideos en la boca. Y me lo com hace dos das, recin hecho dijo con la boca llena. 103

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Laurel se volvi con una sonrisa misteriosa. Puede que le haya aadido algo... Pues tienes que decrselo a tu madre, porque es el teriyaki ms bueno que he comido en la vida. Ella sonri mientras se colocaba frente al fregadero y echaba agua caliente por encima de la sartn y los utensilios de cocina. Se puso unos guantes de goma y empez a lavar los platos. Ves? Estas cosas son las que me gustara que mam entendiera dijo, hablando en voz alta para que su padre la oyera a pesar del agua corriendo. Puedo hacer cosas no solo para las hadas, sino tambin para vosotros. Hacer que la comida sepa mejor, por ejemplo, de un modo que nadie ms puede hacerlo. Y fabrico unas vitaminas alucinantes. Mi versin de la vitamina C es increble. Cerr el grifo cuando termin. O lo ser, cuando me salga bien. Solo me gustara que mam entendiera que soy la misma de antes. No me he convertido en hada; siempre lo he sido. Sigo siendo la misma persona. No s, t lo has aceptado muy bien dijo mientras se daba la vuelta. Tanto cuesta...? Se qued boquiabierta. Su padre estaba profundamente dormido, roncando ligeramente y con la mejilla encima del plato de fideos. Pap? Laurel se acerc y le toc el hombro. Cuando l no reaccion, lo sacudi, primero un poco y luego con ms fuerza. Qu he hecho? Ya estaba en las escaleras para ir a buscar la botella azul del tnico sanador cuando record todos los usos de las algas. Se sent en las escaleras y recit mentalmente el prrafo de su libro de texto: Si lo necesitas, un poquito de algas dormir profundamente a cualquier animal. No de forma instantnea, pero es perfecto para huidas en las que no tienes prisa. Hasta ahora, Laurel no haba aplicado a sus padres los usos de las plantas para animales que haba aprendido. Pero, tcnicamente, sus padres eran animales. Lentamente, se levant y volvi a la cocina. Su padre ya estaba roncando ms fuerte. Cogi un pao de cocina, le levant la cabeza con cuidado y le limpi la salsa de la mejilla. Luego, coloc el libro en sus manos y le volvi a dejar la cabeza apoyada en los brazos. No sera la primera vez que se quedaba dormido leyendo. Nunca lo haba hecho en la mesa de la cocina, pero sospechaba que nadie hara preguntas. Adems, ltimamente haba trabajado mucho. Se llev el plato hasta el fregadero y tir los fideos que quedaban a la basura. Tendra que fregar ese plato, tambin. Tena que impedir que su madre se enterara de cmo haba metido la pata mientras intentaba presumir de sus habilidades. Cuando guard el plato en el armario, mir a su padre, que segua 104

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roncando plcidamente. Esperaba que se despertara por la maana. Si no, no tena ni idea de qu poda hacer. Soy el hada ms pattica de la historia.

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l cabo de la primera semana de clase, Laurel fue a visitar la librera de su padre con David, cogidos de la mano y agitando los brazos bajo los ltimos calores del verano. Al llegar, l se despidi con un beso y se fue a trabajar a la farmacia y ella abri la puerta de la librera, provocando una alegre meloda. Maddie levant la cabeza con una enorme sonrisa. Laurel dijo, muy contenta, como siempre que la vea. Era una constante en su vida que le encantaba. Independientemente de lo que estuviera pasando con sus padres, con los troles o con valon, Maddie siempre estaba detrs del mostrador dispuesta a ofrecerle una sonrisa y un abrazo. Se ri cuando la mujer la abraz. Dnde est mi padre? pregunt mirando alrededor. En la trastienda respondi Maddie. Inventario. Como siempre aadi Laurel mientras se diriga hacia all. Hola, pap dijo con una sonrisa cuando l levant la mirada. Aunque no crea que fuera necesario, lo haba estado observando de cerca. No haba salido del sueo inducido por algas hasta las ocho de la maana del da siguiente. Pero, aparte del cuello dolorido, no pareca sufrir otros efectos secundarios. Su madre le haba reido por trabajar tanto y por quedarse despierto hasta tarde, pero por suerte no haba sospechado nada ms. Sin embargo, Laurel se haba mantenido alejada de la comida de sus padres desde entonces. Era mejor prevenir que curar. Se sent en una silla frente al ordenador y pas el dedo por encima de varios marcadores. Qu tal las clases? le pregunt su padre. Bien respondi ella con una sonrisa. Fciles. Despus de valon, todo pareca fcil. Siete horas de clase al da? Ningn problema. Una hora o dos de estudio cada noche? Pan comido. El viaje a valon haba mejorado mucho su actitud respecto al sistema educativo humano. Si tuvieran ms claraboyas.... Necesitas que te ayude? le pregunt, echando un vistazo a su alrededor.

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En realidad, no respondi su padre, que se levant y estir la espalda. He estado avanzando papeleo, porque iba muy retrasado. Mir por la pequea ventana que haba detrs de la mesa. Un da precioso. Por lo visto, la gente prefiere estar fuera que buscar algo para leer en la vieja librera que huele ha cerrado. Tu librera no huele a cerrado respondi ella con una sonrisa. Hizo una pausa. Crees que quiz mam necesite ayuda? pregunt sin mirarlo a los ojos. l levant la cabeza y le pregunt: Necesitas dinero? Laurel mene la cabeza. No, es que haba pensado... Haba pensado que quizs... eso ayudara a mejorar las cosas entre nosotras, a relajar tensiones. Quiz las dos hemos estado esperando a que la otra diera el primer paso termin en voz baja. Su padre se detuvo, con los dedos inmviles encima del teclado. Luego se quit las gafas, rode la mesa y le dio un abrazo. As me gusta le dijo al odo. Estoy orgulloso de ti. Gracias. Se colg de nuevo la mochila al hombro y se volvi para despedirse con la mano justo antes de marcharse de la tienda. Respir hondo, se oblig a no dudar ms y se encamin hacia La Cura Natural. Desde que haba vuelto de valon, apenas haba estado unas pocas veces en la tienda de su madre, y el cuidado de los detalles la segua impresionando. Abri la puerta y, en lugar de una meloda mecnica, la madera golpeaba una campana que anunciaba la llegada de un cliente. Las repisas de las ventanas estaban llenas de macetas con plantas y, en una esquina, haba una fuente de serenidad que borboteaba junto a un pequeo jardn zen. Incluso haba pequeos prismas de cristal colgados en las ventanas. Laurel acarici uno. Se alegr de que su madre se hubiera inspirado en su habitacin para decorar la tienda. A pesar de la tensin actual entre ellas dos, sospechaba que disfrutara mucho ms trabajando aqu que en la librera, y eso era decir mucho. La chica se volvi cuando su madre apareci por una puerta con una cortina de cuentas, cargada con una enorme caja. Estaba colorada y sofocada. Ah, Laurel, eres t. Menos mal. Puedo dejar esto en el suelo un momento. Dej la enorme caja en medio de la tienda y se sec la frente. Cualquiera imaginara que estas cosas las envan en cajas pequeas. Bueno, necesitas 107

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algo? pregunt su madre que, en lugar de volver a levantar la caja, la arrastr por el suelo. Slo he venido a ver si necesitabas ayuda. Las cosas estn muy tranquilas aqu al lado aadi, y luego dese no haberlo hecho. No quera que su madre se sintiera como la segunda opcin. Ah sonri de forma que, al menos, pareca sincera. Perfecto. Hoy estoy reponiendo artculos y un par de manos extras me viene bien. Se ri. Tu padre tiene empleados, pero yo todava no he llegado a ese nivel. Genial exclam Laurel que dej la mochila y se acerc a la caja con los productos. Su madre le explic el contenido, aunque la mayora ya le sonaban despus de aos de convivencia con una naturpata, y luego le ense el sistema de etiquetado de las estanteras para que le ayudara a colocar las cajas y las botellas. Yo voy a extender la factura y a preparar el pedido para la semana que viene, pero si me necesitas grita, vale? Vale respondi Laurel, y sonri. Su madre le devolvi la sonrisa. De momento, todo iba sobre ruedas. Le sorprendi la cantidad de elementos que componan los remedios de hierbas que recordaba del intenso estudio del verano. Las tarjetas de estudio funcionaban. A medida que iba sacando los productos de las cajas y los iba colocando en las estanteras, iba recitando mentalmente las aplicaciones. Consuelda: se utiliza como un aceite para calmar la inflamacin, reduce la vida de las malas hierbas, y est indicada para los ojos cuando falla la visin. Ajedrea: para aclarar la mente y para el insomnio. Tambin es buena para los peces decorativos, si se aade al agua. Facilita la oxigenacin. T de hoja de frambuesa: para las semillas que no quieren comer. Aadirle mucho azcar para aumentar el valor nutricional. Da energa cuando uno se tiene que quedar despierto hasta tarde. Le gustaba particularmente ordenar los productos homeopticos, que eran seguros para el consumo de las hadas, puesto que normalmente se conservaban en azcar, aunque casi siempre el efecto en humanos era el contrario que en las hadas. La haba de San Ignacio, por ejemplo, se poda utilizar como remedio para la pena en los humanos. Para las hadas, en cambio, era un sedante. Y, mientras la brionia blanca serva para reducir la fiebre a los humanos, las hadas la utilizaban para evitar la congelacin. Tamani le haba explicado que los centinelas que vigilaban la puerta en Japn beban un t fro elaborado con hojas de brionia blanca cada da durante los meses de invierno, cuando las temperaturas en las montaas eran muy bajas. 108

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Pensar en Tamani la distrajo y se qued inmvil, con un cilindro de Natrum muriatricum en la mano, durante casi un minuto antes de que su madre saliera de la trastienda y la devolviera a la realidad. Va todo bien, Laurel? Qu? Ah, s farfull, mientras miraba a su madre antes de agacharse a recoger ms cilindros de una caja. Estaba pensando. Vale respondi, mirndola con extraeza. Se volvi, pero se detuvo. Gracias por venir a ayudarme dijo. Te lo agradezco. La agarr por los hombros y la abraz de lado. Fue un abrazo extrao, como el que das a alguien a quien slo te apetece saludar con la mano. Una especie de abrazo por obligacin. Son el telfono y, con gran pesar en su corazn, Laurel vio cmo su madre se acercaba al mostrador. Era extrao echar de menos a alguien a quien tenas al lado, pero as era cmo Laurel se senta. Echaba de menos a su madre. Disculpa dijo una voz a sus espaldas. Se volvi y se encontr con una seora mayor que le sonaba haber visto por la ciudad. Dgame. Podras ayudarme? Laurel mir a su madre, que todava estaba al telfono. Se volvi hacia la mujer con una sonrisa y dijo: Al menos, puedo intentarlo. Necesito algo para el dolor de cabeza. He estado tomando Advil, pero el efecto ya no es el mismo. Creo que mi cuerpo ya se ha acostumbrado a l. Suele pasar coment Laurel, que asinti. Me gustara algo ms natural, aunque igual de eficaz aadi la seora. La chica intent recordar lo que haba colocado en la estantera haca apenas unos minutos. Haba sujetado una botella pequea unos segundos y haba valorado la posibilidad de tomarse un trago; con los nervios de los ltimos meses, haba sufrido ms de un dolor de cabeza. Fue hasta la otra estantera y la encontr. Aqu est dijo mientras le enseaba la botella a la seora. Es un poco caro aadi, sealando la etiqueta, pero merece la pena. Yo misma creo que voy a tomarme un poco. Le ir mucho mejor que el Advil.

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La mujer sonri. Gracias. Vale la pena intentarlo. Se llev la botella hasta el mostrador para pagar mientras Laurel volva a la tarea de ordenar los productos homeopticos. Al cabo de un minuto, su madre se acerc hasta las estanteras con la mujer y despus de fulminar a Laurel con la mirada, le entreg a la seora uno de los cilindros verdes. Esto le ir mucho mejor dijo. Es violeta de los Alpes y yo hace aos que se la doy a mi marido para las migraas. Funciona de maravilla. Mientras se dirigan hacia la caja registradora, le explic cmo administrar las pastillas homeopticas y, al cabo de nada, la seora se march. Su madre se qued en la puerta unos segundos, para despedirse de la mujer y luego se acerc a su hija. Laurel dijo; la chica reconoci la frustracin que intentaba contener, si no sabes qu recomendar, avsame. No vendas botellas al azar de la estantera. Me gustara que hubieras esperado a que terminara de hablar por telfono. Estas personas acuden a m en busca de ayuda, y todas estas hierbas tienen usos muy distintos. Laurel se sinti como una nia pequea a la que un adulto regaa con mucho cuidado de no herirle los sentimientos. No escog una botella al azar protest. Lo que le di va muy bien para los dolores de cabeza. Lo he escogido a conciencia. De veras? pregunt su madre, muy seca. Me parece que no hablamos de los mismos dolores de cabeza. Qu? El yohimbo? Sabes realmente para qu se usa el yohimbo? Es una hierba para la vitalidad sexual. Aaaggg, qu asco! exclam Laurel, aterrada ante la idea de haber considerado tomrselo ella misma. Saba que las hierbas tenan usos distintos en humanos y en hadas, pero aquello estaba muy mal. Exacto. Slo lo tengo porque la semana pasada vino un cliente y me pidi que se lo encargara. Y te prometo que es un detalle que no necesitaba saber sobre mi banquero sesentn aadi. Lo siento se disculp Laurel, de corazn. No lo saba. No espero que lo sepas, pero para eso estoy aqu. Me alegro mucho de que hayas venido a ayudarme, pero vender pastillas para la vitalidad sexual a

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alguien que tiene dolores de cabeza no me ayuda. Tienes que aprender a pedir consejo cuando lo necesites. Dependiendo del estado de salud del cliente, podras matar a alguien si le vendes la hierba errnea. Te pido por favor que, la prxima vez, lo tengas en cuenta. Pens que... respondi Laurel, muy furiosa con la actitud de su madre. A m me habra ayudado! aadi de forma impulsiva. Su madre suspir con fuerza y se volvi. Me he confundido dijo Laurel, mientras la segua Olvid que las plantas no tienen el mismo efecto en los humanos que en las hadas. Slo he cometido un error. Laurel, ahora no, por favor. Su madre se coloc al otro lado del mostrador. Por qu ahora no? exclam, plantando las manos en el mostrador. Cundo? En casa? porque all tampoco quieres hablar del hecho de que sea un hada. Laurel, baja la voz. Haba cierto tono de amenaza en su voz, un aviso para que se controlara. Slo quiero hablar, mam. Slo eso, y ya s que ste no es el lugar ideal, pero es que ya estoy harta de esperar el momento adecuado. Estoy harta de lo que nos est pasando. Antes ramos amigas. Y ahora nunca quieres or hablar de mi vida de hada. Ni siquiera me miras a los ojos! Tu mirada me evita. Han pasado meses, mam. Se not un nudo en la garganta. Cundo vas a acostumbrarte a m? Eso es ridculo, Laurel dijo su madre, y la mir a los ojos para demostrarle que se equivocaba. Lo es? Su madre aguant la mirada unos segundos y Laurel vio que algo cambiaba en sus ojos. Por un segundo, crey que iba a ceder, que iba a hablar con ella. Sin embargo, entonces parpade, se aclar la garganta y la magia desapareci. Baj la mirada y empez a ordenar recibos en el mostrador. Ya acabar despus lo que estabas haciendo dijo muy despacio. Puedes irte. Como si le hubieran dado una bofetada, Laurel se qued inmvil y atnita. Su madre la haba rechazado. Inspir de prisa un par de veces, gir sobre s misma y abri la puerta, y la campanilla fue la burla final. 111

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Una fuerte rfaga de viento le golpe en la cara cuando la puerta se cerr, y se dio cuenta de que no tena ni idea de dnde ir. David estaba trabajando; Chelsea estaba en el entrenamiento de campo a travs. Lo siguiente que se le ocurri fue acudir a su padre, e incluso lleg a agarrar el pomo de la puerta de la tienda antes de detenerse. No era justo enfrentar a sus padres; correr a uno cuando el otro le haba herido los sentimientos. Se qued en la puerta, escondida detrs del pster que anunciaba el lanzamiento de la ltima novela de Nora Roberts, y observ a su padre y a Maddie mientras ayudaban a un cliente con un buen montn de libros. El hombre dijo algo que Laurel no lleg a or y entonces vio cmo su padre echaba la cabeza hacia atrs y se rea, mientras le envolva los libros para regalo y Maddie lo miraba con una amplia sonrisa. Despus de volver a mirar a su padre, Laurel dio media vuelta y se fue a su casa vaca.

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aurel y David estaban sentados en la mesa del laboratorio de la clase de qumica, observando cmo su primer experimento para nota fracasaba estrepitosamente. l estaba repasando los clculos, por si se haban saltado algn paso o se haban equivocado en alguna operacin. Ella arrug la nariz ante el olor acre que desprenda la burbujeante mezcla que estaba encima del mechero bunsen. Hemos aadido el cido sulfrico? pregunt David. S, verdad? S confirm Laurel. Cincuenta mililitros. Hemos hecho la ecuacin tres veces. No lo entiendo! se desahog l entre dientes. Tendra que haberse vuelto azul hace unos dos minutos! Dale un poco ms de tiempo. Quiz lo haga. No. Es demasiado tarde. Mira, lo dice bien clarito: La solucin deber volverse azul un minuto despus de alcanzar el punto de ebullicin. La hemos fastidiado. Y la profe ha dicho que era un experimento fcil. Se pas los dedos por el pelo. Por algn motivo, cuatro asignaturas avanzadas no le haban parecido demasiadas para un semestre; aunque Laurel no estaba convencida. Apenas llevaban dos semanas de clase y ya estaba muy nervioso. David, no pasa nada dijo ella. S que pasa susurr l. Si no saco un excelente en esta clase, no podr acceder a la clase de fsica avanzada del seor Kling. Y tengo que hacer esa clase. No te preocupes dijo Laurel, acaricindole el hombro para tranquilizarlo. No creo que un estpido experimento evite que entres en la clase del seor Kling. David dud un segundo y luego desvi la mirada hacia el texto del experimento. Voy a calcularlo una vez ms, a ver si encuentro dnde nos hemos equivocado.

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Era muy impropio de David ponerse as de nervioso por cualquier cosa, pero estaba a punto de perder el control. Laurel suspir. Respir hondo y coloc los dedos encima del humeante lquido, a la distancia suficiente para no quemarse. Se supone que tiene que volverse azul, no? David la mir ante el tono serio de su voz. S, por? Lo hizo callar mientras se concentraba, agitando los dedos encima del vapor unos segundos ms. Ech un vistazo a David, que segua concentrado en los clculos, cerr los ojos, respir hondo varias veces e intent vaciar la mente, como le haban enseado los profesores de valon. Not cierta tensin en las yemas de los dedos mientras intentaba examinar cuidadosamente los elementos de la solucin, pero no haba ningn material vegetal que identificar. Aquello iba a ser difcil. Laurel le susurr David al odo. Qu haces? Me ests distrayendo dijo ella, muy seria, intentando no perder la concentracin. Ests haciendo cosas de hadas? pregunt l. Puede. David mir a su alrededor. No creo que sea buena idea. Por qu? Porque podra echar a perder nuestro experimento perfecto? le respondi ella con sarcasmo. Me preocupa que hagas estallar la escuela dijo l con un hilo de voz. Ella apart la mano del vapor. No voy a hacer estallar la escuela respondi, quizs un poco ms alto de lo que hubiera querido. El equipo de la mesa de atrs levant la cabeza e intercambiaron miradas divertidas. Venga ya insisti David, agarrndola por el brazo. Lo de elaborar pcimas no es que te haya salido muy bien hasta ahora. Desde luego tena razn. Laurel no senta que hubiera hecho ningn progreso desde que haba regresado de valon, a pesar de practicar al menos una hora 114

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cada da. Jamison le haba advertido que estuviera alerta, y lo estaba haciendo lo mejor que poda. Aunque no estaba funcionando. Todava. Y qu hago? Abandono? No, claro que no. Pero de verdad crees que deberas experimentar aqu, en la escuela, y con un ejercicio de nota? Laurel ya no lo estaba escuchando. T estate atento, vale? Qu? Que me avises si la seorita Pehrson mira hacia aqu. Qu piensas hacer? pregunt l, pero mantuvo la mirada fija en la profesora. Ella meti la mano en su mochila y levant la tapa del kit, que siempre llevaba dentro. Rebusc entre el contenido hasta que destap una pequea botella de aceite de valeriana y verti una gota en la yema del dedo. Abri otra botella y se ech una pizca de casia molida en la palma de la mano. Despus de soplarlo, se frot la palma de la mano con el aceite mezclndolo con el polvo. Dame esa especie de cuchara le susurr a David. Laurel, no puedes hacerlo. S que puedo! Creo que esta vez va a salir bien. No me refera a eso. Esto es un ejercicio. Se supone que tenemos que Ella lo interrumpi con un gesto seco para coger la cuchara de mango largo y de acero inoxidable que l no le haba dado. Recogi la mezcla de la palma de la mano y, antes de que David pudiera detenerla, la meti en la solucin hirviente y removi hacia un lado y hacia el otro. Laurel! Chisss orden ella, mientras se concentraba en el experimento. Mientras observaba la probeta, lentamente la mezcla empez a adquirir una tonalidad azulada. Cuanto ms remova, ms intenso era el azul. As est bien? pregunt Laurel. David la miraba boquiabierto. 115

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Ella volvi la cabeza para mirar la mesa de atrs, donde otros dos estudiantes haban completado el proyecto. Los azules parecan iguales. Por lo tanto, dej de remover. A ver si puedes conseguir que venga aqu enseguida le dijo Laurel. La mezcla est demasiado caliente para que el color aguante mucho ms. David la mir con una expresin que ella no consegua identificar, pero no pareca demasiado contento. Muy bien, David y Laurel dijo la seorita Pehrson, pillndolos desprevenidos y apareciendo tras ellos. Y justo a tiempo. La campana est a punto de sonar. David observ cmo la profesora escriba algo en sus notas y se volva. Espere, seorita Pehrson! La mujer se volvi y Laurel lanz a David una mirada amenazadora. Eh Tanto la profesora como Laurel lo estaban mirando. Por un segundo l pareci decidido a contarle lo que haba pasado, aunque luego se relaj. Me preguntaba si es seguro tirarlo por el fregadero. S. No lo he puesto en la explicacin? Slo tened cuidado de no quemaros respondi la profesora antes de dirigirse a la siguiente mesa. Laurel y David recogieron en silencio, y los dos dieron un respingo cuando son la campana. Cuando salieron al pasillo, ella le cogi de la mano. Por qu ests enfadado? le pregunt. Acabo de conseguir que te pongan un diez. Has hecho trampa respondi l en voz baja. Y yo he dejado que la profesora me pusiera un diez porque no haba ninguna forma de explicarle por qu hemos hecho trampa. No he hecho trampa dijo Laurel, ofendida. Solo he conseguido que la mezcla se volviera azul. No era se el objetivo? El objetivo era seguir las indicaciones. En serio? Yo crea que era descubrir qu haba que mezclar para conseguir una cosa azul. Acaso no es igual de importante? 116

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l suspir. No lo s. Soy psimo en qumica. No lo eres intervino ella, aunque sin demasiada conviccin. S que lo soy. No se me da tan bien como la biologa. No la entiendo. Llevamos dos semanas de clase y ya estoy agotado. Qu me espera el resto del semestre? Suspir. Estudio mucho para esta clase. Ya lo s dijo Laurel. Y te mereces una buena nota. Qu importa si te he ayudado un poco? Creo que todas las horas que inviertes estudiando justifican una mnima manipulacin. Hizo una pausa y aadi: Adems, eres el nico motivo por el que me apunt a qumica avanzada. Me parece justo que, si puedo, te ayude a entrar en fsica avanzada. Se quedaron en silencio un momento antes de que Laurel le diera un pequeo codazo en las costillas. La profesora ha dicho que deberamos ver a nuestro compaero de laboratorio como a un miembro de nuestro equipo. Ests segura de que no ha sido como hacer trampa? David, yo creo que el experimento ha fracasado porque alguna de mis habilidades como hada interfera aadi en un susurro. La profesora ha dicho que nos daba un experimento fcil para empezar. Solo tenamos que seguir las instrucciones. Debera habernos salido bien. De verdad que creo que hice que no funcionara. l se la qued mirando fijamente. Quiz tengas razn dijo. Las instrucciones nunca me haban fallado hasta ahora. Lo ves? David se ech a rer. Se apoy en su taquilla y resbal hasta el suelo. Laurel se uni a l, agotada. Es muy malo no saber si enfadarme o pensar que es lo ms guay que he visto nunca? pregunt David. La rode con un brazo. Pero lo has hecho. Te ha salido bien. Laurel sonri. S, verdad? Se ri. No soy tan mala. No eres mala dijo l mientras la abrazaba y le daba un beso en la frente. Lo has hecho muy bien. Idos a un hotel! 117

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David levant la cabeza; era Chelsea, que les sonri desde el otro lado del pasillo antes de volverse hacia Ryan. Todava no me acostumbro dijo David, meneando la cabeza y sonriendo. Lo s aadi Laurel, que tuvo la sensacin de estar invadiendo la privacidad de su amiga mientras miraba cmo ella y Ryan se besaban, aunque no poda apartar los ojos. Cunto tiempo aguantarn sin respirar? No seas malo dijo Laurel con una nota de seriedad en la voz. Chelsea es feliz. Eso espero. Deberamos hacer algo con ellos. No s, los cuatro juntos. Cmo una cita doble? S. No hemos hecho nada juntos desde que salen, y creo que deberamos hacerlo. Ryan me cae bien. Tiene buen gusto para las chicas. David se ri. El mo es mejor. Laurel arque las cejas. Creo que cualquiera que me haya besado estar de acuerdo en que el mejor lo tengo yo. No todos podemos saber a nctar se burl David, que la agarr por el cuello y la bes. Juegas con un poco de ventaja le murmur en los labios, mientras deslizaba la mano por la espalda y la pegaba a l. Au! exclam ella, y se apart. David la mir, abiertamente confundido. Lo siento dijo. Laurel mir a su alrededor. Estoy a punto de florecer susurr. Me faltan dos o tres das, creo. David sonri, y luego tosi para intentar camuflar la alegra. Aunque sirvi de poco. No pasa nada dijo Laurel. S que te gusta. Y, como esta vez ya s lo que es, no me molesta. Solo es que tengo la espalda muy sensible. 118

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Vale, tendr cuidado prometi l, mientras se acercaba para darle otro beso. Los dos dieron un respingo cuando la puerta del laboratorio de qumica se abri y golpe con fuerza contra la pared. La sirena de la alarma de incendios ensordeci el pasillo y un humo azulado empez a salir por la puerta mientras varios alumnos aparecan de entre la nube tosiendo. Fuera, fuera! grit la seorita Pehrson mientras sacaba a los alumnos de segundo de la clase. El humo azul se extendi por el pasillo y alguien hizo saltar la alarma de incendios del edificio entero, poniendo en marcha la cacofona del sistema de alarmas. David observ el humo azul y la nube de alumnos que corran hacia las salidas. Se levant y ayud a Laurel a levantarse. Vaya le susurr, con irona, al odo. Adivinas de quin es el experimento? Se miraron y se echaron a rer. Laurel estaba frente al espejo de su habitacin, contemplando los ptalos de color azul plido que le salan por encima de los hombros. El ao pasado, cuando su padre volvi del hospital, la familia decidi que su casa sera un refugio seguro para Laurel; un lugar donde jams tendra que ocultar lo que era. Sin embargo, aceptarlo y bajar las escaleras sin esconder la flor eran dos cosas distintas. Tena que irse a clase en media hora; quiz sera comprensible que bajara con los ptalos ya atados. Sin embargo, a su padre le decepcionara. Aunque sera un alivio para su madre. Laurel mir el pauelo que llevaba en la mano. Este ao se haba ahorrado el sufrimiento de si tena alguna enfermedad extraa, pero, por algn motivo, los nervios que iban asociados al momento de florecer no haban desaparecido. Apret los dientes y se at el pauelo a la cintura. No me avergenzo de lo que soy le dijo a su reflejo en el espejo. Sin embargo, notaba un nudo en el estmago cuando gir el pomo de la puerta y la abri, dejando los ptalos expuestos a todo el mundo. Baj el primer tramo de escaleras de puntillas, aunque enseguida cambi de opinin, puesto que no quera fingir que se estaba colando en su propia casa, y baj el segundo tramo con determinacin. Guau!

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Laurel levant la mirada y se encontr con David. l desliz la mirada hasta el ombligo de su chica, y luego volvi a mirarla a la cara. Dejar los ptalos sueltos supona que la camiseta se le suba por la parte de delante y de atrs. Pareca que a su chico le gustaba el efecto, pero ella haba olvidado lo incmodo que era notarse la camiseta arrugada en las costillas, aprisionando la base de la flor. Varias de las camisetas que haba trado de valon tenan la espalda escotada, perfectas para el momento de florecer, pero lo que hoy necesitaba era ocultar lo que estaba pasando. Qu ests haciendo aqu? pregunt. Yo tambin me alegro de verte respondi l, arqueando una ceja. Lo siento dijo ella, apretndole la mano. Me has sorprendido. Saba que ayer estabas a punto; as que he pensado que podra pasarme y ofrecerte mi apoyo. O lo que necesites. Laurel sonri y lo abraz. Se senta ms segura con l a su lado. Aunque solo hubiera venido para verle la flor. En la cocina, su madre estaba pelendose con la cafetera, evitando su mirada a propsito. Sin embargo, de reojo, vio cmo le lanzaba breves miradas mientras se serva caf recin hecho en una taza para llevar. Nada haba cambiado desde la pelea en la tienda. Nadie se haba disculpado, pero tampoco haba aadido tensin. Era como si Laurel nunca hubiera ido a la tienda ese da, que era peor. Pareca que su relacin se basaba cada vez ms en ignorar los problemas con la esperanza de que desaparecieran. Pero nunca desaparecan. Y pap? pregunt. l sacudi el peridico desde el sof, oculto detrs de la puerta del saln. Estoy aqu respondi, distrado. Ha florecido dijo David. Laurel se coloc una mano en la frente cuando oy que su padre se levantaba a toda prisa. En serio? A ver. Chivato le susurr Laurel a David. La madre cogi una bolsa de tela y pas por delante del padre mientras l sala del saln. Me voy a la tienda le dijo, evitando su mirada. 120

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Pero no quieres? Llego tarde insisti ella, aunque no de mal humor. A Laurel le pareci extrao; casi como si quisiera quedarse, pero no pudiera evitar irse. Su padre y ella se la quedaron mirando mientras sala. Laurel mantuvo los ojos fijos en la puerta, deseando que se abriera; que su madre volviera. Guau! exclam su padre cuando la vio. Eso es enorme. Ya te lo dije dijo ella, consciente de que, si fuera humana, estara sonrojada. Ser una planta tena sus ventajas. Ya, pero yo pensaba que Se rasc la nuca. Sinceramente, pensaba que exagerabas un poco. Rode a Laurel, aumentando su vergenza. Cmo nos lo escondiste? El momento perfecto. As respondi ella, que desat el pauelo de la mueca y se recogi los ptalos alrededor de las costillas y la cintura. Se baj la camiseta ancha y se solt la melena, que le llegaba hasta la cintura. Ta-r! l asinti. Impresionante. S dijo ella, agarrando a David de la mano. Vamos. Y el desayuno? pregunt su padre mientras coga la mochila de encima de la mesa. Laurel lo mir. Lo siento. Es la costumbre. Mi coche o el tuyo? pregunt David cuando Laurel cerr la puerta. El tuyo. Conducir con la flor aplastada seguro que es muy incmodo. No se me haba ocurrido. Le abri la puerta del acompaante. Incluso despus de casi un ao, nunca se olvidaba de hacerlo. Bueno dijo, con el motor encendido, tenemos media hora antes de la primera clase. Vamos directos a la escuela? Desliz una mano por el muslo de Laurel O vamos a algn otro sito primero? Ella sonri cuando David sonri y le dio un beso en el cuello. 121

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Mmm, echaba de menos ese olor. Desliz los labios desde el cuello hasta la mandbula. David, mi padre nos est mirando desde la ventana. A m no me importa murmur l. Claro, porque no es tu padre. Aparta! le dijo, rindose. David se incorpor y puso la marcha atrs. Supongo que puedo esperar una o dos calles. Se volvi hacia la casa y salud con la mano a la pequea separacin entre las cortinas. David! La separacin desapareci. Eres horrible. l sonri satisfecho. Tus padres me adoran. Y era verdad. A Laurel siempre le haba parecido algo bueno. Aunque a veces no estaba tan segura. 122

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A
abajo.

l da siguiente, Laurel y Chelsea estaban sentadas en el balancn que haba en el porche de la casa de la primera, balancendose arriba y 123

Odio los sbados dijo Chelsea, con la cabeza colgando por encima de uno de los brazos del balancn y los ojos cerrados bajo el sol. Por qu? pregunt Laurel, en una postura similar. Porque los novios siempre tienen que trabajar. A veces t tambin tienes carreras. Eso es verdad. Adems, as vienes y me haces compaa. Acaso no vale la pena? le pregunt Laurel. Chelsea abri los ojos y mir a su amiga con escepticismo. No besas tan bien como Ryan. Eso no lo sabes respondi Laurel con una sonrisa. Todava no coment Chelsea, acercndose a ella. Laurel le peg en el brazo y las dos volvieron a reclinarse, rindose. Pero tienes razn admiti Chelsea. No nos vemos tanto como antes; aparte de la hora de la comida, claro. Y casi siempre desapareces de forma misteriosa se burl Laurel. Soy una chica ocupada se defendi Chelsea. Ah, por cierto! Ryan va a dar una fiesta en su casa el prximo viernes. David y t estis invitados. Es la tpica fiesta de despedida del verano, pero sin el agua fra, la molesta arena y el humo de la hoguera. No es un poco tarde para eso? pregunt Laurel, olvidando que no todo el mundo era tan sensible al cambio del verano al otoo.

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Bah, da igual. Pero sigue siendo un buen motivo para dar una fiesta. Y la casa de Ryan es genial para las fiestas: sonido estreo, un saln gigante Ser increble. Deberais venir. Claro dijo Laurel, aceptando la invitacin en nombre de los dos. A David no le importara; normalmente, la que no quera salir de noche era ella. Genial. Chelsea entrecerr los ojos por el sol. Ya son las cinco? Laurel se ri. Me sorprendera que fueran las tres. Chelsea hizo un mohn exagerado. Echo de menos a Ryan. Eso est bien. Debes echar de menos a tu novio. Antes, sola burlarme de las chicas que prcticamente se desmayaban cuando vean pasar a su novio. Siempre tena ganas de decirles que tuvieran personalidad y no permitieran que otra persona las definiera. A algunas, incluso se lo llegu a decir. Laurel puso los ojos en blanco. Por qu no me sorprende? Y ahora yo soy una de ellas admiti Chelsea con un gemido. Pero t s que tienes personalidad. Su amiga tena ms personalidad que casi cualquier otra persona que Laurel conociera. Eso espero. Pero, en serio, se est convirtiendo en una parte muy importante de mi vida. Levant la cabeza para volver a mirar a Laurel. Sabas que en las dos carreras que ha venido a verme este ao he batido mi marca personal? Corro ms deprisa cuando l est entre el pblico. Y yo que pensaba que no podra correr ms deprisa. Ahora soy una de las mejores del equipo. Y todo por l! Se acerc la mano a la frente y fingi que se desmayaba en el balancn. Es maravilloso. Me alegro mucho, Chelsea. Te mereces un gran chico, y parece que a Ryan le gustas de verdad. S, le gusto. Qu raro, no? Laurel se ri. Crees que vamos demasiado deprisa? le pregunt Chelsea, ms seria. 124

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Laurel arque una ceja. Bueno, eso depende. Tan deprisa vais? No, no. Para nada respondi, agitando la mano para resolver cualquier duda. Me refiero a que quiz me estoy colando por l demasiado deprisa. Y eso? El otro da, me estaba apuntando a las pruebas de acceso a la universidad de noviembre Noviembre? la interrumpi Laurel. Cmo que las pruebas de noviembre? David y yo no nos apuntaremos hasta la primavera. Siempre me propongo superar mis expectativas dijo Chelsea, restndole importancia. En cualquier caso, tena que indicar a qu universidades quera que enviaran mis notas y yo escrib Miro a Laurel. Harvard. Siempre has querido ir a Harvard dijo, sin ni siquiera pensrselo dos veces. Exacto respondi Chelsea, que se incorpor y se cruz de piernas. Pero iba a escribir Harvard y pens: Espera un momento, Ryan ir a UCLA. Boston est muy lejos de UCLA. Quiero estar tan lejos de l? Has pedido que enven tus notas a otra universidad? Laurel se incorpor. A cul? Stanford? Odias Stanford. No, no he puesto nada an. Todava no he terminado de rellenar la solicitud. Hizo una pausa. T sientes lo mismo por David? S dijo Laurel. Yo renunciara a Harvard por David. Claro coment Chelsea. Eso es porque t quieres ir a Berkley, como tus padres, no? Aquella pregunta la pill totalmente desprevenida. Asinti un poco, aunque su mente estaba en valon. Haba un sitio reservado para ella en la Academia: sin matrcula, con derecho a habitacin y a pensin completa, sin pruebas de acceso y, aunque Jamison quera que, por ahora, les ayudara a vigilar a los troles, tena asumido que las hadas esperaban que se incorporara a la Academia a tiempo completo muy pronto. Pero cmo poda explicrselo a Chelsea? Pongamos, por ejemplo, que David decide ir a una universidad de la Costa Este. Dejaras tus planes y lo seguiras? 125

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Faltan dos aos, se dijo Laurel, mientras intentaba apaciguar la creciente incomodidad. Se encogi de hombros. Pero te lo pensaras, no? Quiz respondi de forma automtica. Pero era mucho ms que una cuestin de seguir a David a miles de kilmetros. Seguir a David significara dejar atrs valon, la Academia, todo. Ir a la Academia significara no elegir a David? Era una opcin nueva, una opcin en la que no le gustaba pensar. Entonces, crees que David y t estaris juntos para siempre? Porque algunas personas lo hacen. Habl muy deprisa, ms para ella que para Laurel. Se conocen en el instituto y, bum!, almas gemelas. No lo s respondi sinceramente. No me imagino no querer a David. No me imagino rompiendo. Pero separados? De repente, aqulla pareca ser una posibilidad nueva. Has dicho querer dijo Chelsea, sonriendo, mientras sacaba a Laurel de su lo mental. S. S que lo he dicho se ri. Ests enamorada de David? Slo de pensarlo, Laurel notaba cmo se le calentaba el cuerpo. S. Y ya habis? Ya sabes. Aquello ech por tierra el romanticismo del momento. No exactamente. Qu significa eso? Significa que no exactamente insisti. Chelsea se qued en silencio un momento. Laurel dese que no le estuviera dando demasiadas vueltas al estado real de su relacin fsica con David. Creo que quiero a Ryan admiti Chelsea al final, tranquilizando a Laurel. Por eso estoy tan dubitativa con esto de Harvard. Es lo que he querido desde, no s, desde que tena diez aos. Ir a Harvard, licenciarme en periodismo y ser reportera. Pero ahora no soporto la idea de estar lejos de Ryan. Quizs l podra seguirte a Harvard.

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No creas que no lo he pensado respondi Chelsea. Quiere ser mdico como su padre, y en Harvard hay una fantstica facultad de medicina. Entonces, enva tus notas a Harvard le aconsej Laurel, que hizo un gran esfuerzo por concentrarse en los problemas de Chelsea y no en los suyos. Tienes casi dos aos antes de decidirte. En ese tiempo pueden pasar muchas cosas. Adems, si tienes que renunciar a un sueo para estar con un chico, quizs has elegido al chico equivocado. Chelsea frunci el ceo mientras jugueteaba con los dedos. Y qu pasa si llega el momento y parece que el sueo no merece la pena? Laurel vio pasar frente a sus ojos las caras de David y de Tamani, con la Academia de fondo. Se encogi de hombros y borr esas imgenes de su cabeza. Entonces, quizs era el sueo equivocado. 127

Cuando Laurel y David llegaron a la fiesta de Ryan el viernes por la noche, la casa entera temblaba con la msica. Guau! exclam ella. La vivienda, de tres pisos y pintada de color azul grisceo, tena el tejado de pizarra y contraventanas blancas. La parte delantera estaba decorada con grandes ventanales que daban a un jardn muy cuidado con cornejos a ambos lados del camino de entrada y con la pared sur cubierta de hiedra. La casa estaba justo al lado de la rocosa lnea de la costa, y Laurel sospechaba que tendran una vista espectacular desde la parte posterior. Es preciosa. S. Es genial ser el hijo nico del cardilogo de la ciudad. Ya veo. Avanzaron de la mano por el camino de la entrada y accedieron juntos a la casa. Puesto que la ciudad era pequea y la casa muy grande, no estaba llena, pero haba bastante gente. Y los espacios que quedaban vacos se llenaban con msica. Laurel ya empezaba a notar un intenso dolor en los odos. Por aqu dijo, levantando la voz por encima de la msica y sealando a Ryan y Chelsea. El chico iba bastante normal con una camiseta roja y unos vaqueros Hollister, pero su amiga se haba superado a s misma. Se haba recogido los rizos en una cola alta y llevaba unos pendientes largos dorados. Los vaqueros oscuros y

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la camiseta negra con brillantes resaltaban el bronceado que haba conseguido durante el verano. Seguramente, en la piscina de Ryan. Mrate! exclam Laurel cuando se acercaron. Abraz a Chelsea. Ests increble! T tambin respondi. Sin embargo, Laurel ya estaba deseando no haberse puesto la blusa larga y de corte imperio con el enorme lazo a la espalda que le cubra la flor. Haca calor y ya empezaba a sentirse ahogada. No te parece increble esta casa? exclam Chelsea, llevndose a Laurel a un aparte. Es preciosa. Me encanta venir aqu. Con tres hermanos menores de doce aos, en casa no podemos tener muchas cosas que se rompan dijo. Pero aqu? Aqu ponen estatuas en las mesitas. Y a la hora de cenar, los vasos son de no te lo vas a creer: de cristal. Las dos se rieron. Chelsea se volvi para encontrarse con David y Ryan hablando y rindose juntos. Como si hubieran notado que alguien los observaba, los dos se volvieron hacia las chicas. Ryan le gui el ojo a Chelsea. A veces, cuando los veo a los dos as, me pregunto cmo es posible que Ryan haya estado ah durante tanto tiempo y que yo nunca lo viera. Se volvi hacia Laurel. En qu estaba pensando? Laurel se ri y la rode con un brazo. En que David estaba ms bueno? Ah, s, es verdad admiti Chelsea poniendo los ojos en blanco. Ven dijo, llevndosela a la parte trasera de la casa. Tienes que ver estas vistas. 128

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las once, Laurel estaba agotada de tanto bailar y de las horas que llevaba sin ver la luz del sol. Sonri aliviada cuando David se abri camino entre el gento y le acerc un vaso de plstico con algn tipo de ponche rojo. Gracias le dijo. En serio, estoy muerta de sed y exhausta. Tu caballero de la armadura brillante vuelve a salvarte respondi David. Ella se acerc el vaso a la boca e hizo una mueca. Qu asco! Le han echado alcohol. En serio? Qu es esto, una serie de televisin de los cincuenta? Va en serio. Laurel no poda sentarse en la misma mesa que sus padres cuando beban vino sin que le dieran nuseas. El olor de cualquier tipo de alcohol le revolva el estmago. Bueno, supongo que tendr que cumplir mi deber de novio y beberme los dos dijo l, quitndole el vaso David! Qu? pregunt l, despus de un buen trago. Laurel puso los ojos en blanco. Conducir yo. Vale respondi l, despus de otro trago. Eso significa que puedo ir a por ms. Te vas a emborrachar. Qu va. Mi madre sirve vino con la cena al menos un da a la semana. En serio? David sonri. Dame eso dijo Laurel, y le quit el vaso. Por qu? No puedes bebrtelo.

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Claro que puedo respondi ella, mientras rebuscaba en el bolso y sacaba una botella que se haba llevado de su kit de hada de otoo. Qu es? pregunt David, acercndose a ella. Purificador de agua respondi Laurel, mientras echaba una gota en el vaso y lo remova con suavidad. Lo has hecho t? Ojal respondi ella, con anhelo. Me lo dieron en la Academia. Laurel mir el contenido del vaso. El ponche se haba vuelto transparente. Vaya dijo. Imagino que el color tambin se considera una impureza. David inclin el vaso hacia l y oli el contenido. Sabes? Casi todo el mundo paga para que le echen alcohol a la bebida, no al revs. Yo hago las cosas a mi manera. Entonces, con qu te has quedado? Con agua azucarada? Laurel se encogi de hombros y bebi un sorbo. S, bsicamente s. Por apetitoso que suene, creo que voy a llenarme el vaso de ponche, gracias. Borracho le dijo Laurel en broma. Ella entr en un pasillo vaco con su vaso de agua azucarada. Le sent bien alejarse de la msica y del gento. Si era sincera consigo misma, estaba ms que lista para irse a casa y meterse en la cama. A la fiesta todava le quedaba una hora, o dos o tres, y saba que David querra quedarse hasta el final. Pero, bueno, poda soportarlo una hora ms. Seguramente. Se acerc a una ventana muy grande que estaba situada entre dos preciosos cuadros de bailarinas y apoy la frente en el cristal mientras contemplaba el cielo nocturno. Un pequeo movimiento fuera le llam la atencin. Una figura oscura, apenas iluminada por la luz del interior de la casa, volvi a moverse. Laurel se concentr en ella e intent descubrir qu era. Poda ser un animal? Un perro, quiz? Pareca demasiado grande. Estaba medio escondido detrs de un rbol, de manera que era imposible ver ms que un perfil. Y entonces movi la cabeza, y la escasa luz ilumin una cara plida y deformada con una claridad grotesca. Laurel se separ de la ventana, sintiendo un nudo en el 130

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pecho y con la respiracin acelerada. Despus de contar hasta diez, volvi a asomarse. Ya no estaba. Su ausencia era casi tan temible como su presencia, como si en el lugar donde haba estado el monstruo ahora hubiera un hueco. Lo he imaginado? Todava le temblaban las manos mientras recordaba la cara desfigurada: un ojo dos centmetros ms abajo que el otro, una boca deformada y una nariz torcida. No lo haba imaginado, lo haba visto. El miedo se apoder de ella. Tena que encontrar a David. Se oblig a mantener la calma y fue de habitacin en habitacin, buscndolo. El miedo se convirti en pnico cuando le pareci que se encontraba con todo el mundo, menos con l. Al final, lo vio en una esquina de la cocina, con un tentempi en una mano y un vaso en la otra, hablando con un grupo de chicos. Ella se acerc al grupo fingiendo calma. Puedo hablar contigo? le pregunt con una sonrisa tensa mientras se alejaba del grupo. Se acerc a su odo. Hay un trol ah afuera dijo con la voz temblorosa. La sonrisa de David desapareci. Ests segura? Quiero decir, que los dos hemos estado muy alterados ltimamente. Pero hace meses que no vemos ningn trol. Laurel mene la cabeza de forma casi convulsiva. No, lo he visto. No es un error. Ha venido a por m. Ah! gru. Cmo he podido ser tan estpida? Espera, espera dijo David, agarrndola de los hombros para intentar tranquilizarla. No sabes si ha venido a por ti. Por qu iban a atacarte ahora, de repente? No tiene sentido. S que lo tiene. Jamison me dijo que esto sucedera. Y ha sucedido! Le temblaban las manos y hablaba sin poder parar, presa del miedo. He estado muy pendiente, y la noche que bajo la guardia, estn aqu. Debe de haber estado vigilndome, esperando a que me dejara el kit. Soy la mosca, David. Soy la estpida, estpida mosca! Qu mosca? Laurel, tienes que calmarte. Lo que dices no tiene sentido. No llevas el kit encima?

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No! No lo llevo! se es el problema. Met un par de cosas bsicas en el bolso y pens que me llevara la mochila y la dejara en tu coche, pero luego se me olvid por completo. Vale dijo David, alejndola un poco ms de la gente. Vamos a pensar un momento. Qu llevas encima? Dos sueros de monastuolo. Sirven para dormir a los troles. Perfecto, eso nos puede resultar muy til. Laurel mene la cabeza. Slo funcionan en un lugar cerrado y el efecto no es inmediato. Es para situaciones de huida, no como sta. Si entra un trol en la casa, la mitad de estos chicos estaran muertos antes de que el suero hiciera efecto. David esper hondo. Entonces, qu hacemos? Me quieren a m, pero si creen que les va a servir de algo, matarn a todo el mundo sin dudarlo ni un segundo. Tenemos que alejarlo, y tenemos que hacerlo deprisa. Alejarlo hacia dnde? A mi casa propuso Laurel, al tiempo que consideraba que la idea era repugnante. Mi casa est a salvo. Est protegida contra troles y hay centinelas. Ahora mismo es el lugar ms seguro del mundo para nosotros. Pero David, no tenemos tiempo para discutir. El apret la mandbula. Vale. Confo en ti. Largumonos de aqu. Sac las llaves del bolsillo. Conduzco yo. Creme, Laurel, estoy muy sobrio. Me da igual. Dame las llaves. Vale. Qu le digo a Chelsea? Que me encuentro mal. Algo que he comido. Ya sabe que tengo el estmago muy delicado. Perfecto. 132

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Localizaron a Chelsea y a Ryan bailando. Ella tena la cabeza apoyada en su hombro y l la estaba abrazando con fuerza. Vmonos dijo Laurel. No quiero interrumpir. David dud un segundo. Ya conoces a Chelsea. Se preocupar si nos vamos sin decir nada. Se volvi hacia ella. Incluso puede que vaya a tu casa de camino a la suya cuando se acabe la fiesta. Tienes razn. Se lo dir. A Laurel le incomod interrumpirlos, pero no tena otra opcin. Se disculp mil veces y le asegur a Chelsea, hasta tres veces, que slo necesitaba irse a casa y descansar. Su amiga sonri y la abraz. Muchas gracias por venir. Nos veremos otro da. Laurel le dio un abrazo y dese poder alejar de ah a los troles. Lamentara esa noche durante el resto de su vida si a Chelsea, o a cualquier otro de los invitados de la fiesta, le pasaba algo malo. David tom a Laurel de la mano y juntos se fueron hasta la cocina. La puerta lateral est ms cerca del coche dijo, sealando el vehculo. Aun as, vamos a tener que correr. Hagmoslo. Se quedaron en la puerta de la cocina unos segundos. Luego David agarr a Laurel con el brazo, le dio un beso en la frente y le pregunt: Lista? S. Ambos respiraron hondo varias veces, y luego David la cogi de la mano y abri la puerta. Ahora! exclam en un susurro. Juntos de la mano, corrieron hasta el Honda Civic de David, que estaba a unos quince metros. Se escondieron detrs de varios coches antes de abrir las puertas y meterse dentro. Crees que nos ha visto? pregunt Laurel mientras meta la llave en el contacto y pona en marcha el coche. 133

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No lo s. Si no nos ha visto, no puedo irme. Y qu propones que hagamos? pregunt David, que miraba por la ventana hacia la oscuridad. Laurel inspir y no quiso ni pensar en lo que estaba a punto de hacer. Antes de cambiar de opinin, sali del coche y empez a saltar, agitando los brazos. Eh! Me buscas a m? Una silueta oscura se levant a unos seis metros de ellos. Laurel se asust, se meti en el coche y ech marcha atrs. El trol sali disparado, con el mono de trabajo azul y la horrible cara iluminados por los faros del Civic. Salt encima del cap del vehculo justo cuando Laurel pona la marcha. Venga, venga, venga! grit David. Ella apret el acelerador y solt el freno tan deprisa que el coche retrocedi de golpe y casi golpe la camioneta que tena detrs. El trol cay donde el coche haba estado aparcado, pero ya se estaba levantando. Laurel puso la primera y se alej de la casa. David estaba girado por completo en el asiento, mirando hacia atrs. David! exclam Laurel. Mira si vienen los coches. No puedo pararme en la seal de alto. l se volvi y mir a ambos lados. Cuando se acercaron al cruce, ella coloc el pie encima del freno, pero David exclam: No viene nadie. Adelante! Laurel apret el acelerador y atraves el cruce. Pis el freno y gir para alejarse de la casa de Ryan y acceder a Pebble Beach Drive. El coche se balance y los neumticos chirriaron, pero consigui que los faros siguieran alumbraron hacia delante. Acabo de verlo dijo David cuando apenas llevaban diez segundos en la carretera. Es muy rpido. El lmite de velocidad son sesenta kilmetros por hora. A cunto puedo ir sin que me paren? pregunt Laurel mientras la aguja del velocmetro alcanzaba los setenta y cinco kilmetros. Esta noche, la polica es la ltima de nuestras preocupaciones dijo David . Puedes Laurel, cuidado! 134

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Una amenazante figura apareci frente a ellos, en medio de la carretera. Laurel fren y el coche patin mientras ella intentaba mantener el control. Esquivaron, aunque por poco, a un enorme animal, que seguramente sera un trol, pero salieron al arcn y fueron a parar a la cuneta del otro lado. Los ojos de Laurel se concentraron en el perfil oscuro de un bosque cercano, a unos treinta metros. El bosque, David dijo con urgencia en la voz. Tenemos que correr hasta el bosque. No s si puedo correr respondi l. Me he dado un golpe en las rodillas y me duelen! Puedes hacerlo, David insisti Laurel, desesperada. Tienes que hacerlo. Vamos! Abri la puerta y lo sac del coche. Tras unos pequeos pasos dubitativos, el chico consigui encontrar fuerzas y los dos corrieron, de la mano, hacia el bosque. Me va a oler dijo David. Me est sangrando la rodilla izquierda. No ests peor que yo replic Laurel. Oler mi flor. Nos quedaremos juntos. Est decidido. De repente, se dio cuenta de su error: los troles deban haber hecho ese movimiento porque haba florecido. No podra esquivarlos, porque seguiran su inevitable esencia. Detestaba haber bajado la guardia como lo haba hecho. Ella haba permitido que aquello pasara. Mientras corran, Laurel meti la mano en el bolso y sac un juego de viales que, mezclados, conformaban el suero de monastuolo. Saba que, al aire libre, no sera muy eficaz, pero tena que intentar algo; quiz los entretuviera. El pauelo de la cintura se solt y la flor se despleg en todo su esplendor mientras David y ella corran entre arbustos. Pero no pensaba pararse a esconderla; oa a un trol tras ellos y a otro acercndose por la derecha. l tropez, porque la rodilla herida le fall, y el trol que los persegua gru y salt por los aires. Laurel not una intensa punzada de dolor en la espalda, en la flor. Reprimi un grito, se volvi y, con la mano abierta, aplast los viales de monastuolo contra el frente del trol. l retrocedi, aullando de dolor, y cubrindose la cara con las enormes manos. Laurel sigui corriendo, con un dolor tan fuerte en la espalda que se le form un nudo en el estmago y tuvo que reprimir las ganas de vomitar. Cuando llegaron a lo alto de la colina, le dolan mucho las piernas. Venga, David! exclam. Entraron en el bosque, con ramas colgando de la ropa, cortndoles la piel y arandoles la cara. Cuando alcanzaron un pequeo claro, se detuvieron y empezaron a girar sobre s mismos. 135

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Por dnde? pregunt David. Oyeron un gruido a un lado. Por ah dijo Laurel, sealando hacia el otro lado, pero entonces, oyeron otro gruido proveniente de ese lado. Volvieron a girar, y se encontraron con la silueta de un tercer trol, con el clido aliento formando nubes de humo en el fro aire de otoo. David peg a Laurel a su pecho, aplastando la dolorida flor entre ellos. Intentaron no apartar la mirada de los troles mientras stos los rodeaban, pero las criaturas eran demasiado rpidas y se movan a su alrededor, cambiando de sentido y acechndolos como tiburones. El sonido de metal contra metal invadi el aire, y la luz de la luna ilumin la hoja de una navaja. Laurel not cmo David contena la respiracin. l le dio un breve abrazo y se separ de ella, con las manos levantadas. Me rindo dijo en voz alta. Cogedme y dejadla que se vaya. Es inofensiva. Laurel contuvo la respiracin e intent agarrarlo por la camiseta, pero l sigui alejndose. Unas risas estridentes llenaron el aire. Inofensiva? Dijo una voz grave y ronca. Tan estpidos crees que somos, humano? Si alguien va a salir vivo de aqu, no ser ella. Antes de que David pudiera volver junto a Laurel, dos troles se colocaron entre ellos. Uno era ms alto que el chico y tena una espalda tan ancha que el viejo mono de trabajo le quedaba estrecho. El otro era jorobado, con el pelo largo y grasiento e, incluso bajo la luz de la luna, Laurel vio que su piel plida estaba llena de cortes y sangraba. Se oblig a no cerrar los ojos mientras el trol se acercaba a ella, cuchillo en mano.

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aurel se cubri la cabeza con los brazos y dese que David se marchara, se salvara, aunque saba que no lo hara. Entonces, un potente ruido metlico reson en sus orejas y tard varios segundos en darse cuenta de que segua viva. Los troles estaban gritando y gruendo mientras buscaban a su atacante. Un extrao disco de metal, que ahora estaba incrustado en un rbol a escasos centmetros por encima de la cabeza de Laurel, haba provocado que tiraran al suelo los cuchillos. Ella se estremeci, aliviada, y, por primera vez en su vida, crey que iba a desmayarse, aunque el peligro no haba terminado. Aprovechando la distraccin momentnea de los troles, se tir al suelo y se arrastr hasta el borde del claro. Algo grande y pesado cay sobre ella y la arrastr hasta detrs de un enorme rbol. Cuando intent gritar, una mano le tap la boca. Soy yo le susurr David al odo. David. Tambin estaba vivo. Lo abraz, con la oreja pegada a su pecho, donde oy los fuertes latidos de su corazn. Era un sonido precioso. Crees que podemos escaparnos? pregunt Laurel en voz baja. No lo s. Tenemos que esperar el momento oportuno o nos volvern a atrapar. Laurel estaba aferrada al brazo de David mientras los troles empezaron a avanzar hacia ellos, olfateando el aire. Oy un sonido hueco y, antes de que pudiera adivinar qu era, David le baj la cabeza con la mano, la oblig a tenderse en el suelo y se coloc encima de ella. En cuanto su estomago toc tierra, una continua rfaga de balas pein el claro. Se tap las orejas con los brazos y peg la cara a las hojas hmedas mientras intentaba amortiguar el sonido de las balas y, con l, los recuerdos del otoo pasado. Entre los disparos, se oan gritos de dolor y Laurel levant la cabeza justo a tiempo para ver cmo los troles huan hacia el bosque, con una rfaga de tiros tras ellos. Cobardes dijo, muy tranquila, una voz de mujer. Laurel se incorpor, boquiabierta.

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Ya podis salir dijo aquella silueta, que segua mirando hacia donde haban huido los troles. No volvern; es una lstima que no viniera preparada para una persecucin real. Laurel y David se levantaron, tambalendose. Ella intent ocultar la flor debajo de la blusa lo mejor que pudo, e hizo una mueca de dolor. El calor del momento la haba hecho olvidarse de la herida; pero ahora se preguntaba qu le haba hecho el trol, aunque un examen a fondo tendra que esperar. David hizo ademn de salir de detrs del rbol, pero Laurel lo agarr de la mano y lo oblig a quedarse donde estaba. No muerdo dijo la mujer en voz alta y clara. Laurel se dio cuenta de que era intil intentar esconderse. Fuera quien fuera, ya saba que estaban all. Los dos avanzaron con cautela y vieron, por primera vez, a la mujer que los haba salvado. Era unos centmetros ms alta que Laurel e iba vestida, de pies a cabeza, de negro, con camiseta de manga larga, mallas de correr, guantes de piel y botas de combate. nicamente las gafas de sol de efecto espejo, apoyadas sobre la cabeza, rompan el aspecto monocromtico y le apartaban de la cara los mechones castaos que, en la parte posterior de la cabeza, eran ms cortos y de punta, producto del fijador. Aparentaba unos cuarenta aos, y pareca estar en excelente forma, aunque no tena la complexin fuerte de un trol. No os culpo por estar nerviosos les dijo. No despus de lo que habis visto, pero, creedme, yo soy de los buenos. Levant la pistola y realiz una serie de gestos que provocaron muchos sonidos metlicos antes de guardarla en la funda que llevaba en la cadera. Quin eres? le pregunt Laurel. La mujer sonri, con unos dientes blancos y resplandecientes. Me llamo Klea dijo. Klea Wilson. Y vosotros? Eso ha sido Ha sido Guau! exclam David, ignorando por completo la pregunta. Has estado increble. Bueno, has aparecido y ellos Bueno, ya sabes. Klea se lo qued mirando un buen rato con una ceja arqueada. Gracias dijo con sequedad. Cmo sabas que? empez a preguntar David, pero Laurel lo hizo callar con un golpe seco en el brazo. Qu eran esas cosas? pregunt, intentando parecer inocente sin sonar demasiado falsa. No parecanhumanos.

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David la mir, confundido, pero bast una rpida mirada de Laurel para borrar cualquier duda de su cara. A pesar de todo, estaba decidida a mantener su identidad en secreto y lo ms importante era no revelarle quin era a esa extraa, por mucho que dijera que era de los buenos. Klea dud un momento. Eran una especie de animales que no habis visto nunca. Pongmoslo as. Se cruz de brazos. Todava no me habis dicho cmo os llamis. David. David Lawson. David repiti ella, y luego se volvi hacia Laurel. La chica se pregunt si tena sentido esconder esa informacin. Aunque no sera difcil descubrirlo. Al final, farfull: Laurel. Klea abri los ojos, sorprendida. Laurel Sewell? La muchacha la mir, atnica. Cmo saba aquella mujer quin era? Bueno dijo Klea, muy despacio, hablando consigo misma. Eso explica muchas cosas. David sac a Laurel de su perplejidad cambiando el tema: Cmo sabas que estbamos? Gesticul sin palabras hacia el claro del bosque. He estado siguiendo a esossujetos durante horas explic Klea. nicamente me di cuenta de lo que estaban haciendo cuando empezaron a seguir vuestro coche. Siento mucho haber llegado tan justa, pero no corro tanto como vuestro auto. Me alegro de que os sacaran de la carretera tan cerca; si no, no habra llegado a tiempo. Pero cmo? empez a preguntar Laurel. Mirad la interrumpi Klea. No podemos quedarnos aqu de chchara. No sabemos si sus refuerzos estn cerca o lejos. Se acerc al rbol donde se haba incrustado el disco metlico. Lo arranc y mir a David, con quien cruz la mirada por primera vez. Os importara llevarme? Iremos a un sitio seguro donde podremos hablar. Mir a Laurel. Tenemos que hablar. 139

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La chica oa los gritos en su mente en contra de esa idea, para que no confiara en Klea. Pero les haba salvado la vida. Adems, David estaba dispuesto a aceptar. S, claro. Por supuesto! dijo el chico. El coche est, bueno, ya sabes dnde est. Claro que puedo llevarte, aunque est empotrado en la cuneta, pero Dej la frase en el aire y ste se impregn de un incmodo silencio. Klea guard el disco metlico en una caja que, luego, se enganch a la espalda. Imagino que entre los tres podremos sacar el coche de la cuneta. Vamos. Y se march en direccin hacia la carretera. David se volvi hacia Laurel y la agarr por los hombros. Ests bien? le pregunt, recorrindola de arriba abajo con la mirada buscando alguna herida. Laurel asinti. Bien no era, seguramente, la mejor palabra, pero estaba viva. l suspir aliviado y la abraz, apretndole la flor. Pero a ella no le importaba. Se acurruc contra su hombro, deseando poder soltar las lgrimas de alivio que estaba conteniendo. Pero tendran que esperar. Me alegro de que ests a salvo susurr l. Estoy viva replic ella con escepticismo. Todava no s si estoy a salvo. Qu tal tus rodillas? David mene la cabeza. Maana me van a doler mucho, pero, como mnimo, puedo andar. Que bien dijo Laurel, con la respiracin todava un poco acelerada. Y entonces, cuando record el momento de suprema idiotez de David, le dio un manotazo en el pecho. Y a qu demonios ha venido eso de entregarte? le pregunt. l dibuj una sonrisa avergonzada. Es lo nico que se me ocurri en ese momento. Bueno, pues no vuelvas a hacerlo nunca ms. David se qued callado un buen rato, y luego se encogi de hombros y se dirigi hacia el coche. Ser mejor que nos vayamos. 140

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Eh dijo Laurel, alargando el brazo y acaricindole la mejilla. Ve t, yo te sigo en un minuto le susurr. Tengo que atarme la flor. Y, con cierta tensin, aadi: Pero no le digas nada. No me fio de ella. Nos acaba de salvar de los troles respondi David. Ha estado increble! Me da igual! Es una extraa y sabe algo. No puedes decirle nada! Para David era distinto; l no tena nada que ocultar. Y ahora vete, antes de que sospeche. Dile que se me ha cado el bolso. No quiero dejarte aqu sola respondi l con firmeza. Slo ser un momento replic Laurel. Tengo que atarme la flor. Y ahora, por favor, vete. Nos est mirando Klea haba llegado a la falda de la colina y los estaba buscando entre la oscuridad. Si no te ve pronto, volver. David la mir unos segundos, le apret la mano y, a regaadientes, se meti entre los rboles y baj la colina. Laurel se desat el pauelo, que llevaba alrededor de la cintura y dobl los ptalos. El punto de la espalda todava le dola como una herida abierta. Apret los dientes y se peg los ptalos a la piel. En cuanto se hubo puesto bien la camisa, se adentr en el bosque y no mir atrs. Descendi la colina a la luz de la luna y, cuando tropez y se encontr de frente con un trol, estuvo a punto de gritar. Retrocedi y se levant enseguida, y entonces se dio cuenta de que el monstruo no se mova. Se acerc y vio que era el que se haba llevado la dosis de suero de monastuolo. Por lo visto, la limitacin de efectividad al aire libre tena sus excepciones. Slo tena unos segundos para tomar una decisin. Klea querra ver al trol inconsciente; quizs incluso matarlo. Sin embargo, tena cortes frescos all donde el suero le haba salpicado y quemado la piel; la mujer sabra, si lo vea, que Laurel o David haban hecho algo. Y si Klea saba algo acerca de ella, aquello slo conseguira empeorarlo todo. No poda advertirle de la presencia del trol inconsciente sin confesar tambin la existencia de la pcima mgica. Temblorosa, se levant y continu bajando la colina, sin mirar atrs, preguntndose cunto durara el efecto del suero. Cuanto antes se marchara de all, mejor. El coche de David estaba justo donde lo haban dejado, con la rueda delantera hundida en el barro, las luces iluminando la oscuridad y las puertas abiertas. Est bastante hundido dijo Klea, que levant la mirada para ser testigo del regreso de Laurel. Pero creo que, entre los dos, podremos sacarlo, David. Alarg el brazo y le dio un suave puetazo. Pareces un chico fuerte. l se aclar la garganta, como si fuera a decir algo, pero no dijo nada. 141

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Laurel, te importara ponerte en el volante? le pregunt Klea mientras se arremangaba la camiseta. Ella le obedeci y observ como David caminaba junto a Klea hasta el cap y ambos apoyaban las manos en el parachoques. Todava no estaba segura de qu pensar. Haca cinco minutos, haba credo que su vida haba terminado y, de no ser por Klea, sin duda as habra sido. Entonces, qu se supona que tenan que hacer? Dejarla en la cuneta porque, de alguna forma, conoca su nombre? La nica opcin era llevarla hasta donde quisiera ir. Aunque primero tenan que sacar el coche. Pero todo era muy raro. Laurel se dijo que ojal tuviera ms tiempo para procesar aquella situacin. Maniobr con el volante mientras David y Klea empujaban. Despus de varios intentos. El Honda Civic empez a moverse y Laurel puso marcha atrs y lo detuvo en el pavimento. Puso el freno de mano y se uni a ellos para analizar los daos del coche. O, para ser ms exactos, para que Klea analizara el coche mientras David analizaba a Klea. Un buen lavado no le vendr mal dijo Klea. Pero eliminar cualquier rastro de lo sucedido. Mucho mejor dijo Laurel. Bueno dijo Klea mientras sala del rea que iluminaban de los focos. Vamos? David y Laurel se miraron y ella asinti de forma casi perceptible. No tena ninguna forma de indicarle, en silencio, que haba un trol inconsciente a menos de quince metros. Subieron al coche y David se apresur a abrirles las puertas, como si fuera una noche ms y estuvieran a punto de salir de juerga. Laurel sigui al volante, aunque antes fue necesaria una breve y silenciosa discusin con David. Klea le iba dando indicaciones mientras avanzaban. Est a un kilmetro, ms o menos explic. Movemos el campamento constantemente. El nico motivo por el que os voy a dejar verlo esta noche es porque maana ya estar en otro sitio. Qu clase de campamente es? pregunt David. Ya lo vers respondi Klea. Gira por aqu. No veo ninguna carretera replic Laurel. Es que no tienes que verla. Empieza a girar y vers.

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Con un gesto estoico con la cabeza, Laurel empez a encarar el coche hacia la derecha. Y justo detrs de un grupo de arbustos, vio lo que pareca un camino. Redujo la velocidad y atraves una cortina de ramas que araaron las puertas de cristales. Pero en cuanto hubo cruzado aquel pequeo obstculo, vio que acceda a dos caminos paralelos que obviamente haban abierto haca poco. Qu guay dijo David, inclinndose hacia delante. Durante un minuto, avanzaron en silencio por el oscuro y estrecho camino, y Laurel estaba cada vez ms convencida de que se estaban adentrando a una trampa. Si al menos, no se hubiera dejado la mochila! El camino dibujaba un giro cerrado hacia la derecha y revelaba tres caravanas plantadas en un crculo muy bien iluminado. Delante de las caravanas haba dos camiones negros que habran quedado perfectos en una competicin de camiones gigantes. Los cristales tintados reflejaban la luz de varios focos, que estaban montados en altos palos y que iluminaban perfectamente todo el campamento. En la entrada de cada caravana haba unas lmparas ms pequeas. Fuera de los focos haba dos caballos atados a una estaca y, encima de una mesa de picnic metlica, varias espadas y armas de fuego de alto poder. El nudo en el estmago que Laurel notaba le deca que David y ella estaban perdidos. Guau exclam l. En ningn sitio se est tan bien como en casa dijo Klea con irona. Bienvenidos al campamento. Salieron del coche y se dirigieron hacia el campamento; Klea con decisin y Laurel y David con alguna que otra duda. Haba cuatro o cinco personas pasendose por all, realizando algn trabajo, que apenas miraron a los chicos. Igual que Klea, iban todos vestidos de negro de pies a cabeza. Laurel, David, ste es mi equipo dijo la mujer, sealando a las personas que paseaban por el campamento. Somos pocos, pero trabajamos duro. David dio un paso adelante hacia una tienda blanca que desprenda mucha luz, como si en su interior hubiera una docena de lmparas. Qu guardis ah dentro? pregunt estirando el cuello cuando un tipo entr en la tienda y la luz se reflej en el suelo, aunque volvi a cerrarse. Como suele decirse, podra explicrtelo, pero luego tendra que matarte coment Klea con un tono que gust poco a Laurel. La mujer se detuvo al lado de uno de los camiones y alarg el brazo para coger del suelo una mochila caqui. Por aqu les dijo, sealado una mesa plantada casi en el centro del campamento.

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Laurel se aferr a la mano de David mientras seguan a Klea hasta la mesa. Puesto que ya estaban aqu, poda aprovechar para obtener respuestas. Era imposible intentar escapar. No estaba segura de si ahora corra ms o menos peligro que cuando los troles los perseguan. Se sentaron mientras Klea sacaba un sobre amarillo de la mochila y se colocaba las gafas de sol con efecto espejo. Era cierto que el campamento estaba muy iluminado, pero a Laurel le pareci un gesto muy melodramtico. Klea busc el contenido del sobre y sac una fotografa que coloc frente a la chica. Qu sabes de este hombre? le pregunt. Laurel contempl, una vez ms, la extraa cara de Jeremiah Barnes.

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eprimi un escalofro y mir atnita la cara que haba protagonizado sus pesadillas durante casi un ao. La mano que tena agarrada a David reaccion apretndolo mucho. Me he pasado varios aos buscndolo empez a decir Klea. Bueno, a l y a otros como l. Pero la ltima vez que nos vimos, har cosa de un par de meses, llevaba una tarjeta en el bolsillo con varios nombres. Mir a la chica . Y uno de ellos era el tuyo. Las manos de Laurel empezaron a temblar ante la idea de que Barnes fuera por el mundo con su nombre escrito. Y te quedaste con mi nombre y lo dejaste irse de rositas? Laurel mantuvo el tono de voz bajo, aunque con cierta nota de reproche. No exactamente. Klea la mir y despus observ la fotografa. A continuacin se inclin hacia delante y la devolvi al sobre. Era ms fuerte de lo que pensbamos. Escap. Laurel asinti muy despacio, intentando mantener el temblor bajo control. A pesar de lo que Jamison le haba dicho, ella todava tena la esperanza de que Barnes hubiera muerto despus de haberle disparado el ao pasado. Pero aquella fotografa era la prueba, la prueba innegable, de que todava estaba vivo. E iba tras ella. No pareces sorprendida. Entonces, le conoces? Miente, miente, miente!, le gritaba su mente. Pero qu conseguira con mentir? Se haba delatado en cuanto haba reconocido a Barnes. Ahora era demasiado tarde para negarlo todo. Bueno, s. Tuvimos un encontronazo el ao pasado. Casi nadie sigue vivo despus de un encontronazo con este tipo. El tono de Klea era neutro, pero llevaba implcita una pregunta obvia: Por qu sigues viva? Los pensamientos de Laurel enseguida se centraron en Tamani, y estuvo a punto de sonrer. Se oblig a concentrarse en un punto en concreto de la mesa. Tuve suerte dijo. Baj el arma en el momento equivocado. 145

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Entiendo. Klea asinti, casi con gesto de sabia. El acero de un arma es casi lo nico que le da miedo. Y qu quera de ti? Laurel levant la mirada hasta los cristales de espejo, deseando poder verle los ojos. Tena que inventarse algo, lo que fuera, para no explicarle la verdad. Puedes decrselo dijo David tras una larga pausa. Laurel lo atraves con la mirada. Bueno, ya lo han vendido; nadie puede quitroslo. De qu estaba hablando? David le apret el muslo y ella record que era muy bueno inventndose historias; Laurel era una psima mentirosa. Lo mejor que poda hacer era seguirle el juego. Se tap la cara con las manos y se dej caer contra su pecho fingiendo estar demasiado afectada para hablar. Sus padres encontraron un diamante cuando estaban renovando la casa explic David. Laurel esperaba que Klea no se hubiera dado cuenta de la breve pausa. Uno enorme. Y ese tipo intent secuestrarla para pedir rescate. David le acarici el hombro y le dio unas palmaditas en la espalda. Fue una experiencia traumtica le asegur a Klea. David, eres brillante La mujer estaba asintiendo muy despacio. Tiene sentido. Los troles siempre han sido buscadores de tesoros. Por su naturaleza y porque necesitan dinero para vivir en nuestro mundo. Troles? pregunt David, reforzando su farsa. Cmo los que viven debajo de los puentes y se convierten en estatuas de piedra si les da la luz del sol? Esas criaturas del bosque eran troles? He dicho troles? pregunt Klea, arqueando las cejas con complicidad por encima de los bordes de las gafas de sol. Vaya. Bueno Suspir y mene la cabeza. Supongo que, una vez que los habis visto, ya podis saber qu son. Mir a Laurel, que ya volva a estar sentada y se estaba secando las lgrimas. Menos mal que tus padres vendieron el diamante. Seguramente Barnes ya no los incordiar ms. Y aadi: Aunque parece que te sigue la pista. Es imposible que esos troles os siguieran hasta la fiesta por casualidad. Hizo una pausa. No creo en ese tipo de coincidencias. Qu puede querer ya de m? pregunt Laurel, mirando a David. Mis padres ya no tienen el diamante. 146

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Venganza respondi Klea, simplemente. Se volvi hacia Laurel y la chica not la intensidad de su mirada incluso a travs de los cristales de sus gafas. Es lo nico que les gusta ms que los tesoros. Laurel record que, en su ltimo da en valon, Jamison le dijo prcticamente lo mismo. Pareca absurdo descubrir una verdad en aquella montaa de mentiras. Klea volvi a meter la mano en la mochila, sac una pequea tarjeta gris y se la entreg a Laurel, que la acept a regaadientes. Pertenezco a una organizacin que persigue seres sobrenaturales. Bsicamente troles, porque son los nicos que intentan filtrarse en la sociedad humana. Casi todos los dems la evitan a cualquier precio. ste es mi equipo, pero la organizacin es internacional. Se inclin hacia adelante. Laurel, creo que corres peligro. Y nos gustara ofrecerte nuestra ayuda. A cambio de qu? pregunt ella, con suspicacia. Klea dibuj una pequea sonrisa. Barnes se me ha escapado una vez, Laurel. No es el nico que tiene una cuenta pendiente. Quieres que te ayudemos a atraparlo? Claro que no respondi ella meneando la cabeza. Unos cros como vosotros? Slo conseguirais que os matara. Y, no os ofendis, pero sois bastante poca cosa. Laurel abri la boca para responderle, pero David le apret el muslo y ella se mordi la lengua. Klea haba sacado otro trozo de papel de la mochila; esta vez era un mapa de Crescent City. Me gustara colocar vigilantes en los alrededores de tu casa, y en la tuya tambin, David. Por si acaso. No necesito vigilantes intervino Laurel, acordndose de los centinelas que vivan cerca de su casa. Klea se qued de piedra. Perdona? Que no necesito vigilantes repiti. No los quiero. 147

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En serio, Laurel, es por tu propia proteccin. Estoy segura de que tus padres accederan. Si quieres, podra hablar con ellos y No! Laurel se mordi el labio cuando dos hombres que estaban trabajando a escasos metros se volvieron para mirarla. Ahora tendra que decirle la verdad. No saben nada de Barnes admiti. Nunca les habl de l. Volv a casa antes de que se dieran cuenta de que haba desaparecido. Klea sonri abiertamente. En serio? Vaya, una chica de recursos. Laurel se reprimi para no atravesarla con la mirada, aunque le cost mucho. Pero de veras, ha habido mucha actividad de troles ltimamente en Crescent City. Mucha ms de la que me gustara. Y continu, con una nota divertida en la voz: Por suerte, tratamos con la clase de troles que podemos detener con facilidad. Se frot las sienes. No son, ni mucho menos, como alguna de las otras criaturas que he tenido la oportunidad de cazar. Otras criaturas? pregunt David. Klea dej de frotarse las sienes y lo mir de forma penetrante. Uy, David, no sabes lo que he llegado a ver. Ah fuera hay ms cosas de las que nadie se atrevera a creer. El muchacho abri los ojos como platos, y se dispona a hablar cuando ella aadi: Pero me temo que no tenemos tiempo para hablar de esto hoy dijo, cerrando cualquier posibilidad de preguntas. Mir a Laurel. Me gustara que lo reconsideraras le pidi, muy seria. Creo que, como saliste ilesa de tu ltima experiencia con estas criaturas, las infravaloras. Pero son rpidas, ingeniosas e increblemente fuerte. A nosotros nos cuesta mantenerlas a raya, y somos profesionales. Por qu lo hacis, entonces? pregunt Laurel. Cmo que por qu? Porque son troles! Los persigo para proteger a las personas, como os he protegido a vosotros esta noche. Hizo una pausa, y luego continu: Hace algn tiempo, lo perd todo, absolutamente todo, a manos de criaturas inhumanas como stas. Y, desde entonces, he dedicado mi vida a evitar el sufrimiento que provocan. Se qued callada unos segundos, y luego volvi a mirar a Laurel. Es un sueo ambicioso, lo s, pero si nadie lo intenta, nunca se har realidad. Por favor, aydanos dejando que te ayudemos. No necesito guardaespaldas o lo que sea que me ests ofreciendo insisti Laurel. Saba que pareca petulante, pero no tena otra opcin. Los centinelas eran una cosa, pero eso? Esa extraa con su campamento militar y sus 148

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armas; no quera que tuvieran un encontronazo con sus vigilantes de verdad. Cuando antes se marcharan David y ella, mejor. Klea apret los labios. Vale dijo muy despacio. Si eso es lo que quieres. Pero si cambias de opinin, tienes mi tarjeta. Mir a David y luego a Laurel. Aunque es justo que os diga que os voy a seguir vigilando. No quiero que os pase nada. Parecis buenos chicos. Hizo una pausa, con los dedos cerca de la barbilla, y se qued pensativa unos segundos. Al final, muy despacio, aadi: Antes de que os marchis, tengo algo para vosotros. Y espero que entendis los motivos por los que os lo doy, as como mi peticin de que sea un secreto. Especialmente, delante de vuestros padres. A Laurel no le gustaba aquello. Klea le hizo una sea a uno de los hombres que estaba detrs de ella y l trajo una caja muy grande. La mujer rebusc en el interior unos segundos antes de sacar dos pistolas negras con sus respectivas fundas. No creo que las necesitis dijo, ofrecindoles una a cada uno. Pero si no queris vigilantes, es lo mejor que puedo hacer por vosotros. Prefiero ser excesivamente precavida que, bueno, estar muerta. Laurel mir la pistola que Klea le ofreca. De reojo, vio que David aceptaba la suya sin rechistar y susurraba: Genial, pero ella no poda apartar la mirada del arma. Muy despacio, alarg la mano y acarici el fro metal. No se pareca al arma con la que haba apuntado a Barnes el ao pasado, pero, en cuanto rode la culata con la mano, la sensacin s que fue la misma. Imgenes de Barnes le llenaron la mente, todo teido del rojo de la sangre: la sangre de David en su brazo, la sangre que brot del brazo de Barnes cuando le dispar y, lo peor, la mirada de Tamani cuando haba recibido dos disparos de una pistola muy parecida a sta. Retir la mano como si se hubiera quemado. No la quiero dijo con calma. Y eso dice mucho de ti respondi Klea con la misma calma. Pero sigo pensando que He dicho que no la quiero repiti. Klea apret los labios. Mira, Laurel

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Me quedo con ella, de momento dijo David, aceptando la segunda pistola con la otra mano. Ya lo hablaremos ella y yo despus. Klea lo mir con una expresin infranqueable detrs de aquellas estpidas gafas de sol. Supongo que me parece bien. Pero empez a decir Laurel. Venga dijo David, amable y tranquilo. Son casi las doce; tus padres estarn preocupados. Rode a Laurel con un brazo y se la llev hacia el coche. Ah dijo, se par y se dio media vuelta. Y gracias. Gracias por todo. S farfull Laurel sin volverse. Gracias. Corri hasta el coche y entr antes de que David pudiera abrirle la puerta. Le dola la espalda y lo nico que quera era alejarse de Klea y de su campamento y llegar a casa. Puso el coche en marcha antes incluso de que David entrara y, en cuanto se abroch el cinturn, meti la marcha atrs y encar el coche hacia el camino. Condujo lo ms deprisa que se atreva y observ a Klea por el retrovisor hasta que llegaron a la curva y la perdi de vista. Guau exclam David cuando salieron a la carretera. Lo s asinti Laurel. No te ha parecido increble? Qu? No era lo que ella estaba pensando. Pero l estaba distrado. Sac la pistola que Klea le haba dado y abri la funda. Eh! No saques esa cosa dijo Laurel, que intentaba mirar a David, la pistola y la carretera al mismo tiempo. No te preocupes. S lo que me hago. Sac el arma y la mir del derecho y del revs. Es una Sig Sauer dijo. Una Sig qu? Sauer. Es la marca. Es una pistola buena. Cara aadi. Aunque no tan chula como la de Klea. La has visto? Era automtica. Apuesto a que era la Glock dieciocho. Hola? La Tierra llamando a David exclam Laurel de mal humor. De dnde has salido? No saba que te gustaran las pistolas. 150

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Mi padre tiene muchas admiti, distrado, maravillado ante el arma que tena en la mano. Solamos ir a cazar cuando yo era pequeo, antes de que se separaran. A veces, todava me lleva a disparar en el rancho cuando voy a verlo. Y debo decir que soy bastante bueno. A mam no le gustan las armas; ella prefiere los microscopios. Supongo que es otro motivo por el que no estaban destinados a estar juntos. Desmont el can y Laurel oy un clic. Ten cuidado! grit. El seguro est puesto. Tranquila. Desmont algo ms y el cargador le resbal en las manos. Cargador extralargo continu, enumerando las caractersticas de la pistola en el mismo tono que el padre de Laurel utilizara para hacer inventario. Diez balas en lugar de ocho. Sac una bala y la coloc junto a la ventanilla. Calibre cuarenta y cinco. Silb. Estas balas podran hacer mucho dao. Aquellas palabras resonaron en la mente de Laurel como un disco roto. Calibre cuarenta y cinco, cargador extralargo, diez balas, mucho dao. Calibre cuarenta y cinco, cargador extralargo, diez balas, mucho dao. Basta dijo ella, apretando los dientes. Pis el freno y se detuvo en el arcn. David la mir con una mezcla de confusin y lo que casi pareca miedo. Qu? Qu quiere decir Qu? Qu pasa? Su inocencia, absolutamente genuina, le dej claro que el pobre no tena ni idea de por qu estaba enfadada. Laurel cruz los brazos encima del volante y apoy la cabeza. Respir hondo varias veces y se oblig a tranquilizarse. David no dijo nada, slo esper a que ella se calmara y organizara sus ideas. Al final, ella rompi el silencio: Me parece que no entiendes qu significa para m todo esto. Como David no respondi, continu: Ahora nos estn vigilando. Quiz siempre nos han estado vigilando, no lo s. Y, para ser sincera, creo que t s que vas a estar ms seguro. Pero cmo sabemos que Klea no se dedica a cazar hadas tambin? David solt una risotada de incredulidad. Venga ya, no lo hara jams. Ah, no? pregunt ella, mientras se volva hacia l, muy seria.

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Claro que no. Aunque su tono haba perdido seguridad. Nos ha dicho por qu caza troles?O por qu los mata? Porque eso es lo que hace. Porque intentan matarnos a nosotros. No ha dicho eso. Ha dicho que lo hace porque son troles. Y no te basta con eso? No. No puedes cazar a alguien slo por lo que es o por lo que te hayan hecho otros como ellos. No puedo suponer que no hay troles buenos, o que no hay hadas malas. Que persiga lo correcto no quiere decir que lo haga por el motivo correcto. Laurel dijo David, muy tranquilo, con una mano en su hombro, ests exagerando. De verdad que lo creo. Eso es porque eres humano. Ves esta pistola que tanto te entusiasma? Yo no puedo compartir tu entusiasmo porque tengo miedo de que algn da me est apuntando a m si Klea descubre qu soy. David se qued inmvil con la sorpresa reflejada en la cara. No lo permitira. Laurel se ri con irona. Aprecio la intencin, pero realmente crees que podras detenerla? A ella y a todos esos ninjas que trabajan para ella? Entrelaz los dedos con los de l. Confo mucho en ti, David, pero dudo que se te d bien parar balas. l suspir. Odio sentirme tan impotente. Una cosa es jugar con mi propia vida dijo, chasqueando la lengua con irona. Soy un adolescente loco, y afronto riesgos constantemente. Recuper la seriedad y se qued callado unos segundos. Pero que t, Chelsea, Ryan y todos los dems invitados a la fiesta hayis corrido peligro es otra cosa. Esta noche las cosas han sido muy reales, Laurel. Y me he asustado. Se ri No, me he muerto de miedo. Ella baj la mirada hacia su regazo y juguete con el bajo de la camisa con los dedos. Siento haberte implicado farfull. No es eso. Me encanta que me hayas implicado. La tom de las manos y la sujet hasta que lo mir. Me encanta formar parte de tu mundo. Y, a pesar de 152

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casi morir el ao pasado, lo que vivimos fue lo ms emocionante que me ha pasado en la vida. Se ri Bueno, posiblemente exceptuando lo de esta noche. Se llev las manos de Laurel a la boca y las bes. Me encanta lo que eres y te quiero. Ella sonri. Pero es qe creo que necesitamos ayuda. Ya tenemos ayuda insisti Laurel. Hace seis meses que mi casa est vigilada por centinelas. Y dnde estaban esta noche? pregunt David alzando la voz. No estaban ah. Y Klea s. Te guste o no, nos ha salvado y creo que se merece una mnima confianza por eso. Y qu quieres?Que vuelva y se lo explique todo? Que le diga que soy un hada y que se es el verdadero motivo por el que Barnes me persigue? pregunt Laurel, muy alterada. David le tom las manos y las coloc entre las suyas. Era algo que siempre haca para tranquilizarla. Ella se concentr en sus manos unidas y respir hondo varias veces. Claro que no dijo. No tiene por qu saber ms de lo que sabe. Slo digo que deberas confiar en ella lo suficiente como para aceptar una pequea ayuda. No guardias aadi antes de que ella protestara. Pero si quiere vigilarnos cuando no estamos en casa, tan malo es? Supongo que no farfull ella. Esta noche hemos puesto en peligro a mucha gente, Laurel. Ya s que vamos a tener mucho ms cuidado de ahora en adelante, pero, si esto vuelve a suceder, no te gustara tener otra posibilidad de defenderte? pregunt ensendole la pistola, que pareca inofensiva dentro de la funda. Pero sa es la mejor forma? Esa mujer acaba de entregar unas armas a dos menores, David. Tienes una idea de lo ilegal que es eso? Pero es por nuestro propio bien! La ley no entendera nada de todo esto. Tenemos que ocuparnos nosotros mismos del asunto. Hizo una pausa. El ao pasado, cuando Tamani mat a esos troles, no te preocupaba tanto la ley. Laurel guard silencio un buen rato. Al final, irgui la espalda y lo mir a los ojos. Alguna vez le has disparado a alguien, David? Claro que no.

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Has apuntado a alguien? l mene la cabeza. Has visto cmo disparaban a alguien? l mene la cabeza, muy serio y muy despacio. Yo he hecho las tres cosas dijo Laurel, clavndose los dedos en el pecho. Cuando escapamos de Barnes, tuve pesadillas casi cada noche. An las tengo, de vez en cuando. Yo tambin. Me asust mucho. Barnes te asust, David. Sabes qu me asust a m? Yo. Me di miedo a m misma, porque empu aquella pistola y le dispar a alguien. Tuviste que hacerlo. Crees que eso importa? Me da igual por qu lo hice. La cuestin es que lo hice. Y es una sensacin que no olvidas jams. Ese momento en que la pistola retrocede en tu mano y ves cmo la persona que tienes enfrente empieza a sangrar. Nunca lo olvidas, David. As que disculpa si no comparto tu entusiasmo ante la ocasin de empuar otra arma. l se qued callado un buen rato. Lo siento susurr. No lo haba pensado. Hizo una pausa, y luego solt un suspiro de frustracin. Pero es que t tampoco lo entiendes. T tienes centinelas y pcimas. Yo no tengo nada. No te das cuenta, al menos, de por qu me siento mejor teniendo algn tipo de defensa? Una pistola te hace sentir grande y poderoso, verdad? le espet Laurel. No! No me hace sentir poderoso o ms hombre, o cualquier otra estupidez de esas que se dicen en las pelculas. Pero as siento que hago algo. Que ayudo a mi manera. Tan difcil es de entender? Laurel abri la boca para responder, pero luego la cerr. David tena razn. Supongo que no farfull. l dibuj una sonrisa y dijo: Adems, ya sabes que la tecnologa me chifla. Microscopios, ordenadores, pistolasTodas esas cosas me encantan. Laurel tard unos segundos, pero le devolvi la sonrisa encantada. 154

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Es verdad. Recuerdo que el ao pasado, cuando florec, te convertiste en el CSI Lawson. Los dos se rieron y, aunque Laurel no se senta completamente cmoda, al menos se senta un poco mejor.

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parcaron frente a la casa de Laurel y, despus de unos momentos de duda, abrieron las puertas y corrieron hacas el interior de la misma. En cuanto entraron, ella cerr de golpe la puerta, quiz con demasiada fuerza, y el portazo reson por toda la casa oscura. Laurel? Los dos jvenes dieron un respingo y se volvieron hacia la barandilla desde donde la madre de la chica los estaba mirando con cara de dormida. Estis bien? Has dado un portazo. Lo siento, mam. No queramos despertarte. Su madre agit la mano en el aire. Estaba despierta. Varios animales se han estado peleando detrs de casa; perros o algo as. Cada vez que me dorma, empezaban otra vez. Al final, he bajado, me he preparado un t y parece que la cosa se ha calmado. Espero que definitivamente. David y Laurel se miraron. Ella dudaba mucho que hubiera perros pelendose detrs de su casa. Os lo habis pasado bien? Eh? pregunt Laurel, confundida. En la fiesta. Ha sido divertida? Casi se le haba olvidado. S dijo con fingida alegra. Ha sido genial. Ryan tiene una casa preciosa. Y enorme aadi, con la esperanza de no levantar sospechas. Puedes volver a la cama. David y yo vamos a mirar una peli, vale? Vale replic su madre, bostezando. No hagis mucho ruido, de acuerdo? Claro respondi Laurel, llevndose a David al saln. Pelea de perros? pregunt l con escepticismo cuando oyeron cmo la madre cerraba la puerta de la habitacin.

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Lo s respondi la chica, preocupada. Los troles han estado muy ocupados esta noche. Mir por los huecos de la persiana y observ la oscuridad. Saba que no vera nada, pero lo intent de todos modos. La culpa se apoder de ella. Ni siquiera quera plantearse la cantidad de humanos y hadas que haba puesto en peligro esta noche. David se le acerc por detrs y la abraz por la cintura, estrechndola contra l. No, por favor susurr ella. l se mir las manos, que estaban a los costados de Laurel, las apart y se cruz de brazos, claramente confundido. No, no dijo ella, con amor. No eres t, es por la flor gru. Me duele mucho. Ahora que la tensin de la noche haba pasado, slo poda pensar en el intenso dolor que notaba en la espalda. Intent deshacer el nudo del pauelo, pero le temblaban las manos. Se le llenaron los ojos de lgrimas cuando empez a tirar del pauelo, porque lo nico que deseaba era liberar los ptalos. Djame a m le pidi David. Ella cedi y se qued quieta mientras los dedos del chico deshacan los nudos. Desat el pauelo, le levant ligeramente la camisa por detrs y ayud a que los ptalos regresaran a su posicin natural. Laurel apret los dientes y contuvo la respiracin. Liberarlos le dola casi tanto como llevarlos atados. Se llev las manos a los ojos mientras se obligaba a no llorar. Ves alguna herida? pregunt. David no respondi. Laurel se volvi hacia l. Tena un gesto de doloroso terror. Qu? pregunt en un susurro. Parece que te ha arrancado un puado de ptalos. De raz. Slo quedan los tallos. Laurel se mir por encima del hombro izquierdo, donde deberan estar flotando los ptalos azul claro. Por el lado derecho, la flora estaba intacta, pero en el izquierdo no quedaba nada. Los enormes ptalos haban... desaparecido. Not que la invada una extraa pero intensa sensacin de prdida. Las lgrimas le resbalaron por las mejillas antes incluso de que supiera que estaba llorando. Se volvi y hundi la cara en el pecho de David, y todo el miedo, la desesperacin y el dolor de la noche por fin salieron a la luz. 157

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l la abraz con delicadeza, intentando no tocar la flor con las manos. Tena el pecho clido, y eso ayud a alejar los escalofros por el miedo y por el fro, y le apoy la mejilla, rugosa despus de unos das sin afeitarse, en la frente. Laurel no hubiera preferido estar en ningn otro lugar en ese momento. Ven susurr l, llevndosela hacia el sof. Se coloc de lado y ella se acurruc contra su pecho, apoyando la cabeza en su hombro. David guard silencio hasta que la respiracin de Laurel se calm. Menuda noche, eh? Ella gru. Pues s. Y qu vamos a hacer? Ella lo agarr de la mano. No te vayas. Claro que no respondi l, abrazndola. Todo ir bien en cuanto amanezca coment Laurel, intentando convencerse a s misma. Entonces, me quedar toda la noche replic David. Mi madre lo entender. Le dir que nos quedamos dormidos viendo una pelcula. Laurel asinti. Y no estar muy lejos de la realidad. Estoy agotada. Adems, no me da vergenza admitir que no me apetece volver a salir ah fuera esta noche. Gallina mascull Laurel, que se ri de su broma fcil unos segundos antes de que un bostezo interrumpiera la risa. David jams entendera lo mucho que le costaba estar despierta y activa a esas horas de la noche; se senta como un colador, que va perdiendo energa constantemente sin nada que la reponga. A estas alturas, sobreviva a pura fuerza de voluntad. Durmete le susurr David, con las clidas manos encima de sus hombros. No me mover de aqu. Laurel se acurruc contra su pecho y se relaj. En lugar del dolor y el intenso miedo, el sueo se apoder de ella enseguida. Y, con l, llegaron las pesadillas de troles con cuchillos, humanos con pistolas y Jeremiah Barnes. 158

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Se despert al amanecer e intent no molestar a David, pero ste tena un sueo muy ligero. Abri los ojos, la mir y volvi a cerrarlos. Al cabo de unos segundos, volvi a abrirlos de golpe. No estoy soando dijo l con voz grave. Qu ms quisieras respondi Laurel mientras intentaba ponerse bien la camisa. No quiero ni pensar en el aspecto que debo de tener. La flor le segua doliendo, aunque menos que anoche. Se dio por vencida y dej de intentar bajarse la camisa; slo consegua que la flor le doliera ms. David sonri ante la visin del estmago de Laurel y la agarr por la cintura. Despus desliz las manos por la espalda, donde acarici los ptalos intactos del lado derecho. Laurel se pregunt si saba lo mucho que ella senta aquellas caricias; era como si los ptalos fueran una extensin de su piel. A veces, David se los acariciaba casi sin querer, de forma inconsciente. Y otras, notaba cmo colocaba la mano justo encima del pauelo que los aprisionaba bajo la ropa. Era extrao que la tocara de aquella forma. Era ntimo. Ms que agarrarse de la mano. Incluso ms que besarse. Pronto desaparecer, verdad? dijo l, con una nota de pena en la voz, mientras observaba la flor. Ella asinti y dobl el cuello para mirar los ptalos azules. Debera desaparecer en una o dos semanas dijo con una clara ausencia de pena en su voz. Aunque, despus de lo de anoche, quiz desaparecer antes. Tanto te molesta? Slo a veces. David acarici uno de los ptalos ms largos, desde la base hasta la punta, y luego se lo acerc a la nariz y lo oli. Es que es tan... No s... Sexy. En serio? Pero si es tan... plantil. Plantil? repiti David, rindose. Qu es eso? Una palabra tcnica? Laurel puso los ojos en blanco. Ya sabes lo que quiero decir. No, no lo s. Tienes esa cosa en la espalda que es ms bonita que cualquier otra flor que haya visto. Huele increble y tiene un tacto suave y delicado. Y luego aadi: Y es mgica. Cmo podra no ser sexy? 159

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Ella sonri. Hombre, visto as. Gracias aadi David, lamindose la punta del dedo y anotndose un punto en una pizarra imaginaria. Pero slo lo dices porque no es tuya respondi ella. Bueno, en cierto modo s que lo es dijo l con picarda, abrazndola fuerte. Slo porque la comparto contigo. l le dio un delicado beso y la mir a los ojos lo suficiente para que ella se sintiera incmoda. Te ha llamado tu madre? pregunt, cambiando el tema para dejar de ser el centro de la conversacin. David meneo la cabeza. Todava no, pero ser mejor que me vaya. Mir el mvil y aadi: De hecho, no tengo ningn mensaje, as que todava no me ha debido echar de menos. Si me doy prisa, puede que incluso ni se d cuenta de que no he dormido en casa. Se estir para desperezarse. Y debo aadir que no soy un gran aficionado de tus despertares tan tempranos. Podra haber dormido un par de horas ms antes de ir a trabajar. Hasta qu hora tienes que trabajar? Slo desde medioda hasta las cinco. No te preocupes. David formaba parte del equipo de suministro y existencias en la farmacia de su madre. Ser el hijo de la jefa tena sus ventajas. Tena un horario muy flexible y slo trabajaba dos sbados al mes, y algn que otro domingo. Laurel tambin tena ventajas similares y slo tena que trabajar en las tiendas de sus padres cuando necesitaba un poco de dinero. Supongo que no habr ninguna forma de evitar que tu madre salga de noche, no? pregunt Laurel. David la mir y puso los ojos en blanco. Su madre era famosa por ser el alma de todas las fiestas. Slo preguntaba. Todava tienes la tarjeta de Klea? pregunt David. Laurel encontr un punto en el suelo muy interesante y fij la mirada en l. S. 160

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Puedo verla? Ella dud un segundo y luego la sac del bolsillo. Ya la haba memorizado. Pona: Klea Wilson en letras negras y gruesas. Y, debajo, un nmero. Ninguna descripcin de su trabajo, ni direccin, ni fotografa ni logo. Slo su nombre y un telfono. David tena el mvil en la mano y estaba aadiendo la informacin de la tarjeta a sus contactos. Para estar tranquilos dijo. Por si la pierdes. No voy a perderla. Aunque puede que la tire a propsito. Haba algo en esa tal Klea que la incomodaba, pero no saba qu era. Quiz slo eran aquellas estpidas gafas de sol. Por cierto, creo que debera ir al terreno hoy dijo Laurel con alguna duda. O, como mucho, maana. David se tens. Y eso? Tienen que saber lo que ha pasado respondi Laurel sin mirarlo a los ojos. Quieres decir que Tamani tiene que saber lo que ha pasado. Y Shar aadi ella a la defensiva. David se meti las manos en los bolsillos y se qued callado. Al final, dijo: Puedo acompaarte? Preferira que no. l levant la cabeza de golpe. Por qu no? Laurel suspir y se ech el pelo hacia atrs. Tamani se pone muy raro cuando ests cerca y, sinceramente, creo que t tambin. Necesito sentarme y mantener una conversacin muy seria con ellos acerca de esta tal Klea y no quiero que estis histricos mientras lo hago. Y aadi: Adems, tienes que trabajar. Podra no ir a la farmacia dijo l, muy tenso. Ahora Laurel s que lo mir. 161

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No es necesario. Puedo hacerlo sola. Y no tienes de qu preocuparte. Estoy contigo. Te quiero. No s qu ms decir para convencerte. Tienes razn, lo siento. David suspir y la abraz, aunque luego la apart y la mir a los ojos. Voy a ser sincero contigo: no me gusta que vayas a verlo. Y menos sola; preferira acompaarte. Dud un segundo. Pero confo en ti. Te lo prometo. Se encogi de hombros. Supongo que soy el tpico novio celoso. Bueno, me halagas respondi ella, que se puso de puntillas para darle un beso. Pero slo voy a hablar. Arrug la nariz. Y a limpiar. Debera airear la casa; hace meses que no va nadie. Irs en coche? Bueno, pensaba ir volando dijo en tono bromista, sealndose la espalda . Pero, por lo visto, no funcionan. En serio. Vale respondi Laurel, que no saba qu pretenda con aquella pregunta. S, ir en coche. David tens los msculos de la cara. Y s te siguen? Laurel mene la cabeza. No creo que lo hagan. Bueno es de da. Y casi todo el trayecto es por autopista. Adems, si me siguen, se llevarn una buena sorpresa cuando lleguen. Eso es verdad admiti David con el ceo fruncido. Extremar las precauciones prometi Laurel. Aqu estoy protegida y no me parar hasta que llegue a la casa. l la abraz con fuerza. Siento mucho preocuparme tanto dijo. Pero es que no quiero que te pase nada. Hizo una pausa. Imagino que no te has planteado llevarte la... eh... la cosa que nos dio Klea, verdad? No respondi ella con firmeza. Y ya basta. Fuera! exclam, mientras lo empujaba hacia la puerta. Fuera! Vale, vale dijo David, rindose. Ya me voy. Laurel sonri y lo atrajo hacia ella para un ltimo beso.

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Adis le susurr. l sali y ella cerr. Cre que no tendra que decrtelo, pero David no se puede quedar a dormir. Crea que haba quedado claro. Laurel dio un respingo, y luego se volvi, levant la vista y vio a su madre apoyada en la barandilla. Lo siento. Nos quedamos dormidos viendo una peli. No ha pasado nada. Su madre se ri. Tienes el pelo as slo de dormir? La fatiga y el estrs de Laurel despertaron cuando se imagin el aspecto que deba de tener y, de repente, todo pareca gracioso. Se ri, resopl y volvi a rerse con ms fuerza. Intent, en vano, silenciar las carcajadas. Su madre acab de bajar las escaleras con una expresin a medio camino entre la exasperacin y la diversin. Debo de tener un aspecto horrible dijo Laurel mientras se pasaba las manos por el pelo. Todava estaba un poco reseco por la laca que se haba puesto la noche anterior. Digamos que no ests en tu mejor momento. Laurel suspir y abri la nevera para sacar un refresco. De verdad que nos quedamos dormidos. Lo s respondi su madre, sonriendo. Empez a triturar unas pastillas de vitaminas masticables en el mortero. He bajado a las dos a ver qu hacais. Reparti el polvo de vitaminas por la tierra de violetas africanas; un truco que aprendi de un hombre que, irnicamente, cultivaba marihuana en su casa. Laurel mir a su madre y se dio cuenta de que ninguna de las dos haba dicho nada raro o violento. Al menos, de momento. Por un instante, todo pareca normal. No saba si disfrutar del momento mientras durara o lamentar que se produjera tan de vez en cuando. Lo siento repiti. La prxima vez, lo echar. Hazlo respondi su madre en broma. Las dos dieron media vuelta cuando oyeron que su padre bajaba las escaleras silbando. Las salud y dio un beso en la mejilla a su mujer a cambio de la taza de caf. Trabajis los dos? pregunt Laurel. 163

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Es sbado? respondi su madre con irona. No hay descanso para los malvados dijo el padre con una sonrisa. Mir a su mujer. Y somos muy, muy malvados. Los dos rieron y, por un momento, Laurel tuvo la sensacin de que haba retrocedido en el tiempo hasta antes de su florecimiento el ao pasado. Antes de que todo se torciera; cuando eran normales. La sonrisa desapareci cuando vio que su padre la estaba observando con una cara extraa. Qu? dijo, mientras l se le acercaba. Qu le ha pasado a tu flor? pregunt, preocupado. Te faltan ptalos! Lo ltimo que Laurel quera esa maana era una discusin familiar sobre su flor. A veces, se caen dijo. Atarlos no es que sea demasiado bueno para ellos. Me preguntaba si... Necesitas quedarte en casa mientras tengas la flor y que esto no pase? le pregunt su padre, interrumpindola. Laurel vio la sorpresa en el rostro de su madre. No, claro que no protest. Lo tengo todo bajo control. Es normal. Supongo que t lo sabrs mejor que nadie respondi l a regaadientes. Volvi a beberse el caf, aunque la segua observando por encima del borde de la taza. Ya que los dos os vais a trabajar dijo Laurel, llevando la conversacin hacia donde ella quera, os importa que vaya al terreno? Su madre la mir de reojo. Y eso? le pregunt. Tengo que limpiar un poco respondi, intentando mantener una expresin neutra. Cuando volv de... Cuando estuve all en agosto, todo estaba bastante dejado. Debera ir a arreglarlo un poco para que ningn vagabundo decida instalarse dijo con una extraa sonrisa. Pensaba que ellos se ocupaban de que eso no pasara contest su madre. Bueno, s, seguro, pero no voy a pedir a un grupo de centinelas que sean mis criados. 164

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Me parece razonable intervino el padre. Y, seguramente, la casa necesita una limpieza. Mir a su mujer. A ti te parece bien? Ella dibuj una tensa sonrisa. Claro. Por supuesto. Gracias farfull Laurel, mirando a otro lado. Una parte de ella deseaba no haberlo pedido. 165

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aurel se qued en el coche varios minutos, observando la cabaa. Su cabaa, o casi. Haba venido con la suficiente frecuencia durante el ltimo mes: en su camino hacia o desde valon, as como las veces que haba venido a ver a Tamani en otoo. Pero no haba entrado en ella desde que se fueron a vivir a Crescent City, haca ao y medio. All donde el csped no estaba cubierto por las hojas acumuladas durante dos otoos, creca sin parar y los arbustos haban crecido tanto que cubran parte de las ventanas de la parte delantera. Laurel suspir. Cuando haba cogido los productos de limpieza, no haba pensado en el jardn. La solucin ms obvia era traer a David el prximo da, as como una mquina cortacsped y unas tijeras de podar, pero sera muy raro. Otro da porque, por hoy, ya tena suficiente trabajo. Abri el maletero, sac un cubo lleno de esponjas, trapos y otros productos de limpieza que haba cogido esa misma maana y se lo llev todo hacia la puerta de la cabaa. Las bisagras chirriaron cuando la abri. Se le haca raro estar en una casa totalmente vaca; se supona que las casas tenan que estar llenas de cosas, gente, msica y olores. La enorme sala que ocupaba casi toda la primera planta pareca gigantesca. Una sala llena de nada. Laurel dej el cubo en la encimera de la cocina y se acerc al fregadero y abri el grifo. Despus de varios borboteos, empez a correr el agua, que estaba sucia del cobre de las tuberas. Laurel la dej correr unos segundos y enseguida sali agua clara. Sonri, reconfortada por que el ruido del agua llenara la casa y el sonido resonara en las paredes. Recorri todo el piso, abri todas las ventanas y dej que la fresca brisa de otoo circulara por la casa y se llevara el aire estancado que haba estado all encerrado durante meses. La ventana que haba a la derecha de la puerta principal se negaba a abrirse y Laurel se estuvo peleando con ella un rato. Djame a m dijo una suave voz a sus espaldas. A pesar de que lo esperaba, Laurel igualmente dio un respingo. Se apart y dej que Tamani rociara la ventana con un lquido antes de levantar con facilidad la ventana de guillotina. Ya est.

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Gracias respondi ella con una sonrisa. l no dijo nada, slo se movi para apoyar el hombro en la pared. He venido a limpiar un poco dijo Laurel sealando el cubo. Ya lo veo. Tamani mir a su alrededor. Hace meses que no entra nadie. Ha pasado una eternidad desde la ltima vez que entr yo. Se quedaron en una nube de silencio durante unos segundos, algo que incomod a Laurel, pero que pareca no importar a Tamani. Al final, ella se acerc y le dio un abrazo. l la rode rodeo con los brazos y, como enseguida encontr el bulto de la flor atada debajo del pauelo, se apart, sorprendido. Lo siento dijo enseguida, cruzndose de brazos. No lo saba. No pasa nada replic Laurel, y se desat el pauelo. Iba a deshacerlo en cuanto hubiera abierto todas las ventanas. Los ptalos se alzaron, orgullosos, en cuanto los liber de la presin y ella no reprimi un suspiro de alivio. Es una de las mejores cosas de estar aqu dijo, contenta. Tamani empez a sonrer, pero sus fijos se fijaron en los ptalos azul y blancos. Qu te ha pasado? le pregunt, colocndose detrs de ella. Ah... Es el otro motivo por el que he venido admiti ella. Lo de limpiar es lo que dije a mis padres para que me dejaran venir. Pero Tamani no la estaba escuchando. Estaba mirando, fijamente y boquiabierto, su espalda con los puos cerrados. Cmo te ha pasado eso? susurr. Troles respondi Laurel muy despacio. l levant la cabeza. Troles? Dnde? En tu casa? Ella mene la cabeza. Fui una estpida dijo, intentando restarle importancia a lo horrible que haba sido la experiencia. Anoche fui a una fiesta. Nos encontraron y nos obligaron a salir de la carretera. Pero estoy bien. Dnde estaban tus centinelas? pregunt Tamani. No slo estn ah para proteger la casa, y lo sabes. 167

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Creo que quizs estuvieron... ocupados con otras cosas admiti Laurel. Cuando llegamos a casa, mam dijo que haba odo unos perros peleando en la parte trasera. Podran haberte matado! exclam Tamani. Volvi a centrarse en su flor. Parece que casi lo hicieron. Una... mujer nos encontr justo a tiempo. Dispers a los troles. Una mujer? Quin? Laurel le entreg la tarjeta. Klea Wilson. Quin es? La chica le relat la historia de la noche anterior, aunque Tamani la interrumpi varias veces para que le aclarara alguna cosa o para que le diera ms detalles. Cuando termin, tena la sensacin de haber revivido el calvario. Y entonces nos dio las pistolas y nos fuimos termin. Fue muy raro. No tengo ni idea de quin es. Quin...? Tamani hizo una pausa y se pase. Es imposible que... Otro paseo. Al final, se qued quieto con los brazos cruzados sobre el pecho. Tengo que hablarlo con Shar. Esto es... problemtico. Qu se supone que debo hacer? pregunt Laurel. No salir de noche? sugiri Tamani. Ella puso los ojos en blanco. Aparte de eso. Debera confiar en ella? Si estoy en un lo y los centinelas no estn... Deberan estar siempre cerca de ti la interrumpi Tamani con firmeza. Pero si no estn y vuelvo a ver a esa mujer... Confo en ella? Es humana, verdad? Laurel asinti. Entonces no, no confiamos en ella. La chica lo mir ofendida. Porque es humana? Qu se supone que dice eso de David? Y de mis padres? Quieres confiar en ella? 168

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No. No quiero... Quiz... No lo s... Dime que no confe en ella porque caza seres que no son humanos o porque nos dio pistolas. Pero no puedes decidir que no es digna de confianza porque es humana. No es justo. Tamani alz las manos en un gesto de frustracin. Es lo que puedo ofrecerte, Laurel. No tengo nada ms sobre qu juzgarla. Me salv la vida. Vale, le daremos una oportunidad ms. Se le acerc y se apoy en la pared, a su lado. Laurel suspir. Por qu ha pasado ahora? pregunt; era evidente su frustracin. Quiero decir, que ha pasado casi un ao de lo de Barnes y nada. Y, de repente, una noche. Pum! Troles, Klea, ms troles alrededor de casa. Todo a la vez. Por qu? pregunt, volvindose hacia Tamani. Bueno, no es que no haya pasado nada en este ao dijo l con recelo. La mir como disculpndose. Cremos que no tenas que estar informada de cada trol que pasaba por Crescent City y se fijaba en ti. Ha habido otros? pregunt Laurel. Unos pocos. Pero tienes razn: es el ataque mejor organizado y perpetrado del que haya tenido noticia. No puedo creerme que haya habido otros dijo Laurel, sorprendida. No tengo ningn control sobre mi vida. Venga, no es as. La mayora ni siquiera lleg a medio kilmetro de tu casa. Los centinelas se encargaron de ellos. Nada grave. Laurel solt una risotada. Nada grave? Qu fcil es para ti decirlo. Todo estaba bajo control insisti l. Y qu me dices de anoche? Anoche tambin estaba bajo control? No reconoci Tamani. Pero nunca antes haba pasado una cosa as. Entonces, por qu ahora? El duende sonri cansado. Es una buena pregunta. Si lo supiera, tambin tendra respuesta para algunas de mis preguntas. Como, por ejemplo, por qu los troles han dejado 169

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de venir por aqu ltimamente?, o cmo descubri Jeremiah Barnes que la puerta est en esta tierra?, o quin da las rdenes realmente en este desastre? Es una de las muchas cosas que todava estamos tratando de descubrir. Laurel guard silencio un momento. Y luego pregunt: Y qu hago? No lo s respondi l. Supongo que tomarte las cosas con calma. Extremar las precauciones e intentar no verte involucrada en una situacin en la que esa tal Klea pueda volver a aparecer. Creme, lo har. Pero, por ahora, creo que es todo lo que puedes hacer. Hablar con Shar. A ver si podemos encontrar alguna solucin. De acuerdo? De acuerdo. Gracias por venir a decrmelo. Te lo agradezco mucho. Y no slo porque haya podido volver a verte. Aunque es un buen regalo. Ah! exclam mientras meta la mano dentro de la bolsa. Tengo algo para ti. Me lo dio Jamison. Le entreg un enorme saco de tela. Laurel lo acept y mir qu era antes de echarse a rer. Qu es? pregunt Tamani, confundido. Azcar de caa en polvo. Elaboro viales para pcimas con l y casi se me haba terminado. Mene la cabeza. Ahora ya puedo romper cien viales ms. An no te salen bien? pregunt Tamani, esforzndose por ocultar su preocupacin. No. Pero ya lo conseguir. Sobre todo ahora que tengo una tonelada de azcar aadi sonriendo. Tamani sonri antes de que sus ojos se desviaran hacia un lado y se concentr en algo por encima del hombro de Laurel. Qu? pregunt ella, que dobl el cuello para mirar los ptalos. Lo siento replic l, disculpndose otra vez. Es que es tan bonito, y el ao pasado apenas pude verlo. Laurel ri y se dio la vuelta, mostrando su flor. Cuando volvi a mirarlo, Tamani estaba concentrado en el cubo de los productos de limpieza. Ella record la conversacin que haba tenido con David sobre lo sexy que le pareca su flor. Si a David le pareca sexy...

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No ms vueltas. Qu es todo esto? pregunt Tamani, llenando el extrao silencio. Productos de limpieza. Limpiacristales, limpiador de suelos, limpiador multiusos. Le ense un par de guantes de goma. Y esto, para no tocar nada con las manos. Puedo ayudarte? Slo he trado un par de guantes contest mientras coga un plumero. Pero puedes sacar el polvo. Qu te parece si yo limpio y t sacas el polvo? Slo es sacar el polvo dijo Laurel, rindose. No tienes que ponerte un delantal. Tamani se encogi de hombros. Vale. Es que es raro. Por qu es raro? pregunt Laurel mientras llenaba el cubo de agua, le echaba jabn y se pona los guantes. Porque se me hace raro verte hacindolo. Nada ms. Ella se ri mientras pasaba la esponja espumosa por la encimera de la cocina. Pensaba que lo decas porque es un trabajo de mujeres. Humanos farfull Tamani con desdn mientras meneaba la cabeza. Y luego, con alegra, aadi: He limpiado ms de una habitacin. Trabajaron en silencio durante un rato. Mientras Tamani quitaba telas de araa de varias esquinas, Laurel fregaba los armarios de la cocina. Si vas a hacerlo muy a menudo, deberas dejarme que te trajera productos de limpieza de valon dijo Tamani. Mi madre conoce a una Me..., a un hada de otoo que elabora los mejores. No necesitaras guantes. Ibas a decir Mezcladora se burl Laurel. Soy un soldado dijo Tamani en un tono excesivamente formal. Estoy rodeado de centinelas groseros desde el alba hasta el anochecer. Te pido disculpas por mi vocabulario vulgar. Laurel lo mir, y vio que la estaba mirando con una juguetona y casi burlona sonrisa. Le sac la lengua, y l se ri. 171

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Bueno, si no te importa, me encantara que me trajeras productos de limpieza de hadas dijo. Cmo est tu madre? Bien. Le gustara volver a verte. Y Rowen? aadi Laurel, evitando la pregunta que estaba implcita en aquella afirmacin. Tamani dibuj una amplia sonrisa. Hizo su primera actuacin en el festival del equinocio; estuvo adorable. Sujet la cola del hada que haca de Ginebra en la representacin de Camelot. Seguro que estaba preciosa. S. Deberas venir a un festival algn da. La mente de Laurel baraj muchas posibilidades. Quizs algn da dijo con una sonrisa. Cuando las cosas no estn tan... ya sabes. No hay sitio ms seguro para ti que valon observ Tamani. Lo s respondi ella, desviando la mirada hacia la ventana. Qu buscas? pregunt Tamani. A los otros centinelas. Por qu? No ests harto de saber que siempre hay alguien escuchndote? Qu va. Son educados. Nos dejarn nuestro espacio. Laurel se ri con incredulidad. Admtelo, si fuera Shar con una chica extraa, lo espiaras. Tamani permaneci impertrrito durante un segundo antes de desplazar los ojos hacia la ventana. Vale admiti. T ganas. Es uno de los motivos por los que no podra volver a vivir en esta casa. Por no poder estar realmente sola nunca. Hay otras ventajas replic Tamani, ms en serio. Seguro dijo Laurel, que no pic en el anzuelo. Aunque la intimidad no es una de ellas. 172

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Siguieron limpiando en silencio un poco ms. Al principio, Laurel quiso haberse trado una radio o algo. Sin embargo, a Tamani no pareca molestarle el silencio, y ella enseguida descubri que no estaban en silencio. La brisa que acariciaba los rboles y entraba por las ventanas era una banda sonora nica. Es difcil? pregunt l de repente. El qu? Apart la mirada de la ventana que estaba limpiando. Llevar una vida humana ahora que sabes lo que eres? Laurel se qued inmvil unos segundos antes de asentir. A veces. Y para ti? No te cuesta vivir en el bosque, tan cerca de valon, pero al otro lado de la puerta? Cuando empec, s, pero ahora ya me he acostumbrado. Y, en realidad, estoy muy cerca. Vuelvo a menudo a valon. Adems, tengo amigos, amigos duendes, que estn siempre conmigo. Hizo una pausa. Eres feliz? susurr. Ahora? respondi ella, tambin en un susurro mientras se aferraba con fuerza a las toallas de papel. Con una sonrisa triste, Tamani mene la cabeza. Ya s que ahora eres feliz. Lo veo en tus ojos. Pero eres feliz cuando no estamos... cuando no ests aqu? Claro respondi ella enseguida. Soy muy feliz. Se volvi y sec la ventana con fuerza. La expresin de Tamani no cambi. Tengo todos los motivos del mundo para ser feliz continu Laurel, que se oblig a hablar con calma. Tengo una vida estupenda. Nunca he dicho que no fuera as. No eres la nica persona que me hace feliz. Un pequeo movimiento con la cabeza y una mueca. Lo s. El mundo humano no es tan terrible y cruel como creis. Es divertido, emocionante y... Busc otra palabra. Y... Me alegro dijo Tamani. Estaba a su lado. No te lo he preguntado para verificar ninguna teora aadi, de corazn. Slo quera saberlo. Y esperaba 173

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que fueras feliz. Me... me preocupo por ti. No tengo motivos, seguro, pero lo hago de todos modos. Laurel se avergonz e intent relajar la espalda tensa. Lo siento. Deberas sonri Tamani. Ella mene la cabeza mientras se rea. De reojo, vio cmo Tamani levantaba la mano hacia ella y luego la volva a bajar y finga meterse las manos en los bolsillos. Qu pasa? pregunt. Nada respondi el duende, que se volvi y empez a caminar hacia el otro lado del saln. El polvo de hadas? pregunt Laurel, que lo recordaba del ao pasado y de principios de verano en valon. Tamani asinti. Djame verlo. Haba llegado tarde a valon, pero ahora tena la ocasin perfecta. El ao pasado te enfadaste conmigo. Oh, por favor. No me hagas responsable de todas las estupideces que hice el ao pasado. Lo agarr por las muecas y lo tom de la mano. l no se resisti. Tena la palma de la mano cubierta por una fina capa de polvo brillante. Sujet la mano en el aire, en un ngulo en que vea cmo la luz del sol se reflejaba en el polen. Es precioso. nicamente entonces, Tamani se relaj. Sonri con picarda y frot un dedo contra la mejilla de Laurel, dejndole un rastro brillante y plateado. Eh! l movi las manos con agilidad y le frot la otra mejilla. Ahora estn iguales. Intent tocarla otra vez, ahora en la nariz, pero ella ya estaba preparada. Lo agarr por la mueca y lo detuvo. Tamani se mir la mano, que estaba a poco ms de cinco centmetros de su cara.

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Estoy impresionado. Levant la otra mano tan deprisa que Laurel no tuvo tiempo ni de verla antes de que le hubiera tocado la nariz. Ella le peg en la mano mientras l se rea y segua tratando de pintarla y ella intentaba, casi siempre en vano, detenerlo. Al final, Tamani consigui agarrarla de los brazas y la atrajo hacia su pecho. La sonrisa de Laurel desapareci cuando levant la cara y lo mir, a escasos centmetros de ella. He ganado susurr l. Sus miradas se encontraron y Tamani empez a acercarse. Sin embargo, antes de tocarla, ella baj la cabeza y rompi el contacto visual. Lo siento farfull. l asinti y la solt. Pensabas hacer hoy tambin el piso de arriba? pregunt. Laurel mir hacia las escaleras, que estaban a medio fregar. Quiz? Si quieres, me quedo y te ayudo se ofreci l. Me gustara que te quedaras dijo ella, respondiendo a mucho ms que a la pregunta. Pero slo si quieres. Claro contest l, con la mirada fija. Y luego, con una sonrisa, aadi: Adems, no has trado ninguna escalera. Cmo llegars al techo sin mi ayuda? Eres prcticamente un rbol joven. Trabajaron duro durante tres horas, hasta que estuvieron cansados y llenos de polvo; la casa estaba mucho ms limpia. Al menos, la prxima vez que viniera, todo sera ms fcil. Tamani insisti en llevarle el cubo cuando la acompa hasta el coche. Te pedira que te quedaras, pero prefiero saber que ests en casa cuando anochezca le dijo. Sobre todo despus de lo de anoche. Es mejor as. Laurel asinti. Y ten cuidado aadi l con tozudez. Te vigilamos todo lo que podemos, pero no hacemos milagros. Tendr cuidado prometi. He sido muy precavida. 175

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Se qued inmvil unos segundos, y esta vez fue Tamani quien se adelant primero, la abraz y la sujet con fuerza, con la cara pegada a su cuello. Vuelve pronto le susurr. Te echo de menos. Lo s admiti Laurel. Lo intentar. Se sent al volante y movi el retrovisor para poder ver a Tamani, con las manos en los bolsillos, mirndola. Sin embargo, un pequeo movimiento le llam la atencin y se fij en un grueso rbol al final del jardn. Tard unos segundos en distinguir al alto y esbelto duende que estaba medio escondido detrs del tronco. Shar. No dijo nada que delatara su presencia; slo observ. Laurel se estremeci. No estaba mirando a Tamani. La estaba mirando a ella.

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aurel abri la puerta doble del instituto el lunes por la maana, ansiosa por ver a David. Entre la excursin al terreno y una visita de ltima hora que l haba tenido que hacer a sus abuelos, no se haban visto en todo el fin de semana. Su sonrisa desapareci cuando lleg a su taquilla y se la encontr desierta. Casi siempre, David y ella iban juntos al instituto en el mismo coche, pero cuando no era as siempre se reunan all antes de clase. Y despus de clase. Y entre clases. Sin embargo, hoy no haba ni rastro de l. Habra dado por sentado que llegaba tarde, pero no la haba llamado para decrselo, como sola hacer. Laurel intent ser razonable y disipar sus preocupaciones. No era normal que David llegara tarde, pero a veces pasaba. Sac el libro de castellano muy despacio, intentando fingir que estaba ocupada, en lugar de parecer una chica que no tena nada mejor que hacer que esperar en la taquilla a que llegara su novio. Apur hasta treinta segundos antes de la campana, y luego ech a correr para llegar a clase a tiempo. En cuanto el profesor les dio permiso para salir, corri por el pasillo, aunque volvi a descubrir que no haba nadie frente a su taquilla. El miedo se apoder de ella y corri hasta secretara, deseando por ensima vez tener mvil. Sus padres se lo podran haber comprado, pero su madre se mantena firme y deca que no lo necesitaba hasta que fuera a la universidad. Padres. Puedo hacer una llamada muy rpida? le pregunt a la secretaria. La mujer le dej un telfono inalmbrico. Laurel marc el mvil de David y, cada vez que sonaba un tono, se pona ms nerviosa. Despus del cuarto tono, salt el buzn de voz. Tena que dejar un mensaje, pero qu se supona que tena que decir? Estoy preocupada. Ven al instituto, por favor? Colg sin decir nada. Valor la opcin de marcharse y empezar a dar vueltas por la ciudad buscndolo, pero, aparte de la inutilidad del planteamiento, ahora tena qumica. Si l se presentaba, aunque fuera tarde, ella estara en clase y lo vera.

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La clase de qumica nunca se le haba hecho tan larga. Mientras la profesora explicaba las propiedades de los iones poliatmicos, la mente de Laurel imaginaba escenarios cada vez peores. David asesinado por los troles. David prisionero y torturado por los troles. David prisionero de los troles y usado como cebo para poder torturarla a ella. Al final de la clase, todos ellos parecan, no slo crebles, sino incluso probables. Corri por el pasillo de estudios sociales, donde Chelsea sala de clase de historia. Has visto a David? le pregunt. La chica mene la cabeza. Siempre asumo que est contigo. Es que no lo encuentro dijo intentando que no le temblara la voz. A lo mejor est enfermo sugiri Chelsea, y Laurel tena que admitir que era una posibilidad muy factible. Ya, pero no coge el mvil. Y siempre lo coge. A lo mejor est durmiendo. Quiz. Regres a su taquilla y sac el libro de literatura norteamericana. Mir la tapa y, de repente, leer algo que alguien haba escrito haca cien aos le pareca lo ms intil del mundo. Volvi a meterlo en la taquilla y cogi la mochila. Tena que ir a ver si estaba en su casa. No tardara casi nada; de hecho, si se daba prisa, caba la posibilidad de que nadie se fijara en que se haba ido. Haba alargado la mano para cerrar la taquilla cuando Chelsea le dio unas palmaditas en el hombro y la asust. Ah est dijo, sealando al otro lado del pasillo. David iba hacia ella, con una sonrisa y gafas de sol. Laurel ech a correr antes de poder evitarlo. Salt encima de l y lo abraz con todas sus fuerzas. Vaya, hola dijo David, mirndola con extraeza. Despus de una hora visualizando su muerte, el tono despreocupado del chico la enfureci. Lo agarr por la camisa con las dos manos y lo sacudi. Me has dado un susto de muerte, David Adam Lawson! Dnde diablos estabas? l mir al otro lado del pasillo, a las puertas de salida. 178

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Largumonos de aqudijo, sin responder a sus preguntas. Qu quieres decir? Que vayamos a algn sitio a divertirnos. Ella mir a su alrededor y susurr: Saltarnos las clases? Ah, venga ya. Ahora tienes literatura A qu aspiras? A una matrcula de honor? Vmonos! Ella lo mir con una ceja arqueada. Quieres largarte y saltarte la clase para divertirte? Quin eres y qu has hecho con mi novio? David sonri. Venga insisti. Slo esta vez. Vale acept ella. Estaba tan contenta de verlo que daba igual dnde quisiera ir. Se apuntaba a un bombardeo. Vamos! Genial replic David, y la tom de la mano. Empez a caminar muy deprisa. Vmonos! Laurel tena que admitir que su entusiasmo era contagioso. Se ro con l mientras corran hacia su coche. Dnde vamos? pregunt mientras se abrochaba el cinturn de seguridad. Es una sorpresa respondi l con un brillo pcaro en los ojos. Sac un pauelo. Cierra los ojos le dijo. Me tomas el pelo, no? dijo ella con incredulidad. Venga, cirralos insisti l. Confas en m, no? Laurel lo mir y vio su propio reflejo en los cristales de las gafas de sol. A qu vienen esas gafas? le pregunt. No puedo verte los ojos. De eso se trata, no? De qu? De evitar que tu novia te vea los ojos? No concretamente t. Sonri. Bueno, me parece que son chulas. A m me parecera ms chulo poder verte los ojos, David.

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Sin dudarlo, l se quit las gafas y la mir fijamente con sus ojos azules. Todas las preocupaciones de Laurel desaparecieron y dej que le tapara los ojos con el pauelo. Confo en ti dijo. Con los ojos tapados, se reclin en el asiento del copiloto e intent prestar atencin a cada curva del trayecto, porque estaba decidida a no desorientarse. Sin embargo, al cabo de cinco minutos, result obvio que estaba dando crculos, as que se relaj. Despus el coche choc contra un bordillo y se detuvo. Al cabo de unos segundos, Laurel not cmo su puerta se abra y, con cuidado, David la ayud a bajar, con una mano en la cintura y la otra en el hombro para estabilizarla. David, siento ser una aguafiestas, pero espero que estemos en un lugar seguro le advirti ella. Despus de lo de la otra noche... Bueno, ya sabes. No te preocupes le susurr l al odo. Te he trado al lugar ms seguro del mundo. David le retir el pauelo y, por un momento, el sol que se filtraba entre las hojas la ceg y todo tena una apariencia etrea. Estaban en un claro del bosque, rodeados por las ltimas flores otoales: margaritas de glorioso color naranja, equinceas moradas y salvia rusa de color azul. En el centro, sobre la verde hierba, haba una manta con un par de cojines y varios cuencos con fruta cortada. Fresas, nectarinas, manzanas y una botella de sidra con gotas de condensacin que brillaban bajo la luz del sol. Laurel sonri y dio media vuelta para confirmar sus sospechas: al otro lado de los rboles estaba el jardn de su casa. S que era el lugar ms seguro del mundo. David! Es precioso! exclam, emocionada, mientras se pona de puntillas para darle un beso. Tambin agradeca quedar fuera del campo de visin de la casa, por si alguno de sus padres iba a comer a casa, aunque no solan hacerlo. Cundo has preparado todo esto? Haba un motivo por el cual no podas encontrarme esta maana dijo l, avergonzado. David Lawson! exclam ella con una ira fingida. Cmo acabar el mundo si el alumno estrella del instituto Del Norte empieza a saltarse las clases? l se encogi de hombros y sonri. Hay cosas ms importantes que la nota media. Laurel dud un segundo y luego pregunt: He... olvidado alguna fecha especial?

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David mene la cabeza. No. Pero he pensado que ltimamente hemos estado muy estresados y no hemos pasado mucho tiempo juntos. Laurel le rode el cuello con los brazos y le dio un beso. Creo que esto va a compensarlo. sa es la idea respondi l. Sintate. Ella se sent con las piernas cruzadas y l hizo lo mismo a su lado. Una cosa ms dijo, le rode la cintura con las manos y empez a desatar el pauelo que aprisionaba la flor. Le cost, pero al final le subi la camisa y permiti que los ptalos flotaran en el aire. Mucho mejor aadi. Sirvi un vaso de sidra para cada uno y se tendieron sobre los cojines, Laurel pegada al pecho de David. Esto es increble admiti, boquiabierta. l cogi un trozo de nectarina; ella se ri cuando no quiso drselo en las manos y le llev la fruta directamente hasta la boca. Reclin la cabeza y abri la boca. En el ltimo momento, ech la cabeza hacia delante y mordi la fruta y los dedos de David. Luego le solt la mano y le dio un beso apasionado. Las manos de David se deslizaron por la piel desnuda de Laurel, la que quedaba entre la cintura de los vaqueros y los bajos de la camiseta, y la acarici con delicadeza y cuidado. Incluso despus de un ao, siempre la acariciaba as, como si fuera un privilegio al que no estuviera convencido de tener derecho. Saba a manzanas y a nectarina, y su ropa se haba impregnado del olor de la hierba. Laurel sola darse cuenta de las diferencias biolgicas entre los dos, pero hoy parecan lo mismo. Con el olor y el sabor a naturaleza a su alrededor, David habra podido ser un duende perfectamente. Cmo est la flor? pregunt l, acaricindola con suavidad. Ahora ya est bien respondi Laurel. Los primeros dos das me segua doliendo, pero creo que se curar. Dobl el cuello para ver los ptalos daados. Aunque detesto el aspecto que tienen. Los bordes estn secos y marrones. No es muy bonita. Pero es que los daos fueron importantes dijo David. Le dio un beso en la frente. El ao que viene volver a salir y ser tan bonita como siempre. Buf, el ao que viene coment Laurel. Ni siquiera me lo imagino. A veces tengo la sensacin de que este ao no terminar nunca. Y el ao pasado, no te parece que fue hace siglos? Pasaron tantas cosas. Se ri. Te habras podido imaginar, hace un ao, que hoy estaramos aqu?

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Laurel sonri y mene la cabeza. El ao pasado pensaba que estaba a las puertas de la muerte. Qu crees que estaremos haciendo el ao que viene? Lo mismo, espero respondi ella, acurrucndose contra l. Bueno, aparte de esto. Se tendi en el suelo, entrelaz los dedos y los coloc debajo de la cabeza. Laurel rod y se coloc de lado, con el estmago pegado a las costillas de David. No s, es el ltimo ao de instituto. Tendremos que escoger universidad. El corazn de Laurel se detuvo y apart la mirada. Desde que Chelsea sac el tema de las solicitudes, la idea de su futuro acadmico haba sido escurridiza. No creo que mi futuro incluya la universidad. Qu? Por qu no? Imagino que me querrn en la Academia a tiempo completo explic ella, un tanto abatida. David apoy la cabeza en el codo para poder mirarla. Siempre imagin que estudiaras en la Academia en determinadas pocas, incluso puede que a tiempo completo en el futuro, pero eso no significa que no puedas ir a la universidad. Para qu voy a ir? Laurel se encogi de hombros. No es que me vaya a dedicar a una profesin en el futuro. Soy un hada. Y? Querrn que haga... cosas de hadas. Gesticul de forma vaga con las manos. David apret los labios. Y qu ms da lo que ellos quieran? Qu quieres t? Es que... Supongo que no lo s. Qu otra cosa podra hacer? Eres mucho ms que un hada, Laurel. Tienes la oportunidad de hacer lo que las hadas no hacen nunca. Vivir como un humano. Tomar esa opcin. Pero no lo vern como algo importante. Lo nico que importa para los habitantes de valon es que aprenda a ser un hada de otoo... Y que herede la tierra.

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Da igual lo que ellos crean que es importante. Quien decide lo que es importante eres t. Igual que con todo en la vida. El valor que le das a las cosas es el nico valor que tienen. Hizo una pausa. No permitas que te convenzan de que los humanos no son importantes aadi con un hilo de voz. Si crees que somos importantes, es que lo somos. Pero qu podra hacer? Qu queras hacer antes de descubrir que eras un hada? Laurel se encogi de hombros. No me haba decidido por nada en concreto. Pens en ser profesora de ingls o profesora universitaria. Sonri. Durante un tiempo, pens en ser enfermera. Me parece que nunca se lo haba dicho a nadie. Y eso? Puso los ojos en blanco. A mi madre le dara algo si terminara trabajando en un hospital. Mir a David. Siempre he querido ayudar a los dems. Y qu me dices de ser mdico? Ella mene la cabeza. Es que... No creo que la medicina me interese tanto..., ni la enseanza, en realidad. Pero los profesores y las enfermeras ayudan a la gente, as que pens que podra hacer una de esas dos cosas. Pero no lo s. Bueno, decidas lo que decidas, deberas hacerlo. Pero debera ser lo que t quieras. A veces... A veces tengo la sensacin de que ya no controlo mi vida. No s, tengo la opcin de no ir a la Academia? Es lo que siempre se ha esperado de m. Y qu van a hacer? Arrastrarte a la fuerza hasta valon? Lo dudo. Laurel asinti muy despacio. Tena razn. Quiz podra quedarse. Pero querr quedarme? De momento, lo nico que quera era disfrutar de David. Pareca que estaba a punto de decir algo, pero ella lo interrumpi con un beso y un abrazo. Gracias por todo esto le dijo, pegada a sus labios. Es justo lo que necesitaba. Parece que siempre sabes exactamente lo que necesito. 183

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Es un placer respondi David, sonriendo. El aire a su alrededor estaba cargado de olor a pino y fruta, a tierra hmeda y a la flor de Laurel. Todo era perfecto mientras l volva a besarla, con los labios suaves y delicados de siempre. Ahora, las manos de David estaban en su pelo mientras ella levantaba una rodilla y la dejaba descansar encima del muslo de l; sus cuerpos encajados como un puzle. Siempre quera que aquellos momentos no terminaran nunca. l retir la cara y la mir fijamente, hasta que ella se ri avergonzada. Qu? David, que normalmente sonrea con gran facilidad, permaneci serio. Eres tan preciosa susurr. Y no slo por tu aspecto. Toda t eres preciosa. A veces tengo miedo de que esto sea el sueo ms maravilloso del mundo y tenga que despertar algn da. Chasque la lengua. Y, sinceramente, que seas un hada no ayuda demasiado. Los dos se rieron y sus carcajadas resonaron en el bosque. Bueno dijo ella con coquetera. Supongo que tendr que demostrarte lo real que soy. Se peg a su pecho y levant la cabeza para volver a besarlo. 184

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aurel se tendi en la cama con una sonrisa. Haba sido un da genial, y una pausa en la rutina que realmente necesitaba. Con un suspiro de satisfaccin, abri los brazos y golpe con algo duro en el codo. Volvi la cabeza y vio un pergamino doblado que le resultaba familiar. Sinti un escalofro de nervios y dese que no fuera una citacin temprana para volver a la Academia durante las vacaciones de invierno. A pesar de que haba disfrutado mucho de su verano en valon, no quera pasarse lo que le quedaba de instituto acudiendo a la Academia cada vez que tuviera vacaciones escolares. Tena una vida! Con cierta reticencia, desat la cinta y abri el pergamino doblado. La emocin sustituy al miedo.

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Recibe una cordial invitacin para acudir al festival de Samhain para recibir el Ao Nuevo. En el caso de que decidas asistir, presentar en la puerta el da 1 de noviembre por la maana. Se requiere etiqueta.

Y debajo, escrita con una letra infantil en la esquina derecha de la invitacin, haba una nota:

Ser tu acompaante. Tam

Y nada ms. Acarici la firma. Deca mucho y, al mismo tiempo, muy poco. No haba despedida; no deca: Con amor, Tam, o Tuyo, Tam, ni siquiera Sinceramente, Tam. Quizs era por si otra persona abra la invitacin. O quizs l se haba dado cuenta de que slo ella lo llamaba as en los momentos de intimidad. Y quiz no significara nada en absoluto.

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Adems, aquella era la ltima de sus preocupaciones. Cmo iba a conseguir ir? No poda decrselo a David. No despus de cmo haba reaccionado la ltima vez que le haba dicho que iba a ver a Tamani. De repente, se pregunt qu parte de la escena romntica de hoy haba estado inspirada por el largo sbado que haba pasado en la cabaa. Decirle que quera pasar otro da entero en valon, acompaado por Tamani, seguramente no le hara gracia. Pero era un festival en valon! Era una oportunidad que no poda dejar escapar. Querra ir aunque Tamani no estuviera. No le gustaba mentirle a David, pero en este caso quizs era lo mejor. Haba algunas cosas que era mejor que tu novio no supiera. Adems, David estaba fascinado por valon. Pareca un gesto casi egosta explicarle dnde iba cuando l no poda acompaarla. Las hadas nunca permitiran que un humano entrara en valon. Quiz s que era mejor que no lo supiera. Cuantas ms vueltas le daba, ms nerviosa se pona. Guard la invitacin debajo de la almohada y, en un esfuerzo por distraerse, se sent en la mesa y sac los ingredientes para elaborar viales de cristal de azcar. Cuando el primero se rompi, que casualidad, Laurel suspir. Y volvi a empezar de nuevo. El 1 de noviembre era sbado; David seguramente tendra que trabajar. Era una ayuda. Sin embargo, su vida social era bastante limitada. Si no estaba en casa, en clase o en el trabajo, estaba con David. Bueno, y a veces con Chelsea. Chelsea! Podra decir que haba quedado con ella. Su brillante idea se tambale en el mismo momento en que empez a existir. Chelsea ni siquiera menta para salvarse ella misma; no mentira para encubrir a Laurel. Pero no poda soportar la idea de perderse el festival. No tena ni idea de cmo sera, pero saba exactamente que se pondra. Era la ocasin perfecta para ponerse el vestido azul marino que haba elegido casi al final de sus vacaciones en valon. Aunque se haba sentido un poco culpable al quedrselo en aquel momento, ahora pareca un golpe del destino. Sonriendo, Laurel dej en la mesa el tubo de diamante y contempl su trabajo. Desde que el primer frasco se le haba roto no haba prestado atencin a la repetitiva tarea de elaborar viales. Y ahora, delante de ella, tena cuatro viales perfectos. 186

Ese viernes, Laurel estaba sentada en la cocina, esforzndose con los deberes de castellano. Slo faltaban seis semanas para los exmenes y la conjugacin

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de los verbos en el paso imperfecto segua siendo un misterio para ella. Tena los ptalos libres; dos ya haban cado, y el alivio de Laurel super la decepcin. Era peligroso estar en flor mientras haba troles acechndola. No haban tenido ms sustos en las ltimas semanas, pero David y ella tambin haban estado muy atentos. Slo iban a la casa de Laurel, y ella siempre llevada el kit en la mochila cuando estaba en clase. Tambin haba estado aplicndose con gran devocin a sus estudios de valon. El xito de esta semana con los viales de cristal de azcar haba renovado su confianza; por desgracia, ste haba vuelto a menguar cuando sus intentos por elaborar pcimas seguan fracasando. Adems, no haba conseguido hacer ningn otro frasco desde el lunes. Y ahora se haba quedado sin los ingredientes necesarios para elaborar el suero de monastuolo, con lo que slo poda mezclar fertilizantes y repelentes de insectos: algo que no le sera demasiado til si se encontraba con un trol. Pero no poda dejar de practicar, no cuando haba tanta gente que dependa de que ella hiciera las cosas bien. Como esa noche era Halloween, el nivel de estrs de Laurel estaba muy alto. No le gustaba la idea de un montn de gente pasendose por la calle con mscaras. Qu poda impedir que los troles atemorizaran a la ciudad? Y encima, sus padres se haban ofrecido voluntarios para participar en un programa de Halloween que consista en recibir a los nios que pedan truco o trato por los comercios locales. Laurel hubiera estado mucho ms tranquila si se hubieran quedado en casa donde ella, y sobre todo los centinelas, pudieran vigilarlos. Aunque eso implicara explicarles lo de los troles, algo que seguramente no acabara bien. Y ms despus de ver cmo su madre estaba en estado de shock perpetuo desde que haba descubierto la existencia de las hadas. No, era mejor que siguieran en la inopia. Adems, los troles no perseguan a sus padres; la perseguan a ella. Como si le hubieran ledo el pensamiento, su madre baj las escaleras, agarr la cafetera y se llen el termo con caf que hacia horas que estaba hecho. Tengo que volver a la tienda dijo, evitando a conciencia mirar la flor de Laurel, o lo que quedaba de ella. Volver tarde. Vienen tus amigos para ayudarte a repartir los caramelos, verdad? Llegaran en una media hora respondi. Haba sido idea suya. No poda proteger a todo mundo, pero al menos poda mantener a Chelsea y a Ryan a salvo. Y no es que creyera que los troles representaban ningn peligro para ellos, pero haba algo que la pona paranoica esa noche. Divertos dijo la madre, con el termo en la mano. Bebi un sorbo e hizo una mueca. Eg, est malsimo. Bueno, tienes los caramelos en la encimare de la cocina. Seal hacia un cuenco enorme.

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Genial! Gracias por comprarlos. Laurel sonri, seguramente demasiado esfuerzo, pero era mejor eso que ni siquiera intentarlo.

con

De nada. Hay muchos, as que puedes comerte unos cuantos. Dud y mir a su hija. Bueno, t no. Est claro que t no comes caramelos. Pero, ya sabes, David, Chelsea y Tengo que irme. Pas junto a Laurel, huyendo del momento incmodo que acababan de vivir. Siempre pasaba lo mismo: las cosas iban bien durante una temporada, pero de repente algo recordaba a su madre lo extraa que se haba vuelto la vida. Laurel suspir. Esos momentos siempre la depriman. La decepcin estaba a punto de apoderarse de ella cuando su madre carraspe a sus espaldas. Mmm dijo, dubitativa. Parece que se te est desmontando. Estaba mirando con extraeza tres ptalos ms que se le haban cado mientras haca los deberes. Su madre se detuvo un momento y, por un segundo, pareca que iba a dar media vuelta y marcharse, pero al final cambi de idea, se agach y recogi uno. Laurel se qued inmvil y contuvo la respiracin, intentando saber si aquello era bueno o malo. La madre sujet el ptalo, que era el ms grande que haba visto en su vida, Laurel estaba convencida, y lo coloc contraluz. Hizo otra pausa y la mir. Puedo? Te importa si me lo llevo a la tienda? le pregunt, casi con timidez. Qu va! exclam ella, encogindose cuando escuch su propia voz, demasiado entusiasta, demasiado alegre. Sin embargo, su madre pareci no darse cuenta. Asinti y guard el ptalo en el bolso. Mir la hora y suspir. Ahora s que llego tarde admiti mientras se diriga hacia la puerta. Dio dos pasos y luego se detuvo y dio media vuelta. Como si hubiera roto una barrera invisible, corri hacia Laurel y la abraz. Un abrazo de verdad. Fue demasiado breve, apenas unos segundos, pero fue real. Sin ms, su madre se dirigi hacia la puerta, con los talones repiqueteando en el parquet, y cerr de golpe al salir. Laurel se qued sentada en el taburete, sonriendo. Era un pequeo avance, y era posible que maana ya no significara nada, pero estaba encantada de valorarlo como se mereca. Todava notaba el contacto de la mano de su madre en la espalda, la calidez de su mejilla, el ligero aroma de su perfume. Le resultaba familiar, como cuando un viejo amigo vuelve a casa. La puerta principal se abri de golpe y la devolvi a la realidad, y del susto Laurel arranc una hoja del libro y apenas pudo contener un grito. Se escondi

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detrs de la isla de la cocina y escuch unos pasos que se acercaban. Acaso un trol haba conseguido superar la barrera de vigilancia? Jamison le haba dicho que podran protegerla de todo menos de los troles ms fuertes, pero no era infalible. Pens en los centinelas que haba ah afuera. Dnde estaban? Los pasos se detuvieron a los pies de la escalera. Estaba entre ella y la puerta trasera. Laurel se tom un momento para alargar el brazo y coger un cuchillo del cuchillero. El grande. Perfecto. A lo mejor poda sorprenderlo, clavarle el cuchillo y llegar a la puerta trasera antes de que pudieran atraparla. Era un riesgo considerable, pero no tena otra opcin. Si poda llegar hasta all, donde los centinelas la veran, estara a salvo. Se acerc a la puerta de la cocina y levant el cuchillo. Los pasos se estaban acercando. Por la esquina apareci la silueta familiar de David. Eh! exclam l, retrocediendo con las manos en alto. Laurel se qued inmvil, con el cuchillo en la mano, mientras la sorpresa, el miedo, el alivio y la mortificacin se acumulaban en su interior. Con un gruido de asco, dej el cuchillo en la encimare. Qu me pasa? El muchacho se le acerc y la abraz, acaricindole los brazos. Es culpa ma dijo. Llego temprano. He visto a tu madre en la entrada y me ha dicho que entrara sin llamar. Debera habrmelo imaginado y haber llamado o No es culpa tuya, David. Es ma. No es culpa tuya. Es Es todo. Los troles, Halloween, Klea Se ech el pelo hacia atrs. Los dos estamos muy tensos. Lo s respondi ella, mientras se inclin sobre l y lo abraz por la cintura. Se oblig a cambiar de tema de conversacin y dijo: He tenido un buen momento con mi madre justo antes de que llegaras. En serio? Laurel asinti. 189

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Llevo casi un ao esperando que las cosas mejoren. Tal vez Quizs esto ha sido el principio. Todo se solucionar. Eso espero. Estoy seguro dijo David, dejando un rastro de besos por su cara. Eres demasiado preciosa para que alguien est enfadado contigo tanto tiempo. Lo digo en serio! respondi ella, con el corazn acelerado a medida que los labios de David le acariciaban el cuello. Yo tambin manifest David acariciando la piel de la espalda. Muy en serio. Ella se ri. T nunca hablas en serio. Contigo, siempre reconoci l, depositando las manos en sus caderas. Ella se derriti y l la abrazo un segundo antes de soltarla. Qu pasa? pregunt ella. l seal al suelo. Haba dos ptalos encima de la alfombra. Deberamos recogerlos antes de que lleguen Chelsea y Ryan dijo en broma. Es verdad. Por suerte, maana ya habr desaparecido. Podramos intentar que cayeran todos esta noche dijo David, ladeando la cabeza hacia el sof. Por tentadora que sea la idea, Chelsea y Ryan llegaran en cualquier momento respondi ella al tiempo que repiqueteaba los dedos contra su pecho. No les sorprendera dijo David sonriendo. Se pasan el da pegndose el lote. Laurel se limit a mirarlo con una ceja arqueada. Vale. David le dio un ltimo beso y luego se fue a la cocina y abri la nevera. No puedes tener otra cosa que no sea Sprite? No s, una limonada, por ejemplo. Claro, es un color perfecto para mi pelo y mis ojos respondi ella con sarcasmo. Adems, la cafena me sienta mal. 190

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No he dicho que tuvieras que bebrtela t replic l. Abri una lata de Sprite y se la dio. Slo que la tengas por si a alguien le apetece. Abri otra lata para l y se sent en un taburete. Chelsea no espera que nos disfracemos para entregar los caramelos, verdad? pregunt arrugando la nariz. No, se lo pregunt para estar segura respondi ella. Aqu la nica que se disfraza soy yo. Vas a disfrazarte? le pregunt l, escptico. S, voy de humana. David puso los ojos en blancos. He mordido el anzuelo, verdad? Mir la pgina arrancada del libro de castellano. Estabas estudiando? Parece que el libro ha salido bastante mal parado. S, estaba estudiando, pero me he distrado intentando matarte con el cuchillo de cocina. Ah, s, ha sido muy divertido. Tenemos que repetirlo otro da. Laurel gru y escondi la cara detrs de las manos. Podra haberte matado dijo. Imposible respondi l. Estaba totalmente preparado. Escondi las manos en la cintura y sac la pistola. Laurel salt del taburete. David! Has trado eso a mi casa? Claro respondi l, despreocupado. Aqu no puedes tenerla! Eh, eh, tranquila guard la pistola en la funda que llevaba escondida en la cintura de los vaqueros, a la espalda. No es la primera vez que empuo una. Tu casa es segura Bueno, como cualquier otro sitio en estos das. Mir a su alrededor, como si esperara que hubiera alguien escuchndolos. Pero esta noche vendrn Chelsea y Ryan. Y ests tan nerviosa por el Halloween que me lo has contagiado un poco. Slo quera estar preparado por si, por si acaso. Sinceramente, cre que te hara sentir un poco ms tranquila. Pero ya veo que me equivoqu. 191

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Levant la mirada y se encontr con los ojos de Laurel, que estaba desafiando su mirada sincera pero firme. Ella la apart primero. Lo siento. Es que detesto esas cosas. l dud un momento. S quieres, puedo dejarla en el coche. Lo que le haba dicho de estar ms seguros tena sentido. Sin embargo, puedo ms el odio hacia las armas. Te lo agradecera dijo muy despacio. El sonido estridente del timbre la asust. Ya estn aqu anunci. Guarda esa cosa le orden. No quiero volver a verla. Pudo llegar a la puerta de la cocina antes de que David la agarrara por el brazo. La flor le susurr. Yo recoger los ptalos del suelo. Mierda. Ya voy! grit hacia la puerta. Se desat el pauelo de la mueca y, a gran velocidad, se lo at alrededor de la cintura. Slo tena que ocultar los marchitos ptalos; ms adelante podra escaparse un momento al bao y hacerlo mejor. David tir los ptalos que se le haban cado mientras ella reciba a Chelsea y a Ryan con una sonrisa que esperaba que no pareciera demasiado falsa: Hola, chicos. Los dos sonrieron ampliamente; llevaban sendas diademas fluorescentes en la cabeza de donde colgaban un par de ojos. Laurel arque una ceja. Impresionante dijo, muy seca. No tanto como eso respondi Chelsea, sealando por encima del hombro de Laurel. El qu? pregunt mientras volva la cabeza, temerosa de que se le vieran los ptalos. En cuanto lo hizo, not que le ponan algo en la cabeza. Levant la mirada y se encontr con su propio par de ojos bailarines. Gracias dijo con sarcasmo. Ah, venga ya replic Chelsea. Son chulos! Laurel mir a Ryan con una ceja arqueada. 192

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A m no me mires se defendi l. Es cosa de ella. Vale, me lo pondr dijo con una sonrisa cmplice. Siempre que hayis trado unos para David. Chelsea le ense una cuarta diadema. Perfecto. Hizo entrar a su amiga y ech un vistazo al anochecer antes de cerrar la puerta detrs de Ryan. 193

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l aire matutino era fro y el sol era una sombra rosada que apareca por el horizonte nublado. Laurel se estremeci dentro de la chaqueta en el porche y sac las llaves del bolsillo, intentando hacer el mnimo ruido posible. Dnde vas? Laurel grito y solt las llaves. Menudo susto. Lo siento dijo su padre, asomndose por la puerta principal. Iba totalmente despeinado y pareca dormido; lo suyo no era madrugar. No quera asustarte. No pasa nada respondi mientras se agachaba a coger las llaves. Voy a casa de Chelsea. Habra podido decirle a su padre donde iba en realidad, pero as era ms fcil. Menos posibilidades de que David se enterara por casualidad. Ah, s, es verdad, nos lo dijiste anoche. Por qu tan temprano? Chelsea tiene una cita con Ryan esta noche dijo ella, inventndose la mentira sobre la marcha. Se pregunt si no le estaba resultando demasiado fcil. Necesitamos todo el tiempo de que dispongamos. Est bien. Entonces, vete. Divirtete le dijo su padre bostezando. Yo me vuelvo a la cama. Laurel corri hasta el coche y condujo lo ms deprisa que pudo sin llamar la atencin. Cuando antes saliera de la ciudad, mejor. Al final, haba decidido no decirle nada a David. No le gustaba mentir, pero no saba qu otra cosa hacer. Se preocupara demasiado, o puede que incluso insistiera en que no fuera. O en acompaarla con esa estpida pistola. Odiaba saber que ahora siempre la llevaba encima. Lgicamente, no poda culparlo, porque ni siquiera tena las defensas rudimentarias de las que ella dispona, pero la noche anterior lo haba visto llevarse la mano a la pistola varias veces cuando alguien llamaba a la puerta. Era mejor no explicarle dnde iba. Los dos estaban demasiados tensos. No se le haba ocurrido ninguna buena excusa para Chelsea, as que tampoco le dira nada. Con un poco de suerte, David no la echara de menos y no acudira a Chelsea preguntando por ella. Si tena que hacerlo, se marchara del 194

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festival temprano. Y no slo para volver antes de que David saliera del trabajo; cuando anocheciera, no quera estar en ningn orto sitio que no fuera su casa. No encontr trfico camino de Orick, pero aun as estuvo muy atenta a los laterales de la autopista. Y no dejaba de mirar por el retrovisor para comprobar si la seguan. Aparc en la solitaria gasolinera de Orick y, despus de echar un vistazo el aparcamiento, corri hasta el interior y entr en el bao. Abri la mochila y sac el vestido. No se lo haba puesto ms que para probrselo; ahora, mientras deslizaba el crujiente tejido por encima de la cabeza, se estremeci de emocin. Los ltimos ptalos haban cado durante la noche y tena la espalda lisa e impoluta, con una pequea cicatriz en la parte baja, como el ao pasado. Se asom a la puerta del bao para comprobar que la tienda de la gasolinera estaba casi vaca y luego corri hacia el coche, con el vestido rozndole los tobillos y calzada con unas chanclas. De ah, slo tard unos minutos hasta la cabaa. Aparc el coche detrs de un gran abeto, que lo trataba casi por completo. Tamani la estaba esperando, y no junto a los arboles, sino en el jardn de la casa. Estaba apoyado en la puerta de la cabaa, con una capa negra encima de los hombros y sus pantalones por la rodilla metidos dentro de unas botas negras de caa alta. Cuando lo vio, a Laurel se le aceler la respiracin. Y se pregunt, y no era la primera vez en ese da, si acudir hoy a la cita haba sido un error. Todava estoy a tiempo de cambiar de opinin Mientras se acercaba, Tamani permaneci inmvil, siguindola con la mirada. No dijo nada hasta que ella se detuvo frente a l, lo suficientemente cerca como para agarrarla y abrazarla, si hubiera querido. No estaba seguro de que vinieras dijo con la voz un poco rota, como si hiciera mucho que no hablara. Como si se hubiera pasado la noche al raso, esperndola. Quiz lo haba hecho. Laurel todava poda marcharse. Tamani la perdonara. Con el tiempo. Lo mir. Se comportaba de forma cautelosa, como si percibiera que ella estaba dudando si marcharse o quedarse. Una rfaga de viento recorri los rboles y le agit el flequillo encima de los ojos. Tamani levant la mano y se coloc el pelo detrs de la oreja. Por un segundo, justo cuando pas el brazo por delante de los ojos, baj la mirada y comprob el largo del vestido, algo que casi nunca haca. Y, en ese segundo, algo cambi. Aunque Laurel no estaba segura de qu.

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A valon? Tamani le seal el camino hacia los rboles mientras colocaba una mano en la parte baja de su espalda. Laurel se estaba acercando al punto de no retorno; parte de ella lo notaba. Mir a Tamani; mir los rboles. Y entonces dio un paso adelante; la decisin estaba tomada.

Las calles de valon estaban llenas de hadas. Incluso con Tamani guindola, era bastante complicado seguirlo entre la multitud. Qu hacis, exactamente, en un festival? pregunt mientras pasaba junto a un grupo de hadas que estaban charlando en mitad de la calle. Depende. Hoy iremos al Gran Teatro de Verano a ver una representacin de ballet. Y despus nos reuniremos todos en la zona verde comn, donde habr msica, comida y baile. Hizo una pausa. Y luego todos se quedarn o se dispersarn y las fiestas continuarn hasta que todo el mundo est satisfecho y vuelva a sus quehaceres diarios. Por aqu dijo sealando hacia una pequea colina. Mientras suban, empezaron a ver el coliseo. A diferencia de la Academia, que era bsicamente de piedra, las paredes del coliseo eran rboles vivos, como el que serva de casa a la madre de Tamani. Sin embargo, en lugar de ser redondos y huecos, estos rboles era alargados y planos, y se sobreponan los unos a los otros para formar una slida pared de madera de, al menos, quince metros que culminaba en un denso follaje. Sedas de colores brillantes, murales pintados y estatuas de mrmol y granito decoraban las paredes casi al azar, tiendo de fiesta la enorme estructura. La estupefaccin de Laurel se vio frustrada cuando observ la larga cola de hadas que estaban esperando para entrar al coliseo. Todas iban muy elegantes, aunque Laurel no vio a nadie tan elegante como ella. Haba vuelto a elegir mal el vestuario. Suspir y se volvi hacia Tamani. Vamos a tardar una eternidad. l mene la cabeza. Est no es tu entrada. Seal a la derecha de la cola y sigui guindola entre la multitud.

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Llegaron a un pequeo arco en las paredes del coliseo, a unos quince metros de la entrada principal. La puerta estaba flanqueada por dos corpulentos vigilantes con uniformes azul, oscuros. Laurel Sewell dijo Tamani a los vigilantes. Uno de ellos mir a la chica antes de mirar a Tamani. Por algn motivo, mir y remir los brazos del duende antes de preguntar: Am fear-faire para un hada de otoo? Fear-gleidhidh corrigi Tamani, mirando a Laurel con cierta incomodidad . Soy Tamani de Rhoslyn. Por los ojos de Hcate, hombre, te he dicho que es Laurel Sewell. El vigilante irgui la espalda y asinti hacia su compaero, que abri la puerta. Podis pasar. Fear-glide? pregunt Laurel, que supo, en cuanto las palabras salieron de su boca, que lo haba dicho mal. Recordaba qu Jamison le haba explicado el significado de la expresin Am fear-faire en verano, pero eso era otra cosa. Significa que soy tu acompaante respondi Tamani con el ceo fruncido. Cuando le di tu apellido humano, di por sentado que sabra quin eras y que no montara ningn numerito. Pero, obviamente, su entrenamiento deja mucho que desear. Entrenamiento? Cmo era posible que cada conversacin con Tamani se convirtiera en un curso acelerado de cultura de las hadas? Ahora no respondi Tamani con educacin. No es importante. Y, efectivamente, cuando Laurel contempl el interior del teatro, todas las preguntas se borraron de su mente y contuvo la respiracin. El coliseo se haba levantado en un pequeo y acentuado valle en la cima de la colina. Ahora mismo, estaba en una enorme platea, un suelo de ramas entretejidas que nacan de las paredes vivientes del teatro. A excepcin de tres sillones dorados que haba en una pequea tarima, todas las sillas eran de madera, tapizadas con seda roja y con unos brazos que, por lo que pareca, nacan del suelo. Estaba claro que se haban distribuido pensando en la mejor visin para todos, y no en la capacidad mxima de la sala. A unos quince metros, Laurel vio a muchas hadas en la puerta principal que, una vez dentro, descendan hasta el piso inferior, que no era ms que la verde colina. Debajo de la platea no haba sillas, pero las hadas se sentaban apretadas con una sonrisa e intentaban acercarse lo mximo posible al mayor 197

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escenario que Laurel haba visto jams. Estaba cubierto por cortinas de seda blancas con miles de cristales incrustados, que brillaban cuando la brisa agitaba la tela, llenando el teatro de arcoris. Desde arriba, la luz del sol atravesaba una especie de material vaporoso que ondeaba con el viento. Bloqueaba la intensidad del sol, pero no sus rayos. Y, all donde mirara, vea diamantes, paos de seda dorada y elaborados tapices relatando la historia de valon. Los rincones ms oscuros se iluminaban con esferas doradas como la que Tamani haba usado con ella despus de que los troles la lanzaran al ro Chetco. Por todas partes, ramos de flores o pilas de fruta adornaban los pilares de madera o piedra. Laurel respir hondo y dio un paso adelante, preguntndose dnde tena que sentarse. Al cabo de unos segundos, volvi la cabeza porque not que Tamani ya no estaba a su lado. Estaba bajo el arco y pareca que tena la intencin de quedarse ah. Eh! exclam ella, mientras volva a su lado. Vamos, Tam. l mene la cabeza. Slo ser durante el espectculo. Te esperar aqu e iremos a la fiesta juntos. No replic Laurel. Se acerc hasta donde estaba y lo agarr del brazo. Ven conmigo, por favor dijo en voz baja. No puedo respondi l. No es mi sitio. Yo digo que s es tu sitio. Hblalo con la reina respondi l con sarcasmo. Lo har. Tamani habl con la voz teida de alarma: No, Laurel. No puedo. Solo causar problemas. Entonces, me quedar aqu contigo dijo ella tomndolo de la mano. l volvi a menear la cabeza. Mi sitio est aqu. Y el tuyo, ah. Seal la silla que estaba en primera fila de platea. Estar Jamison, Tam. Los dos insistiremos para que te permitan sentarte conmigo. Estoy convencida. Tamani mir a Laurel, a las hadas de otoo que paseaban por la platea y a las numerosas hadas de primavera que accedan por la entrada principal.

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Est bien suspir. Gracias! exclam ella, que, de forma impulsiva, se puso de puntillas y le dio un beso en la mejilla. En cuanto lo hizo, dese no haberlo hecho. Se separ unos centmetros, aunque pareca que no poda separarse ms. Tamani se volvi y la mir a los ojos. Estaban tan cerca que sus narices casi se rozaban. Su aliento le acariciaba los labios y ella not cmo se acercaba a l. Tamani volvi la cara. T primero dijo, tan bajito que Laurel apenas lo oy. De modo que ella lo gui hasta las escaleras de platea y esta vez, l la sigui. Sin embargo, tener al nervioso y casi aterrado duende detrs le resultaba extrao. Su engreimiento haba desaparecido, la confianza en s mismo se haba reducido; pareca que intentaba desaparecer debajo de su capa. Laurel se detuvo y se volvi hacia l, lo agarr de los brazos y no le dijo nada hasta que l la mir. Qu pasa? No debera estar aqu susurr l. No es mi sitio. Tu sitio est conmigo replic Laurel con firmeza. Te necesito a mi lado. El la mir con una sombra de miedo en los ojos que ella no haba visto nunca. Ni siquiera cuando Barnes le dispar. No es mi sitio insisti l. No quiero ser ese tipo de duende. Qu tipo de duende? El que se aferra a una chica de una posicin social ms alta, consumido por la ambicin como cualquier animal. No es mi intencin; te lo prometo. Slo quera verte despus del espectculo. Yo no haba planeado esto. Es porque eres un duende de primavera? le pregunt ella directamente. El rumor de las conversaciones permita que mantuvieran su discusin relativamente en privado, pero ella baj la voz de todos modos. Tamani no quiso mirarla. Es por eso! No slo son ellos los que creen que eres un ciudadano de segunda... no, de cuarta categora, perdn. T tambin lo crees. Por qu? Las cosas son as murmur el duende sin mirarla. Bueno, pues no deberan ser as! exclam Laurel entre dientes. Lo agarr por los hombros y lo oblig a mirarla. Tamani, vales mucho ms que 199

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cualquier hada de otoo de la Academia. No hay nadie en valon cuya compaa yo prefiera ms. Apret los dientes antes de seguir, porque saba que lo que iba a decirle le hara dao, pero quizs era el nico argumento que escuchara de verdad. Y si te preocupas por m la mitad de lo que dices, debera importarte ms lo que pienso yo que lo que piensen ellos. Los ojos que la miraron se oscurecieron. Pasaron unos segundos antes de que asintiera. Est bien dijo en voz baja. Ella asinti, pero no sonri. No era momento de sonrisas. La sigui, con la capa negra alrededor de los pies. Ahora avanzaba en silencio, pero con aire decidido. Laurel! exclam una voz conocida. Ella se volvi y se encontr con Katya, espectacular con un vestido de seda que realzaba su figura. Por encima de los hombros le salan unos ptalos de color rosa plido que iban a juego con el vestido. Llevaba el pelo rubio suelto alrededor de la cara y luca un resplandeciente peine plateado encima de la oreja izquierda. Katya. Laurel sonri. Tena muchas ganas de que vinieras a este festival! Exclam el hada. Es el mejor del ao. En serio? Claro. Es el inicio del Ao Nuevo! Nuevos propsitos, nuevos estudios, nuevas clases. Me paso el ao esperando este da. Entrelaz su brazo con el de Laurel y se la llev al otro extremo de la platea. Creo que, por fin, maana van a nombrar oficial a Mara dijo con una risa. Sus ojos se deslizaron hasta donde estaba el hada de otoo de ojos oscuros, con un espectacular vestido morado de escote mucho ms vertiginoso de lo que Laurel se hubiera atrevido a ponerse en pblico. Igual que Katya. Mara estaba en flor; una flor sencilla y de seis ptalos, parecida a un narciso, que iba a juego con el color del vestido. Se volvi para asegurarse de que Tamani la segua; l sonri cuando la mir. Lo has trado? pregunt Katya en un susurro. Por supuesto respondi Laurel en voz alta. Katya sonri, aunque un poco tensa. Qu tonta soy. Est claro que necesitas un gua. Nunca has estado en un festival de stos. Debera haberlo sabido. Nos vemos despus del espectculo de acuerdo? Se despidi con alegra y luego desapareci entre un grupo de 200

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hadas, la mayora de las cuales le sonaban de la Academia. Varias la estaban mirando directamente. Haba estado tan ocupada contemplando el teatro que no se haba fijado en las miradas que les lanzaban a Tamani y a ella las hadas de la platea. Y tard varios segundos en descubrir por qu. Katya y Mara no eran las nicas que estaban en flor. Las flores que se vean en la platea eran pequeas y discretas comparadas con las que Laurel haba visto en verano; estas solan ser de un solo color y de formas sencillas, como la suya. Pero todas estaban en flor; todas las hadas de otoo. Excepto ella. Laurel reflexion sobre la temperatura en valon; haca un poco ms de fro que cuando haba estado en verano, pero slo un poco. Se pregunt cmo saban los cuerpos de las hadas cundo tenan que florecer. Era por el ngulo del sol? Los ligeros cambios de temperatura? Tena sentido que el clima clido de valon retrasara la floracin de otoo, pero cunto tiempo? Se dijo que el prximo verano tena que averiguar ms cosas acerca de la floracin. Hasta entonces, slo poda llegar a la conclusin de que haba alguna diferencia entre valon y Crescent City. Un par de das antes y dos grados menos y quiz no se habra sentido como la excepcin de la fiesta. Levant la barbilla con decisin y se acerc al lmite del balcn. Toc el brazo de Tamani y le mir las manos. En algn momento, se haba puesto un par de guantes de terciopelo negro. Incluso l se haba dado cuenta. Laurel se neg a darle ms vueltas y mir el piso que haba debajo de ellos, y traslad su atencin de la decoracin a las hadas. Iban vestidas de forma mucho ms sencilla que Laurel y no vio demasiados brillos de joyas, pero las hadas de primavera parecan absolutamente felices. Se abrazaban, los nios se besaban, se saludaban e, incluso desde su posicin en la platea, oa sus risas. Todas son hadas de primavera? pregunt. Casi todas respondi Tamani. Hay varias hadas de verano que son demasiado jvenes para estar en la representacin, pero la mayor parte de las hadas de verano participan. Y...? Dud un segundo. Rowen est ah abajo? S. En alguna parte. Con mi hermana. Laurel asinti, porque no saba qu ms decir. No haba pensado que, por el hecho de acompaarla, Tamani no podra sentarse con su familia. Not una punzada de culpabilidad. Era demasiado fcil creer que l slo viva para ella, que su vida no exista excepto cuando se cruzaba con la de ella. Olvidar que haba ms personas que lo queran. 201

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El rumor de las conversaciones se apag de golpe y todas las hadas de debajo de la platea alzaron la vista, esperando el gran momento. Laurel not que Tamani la agarraba del brazo y, de repente. La estaba acompaando, casi a la fuerza, hasta una silla un poco alejada del centro de la platea. Deben de ser el duende y las hadas de invierno susurr. Jamison, Yasmine y Su Majestad, la reina Marion. Laurel not que tena un nudo en la garganta mientras se volva y, como todas las dems, diriga la mirada hacia el arco de entrada que haba en lo alto de la platea. No saba si estaba ms sorprendida porque slo hubiera dos hadas y un duende de invierno o por conocer a Yasmine. Hasta ahora, slo saba de la existencia de Jamison y de la esquiva reina. Un grupo de vigilantes con uniforme azul claro entraron en primer lugar; Laurel los reconoci de la ltima vez que haba visto a Jamison. ste los segua, vestido de verde oscuro de pies a cabeza y con su habitual sonrisa. Iba acompaado de una nia que deba de tener unos doce aos, cuya delicada y plida piel y perfectos rizos contrastaban con un vestido terriblemente formal de seda de color malva. Y, luego, todo el coliseo contuvo la respiracin cuando apareci la reina. Iba ataviada con un vestido blanco con una cola de hilos brillantes que se agitaban con la suave brisa. Llevaba el pelo echado hacia atrs y le caa ondulado por la espalda hasta la cintura. En la cabeza, luca una delicada corona de cristal con cordones de diamantes que se mezclaban entre los rizos y reflejaban la luz del sol. Sin embargo, Laurel se fij en su rostro. Aquel par de ojos verdes claros observaron a la multitud. A pesar de que era consciente de que cualquier revista de moda la definira como guapa, no pudo evitar fijarse en los labios apretados, el ceo ligeramente fruncido y la ceja arqueada, como si detestara tener que responder a todas las reverencias que realizaban los que la rodeaban. Incluido Tamani. Con lo que Laurel fue la nica que se qued de pie. Se apresur a realizar una reverencia, como todos los dems, antes de que la reina la viera. Por lo visto, funcion; la mirada de Su Majestad recorri el teatro sin detenerse y, al cabo de unos segundos, las hadas de otoo continuaron, con sus conversaciones. 202

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Marion dio media vuelta, con un frufr del vestido, y se dirigi hacia la tarima, donde tres sillas decoradas ocupaban una posicin prominente respecto a las dems. Laurel observ cmo Jamison tomaba de la mano a la nia, la ayudaba a subir a la tarima y a sentarse en una abullonada silla a la izquierda de la reina. En un momento dado, su mirada y la de Laurel se encontraron. l sonri y le susurro algo a la nia antes de dar media vuelta y acercarse a ellos. Las dems hadas no dejaron de hablar o de rer cuando Jamison pas por su lado, pero se fueron apartando para dejarle el camino libre. Mi querida Laurel dijo; sus resplandecientes ojos verdes hacan juego con el color de su ropa. Me alegro mucho de que hayas venido. Dio una palmada en el hombro a Tamani. Y t. Hace muchos meses que no te vea. Imagino que trabajando en exceso en tu puerta, no? Tamani sonri, olvidndose una poco de su malestar. As es, seor. Laurel nos tiene muy ocupados con sus travesuras. Ya me imagino replic Jamison con una sonrisa. El sonido de los msicos afinando los instrumentos de cuerda invadi el teatro. Ser mejor que vaya a mi sitio dijo. Sin embargo, antes de marcharse, tom la cara de Laurel entre las manos y le susurr: Me alegro mucho de que hayas podido venir. Y luego se march, con la gruesa tela de la capa crujiendo con cada movimiento. Tamani se llev a Laurel hasta el otro extremo de la platea, donde Katya los estaba llamando. Quin es esa nia? pregunt Laurel, volviendo la cabeza para ver cmo Jamison le entregaba algo a la pequea antes de tomar asiento. Es Yasmine. Un hada de invierno. Oh. Y ser reina algn da? Tamani mene la cabeza. Lo dudo. Se lleva pocos aos con Marion. Es lo mismo que sucedi con Jamison y Cora, la anterior reina. Slo hay dos hadas y un duende de invierno en todo valon? Slo. Y, a menudo, son incluso menos. Tamani sonri. Mi madre cuid tanto a Marion como a Yasmine. Muy pocas jardineras tienen el honor de encargarse de dos hadas de invierno. Seal a la joven hada con la cabeza. Llegu a conocer a Yasmine un poco antes de que la trasladaran al palacio de invierno. Es muy dulce. Creo que tiene muy buen corazn. Jamison le tiene mucho cario. 203

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Y justo en ese momento, un hada menuda vestida con un elegante vestido apareci de detrs del enorme teln que cubra el escenario. Todo el mundo se call. Preprate le susurr Tamani. Seguramente nunca has visto nada parecido a lo que vas a ver ahora.

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l teln se abri y revel un exquisito escenario forestal con unas brillantes luces de todos los colores que formaban pequeos crculos. Laurel se dio cuenta de que era imposible atenuar la iluminacin del coliseo, aunque tampoco era necesario. Todo lo que haba en el escenario pareca desprender luz desde el interior; una luz ms brillante, clara y real que la que rodeaba directamente a Laurel. Estaba fascinada; seguro que aquello era producto de la magia de las hadas de verano. Un duende y un hada se colocaron en medio del escenario, arrodillados, y la orquesta empez a tocar una delicada y romntica meloda. Parecan bailarines de ballet normales; l con un cuerpo musculoso, la piel tostada, los brazos bien definidos y el pelo corto, y ella con las piernas largas y esbeltas y el pelo castao recogido. La pareja se levant y empez a bailar sobre los pies descalzos. No llevan zapatillas de punta? le susurr Laurel a Tamani. Qu son las zapatillas de punta? Vale. Est claro que no llevan, pens Laurel. Pero enseguida entendi que, a pesar de todo, era ballet. Los movimientos eran fluidos y elegantes, con grandes extensiones y elevaciones propias de cualquier contorsionista humano. Aunque, para ser los bailarines principales en un espectculo tan importante, parecan un poco patosos. Se desplazaban con lentitud y sus movimientos parecan un poco pesados. Pasados varios minutos antes de que Laurel se diera cuenta de lo que le resultaba extrao. A qu viene esa barba? le pregunt a Tamani. El bailarn llevaba una barba negra que se confunda con el traje, pero, cuando se fij mejor, vio que le llagaba casi hasta la cintura. Tamani se aclar la garganta y, por un momento, Laurel pens que iba a ignorar la pregunta. Tienes que entenderlo susurr al fin. La mayor parte de las hadas y los duendes nunca ha visto a un humano. Su idea del aspecto de un humano es tan distorsionada como la idea que los humanos tienen de nuestro aspecto. Las hadas y los duendes se sienten busc la palabra correcta intrigados por el hecho de que los humanos se dejen crecer pelo en la cara. Es muy propio de los animales.

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De repente, Laurel se dio cuenta de que nunca haba visto a un duende con barba. No se le haba pasado por la cabeza. Record que Tamani siempre llevaba la cara limpia y suave, sin la raposa barba de dos das que David sola tener. De verdad que no se haba fijado hasta ahora. Los bailarines que interpretan a humanos tambin se mueven con menos elegancia, para demostrar que son animales, no hadas o duendes continu Tamani. Laurel volvi a concentrarse en la obra y observ cmo los bailarines se movan con aquella pesadez. Ahora que saba que era a propsito, se dio cuenta del talento que deba requerir fingir, con elegancia, la poca elegancia. Aport al fondo de su mente los pensamientos furiosos sobre la costumbre de perpetuar los estereotipos. Podan esperar. Dos bailarines barbudos ms aparecieron en escena, y la mujer intent esconderse detrs de su compaero. Qu pasa? pregunt Laurel. Tamani seal a la primera pareja. sos son Heather y Lotus. Son amantes. Seal al mayor de los nuevos bailarines, con una barba marrn y canosa. Pero el padre de Heather quiere que se case con Darnel. Por cierto, esa costumbre humana que tienen los padres de pactar matrimonios es ridcula. Bueno, ya no se hace. Al menos, donde yo vivo. Aun as. Laurel observ cmo los dos bailarines se marchaban y Heather y Lotus bailaban una pieza muy triste. La msica no se pareca a nada que jams hubiera odo y not cmo se le llenaban los ojos de lgrimas por esa desventurada pareja que bailaba de forma excepcional el ritmo del llanto de la orquesta. Las luces que iluminaban el escenario brillaron y Lotus salt a lo alto de una roca y agit los brazos en una proclamacin. Y ahora qu pasa? pregunt Laurel, tirando de la camisa de Tamani por la emocin. Lotus ha decidido demostrar su vala ante el padre de Heather al partir en busca de una manzana dorada a las islas Hesprides. Tambin conocidas como valon aadi con una sonrisa.

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El escenario se vaci y el decorado brill unos segundos antes de convertirse en un enorme jardn con flores de todos los colores. Laurel contuvo la respiracin. Cmo lo han hecho? Tamani sonri. Casi todo el decorado es una ilusin. Por eso las hadas de verano se encargan del entretenimiento de la comunidad. Laurel se inclin hacia delante, para intentar observar en detalle el nuevo decorado, pero no tuvo demasiado tiempo antes de que el falso claro en el bosque se llenara de hadas con trajes de colores. Comprendi enseguida qu poco elegantes haban sido los bailarines humanos. La compaa de hadas elabor una complicada coreografa con tanto talento que habran sacado los colores a las mismsima Pavlova. Pasados unos minutos, un hada bastante alta y con vestido transparente y ceido, entr en el escenario por la derecha. La compaa de hadas se arrodill, y dej que el hada realizara su solo. Laurel haba asistido a representaciones de ballet profesional en San Francisco, pero nada la haba preparado para el increble talento y elegancia de aquella bailarina principal. Quin es sa? le susurr a Tamani, sin despegar la vista del escenario. Titania. La Titania de verdad? pregunt ella, asombrada. Tamani le estaba rodeando la cintura con el brazo y sus cabezas estaban muy juntas para poder susurrarse, pero Laurel no se haba dado cuenta. No, no. Slo representa a Titania. Ah dijo Laurel, un poco decepcionada al descubrir que no iba a ver en escena a una de las hadas ms legendarias. En medio del precioso arabesco de Titania, un duende, ste sin barba, apareci en escena por la izquierda. El cuerpo de baile de hadas empez a hacer reverencias sobre el escenario. se es Obern? pregunt Laurel, que se acord del rey duende que sola ir de la mano de Titania en la tradicin. Ves? Ya lo vas entendiendo dijo Tamani, satisfecho. El duende que interpretaba a Obern empez su solo, con movimientos impetuosos, casi violentos, pero con la misma elegancia controlada de Titania. Al cabo de poco, los dos estaban bailando juntos, cada uno intentando superar al otro mientras la msica era cada vez ms fuerte, ms alta, hasta que, con un repique de los metales, Titania tropez con sus propios pies y cay al suelo. 207

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Agit la mano en el aire y, con paso furioso y patoso, ella y varias hadas del cuerpo de baile salieron del escenario, acosadas por las hadas de Obern. Por qu se han enfadado con ella? pregunt Laurel. Titania es una figura muy poco querida de la historia respondi Tamani. Era hada de otoo, y una Infeliz, por cierto, que se convirti en reina durante un periodo en que no haba hadas de invierno. Obern naci poco despus y lleg al trono cuando apenas tena doce aos; en trminos de realeza, era casi un nio y, en opinin de la mayora se convirti en un rey demasiado pronto. Titania fue la responsable de ello por los desastrosos acontecimientos de Camelot. Los troles la destruyeron, verdad? S. Y las secuelas de aquellos actos llevaron a Obern a la muerte justo cuando empezaba a demostrar que era uno de los mejores reyes de la historia de valon. Por lo tanto, se suele culpar a Titania de esa prdida. Parece injusto. Quiz. El escenario se vaci de nuevo y el decorado volvi al claro en el bosque. Entr Lotus, perseguido por Heather, que se esconda detrs de los rboles cada vez que l se volva. Corrieron en crculos hasta que dos figuras ms entraron en el escenario: Darnel y una bella hada joven. He vuelto a perderme dijo Laurel, mientras la bella hada intentaba aferrarse a Darnel y l la apartaba. sa es Hazel. Est enamorada de Darnel. Darnel persigue a Heather, pero Heather persigue a Lotus, intentando evitar que emprenda el viaje hacia las Hesprides. Hazel est tratando de convencer a Darnel para que sea feliz con ella. Laurel lo entendi todo cuando la dulce Hazel tiraba incesantemente del abrigo de Darnel y l la apartaba. Espera un momento dijo. Esto es El sueo de una noche de verano. Bueno, es lo que ms adelante se convertira en El sueo de una noche de verano. Igual que casi todas las obras de Shakespeare, est basada en una historia de hadas. No me digas! Tamani la mand callar cuando varias hadas de otoo se volvieron hacia ellos.

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De verdad creas que se invent la historia de Romeo y Julieta l solo? continu en voz baja. Hace mil aos existieron Rhoeo y Jasmine; no obstante, la versin de Shakespeare es bastante pasable. Laurel no apart la mirada de los cuatro bailarines que se perseguan por el escenario. Y cmo supo Shakespeare de la existencia de estas historias? Mir a Tamani. Era humano, no? S, s. Se ri. Vivi en una poca en que los lderes de valon seguan con inters los asuntos humanos. Les impresionaron sus obras acerca de los reyes Lear y Ricardo, creo. Unas historias terriblemente aburridas, pero su estilo era magnfico. De modo que el rey hizo que lo trajeran a valon para darle nuevas ideas para sus bellas palabras. Y esperaba que corrigiera algunos errores de la mitologa asociada a las hadas. El sueo de una noche de verano fue su primera obra despus de regresar de valon, y al cabo de poco escribi La tempestad. Sin embargo, al poco tiempo le molest que el rey no le dejara entrar y salir de valon cuando l quisiera. De modo que se march y no regres jams. A modo de venganza, en sus obras no aparecieron ms hadas. Convirti a todos los protagonistas en humanos y dijo que eran producto de su imaginacin. De verdad que ocurri as? pregunt Laurel, atnita. As es como yo lo he aprendido. Volvieron al bosque donde Puck, un duende que, segn la inform Tamani, era muy habilidoso, reciba instrucciones de Obern para crear una pcima para que Titania se enamorara de la primera criatura que viera, como venganza por lo mal que haba gestionado la situacin de Camelot. Y, como era un rey benevolente, tambin intent ayudar a los humanos. Al fin y al cabo, no poda dejar que entraran en valon y se llevaran la manzana dorada, pero tampoco quera devolverlos a su casa sin nada con qu ganarse los favores explic Tamani. Laurel asinti y se concentr en el ballet. La historia, ahora que saba cul era, se desarroll de forma conocida: Lotus y Darnel persiguiendo a Hazel, Heather se qued sin pretendiente, y todos bailaban una complicada coreografa que le result incluso mareante. Ahora el decorado regres al jardn de las hadas y, despus de que Puck echara la pcima en los ojos de Titania, entr una enorme y corpulenta bestia. Laurel no estaba segura de si la bestia era una ilusin o se trataba de alguien muy bien caracterizado. 209

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Qu es eso? pregunt. Se supone que es un hombre con cabeza de burro? Es un trol respondi Tamani. No hay mayor desgracia para un hada que enamorarse de un trol. Slo sucede en casos de enfermedad mental o bajo los efectos de algn tipo de magia. Y qu me dices de la parte en que los hombres representan una obra de teatro? Se supone que ese hombre sale de all. Shakespeare se lo invent. En la historia original, no hay ninguna obra de teatro extraa. Siempre me pareci la parte ms floja de la obra. Siempre cre que deba acabar cuando los amantes se despiertan y son descubiertos dijo Laurel. Bueno, as es respondi l con una sonrisa. Ella observ en silencio cmo los bailarines continuaban con la historia y todo empez a solucionarse. Justo antes de la escena final, Titania regres y realiz el solo ms impresionante que Laurel hubiera odo jams, a ritmo de un triste lamento. Al final, gir sobre s misma y cay a los pies de Obern, ofrecindole la corona. Qu ha pasado? pregunt Laurel cuando el baile termin. No se haba atrevido a preguntarlo durante el solo; fue demasiado precioso para perderse ni el ms mnimo detalle. Titania clama el perdn de Obern por sus errores y le cede la corona. Eso significa que admite que jams fue la autntica reina. Por lo de Camelot? Porque era un hada de otoo. Laurel frunci el ceo cuando lo pens. Sin embargo, el decorado enseguida volvi a cambiar al claro del bosque, donde los amantes se despertaban de su sueo encantado y bailaban una alegre coreografa de parejas, a la que al final se uni el cuerpo de baile de hadas. Cuando dieron un paso adelante para recibir los aplausos, el piso inferior pareci levantarse al unsono para aplaudir a la compaa. Tamani se levant de la silla y Laurel se uni a l, aplaudiendo tan fuerte que le dolan las manos. l la agarr con fuerza del brazo y la oblig a sentarse. Qu? pregunt ella, soltndose. Tamani mir a su alrededor. 210

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No se hace, Laurel. No te levantas ante alguien de un estrato social inferior al tuyo. Slo ante tus iguales y tus superiores. Laurel tambin mir alrededor. Tena razn. Casi todo el mundo en la platea estaba aplaudiendo con entusiasmo, con las caras emocionadas y sonrientes, pero nadie estaba de pie, excepto Tamani y ella. Mir a su amigo con la ceja arqueada, se volvi hacia el escenario y permaneci de pie mientras segua aplaudiendo. Laurel! insisti l con los dientes apretados. Ha sido lo ms increble que he visto en la vida y voy a expresar mi gratitud como a m me plazca respondi ella con rotundidad, mientras segua aplaudiendo. Lo mir. Vas tratar de impedrmelo? Tamani suspir y mene la cabeza, pero dej de intentar que se sentara. Despacio, los aplausos se apagaron y los bailarines salieron corriendo del escenario, donde el decorado se haba convertido en un fondo blanco brillante. Aparecieron unas veinte hadas vestidas de verde que formaron varias filas al fondo del escenario. Hay ms? pregunt Laurel mientras Tamani y ella volvan a sentarse. Bailarinas de fuego respondi l con una amplia sonrisa. Te va a encantar. Se oy un timbal. Al principio, slo era un latido lento y repetitivo. Las hadas vestidas de verde avanzaron como si fueran una sola, dando un paso con cada golpe de timbal. A medida que cada fila llegaba al borde del escenario, levantaban las manos y lanzaban luces de colores al cielo. Un segundo despus, unas enormes chispas estallaban por encima del pblico, a la altura de la platea. Eran de colores vivos y formaban arcoris tan brillantes que Laurel tuvo que parpadear. Era ms bonito que cualquier fuego artificial que hubiera visto jams. Un segundo timbal empez a sonar, un poco ms deprisa y con un ritmo ms complicado que el primero, y las hadas del escenario cambiaron el paso. Su baile se convirti en acrobtico, con hadas que saltaban hacia delante y hacia atrs del escenario, en lugar de ir caminado. Luego se aadi un tercer timbal, y un cuarto, y el paso y los movimientos de las bailarinas ya era frentico. Laurel las observ, paralizada, mientras actuaban, se retorcan y se tiraban por el suelo. Cada vez que llegaban a la parte delantera del escenario, lanzaban ms luces. Los royos de luz caan como gotas de lluvia sobre el pblico, y enormes bolas de fuego atravesaban el coliseo, dejando un rastro brillante como una joya antes de apagarse definitivamente. Laurel no daba abasto: 211

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primero miraba a las acrbatas y luego a los fuegos artificiales, deseando poder mirarlo todo a la vez. Y despus, cuando el sonido de los timbales fue tan rpido que se pregunt cmo seguiran el ritmo las bailarinas, todas se acercaron al borde del escenario y lanzaron los fuegos artificiales a la vez, creando una cortina de chispas que brill casi tanto como el sol. Con un nudo de emocin en la garganta, Laurel se puso de pie y aplaudi a las bailarinas de fuego con el mismo entusiasmo con que haba aplaudido a los bailarines de ballet. Tamani se levant a su lado y aplaudi tambin, y esta vez no le dijo nada. Las bailarinas hicieron las ltimas reverencias y los aplausos empezaron a extinguirse. Las hadas de otoo de la platea se levantaron y empezaron a dirigirse hacia la salida; Laurel vio que las hadas de primavera del piso de abajo hacan lo mismo. Se volvi hacia Tamani con una sonrisa: Tam, ha sido increble! Gracias por insistir en que viniera. Mir el escenario vaco, oculto tras el grueso teln. Ha sido el da ms increble de mi vida. Tamani la tom de la mano y se la coloc encima del brazo. Pero si la celebracin no ha hecho ms que comenzar! Laurel lo mir con cara de sorpresa. Rebusc en el bolso y mir la hora en el reloj que se haba trado. Poda quedarse una o dos horas ms. Una sonrisa se esboz en su rostro cuando volvi a mirar hacia las salidas, esta vez con emocin. Estoy lista dijo.

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a sido increble repiti Laurel mientras Tamani y ella estaban tendidos sobre grandes almohadones y junto a unas largas mesas bajas repletas de fruta, verdura, zumos y platos de miel, una especie de colorido banquete. La msica se oa por todas partes mientras las hadas reposaban en el csped, bailaban y conversaban. No tena ni idea de que el teatro poda ser as. Y los fuegos artificiales del final! Los actores han sido geniales. Tamani se ri, mucho ms relajado ahora que yacan al aire libre, en un lugar donde las hadas de todas las clases se mezclaban sin ningn problema. Me alegro de que te haya gustado. Haca aos que no vena al festival de Samhain. Por qu no? Se encogi de hombros y se puso un poco serio. Quera estar contigo respondi sin mirarla a los ojos. Venir a los festivales no me pareca tan importante si eso significaba tener que abandonarte al otro lado de la puerta. Y ms teniendo en cuenta las celebraciones del atardecer. Qu celebraciones? pregunt Laurel, distrada mientras untaba una enorme fresa en un plato de miel azul. Eh..., bueno, creo que te parecer de bastante mal gusto. Laurel esper, porque ahora s que le haba picado la curiosidad, y se ri cuando l no continu. Dmelo insisti. Tamani se encogi de hombros y suspir. Creo que te lo expliqu el ao pasado: la polinizacin es para reproducirnos, y el sexo es para divertirnos. Lo recuerdo dijo Laurel, que no vea qu relacin poda tener con las celebraciones. Bueno, pues en los grandes festivales, como ste, la gente... se divierte.

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Laurel abri los ojos corno platos y luego se ri. En serio? Venga ya, no me digas que en el mundo de los humanos no se hacen esas cosas? Ella estaba a punto de responder que no cuando record la tradicin de besarse a medianoche en Nochevieja. Aunque, claro, no era lo mismo. Supongo que s. Mir a su alrededor. Y a nadie le importa? No estn casi todos casados? Para empezar, en valon no te casas. Contraes esponsales. Y no, no todo el mundo lo hace. El principal motivo para contraer esponsales es criar a una semilla. Y, normalmente, las hadas no estn preparadas para hacerlo hasta los... ochenta o cien aos aadi tras una breve pausa para pensar. Pero... Laurel dej la frase inacabada y apart la mirada. Pero qu? Tras un momento de duda, se volvi hacia l y le pregunt: Las hadas contraen esponsales jvenes? Como... a nuestra edad? Casi nunca. A pesar de no haber sido demasiado directa, l pareca saber perfectamente qu le estaba preguntando; la mir fijamente hasta que ella apart la mirada. Pero eso no significa que no tengan pareja estable. Mucha gente la tiene. No es habitual, pero es comn. Mis padres fueron pareja estable durante setenta aos hasta contraer esponsales. Es algo distinto al matrimonio humano. No es slo un contrato para quererse, si no expresin explcita de querer formar una familia, de crear una semilla y convertirse en una unidad social. Laurel se ri en un intento por relajar la tensin que los envolva. Se me hace raro pensar que las hadas tienen hijos a los cien aos. Aqu, eso es una edad normal. Cando alcanzamos la edad adulta, apena cambiamos mucho hasta que llegamos a los ciento cuarenta o ciento cincuenta aos. Pero entonces, a partir de ah, envejecemos bastante deprisa segn los criterios de valon. Podemos pasar de parecer un humano de treinta aos a parecer uno de sesenta u ochenta en menos de veinte Y todo el mudo llega a los doscientos aos? pregunt Laurel. La idea de poder vivir dos siglos la alucinaba. Ms o menos. Algunas hadas viven ms, otras menos, aunque por poco. 214

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Y no enferman y mueren? Casi nunca. Tamani se le acerc y le toc la punta de la nariz. Para eso ests t. Qu quieres decir? Bueno, no slo t. Todas las hadas de otoo. Es como tener el ms perfecto Ah, cmo lo decs? Residencia? Suspir. Aydame estos sitios donde van los humanos enfermos. Un hospital? sugiri Laurel. Exacto. Tamani mene la cabeza. Vaya, haca tiempo que no olvidaba as una palabra del mundo humano. Bueno, todos hablamos ingls, pero el lenguaje exclusivamente humano a veces parece otro idioma distinto. Pero antes, con los guardias, no hablabas ingls coment Laurel. Quieres otra clase de historia? brome Tamani. No me importara respondi ella mientras se meta en la boca un gajo de nectarina en el punto exacto de madurez. Pareca que, en valon, siempre era poca de cosecha. Era galico. A lo largo de los aos, hemos tenido mucho contacto con el mundo humano, a travs de las puertas. Am fear-faire, por ejemplo, es la palabra galica para centinela, pero hace aos que la tomamos prestada, cuando los humanos todava hablaban galico. Hoy en da es bsicamente una formalidad. Por qu hablis todos en ingls? Acaso no hay puertas en Japn y en Egipto tambin? Y en los Estados Unidos, no te olvides dijo Tamani sonriendo. Hemos tenido algn contacto con los indios americanos, as como con los egipcios y los japoneses. Se ri. En Japn, tuvimos mucho contacto con los ainu, el pueblo que viva all antes de que llegaran los japoneses. Sonri. Aunque ni siquiera ellos llegaron a entender cunto tiempo antes de ellos haca que habamos llegado. Cientos de aos? aventur Laurel. Miles respondi Tamani con solemnidad. Las hadas son mucho ms antiguas que los hombres, pero los humanos se han reproducido y extendido mucho ms deprisa que nosotros. Tienen una mayor capacidad de sobrevivir a las temperaturas extremas. Nuestros centinelas consiguen sobrevivir a los inviernos en la puerta de Hokkaido nicamente gracias a las hadas de otoo. 215

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Gracias a eso, los humanos han llegado a dominar el mundo, de modo que tenemos que aprender a vivir entre ellos, al menos un poco. Y el idioma nos resulta de gran ayuda. Tenemos un centro de entrenamiento en Escocia, donde hablan ingls. Cada centinela con una misin entre los humanos debe entrenarse all, como mnimo, unas semanas. Y Shar y t fuisteis? Entre otros. Tamani estaba cada vez ms animado y hablaba sin la duda que siempre ensombreca su actitud en cuanto pisaba valon. Las operaciones secretas suelen ir a cargo de los Bengalas, y un Mezclador pocas veces necesitar un ingrediente que no crezca en valon. El centro est construido justo al lado de la puerta, en medio de un coto de caza de tamao considerable, de modo que protege la puerta y, al mismo tiempo, proporciona una conexin segura con los humanos. Lo adquirimos hace varios siglos, de la misma forma en que estamos intentando adquirir tus tierras. Laurel sonri ante el entusiasmo de Tamani. Estaba claro que saba ms sobre el mundo humano que otras hadas, y no slo porque viviera entre ellos, sino porque se haba pasado la vida estudindolos. Y lo ha hecho para poder entenderme. Haba dedicado, literalmente, aos para entender a la persona en la que ella se convertira. Ella haba sacrificado sus recuerdos y haba abandonado valon a peticin de la antigua reina y Tamani la haba seguido en ms de un sentido. Fue un descubrimiento inquietante. l continu: En cualquier caso, el centro hace siglos que es nuestra principal conexin con el mundo exterior, de forma que es natural que hablemos el idioma de aquellos que viven ms cerca. Sin embargo, incluso los expertos del centro hacen malas interpretaciones, as que no puedo sentirme mal por olvidar alguna palabra de vez en cuando. Creo que lo haces muy bien respondi Laurel acaricindole el brazo con un dedo. Casi de forma instintiva, Tamani alarg la otra mano y cubri la de Laurel. Ella mir esa mano fijamente. Pareca muy inofensiva, pero significaba algo y ella lo saba. Levant la mirada y se encontr con sus ojos. Se produjo un silencio eterno y, al cabo de unos segundos, ella retir la mano. La expresin de Tamani no cambi, pero Laurel se sinti mal de todos modos. Disimul la tensin del momento llenndose la copa con el contenido de la primera jarra que encontr y bebiendo un buen sorbo.

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Saba a azcar lquido mientras le resbalaba por la garganta. Madre ma, qu es esto? pregunt, observando el lquido rojo de la copa. Tamani se acerc. Amrita. Laurel examin la copa con recelo. Es como el vino de las hadas? pregunt. Notaba cmo le suba a la cabeza. Bueno, s. Es el nctar de las flores del rbol de Yggdrasil. Slo se sirve en Samhain. Es la forma tradicional de brindar por el ao nuevo. Est buensimo. Me alegro de que te guste se ri Tamani. Laurel suspir. Estoy llena. Slo coma hasta la saciedad en valon, y ahora haba alcanzado ese punto. Entonces, ya ests? pregunt l, otra vez con el tono dubitativo. Uy, s respondi ella, que sonri y se inclin un poco ms sobre los almohadones. Te gustara? Tamani hizo una pausa y se volvi hacia el centro del prado. Te gustara pedirme si quiero bailar? Laurel se incorpor de golpe. Si me gustara pedirte si quieres bailar? El baj la mirada. Siento haber sido tan directo Sin embargo, Laurel estaba tan furiosa que casi ni lo oy. No puedes pedrmelo ni pedrmelo ni siquiera en un festival? Eso es un no? Hubo algo en su voz que convirti la frustracin de Laurel en arrepentimiento. No era culpa de Tamani. Pero detestaba que, incluso estando a solas con ella, se sintiera limitado por aquellas ridculas costumbres sociales. Alz la barbilla y se olvid de la indignacin. No quera castigarlo.

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Tamani, quieres bailar? l suaviz la mirada. Me encantara. Laurel se volvi hacia los bailarines y dud un momento. No s bailar. Yo te ensear... si quieres. De acuerdo. Tamani se levant y le ofreci la mano. Se haba quitado la capa, pero segua llevando los pantalones negros, las botas y una camisa blanca con las cintas desatadas, lo que acentuaba su bronceado. Pareca un hroe de pelcula; Wesley de La princesa prometida o Edmond Dants de El conde de Montecristo. Laurel sonri y acept su mano. Se acercaron a un grupo de msicos; la mayora tocaban instrumentos de cuerda que no conoca, pero s que reconoci los de viento: flautas, zampoas y una especie de clarinete sencillo. Tamani la gui con pericia ejecutando unos pasos de baile que ella casi pareca recordar, puesto que sus pies se movan con una elegancia que no saba que tuviera. Saltaba, y golpeaba el suelo, y esquivaba a las dems parejas, y a pesar de no hacerlo tan bien como los dems, podra haber salido igual de airosa en una reunin similar de humanos. Bail otra cancin, y luego otra, hasta que perdi la cuenta del rato que haca que bailaba, El prado de delicioso olor fue llenndose a medida que la gente iba acabando de comer y se una al baile y, al cabo de poco, Laurel se vio envuelta por un mar de esbeltas extremidades y grciles cuerpos dando vueltas, balancendose e incluso chocando al ritmo de la contagiosa msica de las hadas de verano, con las ligeras telas agitndose bajo la suave brisa de la eterna primavera de valon. Tamani pas el brazo por los hombros de Laurel y dieron varias vueltas hasta que ella se dej caer contra su pecho, rindose y respirando de forma acelerada. Tard unos segundos en darse cuenta de lo cerca que estaban. Era distinto a estar cerca de David; para empezar, porque Tamani no era tan alto. Pegada a l, sus caderas estaban a la misma altura. Not cmo l apretaba el brazo con que la rodeaba por la cintura, aprisionndola. Seguramente, si ella intentara soltarse, la dejara ir pero no lo hizo. Tamani le acarici el pelo, despus la nuca y, al final, le ech la cabeza hacia atrs. Apoy la nariz en la de ella y le acarici con su respiracin mientras ella pegaba las manos en la piel que la camisa dejaba al descubierto. 218

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Laurel. El susurro de Tamani fue tan leve que ella dudaba si lo haba odo. Y, antes de plantearse protestar, l la bes. Tena una boca suave, delicada y tierna. Su sabor dulce se derriti en ella. El baile a su alrededor se convirti en un animado vals mientras la tierra pareca girar cada vez ms despacio, hasta detenerse. Slo un momento. La ilusin se rompi cuando Laurel volvi la cabeza, acab con el contacto y se march. Lejos del prado, lejos de los bailarines. Y lejos de Tamani. Mientras se alejaba del prado, la asaltaron unos sentimientos furiosos y confusos. l la segua, pero no deca nada. Debera irme dijo ella sin volverse. Y no era una excusa vaca. No estaba segura de cunto tiempo haba estado bailando, pero seguramente demasiado, tena que volver a casa. Se dirigi hacia lo que le pareci que era donde estaba la puerta, con la esperanza de reconocer el camino. Esper, optimista, a que Tamani le colocara una mano en la cintura y la guiara, como haba hecho tantas veces. No hubo suerte. Al menos, podras disculparte dijo Laurel. De repente, estaba muy hosca y no saba muy bien por qu. Tena la cabeza hecha un lo. No lo siento respondi Tamani, decidido. Pues deberas! exclam ella mientras se volva hacia l un segundo. Por qu? pregunt l. Pareca muy tranquilo Ella se volvi hacia l. Por qu debera sentirlo? Por qu he besado a la chica de la que estoy enamorado? Te quiero, Laurel. Ella intent no quedarse sin aliento ante aquellas palabras, pero no estaba en absoluto preparada para recibirlas. En ms de una ocasin, l haba dejado claras sus intenciones, a veces sin demasiado disimulo, pero nunca le haba dicho abiertamente que la quera. Aquello converta sus flirteos en algo serio. En algo demasiado importante. En algo demasiado cercano a la infidelidad. Cunto tiempo ms se supone que tengo que quedarme sentado y esperar a que entres en razn? He tenido paciencia. Hace aos que tengo paciencia, y estoy harto. La agarr con delicadeza por los hombros y se acerc para mirarla a los ojos. Estoy harto de esperar, Laurel.

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Pero David... No me hables de David! Si quieres que te deje tranquila porque no te gusto, dilo. Pero no esperes que me sienta mal por los sentimientos de David. David me da igual, Laurel. Hizo una pausa. Tena la respiracin agitada. Me importas t. La agarr un poco ms fuerte y aadi: Y cuando me miras con esa ternura en los ojos y me pides a gritos que te bese, voy a besarte, le pese a David o a quien sea termin, muy tranquilo. Laurel se volvi. Le dola la cabeza. No puedes, Tam. Y qu quieres que haga? pregunt l. Pareca tan desesperado que ella no pudo seguir mirndolo a la cara. Esperar. A qu? A que mueran tus padres? A que muera David? Qu estoy esperando, Laurel? pregunt con la voz quejosa. Ella se volvi y empez a caminar otra vez, intentando dejar atrs sus palabras. Lleg a la cima de una colina y, en lugar de ver las casas de las hadas, se encontr frente a una playa de arena de un blanco puro con unas olas de color azul zafiro que rompan en la orilla. Algo no encajaba, porque no ola a ocano, pero no poda darse media vuelta porque Tamani estaba tras ella. De modo que sigui caminando, avanzando despacio por la arena brillante y cristalina. Cruz los brazos sobre el pecho y se detuvo. Haba alcanzado la orilla. No tena donde ir. El viento le soplaba en la cara y le echaba el pelo hacia atrs. No me gusta tenerte tan lejos dijo Tamani despus de una larga pausa. Su voz volva a sonar normal, sin la nota de amargura. Me preocupo. S que tienes vigilantes, pero... preferira que siguieras en la cabaa. No me gusta dejar tu vida en manos de otros. Ojal... Ojal pudiera ir y hacerlo yo. Laurel ya estaba meneando la cabeza. No funcionara replic con firmeza. Crees que no hara un buen trabajo? pregunt Tamani, mirndola con un gesto muy serio que no gust a Laurel. No funcionara repiti ella, consciente de que sus motivos eran muy distintos a los de Tamani. No quieres que forme parte de tu mundo humano dijo l muy despacio, y sus palabras se marcharon con la ligera brisa. 220

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La verdad de la acusacin susurrada doli, y Laurel se volvi. Tienes miedo de que, si formo parte de tu vida humana, tendrs que tomar una decisin real. Ahora mismo disfrutas de lo mejor de ambos mundos. Tienes a tu David. Pronunci el nombre con sorna y en un tono rabioso. Aunque eso era mejor que el dolor que haba reconocido antes en su voz. Laurel casi quera que gritara. La rabia era mucho ms fcil que la tristeza y el dolor. Y luego vienes aqu y me tienes cuando quieres. Estoy siempre a tu disposicin, y lo sabes. Te has planteado alguna vez cmo me hace sentir eso? Cada vez que te vas, que te vas con l, me destrozas por dentro. A veces... Suspir. A veces, pienso que sera mejor que no volvieras ms. Solt un gruido de frustracin. No, no quiero eso, pero es que... es tan duro cuando te vas, Laurel. Ojal pudieras entenderlo. Una lgrima resbal por la mejilla de Laurel, pero la sec y se oblig a mantener la calma. No puedo quedarme dijo, agradecida de que su voz fuera fuerte y slida. Si vengo... Cada vez que vengo... Al final, siempre tengo que marcharme. Quiz para ti sera mejor que no viniera ms. Te resultara ms fcil. Tienes que venir dijo Tamani, que no pudo disimular su preocupacin. Tienes que aprender a ser un hada de otoo. Es tu derecho de nacimiento. T destino. S lo suficiente para salir adelante durante un tiempo insisti Laurel. Ahora lo que necesito es prctica, y eso puedo hacerlo en casa. Le temblaban las manos, pero recruz de brazos para que l no se diera cuenta. Ese no es el plan replic Tamani, a un paso de la reprimenda. Tienes que volver de forma regular. Laurel se oblig a hablar con calma y, tranquilidad. No, Tamani. No tengo que hacerlo. Sus ojos se encontraron y ninguno de los dos pareca capaz de apartar la mirada. Ella fue la primera en ceder. Tengo que irme. Es mejor que est en casa despus del anochecer. Necesito que me lleves hasta la puerta. Laurel... A la puerta! orden ella, consciente de que no podra soportar lo que fuera que iba a decirle. Haba arruinado su da y ahora slo quera irse.

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Tamani se tens, pero la derrota se reflejaba en su cara. Laurel le dio la espalda. No poda mirarlo. l le coloc la mano en la cintura y la gui, situndose un paso por detrs de ella. Cuando llegaron a los muros de piedra que rodeaban las puertas, Tamani hizo una seal con la mano a los vigilantes que custodiaban la puerta y uno de ellos sali corriendo. Al cabo de unos segundos, dijo, tratando de disculparse: Es es que quiero que ests a salvo. Lo s farfull Laurel. Qu me dices de esa tal Klea? pregunt Tamani. Has vuelto a verla? Ella mene la cabeza. Ya te dije que no estaba segura de si poda confiar en ella. Sabe que eres un hada? quiso saber el duende, y la volvi hacia l con determinacin. Uy, s, Tamani. Se lo cont todo en cuanto la conoc dijo ella con sarcasmo. Claro que no lo sabe! He tenido mucho cuidado... Porque en cuanto lo descubra... la interrumpi l. En cuanto lo descubra, tu vida corre peligro. No lo sabe! exclam Laurel, llamando la atencin de los vigilantes. Pero le daba igual. Y aunque lo supiera, qu? Va a cambiar de opinin y me va a perseguir a m en vez de a los troles? No lo creo. Era extrao estar defendiendo la postura contra la que haba debatido con David haca apenas unas semanas, pero pareca que la lgica ya no importaba tanto. Estoy bien! dijo, exasperada. Oyeron unos pasos que se acercaban y se volvieron, era un grupo de vigilantes. Tamani inclin la cabeza y regres a su posicin, detrs de Laurel. Pero ella segua oyendo su respiracin agitada por la frustracin. El grupo de soldados se separ y apareci Yasmine, la joven hada de invierno. Oh exclam Laurel, sorprendida, y aadi cuando los preciosos ojos verdes de la nia la miraron. Cre que enviaran a... otra persona. Yasmine no dijo nada, slo se volvi hacia la puerta. Puede abrirla sola? le susurr Laurel a Tamani. 222

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Claro respondi l, tambin entre susurros. No es una habilidad. Slo tienes que ser un hada de invierno. Varios centinelas los acompaaron por el camino que llevaba a las cuatro puertas. Tamani avanz en silencio detrs de Laurel, sin tocarla para nada. Ella detestaba estar enfadada con l, pero no saba que otra cosa hacer. Sus dos mundos, las dos vidas que intentaban por todos los medios mantener separadas, estaban a punto de chocar. Y no saba qu poda hacer para evitarlo. 223

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ilenciosos y meditabundos, cruzaron la puerta. La brigada de centinelas habituales los recibi. Shar dio un paso adelante y mir a Laurel mientras hablaba con Tamani. Tenemos visita. Troles? Tamani se puso alerta y empuj a la chica hacia la puerta. Laurel, regresa a valon. Shar puso los ojos en blanco. Troles no, Tam. Acaso crees que os hubiramos dejado salir si hubiera troles? Tamani suspir y dej caer las manos. Claro que no. He hablado sin pensar. Es el chico humano. El que vino el otoo pasado. David? dijo Laurel casi en un susurro. Cmo lo ha descubierto? Shar asinti y Tamani tens la mandbula. La acompaar hasta all dijo, avanzndose. Dnde est? Manteniendo las distancias respondi Shar, sealando con la cabeza. Est en la casa. Vuelvo enseguida dijo l, y agarr del brazo a Laurel para conducirla hacia la cabaa. En cuando quedaron fuera de la visin de la puerta, la solt. Quiero hablar con l dijo en voz baja. No! grit ella. No puedes. Quiero saber qu est haciendo para mantenerte a salvo replic Tamani sin mirarla. Eso es todo. No dijo Laurel con los dientes apretados. Qu ms vas a sacrificar por David? le pregunt Tamani, exasperado. A m, obviamente. Pero qu ms? Tu vida? La vida de tus padres? Incluso la 224

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de David, con tal de que yo no me meta y provoque un pequeo terremoto en vuestra historia de amor? Slo quiero hablar con l. Quieres intimidarlo. Amenazarlo. Te conozco, Tamani. Bueno, ya que est aqu gru l, avanzando por el camino. Yo no le ped que viniera dijo Laurel, aunque no saba por qu se senta obligada a justificarse. Tamani no dijo nada. Todava debera estar en el trabajo. Ni siquiera tena que saber que yo estaba aqu. l se detuvo en seco y volvi. Le has mentido? Su expresin era impertrrita. Yo Le has mentido para venir a verme? Tamani se ri. Has mentido por m. Me siento especial. Hablaba con una voz fra y dura, aunque haba algo ms. Agradecimiento. Satisfaccin. Laurel hizo una mueca burlona y ech a andar. No te lo creas ni por un segundo; no ha sido por ti. Tamani la agarr del brazo y la volvi hacia l con tanta fuerza que ella acab pegada a su pecho. l no intent abrazarla mientras ella segua cerca de l. Ah, no? Dime que no me quieres. Laurel movi los labios, pero no dijo nada. Dmelo exigi. Dime que David es todo lo que quieres y necesitas en la vida. Tena la cara a escasos centmetros de ella, y su aliento le acariciaba la piel. Que nunca piensas en m cuando lo ests besando. Que no sueas conmigo igual que yo sueo contigo. Dime que no me quieres. Ella lo mir, consumida por la desesperacin. Notaba la boca seca, la lengua pesada, y las palabras que quera decir no le salan. Ni siquiera puedes decirlo dijo, y la abraz en lugar de sujetarla. Entonces quireme, Laurel. Quireme! Su rostro estaba lleno de un anhelo que ella apenas poda soportar. No poda volver a abandonarlo. As no; no ahora que l saba lo que senta. Por qu no poda disimular mejor sus sentimientos? Por qu segua acudiendo a valon 225

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si no poda quedarse? Todo aquello le haca ms dao a l que a ella. Cmo era posible que eso fuera amor? Se supona que el amor no era egosta. Tamani le estaba besando la cara y el pelo. Era como si cada emocin que haba retenido y cada tentacin que haba resistido se hubieran desatado como un ro desbocado. Y la corriente amenazaba con arrastrarla. Se oblig a abrir los ojos. No importa lo que ella sintiera, porque no poda estar con l. Ahora no. Mientras viviera en el mundo de los humanos, cualquier historia con Tamani no podra ser completa. Y aunque l dijera ahora que no, al final la presionara para que tomara una decisin. Y ella todava no estaba preparada para dejar su vida humana atrs. Quera graduarse en el instituto y decidir ella misma lo que quera hacer despus. Tena familia, amigos, y una vida Una vida que no poda vivir con Tamani. Volvi a cerrar los ojos, alejando el sueo de estar con l. No sera un sueo; no tendra un final feliz. Tenan que separarse. Era ahora o nunca. No te quiero susurr ella, temblorosa por tener su boca pegada al cuello. S, Laurel. Me quieres susurr l, acaricindole la oreja. No replic ella con ms firmeza, ahora que por fin haba decidido lo que tena que hacer. Apoy las dos manos en su pecho y lo separ. No te quiero. Tengo que volver. Y no vas a venir conmigo. Y, antes de cambiar de opinin, dio media vuelta. Laurel No! Te he dicho que no te quiero. Yo Apenas te conozco, Tamani. Unas cuantas tardes y un festival no son amor! insisti ella. No saba qu otra cosa hacer. l tena razn; dejarlo dndole esperanzas para un futuro en comn cada vez que lo vea era cruel. Increblemente cruel. Tena que convencerlo de que eso no pasara. A largo plazo, dolera menos. Me voy a ver a David dijo, lanzndole la ltima municin que le quedaba antes de observar su reaccin. No estaba segura de poder soportarlo. Se dirigi hacia la cabaa, con la esperanza de que Tamani se detendra en algn momento. Sin embargo, cuando lleg donde acababa el bosque, todava la segua. No me sigas dijo ella entre dientes. No creo que ests en posicin de darme rdenes respondi l, tenso.

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Salieron del bosque juntos, con Tamani justo detrs del hombro izquierdo de Laurel, que se encontr con la mirada de David de inmediato, un segundo antes de que ste viera al duende. Luego volvi a mirarla con los ojos llenos de dolor y resentimiento. Salt del maletero del Sentra de Laurel y se dirigi hacia su coche. David! exclam Laurel, dispuesta a echar a corre. Tamani alarg la mano y la agarr por la mueca. La oblig a volverse y, antes de que pudiera decir algo, la bes con fuerza, con urgencia, con intensidad; un calor la envolvi durante dos segundos antes de que lo apartara con violencia. Mir a David, con la esperanza de que no lo hubiera visto. Los estaba observando. Tamani y l se miraron fijamente. El duende centinela todava tena a Laurel agarrada por la mueca. Ella se solt. Vete dijo. Quiero que te vayas! Le empez a temblar la voz. Lo digo en serio! grit. Vete! El rostro de Tamani estaba tenso y tena la mandbula apretada mientras la miraba. Ella casi no poda aguantarle la mirada. Se senta traicionado. Los ojos de Tamani la analizaron, buscando la ms mnima seal de que no lo deca en serio. La chispa de esperanza que siempre pareca estar all. Ella se neg a desviar la mirada. Era mejor as. Quizs algn da Ni siquiera poda pensar en ello. Tamani tena que irse. Tena que marcharse. No era justo continuar as. Vete, por favor. Pens, desesperada. Por favor, vete antes de que cambie de idea. Vete. Como si le hubiera ledo el pensamiento, Tamani se volvi sin mediar palabra y se perdi entre los rboles, desapareciendo ante la mirada de Laurel. No poda apartar los ojos del lugar donde apenas haca unos segundos estaba Tamani. Saba que tena que dejar de hacerlo. Cuanto ms mirara, ms difciles seran las cosas con David. Apart la mirada. David ya estaba en la puerta de su coche. David! grit David, espera! l se detuvo, pero no se volvi. David, no te vayas!

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Por qu no? pregunt l con la mirada clavada en el asiento del conductor, negndose a mirarla a la cara. He visto lo que ha pasado. Lo nico que me queda es imaginarme lo que no he visto. No ha pasado nada dijo ella, sintindose culpable y avergonzada. Ah, no? Ahora s que se volvi. Su cara era inexpresiva. Si hubiera estado triste, o incluso enfadado, lo habra aceptado. Pero estaba como si nada, como si le diera igual. No respondi ella, pero en voz baja. Entonces, cmo ha sido, Laurel? Porque te dir cmo se ve todo desde mi punto de vista. Me has mentido para venir a verle, para estar con l! No te he mentido protest ella dbilmente. No has dicho las palabras exactas, pero has mentido igualmente. David hizo una pausa, con las manos tensas en la puerta del coche. Confiaba en ti, Laurel. Siempre he confiado en ti. Y el hecho de que no me hayas dicho una mentira no significa que no hayas roto mi confianza. La mir. Sal del trabajo temprano porque estaba preocupado por ti. Estaba asustado. Y cuando tu madre me dijo que estabas en casa de Chelsea, la llam y me dijo que no tena ni idea de qu le estaba hablando. Y sabes qu fue lo primero que pens? Que estabas muerta! Pens que estabas muerta! Laurel record haber pasado por lo mismo el lunes cuando no saba dnde estaba l. Desliz la mirada hasta el suelo, avergonzada. Pero entonces me di cuenta de que haba un lugar, una persona, por quien te escaparas en secreto. Y vengo aqu para asegurarme de que ests bien y te encuentro besndole! No le estaba besando! grit Laurel. l me estaba besando. David se qued callado, con los msculos de la mandbula apretados con rabia. Quizs esta vez no dijo con la voz fra como el hielo. Pero he visto cmo te ha besado y te aseguro que no era la primera vez que lo hacas. Venga, nigamelo. Te escucho. Ella mir al suelo, al coche, a los rboles A cualquier sitio menos a aquellos ojos acusadores. Lo saba. Lo saba! Se meti en el coche y cerr la puerta, y Laurel oy cmo el motor se encenda de inmediato. Dio marcha atrs, y a punto estuvo de atropellarla mientras permaneca inmvil en el camino. Baj la ventanilla. 228

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No quiero Hizo una pausa, la nica seal de debilidad que haba mostrado en toda la conversacin. No quiero verte en unos das. No me llames. Cuando Si decido que estoy listo, te encontrar. Laurel lo vio alejarse y, al final, dej brotar las lgrimas. Mir en direccin de los rboles, pero all tampoco haba nadie. Se subi a su coche y apoy la frente en el volante, sollozando. Cmo poda haber salir todo tan mal?

229 Laurel estaba sentada en la cama, con la guitarra en el regazo y contemplado las sombras en el techo de la habitacin. Llevaba dos horas ah sentada, y haba visto cmo el sol se pona y cmo la habitacin se quedaba a oscuras mientras tocaba melodas tristes que, por mucho que lo intentara, le recordaban la msica que haba odo ese mismo da en valon. Por la maana, su vida era buena. No, era genial! Y ahora? Ahora lo haba arruinado todo. Y era slo culpa suya. Se haba pasado demasiado tiempo mareando la perdiz. Haba dejado que su atraccin por Tamani se le fuera de las manos. No bastaba con ser fiel a David fsicamente, tambin se mereca que le fuera fiel emocionalmente. Se acord de la cara de Tamani cuando le dijo que no lo quera; aquello tampoco era justo para l. Le haba hecho dao a todo el mundo, y ahora estaba sufriendo las consecuencias. La idea de vivir el resto de su vida, o incluso el resto de la semana, sin David haca que le doliera todo por dentro. Se lo imagin con otra chica. Besando a otra persona como Tamani la haba besado hoy a ella. Gru y se tendi de lado, dejando la guitarra encima de la cama. Sera como el fin del mundo. No poda dejar que pasara. Tena que haber alguna forma de arreglar las cosas. Sin embargo, dos horas de reflexin no le haban aportado ninguna idea. Slo le quedaba esperar que David la perdonara. Algn da. Intent conciliar el sueo. Normalmente, una vez que el sol se haba escondido, le resultaba fcil, pero hoy slo poda sentarse en la cama y mirar cmo avanzaba el reloj de la mesita. 8:22. 8:23. 8:24.

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Laurel baj las escaleras. Sus padres siempre hacan inventario el sbado por la noche y no volveran hasta, al menos, dentro de una hora. Abri la nevera, ms por costumbre que por hambre, porque era imposible que pudiera comer en un momento como se. La cerr y se permiti culpara a David y a Tamani un poco. No quera hacerles dao, quera que los dos fueran felices. Ambos eran pilares importantes en su vida. Por qu seguan insistiendo en que eligiera a uno de los dos? Capt un movimiento en el jardn, pero, antes de poder concentrarse en l, la ventana se rompi en mil pedazos, llenando el suelo de cristales, mientras el grito de Laurel resonaba por toda la casa y se agachaba para protegerse la cabeza. Pero en cuanto dej de gritar descubri que la sala se haba quedado en silencio; no se oa nada; ninguna piedra ms ni ningn paso. Laurel observ los pedazos de cristal que cubran el suelo de la cocina. Sus ojos se posaron en la piedra que haba de haberlo roto. Estaba envuelta con un papel. Alarg las temblorosas manos y desenvolvi la piedra. Cuando ley los garabatos rojos, se le hel la sangre. Al cabo de un segundo, estaba de pie y corriendo hacia la puerta principal. Cuando la abri, se detuvo y se qued mirando el jardn. Pareca tranquilo, incluso sereno, bajo las luces de las farolas. Laurel se fij en cada sombra, buscando pequeos movimientos. Todo pareca en calma. Mir su coche y luego el papel que tena en la mano. Tamani tena razn: siempre intentaba hacerlo todo sola. Era el momento de admitir que necesitaba ayuda. Se volvi y ech a correr, pero no hacia el coche, sino hacia los rboles que haba detrs de la casa. Se detuvo donde empezaba el bosque, porque no saba dnde estaran los centinelas. Despus de un momento de duda, empez a gritar: Ayuda! Por favor! Necesito vuestra ayuda! Corri hasta el otro lado del jardn, suplicando ayuda una y otra vez. Sin embargo, no oy nada, excepto el eco de sus propias palabras. Por favor! grit por ltima vez, consciente de que no obtendra respuesta. Los centinelas no estaban. No saba dnde haban ido, ni cundo se haban ido, pero estaba segura de que si hubiera habido algn hada o duende en el bosque habran respondido a su llamada. La desesperacin se apoder de ella y se apret las manos contra los ojos para no llorar. Lo ltimo que poda permitirse era venirse abajo. Corri hacia el coche, se meti dentro y cerr la

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puerta. Se fij en la casa oscura y vaca. La haba protegido durante meses; incluso antes de saber que haba centinelas. Pero no poda quedarse. Tena que abandonar la proteccin del hogar. Saba que era lo que los troles queran, pero no tena otra opcin; haba demasiado en juego. Le temblaban las manos, pero consigui meter la llave en el contacto y encender el motor. Puso la marcha atrs e hizo chirriar los neumticos en el asfalto cuando meti la primera y estuvo atenta a cualquier movimiento por el retrovisor. El trayecto hasta la casa de David se le hizo eterno. Detuvo el coche frente a la entrada y observ la conocida estructura, que prcticamente era su segundo hogar. Pero ahora se senta una extraa. Antes de echarse atrs, sali del coche y corri hasta la puerta. Oy cmo el timbre resonaba en el saln e intent recordar cundo haba sido la ltima vez que haba llamado al timbre de la casa de David. Pareca un gesto muy formal, muy innecesario. Abri la madre. Laurel! exclam, contenta. Sin embargo, su sonrisa desapareci en cuanto vio la expresin de la chica. Qu te pasa? Te encuentras bien? Puedo ver a David? La mujer pareca confundida. Claro, pasa. Lo esperar aqu, gracias murmur Laurel, con la mirada clavada en el suelo. Muy bien respondi la madre de David, un poco dubitativa. Voy a buscarlo. Esper mucho rato antes de que la puerta volviera abrirse. Laurel levant la mirada con miedo de que volviera a serla madre de David. Pero era l, con el gesto serio y los ojos brillantes. Se detuvo en la puerta, respir hondo, sali al porche y cerr la puerta tras l. No hagas esto, Laurel. Slo he salido porque mi madre est en casa y todava no sabe lo que ha pasado. Pero tienes que Barnes tiene a Chelsea. La rabia desapareci de inmediato de los ojos de David. Qu?

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Laurel le entreg la nota. En el faro. S que ests enfado conmigo, pero Se le cort la voz y tena la respiracin agitada, pero se oblig a olvidarse del miedo. Esto es importante. Debemos dejar aparte lo que nos est pasando. Te necesito. David. No puedo hacerlo sola. Y los centinelas? pregunt l, cauteloso. No estn! Los he llamado. Han desaparecido. David dud un momento, luego asinti y entr en su casa. Laurel oy cmo le gritaba algo a su madre y despus sali al porche, con la mochila en la mano mientras se pona la chaqueta. Vamos. Conduces t? pregunt Laurel. Yo tengo que hacer algo. Cogi la mochila de su choche y se subi al de David. Tenemos que ir a buscar a Tamani dijo el chico con firmeza. Ella mene la cabeza. Laurel, ahora mismo no pienso en vosotros. Es nuestra mejor opcin! No es eso; es que no hay tiempo. Si no estoy en el faro a las nueve, matar a Chelsea. Mir el reloj del salpicadero. Tenemos veinticinco minutos. Vale, pues t vas al faro y yo voy a buscar a Tamani. No hay tiempo, David! Y entonces, qu? grit l con la voz llena de frustracin. Puedo hacerlo dijo, deseando tener razn. Pero antes tenemos que pasar por la tienda de mi madre. 232

Laurel aporre la puerta de La Cura Natural hasta que su madre sali de la trastienda. Laurel, qu demon? Mam, necesito raz de sasafrs seca, semillas de hibisco orgnico y aceite esencial de ylang-ylang en agua, no en alcohol. Lo necesito ahora mismo y necesito que no me hagas preguntas.

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Laurel No tengo ni un minuto que perder, mam. Te prometo que te lo explicar todo, todo, cuando vuelva a casa, pero ahora te ruego que confes en m. Pero dnde tienes que? Mam dijo Laurel, tomando a su madre de las manos. Escchame, escchame bien. Ser un hada implica algo ms que tener una flor en la espalda. Las hadas tenemos enemigos. Enemigos poderosos, y si no me das esos ingredientes, alguien morir. Aydame. Necesito que me ayudes suplic. Su madre se qued inmvil y confundida unos segundos antes de asentir. Supongo que no se puede encargar la polica, verdad? A Laurel se le llenaron los ojos de lgrimas, ni siquiera saba qu decir. No tena tiempo para discutir. Muy bien aadi su madre, con decisin, y se dirigi hacia el pasillo para buscar en los estantes los ingredientes que Laurel le haba pedido y se los dio. Gracias dijo Laurel, y se volvi. Su madre la detuvo agarrndola por el hombro. Ella se volvi justo cuando su madre la abrazaba con fuerza. Te quiero le susurr. Ten cuidado, por favor. Laurel asinti contra su hombro. Yo tambin te quiero. Hizo una pausa y luego aadi: Y si pasa algo, no vendis la tierra, me lo prometes? Los ojos de su madre se llenaron de miedo. Qu quieres decir? Pero Laurel no poda pararse. Intent no escuchar la desesperacin en la voz de su madre cuando la sigui hasta la puerta. Laurel? Ella ya estaba en la puerta del coche, y se meti dentro. Vamos orden, intentando no or el ltimo grito de su madre. Laurel! Mir hacia atrs y vio la cara plida de su madre mientras su padre sala de la librera y los dos se quedaron observando el coche mientras se alejaba.

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as conseguido lo que necesitabas? le pregunt David mientras conduca hacia el faro de Battery Point. 234

S respondi Laurel, que ya haba sacado el mortero y la mano. Qu ests haciendo? T conduce, y a ver si no hago explotar tu coche, vale? Mmm... Vale dijo David, inseguro. Ambos se mantuvieron en silencio, escuchando el frotamiento de la mano de mortero y los neumticos chirriando en el asfalto. Se dirigieron hacia el sur de Crescent City y el reloj del salpicadero avanzaba de forma inexorable. 8:43. 8:44. 8:45. Llegaron al aparcamiento del faro de Battery Point, que estaba desierto, y Laurel record haber venido all mismo con Chelsea haca ms de un ao. Record la amplia sonrisa de su amiga cuando le explicaba lo mucho que le gustaba ese lugar. Cuando llegaron a las plazas que estaban ms cerca de la isla, not que tena un nudo en la garganta ante la posibilidad de no volver a ver a Chelsea. Al menos, con vida. Apart ese pensamiento de su mente e intent sumirse en el estado de calma difusa que haba alcanzado accidentalmente la semana pasada cuando consigui hacer sus primeros viales. Aadi unas semillas de hibisco a la mezcla y las aplast con determinacin, obligndose a concentrarse en recuerdos felices con Chelsea mientras luchaba para que sus miedos no intervinieran. La sorprendi notar la mano de David en su brazo. Deberamos llamar a la polica? Laurel mene la cabeza.

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Si viene la polica, Chelsea morir. Y, seguramente, los agentes tambin. Tienes razn. David hizo una pausa. Y Klea? Laurel volvi a menear la cabeza. No consigo confiar en ella. Hay algo... Algo que no me da buena espina. Pero Chelsea... Se le cort la voz. Ojal tuviramos algo ms... A alguien ms. Le apret el brazo con fuerza. Por favor, no dejes que la maten, Laurel. Ella aadi agujas de cactus saguaro en polvo y levant la mezcla para poder verla a contraluz. Reflejaba los rayos ms oscuros, tal y como deba ser. Har lo que pueda dijo muy despacio. Despus de vaciar la mezcla en un vial de cristal de azcar, verti varias gotas de aceite en otro vial, con lo que complet el suero de monastuolo. Pareca correcto; crea que era correcto. Ojal no fuera su desesperacin la que hablara. Si funcionaba, Jeremiah Barnes y sus nuevos lacayos caeran dormidos en un profundo sueo y, despus de liberar a Chelsea iran a buscar a Tamani. l sabra qu hacer. Laurel se meti los viales en los bolsillos de la chaqueta y empez a abrir la puerta. Ya haban perdido mucho tiempo all sentados en el aparcamiento mientras terminaba la pcima. Espera dijo David, agarrndola por el brazo. Laurel mir el reloj del salpicadero, que avanzaba demasiado deprisa, pero se qued en el coche. l rebusc en su mochila y, cuando sac la mano, llevaba la pequea Sig Sauer que Klea haba intentado darle a Laurel. Ella mir el arma unos segundos, y luego lo mir a l. S que la odias dijo David con calma. Pero es lo nico que puede detener a Barnes. Deposit el arma en la temblorosa mano de Laurel. Y s que, si llega un punto en que se trata de la vida de Chelsea o la de Barnes, tendrs la fuerza necesaria para tomar la decisin correcta. A Laurel le temblaban tanto las manos que apenas poda cerrar los dedos alrededor de la culata helada, pero asinti y se meti la pistola en la cintura de los vaqueros, cubrindola con la chaqueta. Descendieron del coche y ambos levantaron la mirada hacia el faro, donde un halo de luz se proyectaba desde lo ms alto. Al cabo de un segundo, se dirigieron hacia el camino que llevaba al faro. El mar cubra casi un metro el camino. 235

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Oh, no suspir Laurel. Me haba olvidado de la marea. Mir el faro, que estaba a unos cien metros al otro lado del agua agitada. Lograra llegar, no estaba tan lejos, pero la sal se le metera por los poros. La dejara sin fuerzas de forma automtica y no volvera a ser la misma hasta dentro de una semana. Sin decir nada, David la levant en brazos. Se acerc a la orilla y, tras un breve momento de duda, empez a caminar con sus largas piernas entre la espumosa corriente. Contuvo el aliento cuando el agua congelada le lleg a las rodillas, a los muslos, a las caderas Y, al cabo de un minuto, Laurel oy cmo le castaeaban los dientes antes de que l apretara la mandbula con fuerza. Sin embargo, no poda contener los temblores que le agitaban el cuerpo. Ella intent pesar lo menos posible, aferrndose a su cuello, pero incluso el viento estaba en su contra esa noche, hinchndoles las chaquetas y agitando su pelo mientras provocaba grandes olas. Justo en el medio, cuando el camino estaba en la mxima profundidad, hasta la cintura de David, una enorme ola lo golpe, l se tambale y a punto estuvieron de caer al agua. Pero, con un gruido de determinacin, recuper el equilibrio y avanz con mucho esfuerzo. Cuando lleg a la otra orilla, a la isla con el pequeo faro, pareca que haban pasado aos. Dej a Laurel con cuidado en el suelo y luego se abraz y respir con dificultad. Gracias dijo Laurel, pero las palabras parecan insuficientes. Bueno, he odo que una hipotermia al ao va bien para el alma dijo David con la voz temblorosa mientras no dejaba de sacudirse. Yo... Entremos, Laurel la interrumpi l. Seguro que saben que hemos llegado. Enseguida llegaron a la puerta. Estaba abierta. Los estaban esperando. Llamamos? susurr David. No estoy al corriente de la etiqueta en una situacin como rehn. Laurel se toc el costado para asegurarse de que la pistola estaba en su sitio; tambin comprob que los viales de la pcima siguieran en el bolsillo. brela del todo dijo ella, deseando que la voz no le temblara en exceso. El obedeci. Todo estaba oscuro Aqu no hay nadie susurr David.

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Laurel observ la sala. Seal un pequeo halo de luz que se reflejaba en la pared del otro lado. Estn aqu dijo, mientras se acordaba de la metfora de la mosca de Jamison. Pero no los veremos hasta que sea demasiado tarde para huir. Aun as, cruzaron la sala muy despacio y luego, con cuidado, abrieron la puerta que llevaba a las escaleras. La luz provena de arriba. Laurel apoy el pie en el primer escaln. No dijo David, agarrndola por el hombro. Deja que vaya yo primero. La culpa la invadi. A pesar de todo lo que le haba hecho, todava estaba dispuesto a jugarse la vida por ella. Laurel mene la cabeza. Tiene que verme a m primero. Slo para estar seguros. Apenas haban subido cinco escalones cuando David contuvo la respiracin. Laurel se volvi y vio que dos troles haban entrado en el faro detrs de ellos. Aunque no eran los sucios y descuidados troles que los haban perseguido desde la casa de Ryan. Los dos llevaban vaqueros negros y camisas negras de manga larga, y estaban apuntando a la espalda de David con dos pistolas cromadas; aunque no las necesitaban. Laurel saba que podan partirlos por la mitad fcilmente. Uno era extraamente asimtrico: la parte izquierda de su cuerpo estaba deformada y nudosa, mientras que la derecha no habra desentonado en un concurso de culturistas. La cara del otro trol pareca muy humana, pero los huesos de los hombros estaban torcidos y curvados, de forma que le quedaba uno hacia delante y el otro hacia atrs. Aquello haca que caminara arrastrndose ligeramente. David mir a Laurel con los ojos muy abiertos, pero ella mene la cabeza, se volvi hacia las escaleras y sigui subiendo. Llegaron arriba y los recibieron dos troles ms, tambin armados. Estos se parecan ms a los bestias que los haban tirado al ro Chetco el ao pasado, con los pmulos hundidos, las narices desviadas y un ojo distinto del otro. Uno, incluso tena un mechn pelirrojo echado hacia atrs. Pero no podan ser los antiguos lacayos de Barnes porque Tamani los haba matado. Laurel no les prest atencin y gir la ltima curva que haba en lo alto de las escaleras. Chelsea! exclam cuando vio a su amiga. La chica tena los ojos tapados y estaba atada a una silla con una pistola apuntndole a la cabeza. Ya era hora se quej. 237

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Ya te dije que vendra dijo una voz grave y muy familiar. Laurel, bienvenida. Los ojos de la muchacha se desviaron hasta el hombre que estaba sujetando la pistola contra la cabeza de su amiga. La cara y los ojos que la haban atormentado en sueos... incluso un ao despus. Jeremiah Barnes. No haba cambiado. La misma espalda ancha de jugador de ftbol americano, la nariz ligeramente torcida y aquellos ojos marrones que, desde el otro lado de la sala, parecan negros. Incluso llevaba una camisa blanca arrugada y pantalones de traje, que completaban el espeluznante dj vu y la hacan sentir que estaba atrapada en una de sus peores pesadillas. Pequea chica noble. Incluso te has trado a tu amiguito humano para que muera contigo. Estoy impresionado. Los troles que los rodeaban se rieron. Intentando no llamar la atencin, Laurel apret la mano y rompi los dos viales en el bolsillo, dejando que los dos elixires se mezclaran. Uno de los cristales de azcar se le clav en la mano y ella se oblig a respirar con normalidad mientras el suero haca reaccin y le quemaba la piel, provocando un pequeo vapor que esperaba que Barnes no viera. Slo necesitaba unos minutos... si funcionaba. Funciona, por favor, suplic mentalmente. Aqu nadie va a morir, Barnes. Qu quieres? l se rio. Qu quiero? Venganza, Laurel. Sonri amenazadoramente. Qu te parece esto? Te disparo en el hombro, para que sepas qu se siente, y luego vamos a esa vieja cabaa que tienes y me enseas dnde est la puerta. Y entonces, si todava ests viva, puede que me apiade de ti y ponga fin a tu sufrimiento. Y qu hay de mis amigos? -pregunt Laurel. Mir fijamente a los ojos de Barnes. Si acepto tus condiciones, Qu les pasar? -aadi con firmeza. La pcima le quemaba en los dedos y tena muchas ganas de sacar la mano del bolsillo y limpiarse. Pero era demasiado arriesgado. Apret los dientes y sigui con la mirada fija en el horrible trol. Barnes se humedeci los labios y sonri. Los soltar. Estaba claro que era mentira, pero Laurel le sigui el juego.

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Sultalos ahora y luego nos iremos a la cabaa dijo, para intentar ganar tiempo. Ya. Bueno, creo que no. Las hadas sois unas tramposas, sobre todo cuando estis ante una batalla perdida. Tus amigos se irn slo cuando me hayas llevado a la puerta. No hay trato. Barnes la apunt con la pistola. Ella ni siquiera pestae. No creo que ests en posicin de negociar dijo l. Lo haremos a mi manera. Te atar, te meter en el coche y nos iremos a Orick. Eso, o mors todos esta noche. Ah, y podemos pasar a la parte del hombro ahora mismo dijo bajando el can de la pistola hasta el hombro Laurel cerr los ojos y tens el cuerpo, preparndose Para el impacto. No! Grit David, que la apart, y se coloc delante de ella. No te lo permitir. Barnes solt una carcajada grave y fra que hizo que Laurel se estremeciera. Despus de tanto tiempo, todava recordaba aquella carcajada perfectamente. No me lo permitirs? Como si t pudieras hacer algo, chico. Se burl Barnes. Hizo una seal a los troles. Sacadlo de aqu. Un trol agarr a Laurel por los hombros para inmovilizarla, y el pelirrojo agarr a David por el brazo, pero l estaba preparado. Dio media vuelta, se solt y le clav un puetazo. Se oy un crack y el trol retrocedi dos o tres pasos. Laurel observ, horrorizada, cmo David se preparaba para otro golpe. Ella no poda moverse, no poda gritarle que esperara, que tuviera paciencia, sin delatar su plan. La haba salvado del disparo de Barnes y ahora sufrira por ella. David? la voz de Chelsea sonaba tan dbil e impotente que Laurel se not un nudo en la garganta. El siguiente trol fue ms rpido, le dio una patada en el pecho. Laurel hizo una mueca de dolor e intent soltarse cuando oy el crujido de al menos una costilla, pero el trol que la sujetaba no la solt. Mir a Barnes; lo estaba contemplando todo con una sonrisa satisfecha, apuntndola con la pistola. Laurel odiaba su expresin. En ese momento no le pareci tan mal llevar una Pistola encima. David! volvi a gritar Chelsea cuando oy un quejido del chico. 239

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Chelsea, tranquila! exclam Laurel, aunque ella tambin reconoci la nota de pnico en su voz. No te muevas, por favor. Para su tranquilidad, su amiga le hizo caso, en lugar de intentar liberarse de los gruesos y callosos dedos que la tenan agarrada por el cuello. El trol medio culturista dio un puetazo al abatido y derrotado David, aunque fue un golpe lento y poco certero, de modo que rebot contra el pmulo del muchacho. Aun as, le hizo un corte en la piel. El trol dio una vuelta extraa, se tambale y cay al suelo. Levntate, estpido! grit Barnes mientras los otros troles agarraban a David por los brazos, pero el trol del suelo no se movi. El que tena los hombros torcidos sac una cuerda e intent atarlo. El chico consigui soltar un brazo y lo empuj, y el trol cay al suelo, inconsciente como el otro. Qu su...? tartamude Barnes, claramente confundido. El trol pelirrojo coloc las manos de David a la espalda y lo at, a duras penas, a la baranda de la escalera. El muchacho tir de sus brazos, intentando soltarse, pero no pudo. Mir a Laurel desesperado, con la cara ensangrentada, pero ella estaba observando al trol que haba a su lado. Despacio, muy despacio, el monstruo cayo de rodillas y, luego, al suelo. Y, al final, el que sujetaba a Laurel tambin se derrumb. Al cabo de unos segundos, David se levant, todava atado a la barandilla, con cuatro troles a sus pies. Barnes se qued mirando a Laurel fijamente. La chica haba sacado su arma v lo estaba apuntando a la cabeza. Se ha terminado, Barnes dijo, intentando contener la histeria que se estaba apoderando de ella. Baja la pistola. Vaya, no eres la chica que conoc el ao pasado, verdad? La contempl con frialdad. El ao pasado, no pudiste dispararme ni para salvar a tu amigo vegetal. Y ahora te has deshecho de mis cuatro troles. Sonri. Esperas que me desplome en cualquier momento, no? Laurel no dijo nada; se concentr en mantener firme la pistola. Esas cosas no funcionan conmigo continu l con una extraa risa. Digamos que he hecho un pacto con el diablo y ahora soy inmune. Hizo una pausa y la mir a los ojos. Y ahora qu? le pregunt, todava sonriendo. Laurel vio cmo su plan perfecto se iba al garete. Quiero respuestas dijo, intentando que no le temblaran los brazos mientras segua apuntando a Barnes al pecho. Saba que no poda confiar en nada de lo que le dijera, pero tena que darle largas. Tena que hacer algo para ganar tiempo para pensar. 240

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Respuestas? Le pregunt Es lo nico que quieres? Las respuestas son baratas. Te las habra dado igual sin la pistola. Hizo una pausa y la mir con gran inters. Hazme tus preguntas, Laurel le dijo en tono burln. Dnde estn mis centinelas? Los has matado? Barnes se rio. Qu va. Estn por ah fuera persiguiendo una pista falsa. Una muy buena, aunque quede mal que yo lo diga. Creen que te estn salvando de m. Regresarn cuando descubran que el rastro de sangre de hada no les lleva a ningn sitio. De quin es la sangre? pregunt Laurel con la voz temblorosa. Barnes sonri. De nadie... importante. Por qu ahora? pregunt ella, obligndose a no pensar en centinelas muertos. Ahora no poda hacer nada por ellos. Por qu no lo hiciste hace un mes? O hace seis meses? Por qu ahora, y por qu Chelsea? El mene la cabeza. Tu pequeo mundo es tan simple. Crees que soy yo y mi grupo contra ti y tu grupo. Pero eres una mocosa miope, una ficha ms, una criada. Con pocos jugadores es muy fcil planear la jugada perfecta. Pero con jugadores innumerables y factores infinitos se necesita tiempo para que todo encaje. Se encogi de hombros. Adems, ha sido divertido. Quera atraparte en tu casa, tan bien protegida, pero tus centinelas me han puesto algn problema. As que dej de intentarlo por la va difcil. Acarici el pelo de Chelsea y, con la otra mano, cuando ella intent apartarse, le apret el cuello. Tu amiguita estaba mucho menos protegida que t. Fue muy fcil atraparla. Y t, para tu desgracia, tienes demasiado buen corazn. Coloc la pistola contra la sien de Chelsea. As que ahora estamos frente a una jugada muy Interesante Podrs disparar al trol grandulln y asqueroso antes de que l dispare a tu amiga? Porque, deja que te diga una cosa, creo que eres perfectamente capaz de dispararme, pero podrs hacerlo antes de que le dispare a ella? Laurel, sea lo que sea lo que quiere, no se lo des! grit Chelsea. Cllate, mocosa orden Barnes. Acerc el dedo al gatillo y Laurel dio un paso adelante. Espera, espera, espera aadi el horrible monstruo. Todava no voy a dispararle. Me parece que esto no es suficientemente interesante an. Con un movimiento tan rpido que Laurel apenas vio nada,

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Barnes solt el cuello de Chelsea, sac otra pistola de una funda que llevaba escondida y apunt a David. Laurel apenas poda respirar mientras vea cmo se agotaban sus posibilidades de escapar. Despus de lo que me ocurri el ao pasado, he aprendido a llevar siempre ms de una pistola, seorita Sewell. La mir, con los brazos extendidos y apuntando a Chelsea y a David. Vers, creo que arriesgaras la vida de una amiga para salvaros tu amigo y t, pero arriesgars la vida de dos amigos para salvarte? Quiz podra negociar. Tena que intentarlo; no le quedaba otra. Muy bien dijo Laurel, soltando la pistola. Me rindo. Laurel! Grit David. No lo hagas! Segua intentando soltarse. Es la nica manera. Muy despacio, levant las manos por encima de la cabeza, justo cuando oyeron un pequeo crujido en la escalera. Barnes cambi de objetivos y ahora estaba apuntando a Laurel con una pistola y, con la otra, a las escaleras. Te he odo! Grit. El de las escaleras; s que ests ah. Laurel contuvo el aliento, pero no oy nada. Barnes oli el aire. S que llevas una pistola! Exclam. Puedo olerla. Voy a contar hasta tres y quiero que la tires al suelo. Si llego al tres, los matar a todos. Me has odo? Una larga pausa. Uno. A David se le aceler la respiracin. Dos. Chelsea empez a retorcerse en la silla y liber los sollozos que haba estado reteniendo. Laurel observ desesperada la pistola que estaba en el suelo, frente a ella, mientras se preguntaba si habra alguna forma de hacerse con ella. Oyeron algo en las escaleras. Una enorme pistola resbal por el suelo, seguida de un cartucho de municin. Barnes la mir con una obvia complacencia y, lentamente, se agach, solt una de sus pistolas y la sustituy por el arma ms grande.

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Eso est mejor dijo. Ahora sal, quiz te deje vivir. Nada. Tengo que volver a contar? Amenaz Barnes. Porque lo har. Unos pasos muy rpidos subieron las escaleras. Laurel se volvi y su sorpresa fue mayscula cuando vio que, por la esquina, apareca el pelo rojo de Klea. Barnes tambin se qued de piedra. T? Pero si... Laurel parpade durante un segundo; cuando abri los ojos, vio un punto rojo y hmedo en el medio de la frente de Barnes y el ruido de un disparo le resonaba en las orejas. El trol se qued con cara de perplejidad durante un instante mnimo antes de que la fuerza de la bala le echara la cabeza hacia atrs. El aire se llen del olor acre de la plvora y de los gritos histricos de las dos chicas. Los segundos parecan horas mientras Laurel respiraba hondo, temblorosa, y Chelsea se hunda en la silla. Esta vez s que ha sido por los pelos dijo Klea. Laurel se volvi hacia David y Klea. La mujer estaba sujetando un arma que le era conocida y entonces vio que David tena la camisa subida y la funda de la pistola estaba vaca. Lo... lo... ves, Laurel? Pregunt, con la mandbula temblando de fro, o de miedo, o seguramente de ambas cosas. Saba que algn da nos ira bien esa pistola. Ella ni siquiera poda moverse; estaba paralizada de alivio, miedo, asco y sorpresa. No poda apartar la mirada del charco rojo debajo de la cabeza de Barnes, que cada vez era ms grande, y de su cuerpo, doblado en los ngulos extraos y grotescos propios de la muerte repentina. Y a pesar de ser consciente de que el mundo era mejor tras su muerte, detestaba saber que ella era la responsable directa. Se volvi hacia Klea y mir aquellas omnipresentes gafas de sol. La desconfianza y el rechazo a llamarla, de repente, parecan una estupidez y un acto paranoico. Por segunda vez, la haba salvado de las garras de la muerte. Y no slo a ella, sino a sus dos mejores amigos. Era una deuda que no saba cmo podra pagarle. Y, sin embargo, todava haba algo que le deca que aquella mujer no era de confianza. 243

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Toma le dijo Klea, muy tranquila, mientras le daba una navaja. Inquietantemente tranquila, se dijo Laurel, para ser una persona que acababa de disparar a alguien en la cabeza. Libralos y bajad. Tengo que reunir a mi equipo. Y, sin decir nada ms, se volvi y baj las escaleras. Laurel corri hacia David y empez a cortar la cuerda. Cedi enseguida, porque la navaja estaba afilada. No le digas nada a Chelsea susurr. De momento. Y menos a Klea. Ya me inventar algo. Le acarici las costillas. En cuanto lleguemos al coche, me encargar de tus costillas y de tu mano, vale? Ahora tenemos que largarnos de aqu. l asinti, plido y retorcindose de dolor. Laurel se acerc a la silla donde estaba atada Chelsea y tambin le cort las cuerdas. Tena las muecas rojas y se pregunt cunto tiempo la haba tenido all sentada Barnes, apuntndola a la cabeza, esperndolos. Como no quera pensar en eso, le quit el pauelo de los ojos. Chelsea parpade por la luz y se frot las muecas mientras Laurel le cortaba las cuerdas de los tobillos. Puedes caminar? -le pregunt con cario. Creo que s respondi Chelsea, tartamudeando un poco. Mir a David. T tampoco tienes demasiado buen aspecto. Pues deberas ver a los otros respondi l con una lnguida sonrisa. Abraz a Chelsea con ms fuerza de la que Laurel crea que sus costillas rotas pudieran soportar, pero no dijo nada. Me alegro de que ests viva le dijo. Laurel los abraz a los dos. Siento mucho que te hayas visto envuelta en esto, Chelsea. Nunca pretend... Nunca quise que... Nunca quisiste qu? Pregunt Chelsea, frotndose las marcas rojas de las muecas. Qu casi me mataran? Hombre, espero que no. Por favor dime que no va ser as siempre. Solt un suspiro. Qu ha pasado aqu? Laurel mir a David con impotencia. Bueno, eh...vers... La verdad es que... Espera dijo Chelsea, que se sent en la misma silla y cruz las piernas. Deja que me siente mientras te inventas una buena mentira. Seal hacia el 244

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otro lado de la sala. Quiz David y t deberais ir all a poneros de acuerdo para que vuestras versiones encajen. Porque eso ayudara. Levant el dedo ndice y aadi: O puedes decirme que, cada otoo, te sale una flor azul morada en la espalda porque, por lo visto, eres una especie de hada. Y entonces podras explicarme cmo es que estos... Ha dicho troles? Que estos troles te han estado acosando porque ests ocultando una puerta especial. Porque, personalmente, creo que la verdad simplifica mucho la vida. Laurel y David se quedaron de piedra y boquiabiertos. Chelsea los mir, confundida. Venga, por favor dijo al final. De verdad creais que no lo saba? 245

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Mis chicos se encargarn de todo aqu en el faro dijo. Vosotros dos llevad a vuestra amiga al coche y, luego, idos a casa. Se detuvieron en la orilla y David gimi de dolor. Los tres desembarcaron y cada una de las chicas lo sujet por un brazo, intentando ayudarle a caminar sin desvelarle a Klea lo mal que estaba. A pesar de que les haba salvado la vida, haban acordado que era mejor que cuanto menos supiera acerca de Laurel, mejor. Y eso significaba llevarse a David al coche enseguida para que pudiera curarlo sin que nadie los viera. Laurel dijo Klea. Seguid adelante susurr la chica a David y a Chelsea. Voy enseguida. Y se volvi y camin hasta la mujer. Siento mucho no haber llegado antes. Has llegado justo a tiempo respondi Laurel. Aun as, si llego a tardar dos minutos ms Suspir y mene la cabeza. Me alegro de que mis hombres te estuvieran vigilando esta noche. Ojala Hizo una pausa, y volvi a menear la cabeza. Ojal me hubieras llamado. Antes de que laurel pudiera responder, continu: En cualquier caso, cmo te has deshecho de esos cuatro troles? Me he quedado impresionada. Laurel dud. Los he visto. Ni un hueso roto, ni un disparo, ni una herida. Es como si se hubieran quedado sin pilas, y espero que no se despierten hasta dentro de unas horas. Vas a explicarme lo que ha pasado en realidad? Laurel apret los labios mientras intentaba inventarse una mentira, pero no se le ocurri ninguna. Estaba demasiado cansada para pensar. Aunque tampoco pensaba decirle la verdad, as que no dijo nada. Vale dijo Klea con una extraa sonrisa. Lo entiendo, tienes tus secretos. Est claro que todava no confas en m aadi con la voz suave. Pero espero que algn da lo hagas. Que confes en m de verdad. Es obvio que no eres una chica indefensa, pero yo podra ayudarte mucho ms de lo que

lea los llev a la orilla a remo en una barca ancha y poco profunda.

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imaginas. Se volvi hacia el faro y aadi: Pero, bueno, disponer de especmenes reales nos vendr bien. Muy bien. A laurel no le gust cmo dijo especmenes, pero call. Klea la observ durante varios segundos ms. Estaremos en contacto aadi con firmeza. Has demostrado ser una chica de recursos y tu ayuda podra venirme bien en otro asunto que no tiene nada que ver con esto, pero es algo que puede esperar un poco. Antes de que Laurel pudiera responder, dio media vuelta, salt al bote y agarr el remo con fuerza. Laurel se qued lo justo, para ver cmo se alejaba hacia el faro, y luego se volvi y corri para alcanzar a sus amigos. Los encontr justo al lado del coche del chico. l gimi cuando se sent en el asiento de acompaante y Chelsea la agarr por el brazo. Tenemos que llevarlo al hospital. Debe tener las costillas rotas y ese corte de debajo del ojo quiz necesite puntos. No podemos ir al hospital replico Laurel mientras rebuscaba en su mochila. Laurel! exclam Chelsea, plida. David necesita ayuda! Tranquila dijo, desenvolviendo una pequea botella llena de un lquido azul. Ser amiga de un hada tiene sus ventajas. Le encantaba poder decir eso delante de Chelsea. Desenrosc el tapn y levant el gotero. Se acerc a David, que estaba respirando despacio y con mucho esfuerzo. Abre la boca le dijo. l abri un ojo y reconoci la botella. Ah, por fin dijo. Es lo ms bonito que he visto en toda la noche. Abri la boca y Laurel le ech dos gotas. Ahora qudate quieto dijo ella, impregnndose un dedo con una gota y frotndola con cuidado contra el corte de la cara. Ya est mejor susurr mientras observaba cmo la piel empezaba a curarse. Se levant y se volvi a Chelsea. Ests herida? La chica mene la cabeza. Me ha tratado bastante bien, teniendo en cuenta que Pero estaba concentrada en David. Espero un momento. Se acerc y observ la piel debajo del ojo. Habra jurado que

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Laurel se ri, e incluso David se uni a ella. En unos minutos, las costillas y la mano tambin estarn curadas. Me tomas el pelo? exclam Chelsea, muy emocionada. Le record la reaccin de David cuando descubri que era un hada. Sonri y agit la botella con el lquido azul. Viene muy bien. David recibe palizas de troles con cierta frecuencia. El chico se ri. Por qu no te curas la mano? le pregunt Chelsea. Laurel baj la mano hasta las quemaduras de sus dedos y se pregunt cmo haba pretendido esconderle algo a Chelsea. No era fcil darse cuenta de que estaba herida porque, a diferencia de los humanos, su piel no enrojeca cuando se quemaba. En realidad, el color era el mismo. Sin embargo, en la palma de la mano y en dos dedos le haban aparecido unas burbujas ampollas, se corrigi. Se qued mirando su dolorida mano boquiabierta, nunca le haban salido ampollas. Bueno al menos que recordara. Slo sirve para los humanos respondi con voz suave. Yo necesitara otra cosa. Dud un momento. Oye, Chelsea dijo muy despacio. Ambos amigos la miraron cuando oyeron el tono serio de su voz. Laurel respir hondo. Me alegro mucho de que sepas que soy un hada. Es un alivio no tener que esconderme del mundo entero. Pero todo el que lo sabe est automticamente en peligro. As que No pasa nada, Laurel dijo Chelsea. Prefiero saberlo. Uno tiene que aceptar lo bueno y lo malo. Es algo ms que eso continu. Por desgracia, parece que este tipo de cosas estn sucediendo con cierta frecuencia. Si Hizo una pausa y apoy la mano en el hombro de David, y se alegr cuando l no la apart. Si haces esto con nosotros, si te unes al grupo, no puedo garantizar tu seguridad. Acercarse a m es peligroso, y no se trata slo de ti. Esto podra salpicar a Ryan tambin. No s, pinsatelo esta noche, no te haba dicho nada y, aun as, te has visto implicado as que pinsatelo bien antes de decidir qu es lo que quieres. Chelsea la mir con cautela. 248

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Bueno, creo que es un poco tarde para eso. Me guste o no, ahora ya estoy implicada, no? Bueno David y Chelsea la miraron, expectantes. Podra Laurel respir hondo y se oblig a decirlo. Podra hacer que olvidaras todo lo que ha pasado esta noche. Laurel no! exclam David. Tengo que ofrecerle la oportunidad insisti ella. Si no quiere, no la obligar. Podras hacerme olvidarlo todo? pregunt Chelsea con un hilo de voz. As como as? Laurel asinti, y not un dolor en el pecho ante la idea de tener que hacerlo de verdad. Pero es mi decisin, no? Slo tuya replic Laurel con firmeza. Despus de varios segundos de tensin, Chelsea sonri ampliamente. Madre ma, no cambiara esto por nada del mundo. Laurel suspir aliviada y se abalanz sobre su amiga para darle un abrazo. Gracias dijo. Aunque no estaba segura de s le daba las gracias por aceptar compartir su secreto o por ahorrarle el mal trago de tener que utilizar el elixir de la memoria con ella. Subieron al coche. Laurel insisti en conducir a pesar de que las costillas de David ya casi estaban curadas, y fueron a casa de Ryan, donde se diriga Chelsea cuando Barnes la secuestr. El automvil de la madre de Chelsea estaba varios metros fuera de la carretera, pasada una seal de stop. Todo pareca normal. Nada indicaba las circunstancias en las cuales haba terminado all. Laurel sali del coche con su amiga y la acompa. Es muy surrealista dijo Chelsea. Me voy a subir a ese coche y voy a volver a mi vida normal como si no hubiera pasado nada. Y nadie excepto yo sabr que hoy ha sido el inicio de un nuevo mundo. Dud unos segundos. A pesar de que descubr que eras un hada el ao pasado admiti entre risas. Tengo un montn de preguntas. Bueno, si no te importa hablar de esto. 249

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No me importa respondi Laurel, y luego sonri. De hecho, me encanta que lo sepas. Odio tener secretos contigo. Se puso seria. Pero esta noche, no. Vete a casa le dijo acaricindole el hombro. Abraza a tu familia y duerme un poco. Llmame maana y hablaremos. Te explicar todo lo que quieras saber dijo con sinceridad. Todo. Lo que sea. No ms secretos. Lo prometo. Chelsea sonri. Vale. Hecho. Se inclin hacia delante y abraz a Laurel. Gracias por salvarme dijo muy seria. Estaba muy asustada. Laurel cerr los ojos, con los rizos de Chelsea pegados a la mejilla. No eras la nica admiti. Despus de un largo abrazo, Chelsea se separ y se volvi hacia su coche. Se detuvo un momento justo antes de entrar y mir a Laurel. Eres consciente de que te llamar como a las seis de la maana no? Laurel se ri. Lo s. Vale. Slo te avisaba. Y aadi: Ah, y me explicars donde estuviste este verano, no? Debera haber imaginado que Chelsea no se tragara lo del campamento en la montaa. Se ri y agit la mano una vez ms mientras su amiga cerraba la puerta del coche y se diriga hacia su casa, los chirridos de los neumticos rompiendo el silencio de la noche. Mientras las dos amigas hablaban, David se haba colocado tras el volante. Laurel ocup el sitio del copiloto. Viajaron en silencio y, de vez en cuando, las farolas iluminaban el gesto meditabundo de David. Laurel deseaba que le dijera algo. Lo que fuera. Pero l no dijo nada. Qu vas a decirle a tu madre? le pregunt, bsicamente para romper el silencio. David se qued callado un buen rato y Laurel empez a pensar que no iba a responderle. No lo s dijo l, al final, con voz que reflejaba su cansancio. Estoy harto de mentir. La mir. Ya se me ocurrir algo.

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David lleg a la entrada de su casa y la ilumin con los faros. Apret el botn del mando a distancia y la puerta del garaje empez a abrirse muy despacio. Vieron dos espacios vacos. Ah, perfecto dijo l, y lanz un suspiro. No est. Con un poco de suerte, no tendr que explicarle nada. Bajaron del coche y se quedaron ah de pie, evitando mirarse, durante un buen rato. Bueno, ser mejor que vaya a cambiarme dijo David, sealando la puerta que acceda directamente a la casa. Mi madre confa mucho en m, pero incluso a ella le extraara que me diera un bao en noviembre. Se ri, tenso. Y menos vestido. Laurel asinti y l se volvi David? l se detuvo, con la mano en el pomo de la puerta. La mir, pero no dijo nada. Maana ir al terreno. David desliz la mirada hasta el suelo. Voy a decirle a Tamani que no puedo verlo ms. Nunca ms. l la mir. Tena la mandbula tensa, pero haba algo en sus ojos que le dio esperanza. Tendr que volver a valon el verano que viene para tomar clases en la Academia., porque es importante. Quiz ms importante ahora que Barnes ha muerto. No me gusta lo que ha dicho; eso de que las cosas era ms grandes que l. Ni siquiera s qu consecuencias puede tener lo de esta noche. Yo Se oblig a dejar de andarse por las ramas y respir hondo. La cuestin es que voy a dejar de cabalgar entre los dos mundos. Vivo aqu. Mi vida est aqu; mis padres estn aqu. T ests aqu. No puedo vivir en los dos sitios. Y escojo este mundo. Hizo una pausa. Te escojo a ti. Esta vez, por completo. Not que las lgrimas amenazaban con aparecer, pero continu: Tamani no me entiende como t. Quiere que sea algo que no estoy preparada para ser. Quiz nunca est preparada. En cambio, t quieres que sea lo que quiera ser. Quieres que elija yo. Me encanta que te preocupes por lo que yo quiero. Y te quiero. Hizo una pausa. Es espero que puedas perdonarme. Pero aunque no me perdones, maana ir al terreno igualmente. Me dijiste que tengo que decidir qu vida quiero llevar, y es lo que estoy haciendo. Te escojo a ti, David, aunque t no me escojas a m. l no apart la mirada, pero tampoco dijo nada. 251

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Laurel asinti desanimada. En realidad, tampoco esperaba resultados inmediatos; le haba hecho mucho dao. Se volvi para irse hacia su coche. Laurel? En cuanto se volvi, David la haba agarrado de la mueca y la haba pegado a l. La bes, con mucha calidez y delicadeza, mientras la abrazaba. Ella le devolvi el beso con fervor. Todos los miedos de la noche desaparecieron y la invadi el alivio. Barnes estaba muerto. Y aunque no saba qu pasara maana, esta noche estaban a salvo. David tambin. E iba a perdonarla. Aquello era lo mejor de todo. l termino de besarla y le roz la cara con un dedo. Ella apoy la cabeza en su pecho y escuch los latidos de su corazn, que parecan qu sonaban slo para ella. David le levant la barbilla y se volvi a besarla. Laurel se apoy en el coche y l se coloc encima de ella, su cuerpo clido aferrndola. Sus padres podan esperar unos minutos ms. 252

Laurel lleg a la puerta de su casa pasadas las once. Se detuvo con la mano en el pomo. Pareca imposible que es misma maana hubiera salido por esa puerta para ir al festival con Tamani. Pareca que haca meses. No, aos. Con un suspiro, gir el pomo y entr. Sus padres estaban sentados en el sof, esperndola. Su madre dio un brinco cuando oy la puerta y sec las lgrimas. Laurel! corri hacia ella y la abraz. Estaba tan preocupada. Haca mucho tiempo que su madre no la abrazaba de esa forma. Le devolvi el abrazo, con fuerza, invadida por una sensacin de seguridad que no tena nada que ver con los troles y las hadas. Una sensacin de pertenencia que no tena nada que ver con valon. Un amor que no tena nada que ver con David o con Tamani. Apret la cara contra el hombro de su madre sta es mi casa pens. Aqu est mi sitio. valon era muy bonito, incluso perfecto, mgico, extico y emocionante, pero no tena esto, la aceptacin y el amor que encontraba entre

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sus familiares y amigos humanos. valon nunca le haba parecido tan superficial, tan ilusorio, como en ese instante. Haba llegado el momento de que aqul fuera su autntico hogar. Su nico hogar. Oy cmo su padre se acercaba y las abrazaba a las dos, y Laurel estaba segura de que haba tomado la decisin correcta. No poda vivir en dos mundos, y su sitio estaba en ste. Sonri a sus padres y se hundi en el sof. Ellos se sentaron tambin, uno a cada lado de su hija. Qu ha pasado? pregunto su padre. Es una larga historia empez ella, dubitativa. No he sido completamente sincera con vosotros durante un buen tiempo. Respir hondo y les comenz a explicar de los troles, empezando desde el ao pasado, en el hospital. Les explic por qu Jeremiah Barnes nunca apareci para terminar la comprar la compra de las tierras y por qu se haba interesado en ella. Les habl de los centinelas que los protegan. La verdadera naturaleza de las peleas de perros que se haba producido detrs de la casa. Incluso les hablo de Klea; no se dej nada en el tintero. Cuando termino de relatarles los acontecimientos de la noche, su padre mene la cabeza. Y lo has hecho t sola? Todos han ayudado, pap. David, Chelsea y Klea aadi, tras un momento de duda. No podra haberlo hecho sola. Hizo una pausa y se volvi hacia su madre. Se haba levantado del sof y estaba paseando por delante de la ventana. Siento mucho no habrtelo explicado antes, mam dijo. Pens que ya era bastante complicado para ti aceptar que soy un hada, para, encima, aadir lo de los troles. Y s que os va a costar un poco aceptar todo esto, pero de ahora en adelante os lo explicar todo, os lo prometo, de verdad. Eso s si queris escucharme y todava se son la nariz en un intento por contener las lgrimas. Y todava me queris. La madre se volvi hacia ella con una expresin difcil de descifrar. Lo siento mucho, Laurel. La chica se esperaba cualquier cosa, menos eso. Qu? No, quien minti fui yo. Puede que nos haya ocultado cosas, pero creo que imaginabas que yo no te habra escuchado. Y lo siento. Se inclin y la abraz, y Laurel se anim y se 253

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alegr de una forma que crea que jams volvera a sentir. No se haba dado cuenta de lo difcil que era ocultar tantas cosas a sus padres. Su madre volvi a sentarme en el sof y le rode los hombros con un brazo. Cuando nos dijiste que eras un hada, fue raro e increble, pero, sobre todo, hizo que me sintiera absolutamente intil. Eras un ser asombroso y siempre habas tenido esos centinelas, o lo que sean, vigilndote. No me necesitabas. No, mam dijo Laurel, meneando enrgicamente la cabeza. Siempre te necesitar. Has sido la mejor madre del mundo. Siempre. Me enfad mucho. S que fue la reaccin equivocada, pero es como me senta. Lo pagu contigo. Y aadi: pero es como me senta. Lo pagu contigo. Y aadi: No quera hacerlo, pero lo hice. Y, durante este tiempo, has temido por tu vida y has tenido que guardar este enorme secreto. Se volvi hacia ella. Lo siento mucho. Voy a intentarlo Lo he estado intentado. Ya me he dado cuenta replic Laurel con una sonrisa. Bueno, pues voy a seguir intentndolo. Le dio un beso en la frente. Cuando te has ido de la tiene esta noche, he tenido miedo de no volver a verte, y ni siquiera saba por qu. Y lo nico que poda sentir, a pesar del miedo, era el intenso arrepentimiento de que nunca sabras realmente cmo te quera. Cmo te he llegado a querer. Apoy la cabeza en la frente de su hija. Yo tambin te quiero, mam respondi Laurel, abrazndola por la cintura. Y yo os quiero a las dos intervino su padre, con una sonrisa, mientras las abrazaba, aplastando a su hija en el medio. Se echaron a rer y Laurel not cmo desapareca la tensin del ltimo ao. Tendran que esforzarse, porque nada se arreglaba en una noche, pero era un comienzo. Suficiente. Al cabo de un minuto, su madre dijo: Bueno, no nos has explicado lo que ha pasado hoy en valon. Pareca dubitativa, rara, pero su inters pareca genuino. Ha sido impresionante respondi Laurel, emocionada.Lo ms increble que he visto jams. Su madre le dio unas palmaditas en el muslo y ella apoy la cabeza en su regazo. Le empez a acariciar el pelo largo como no lo haba hecho desde que era pequea. Y, ahora que sus padres las escuchaban, les habl de valon.

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star en el lmite del bosque nunca le haba parecido, tanto como ahora, como estar al borde del precipicio. Laurel respir hondo varias veces y, tras varios intentos frustrados, por fin consigui echar a andar hacia el camino que se adentraba en el bosque. Tamani? lo llam. Tam? Sigui caminando, consciente de que daba igual que lo llamara. Seguro que ya saba que haba llegado. Siempre lo saba. Tamani? repiti. Tamani no est. Laurel reprimi un grito de sorpresa cuando se volvi hacia la voz profunda. Era Shar. La estaba mirando fijamente, con los ojos tan verdes como los de Tamani y el pelo rubio oscuro con las races verdes que le llegaba a los hombros. Dnde est? pregunt Laurel cuando recuper la voz. Shar se encogi de hombros. Le dijiste que se fuera, y se ha ido. Qu quieres decir con que se ha ido? Ya no est destinado a esta puerta. En cualquier caso, estaba aqu bsicamente para vigilarte, y ahora ya no vives aqu, as que tiene un nuevo destino. Desde ayer? grit Laurel. Cuando es necesario, las cosas pueden ir muy deprisa. Ella asinti. Era cierto que el nico motivo de su visita era para decirle que no podan seguir vindose, pero quera explicrselo, que lo entendiera. No quera terminar de esa forma. Record claramente las ltimas palabras que le haba gritado: Quiero que te vayas. Lo digo en serio. Vete! No lo deca de corazn; no exactamente. Estaba enfadada y asustada, y David estaba all mirndolos. Respir hondo y se frot las sienes con las yemas de los dedos.

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Era demasiado tarde. Qu es esto? pregunt Shar, interrumpiendo sus pensamientos. Le agarr la mano y a ella no se le ocurri apartarla. Las ideas se le acumulaban, centradas en Tamani y en lo mucho que lo habran herido sus palabras. Shar observ las ampollas. La mir con los ojos entrecerrados. Estas ampollas son por el uso del suero de monastuolo. Lo has utilizado? Estn pasando muchas cosas farfull Laurel mientras meneaba la cabeza. Acompame dijo l, llevndosela de la mano. Laurel lo sigui, demasiado atontada para resistirse. Shar se la llev hasta un claro en el bosque y all cogi algo de una bolsa muy parecida a la que siempre llevaba Tamani. Se le haca raro estar all sin l. Todo lo que vea se lo recordaba. Shar sac una botella de mbar lquido, se coloc la mano de Laurel en el regazo y apret la botella con cuidado para que saliera una gota gruesa de lquido. Un poco dura mucho tiempo le explic, frotndoselo contra las ampollas. El efecto refrescante fue instantneo, incluso con la irritacin que le provocaba la rozadura de la piel de Shar. Cuando termine de curarte, mantn la mano al aire libre y expuesta al sol, si puedes. Laurel lo mir. Por qu haces todo esto? le pregunt. Me odias. Shar suspir mientras sacaba otra gota y, esta vez, se la frotaba contra los dedos. No te odio. Odio la forma como tratas a Tam. Laurel apart la mirada, porque no poda soportar sus ojos acusadores. Vive slo por ti, Laurel, y no es una forma de hablar. Vive cada da por ti. Incluso despus de que te trasladaras a Crescent City, cada da hablaba de ti, se preguntaba qu estara pasando en tu vida, si volvera a verte. E incluso cuando le deca que estaba harto de orlo hablar de ti, saba que segua pensando en ti. Cada momento de cada da. Laurel se fij en la mano llena de ampollas. Y t? continu Shar, alzando ligeramente la voz. No lo valoras en absoluto. A veces pienso que ni siquiera sabes que existe excepto cuando ests 256

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con l. Como si la nica parte de su vida que importara es la que ves. La mir y le dej la mano en su regazo. Sabas que su padre muri la primavera pasada? S. Laurel asinti, desesperada por defenderse. Lo saba y... Eso fue lo peor continu Shar, interrumpindola. Lo peor de todo. Estaba tan afligido. Pero saba que se sentira mejor cuando vinieras a verlo. En mayo me dijo. Vendr en mayo. Laurel not un vaco en el pecho. Pero no viniste en mayo. Te esperaba cada da, Laurel. Y entonces, cuando apareciste a finales de junio, en cuanto te vio, en ese mismo instante, te perdon. Y cada vez que vienes y te vas, vuelves con tu novio humano, le rompes el corazn en mil pedazos. Se ech hacia atrs, con los brazos cruzados. Y, sinceramente, creo que te da igual. No dijo ella con la voz cargada de emocin. No me da igual. S que te da igual replic Shar, muy despacio y con calma. Crees que no, pero, si te importara un poco, no lo haras ms. Dejaras de tratarlo como a un juguete. Laurel se qued callada unos segundos, y luego se levant de golpe y empez a caminar de vuelta al coche. Supongo que has venido a suplicar su perdn y a darle nuevas esperanzas antes de regresar tan contenta con tu novio humano otra vez dijo Shar, justo antes de perderla de vista. Pues no. Laurel se volvi, enfadada. He venido a decirle que no puedo seguir con esto de los dos mundos. Que tengo que quedarme en el mundo humano y l tiene que quedarse en el de las hadas. Hizo una pausa y tom aire para tranquilizarse. Tienes razn aadi, ms calmada. No es justo que entre y salga de su vida de esta forma. Y... esto tiene que terminar concluy con tristeza. Shar se la qued mirando un buen rato, y luego dibuj una pequea sonrisa. Laurel, es la mejor decisin que te he visto tomar en la vida. Se inclin hacia delante un poco. Y te he estado observando desde que eras prcticamente un beb. Ella arrug el gesto. Gracias, Gran Hermano. Cmo te has hecho las ampollas? Shar se qued de pie, con los brazos cruzados. 257

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Laurel puso los ojos en blanco y se volvi. Esto no es un juego, Laurel. La agarr por la mueca, y no con delicadeza precisamente. Slo hay un motivo para utilizar suero de monastuolo, y no es por diversin. Ella lo mir. He tenido algunos problemas dijo sin ms. Ya los he resuelto. Los has resuelto? S, los he resuelto todos. No soy una completa intil, sabes? Vas a explicarme qu ha pasado? Ya lo he solucionado, da igual dijo, intentando liberar la mano. A lo mejor no me has odo, Laurel. He dicho que esto no es un juego. Acaso crees que lo es? le pregunt, mirndola fijamente, Qu te piensas? Que esto es un concurso entre los troles y t? Porque sospecho que este pequeo problema es el mismo trol que te acos el ao pasado. El mismo trol que sabe que la puerta est en estas tierras. El trol que no se lo pensara dos veces a la hora de matarte a ti o a cualquier hada con tal de entrar en valon. Tu pequeo problema amenaza nuestras vidas, Laurel. Ella se solt y se cruz de brazos, sin decir nada. Tengo una hija, lo sabas? Una nia de dos aos, poco ms que una semilla. Me gustara que tuviera padre durante, al menos, cien aos ms, si no te importa. Pero las opciones de que eso sea as se ven reducidas drsticamente gracias a tu determinacin animal de encargarte de todo sola. As que vuelvo a preguntrtelo, Laurel. Vas a explicarme qu ha pasado? No haba alzado la voz, pero a ella le resonaban las orejas como si hubiera estado gritando. Era ms de lo que poda soportar. Se frot los ojos con las manos, para intentar detener las lgrimas, pero no sirvi de nada; brotaron de todas formas. Lo haba estropeado todo. Haba decepcionado a todo el mundo que le importaba mnimamente, incluido Shar. El susurro del duende le hizo levantar la cabeza. Haba dicho algo en un idioma que no conoca, pero pareca que no hablaba con ella. Contuvo las lgrimas y mir a su alrededor, pero no vio a nadie y Shar segua centrado nicamente en ella. Laurel asinti. De acuerdo dijo, con un hilo de voz. Te lo explicar. 258

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Shar observ cmo Laurel se alejaba del claro y se meta en su coche despus de haberle hablado de Barnes. Haba respondido a todas sus preguntas. Al menos, a las que saba cmo responder. Esper, apoyado en un rbol, hasta que el coche, con el molesto intermitente puesto, se incorpor a la autopista. Ya puedes salir, Tam dijo. Tamani apareci por detrs de un rbol, con la mirada fija en las luces traseras del vehculo de Laurel. Gracias por no intervenir..., aunque te ha costado un poco aadi Shar, rotundo. Tamani se encogi de hombros. No me habra dicho tantas cosas si hubieras estado delante. Tena que creer que te habas ido. Ahora s que nos lo ha explicado todo. No tena muchas ms opciones replic Tamani con la voz inexpresiva. No despus de ver cmo la has interrogado. Hizo una pausa de varios segundos. Has sido bastante duro con ella, Shar. T me has visto ser duro con alguien, Tam. Y eso no ha sido nada. Ya, pero... Necesitaba orlo, Tam replic Shar con firmeza. Puede que ella sea tu deber, pero la puerta es ma. Necesita saber lo serio que es esto. Tamani apret la mandbula, pero no discuti. Siento mucho haberla hecho llorar se arrepinti Shar. Entonces, estamos de acuerdo en lo siguiente que hay que hacer? Shar asinti. Tamani sonri. Tardars meses, Tam. Ests emprendiendo una tarea imponente. Lo s. Y Laurel ha venido a despedirse. Lo s dijo con suavidad. Se volvi para mirar a Shar. Pero la vigilars, verdad? Te asegurars de que est a salvo? 259

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Lo prometo. Hizo una pausa. Asignar ms centinelas para que la protejan. Si Barnes pudo alejarlos a todos de su casa anoche, entonces es que no hay suficientes. Me asegurar de que, la prxima vez, haya bastantes. Habr una prxima vez? Shar asinti. Estoy convencido de ello. Barnes era una ramita, quizs una rama, pero la mala hierba como sta nace de la raz. No me enorgullece admitir que tengo miedo de lo que no vemos. Mir a Tamani. Si no estuviera tan convencido, no te dejara hacer esto. Miraron el camino que llevaba a la cabaa vaca, con el jardn descuidado y el aspecto envejecido. Ests preparado? pregunt Shar. S respondi Tamani sonriendo. Por supuesto.

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Fin

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Sobre la Autora
Aprilynne Pike ha creado historias de hadas desde que era una nia con una imaginacin hiperactiva. Cuando no est escribiendo, le gusta pasar el tiempo leyendo, cantando o trabajando con madres embarazadas. En la actualidad vive en Arizona con su marido y sus tres hijos.

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