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Ttulo: LA PIEDRA DE LUZ 2 LA MUJER SABIA Autor: (2000) Christian Jacq Ttulo Original: La femme sage Traduccin: (2000)

Manuel Serrat Crespo Edicin Electrnica: (2002) Pincho

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El peligro acechaba. Despus de la muerte de Ramss el Grande, tras sesenta y siete aos de reinado, los habitantes del Lugar de Verdad vivan angustiados. Situada en la orilla occidental de Tebas, la secreta aldea de los artesanos, cuyo papel principal consista en excavar y decorar las tumbas de los reyes y las reinas, se preguntaba sobre su suerte. Tras los setenta das de momificacin del ilustre difunto, qu decisiones iba a tomar el nuevo faran, Merenptah, que tena sesenta y cinco aos? Era hijo de Ramss, y tena fama de ser un hombre autoritario, justo y severo; pero sabra desbaratar las inevitables conspiraciones y librarse de los intrigantes que deseaban ocupar el trono de los vivos y apoderarse de las Dos Tierras, el Alto y el Bajo Egipto? Ramss el Grande haba sido el protector del Lugar de Verdad y de la cofrada de artesanos que dependa directamente del rey y de su primer ministro, el visir. La aldea tena su propio tribunal, y todos los das reciba alimentos procedentes del exterior. Liberada de las preocupaciones materiales, poda consagrarse a su obra, que era vital para la supervivencia espiritual del pas. El jefe Sobek haba perdido el sueo; era el encargado de la seguridad de la aldea, en la que no tena derecho a penetrar. Iba armado con una espada, una lanza y un arco, y no dejaba de recorrer el territorio que estaba bajo su responsabilidad, comprobando varias veces al da el dispositivo de vigilancia que haba emplazado. Los dos guardianes de la gran puerta de la aldea cumplan con su funcin habitual; uno, desde las cuatro de la madrugada hasta las cuatro de la tarde; el otro, desde las cuatro de la tarde hasta las cuatro de la madrugada. Eran fuertes, hbiles en el manejo del garrote, e impedan que los profanos penetrasen en el interior del recinto, donde vivan los artesanos del Lugar de Verdad y sus familias. Tambin estaban los cinco muros, es decir, los fortines dispuestos en el camino que conduca a la aldea. Pero esas medidas de seguridad no le parecan suficientes a Sobek, un nubio alto y atltico cuyo rostro estaba surcado por una cicatriz, debajo del ojo izquierdo. Haba ordenado a sus hombres que se mantuvieran alerta en las colinas de los alrededores, que vigilaran el camino que conduca al Ramesseum, el templo de millones de aos de Ramss el Grande, y los senderos que desembocaban en el Valle de los Reyes y en el de las Reinas. Si se producan disturbios, los amotinados la emprenderan con el Lugar de Verdad donde, segn los rumores, los artesanos eran capaces de producir fabulosas riquezas, e incluso de transformar la cebada en oro. Sin la proteccin del faran, qu sera de la modesta comunidad donde trabajaban treinta y dos artesanos, divididos en la tripulacin de la derecha y la tripulacin de la izquierda? Tal vez Sobek fuera su ltimo defensor, pero estaba decidido a resistir hasta el final. A pesar de que proceda del exterior, el polica haba acabado sintiendo afecto por la mayora de los habitantes cuya seguridad deba garantizar. Y aunque l no era un artesano y no conoca sus secretos, tena la sensacin de que participaba en su misma aventura, y ya no imaginaba vivir lejos de ellos. Por eso haba otra cosa que le obsesionaba: probablemente, en la aldea se ocultaba un asesino que amenazaba la existencia del maestro de obras, Nefer el Silencioso, que antao fue acusado por una carta annima y, luego, absuelto de haber asesinado a un polica. El jefe Sobek no haba conseguido identificar al culpable ni al autor de la misiva, y se preguntaba si no se tratara de un colega de Nefer que estaba celoso por su ascenso. Pero el polica tena otra pista, pues sospechaba que Abry, el administrador principal de la orilla oeste de Tebas, se haba mezclado en una conspiracin que amenazaba con destruir el Lugar de Verdad. Lamentablemente, la desaparicin de Ramss el Grande poda hacer que la situacin se le escapara de las manos. Como jefe del equipo de la derecha, Nefer tena el deber de hacer lo que es luminoso en el Lugar de Luz, trazar los planos y distribuir el trabajo en funcin de las competencias de cada cual. Adems, despus de la reciente desaparicin de Kaha, haban recado sobre l

responsabilidades mucho mayores. Kaha era el jefe del equipo de la izquierda, al que iba a suceder su hijo espiritual, Hay, carente de experiencia y gran admirador de Nefer, que era considerado el verdadero patrn de la cofrada. Incluso Kenhir, el viejo escriba de la Tumba, representante del poder central, lo trataba con deferencia. El alto funcionario, encargado de administrar la cofrada que llevaba el nombre simblico de Gran y noble Tumba de millones de aos del Occidente de Tebas, haba reconocido en Nefer a un maestro de obras excepcional, de natural e indiscutible autoridad. Pero sera Nefer el Silencioso capaz de luchar contra las fuerzas de las tinieblas que acechaban el Lugar de Verdad? Y sabra l, capitn de la tripulacin de los hombres del interior, tomar conciencia de la gravedad del peligro? Tendra medios para hacerle frente? Tal vez Nefer hubiera olvidado la crueldad y la avidez del mundo exterior, empeado en el cumplimiento de la obra de acuerdo con la regla que sus predecesores haban aplicado. Bastara su magia personal para alejar la desgracia de la cofrada? El polica se qued inmvil ante una hornacina excavada en la muralla. All haba una estatuilla de Maat, la soberana de la aldea. En la cabeza llevaba la timonera, la pluma que permita que las aves se orientasen; la frgil diosa encarnaba el ideal de la cofrada, su aspiracin a la armona y a la rectitud, elementos indispensables para la creacin artstica. No se deca, acaso, que realizar Maat era hacer lo que Dios ama? A Sobek le costaba respirar. El aire clido se haca cada vez ms opresivo, y senta que el peligro se acercaba. Para intentar calmarse, contempl la cima de Occidente, punto culminante de la montaa tebana en forma de pirmide. Segn la leyenda, fueron los primeros canteros de la cofrada quienes modelaron as la roca para que fuera un eco, en el sur, de las pirmides del norte. El polica saba, al igual que los dems, que la cima sagrada albergaba una temible serpiente hembra, la que ama el silencio, y que una barrera cada vez ms infranqueable impeda a los profanos turbar su quietud. Las moradas de eternidad de los faraones estaban bajo su proteccin, y los aldeanos le haban confiado sus esperanzas. La cima tena cuatrocientos cincuenta metros de altura, y se hallaba en el eje de los templos erigidos por los faraones para hacer brillar el ka, la energa inagotable derramada en el universo; estaban dispuestos en abanico a su alrededor, y le rendan un permanente homenaje. A Sobek le gustaba contemplarla al atardecer, cuando la penumbra cubra el desierto, los cultivos y el Nilo; slo la cima segua iluminada, como si all no se hiciera nunca de noche. Un centinela agit los brazos, y otro grit. Sobek corri inmediatamente hacia el primer fortn, donde reinaba el tumulto; los policas rodeaban a una decena de arrieros, presas del pnico, que se protegan la cabeza con las manos para evitar los bastonazos, mientras los animales corran en todas direcciones. Deteneos, son auxiliares! orden Sobek. Los policas tomaron conciencia de su error y dejaron de golpear a los arrieros. Nos hemos asustado, jefe dijo uno de ellos, excusndose; pensbamos que queran forzar la barrera. Como todos los das, los auxiliares llevaban agua, pescado, legumbres frescas, aceite y dems gneros que los aldeanos necesitaban. Los ms valientes fueron a recuperar sus asnos, los dems geman o protestaban. El jefe Sobek tendra que redactar un largo informe para explicar el incidente y justificar el comportamiento de sus subordinados. Cuidad a los heridos orden, y haced que descarguen los asnos. Cuando el cortejo lleg a la puerta principal de la aldea, sta se entreabri para dejar salir a las esposas de los artesanos. Sacerdotisas de Hator y amas de casa, al mismo tiempo, recogieron las provisiones en silencio. Antes de la muerte de Ramss el Grande, ste era el momento de discutir, de apostrofarse, de rer y de pelearse, al menos en apariencia, para obtener la mejor carne, los mejores frutos o el mejor queso. Desde la desaparicin del gran monarca, incluso los nios permanecan mudos, y sus madres ya no tenan ganas de jugar con ellos. Se acuclillaban para realizar el trabajo cotidiano por excelencia, amasar la pasta que servira para hacer pan y cerveza. Durante cunto tiempo podran realizar aquella tarea, preludio del gozo de una comida en familia? Un joven polica corri hacia Sobek. Jefe, jefe! Llegan otros! Ms auxiliares? No... Soldados armados con arcos y lanzas.

Mhy, el tesorero principal de Tebas, deambulaba por la sala de recepcin de su suntuosa villa. Era un financiero sin igual y un gran manipulador de cifras; el oculto dueo de la regin era, tambin, el apreciadsimo comandante de las fuerzas armadas, que se beneficiaba de su generosidad. Tena el rostro redondo, el pelo muy negro y aplastado, los ojos de un marrn oscuro, los labios carnosos, las manos y los pies rechonchos, el pecho ancho y poderoso. Estaba muy seguro de s mismo y de su capacidad de seduccin, y le obsesionaba un objetivo aparentemente inaccesible: apoderarse de los muchos tesoros que albergaba el Lugar de Verdad. Saba que los artesanos producan increbles riquezas en la Morada del Oro y haba visto la Piedra de Luz que les serva para iluminarse cuando se zambullan en las tinieblas de una tumba del Valle de los Reyes. Mhy se haba librado de un polica, para huir sin ser identificado. La carta annima enviada a Sobek, para que Nefer el Silencioso fuera acusado del crimen, por desgracia, no haba producido los efectos esperados, porque la intervencin de la misteriosa mujer sabia del Lugar de Verdad y la investigacin del tribunal haban absuelto al artesano. Pero el comandante segua fuera de sospecha y su ascenso haba proseguido, a costa de la desaparicin de su suegro, que l mismo haba organizado hbilmente, y de la complicidad de su deliciosa esposa, Serketa, tan encantadora como un escorpin, pero ambiciosa, vida e implacable como l. Mhy era rico, poderoso, y gozaba de una excelente reputacin. Nunca haba aceptado que el tribunal de admisin del Lugar de Verdad lo rechazase; su deseo de venganza iba acompaado por un deseo de transformar el viejo Egipto, empantanado en sus tradiciones y sus creencias, en un pas moderno y conquistador donde la ciencia, encarnada por su amigo Daktair, conmoviera a una sociedad anquilosada. Mhy era consciente de que debera actuar con prudencia y paciencia. La realizacin de ese gran designio implicaba descubrir los secretos de la cofrada, que los faraones protegan celosamente para asegurarse su exclusiva. El principal adversario de Mhy haba sido Ramss el Grande, y su nico intento de suprimir al monarca saboteando su carro se haba saldado en un fracaso. El comandante se haba visto obligado a admitir que el viejo soberano gozaba de una suerte sobrenatural, y se haba limitado a eliminar al saboteador, que podra haberse ido de la lengua. La nica estrategia posible era tejer su telaraa alrededor de la aldea y esperar la muerte de Ramss. Mhy se haba librado, por fin, del benefactor del Lugar de Verdad! Sin Ramss, los artesanos quedaran desamparados; y no era seguro que el nuevo rey, Merenptah, un hombre del Norte, estuviera tan bien preparado como su predecesor. Pero el tesorero principal de Tebas no consegua obtener noticias precisas de Pi-Ramss, la capital donde haba sido coronado Merenptah. Decan que era conservador, que careca de cualquier intencin innovadora y que estaba decidido a seguir los pasos de Ramss el Grande; aunque siempre quedaba la esperanza de que el poder supremo modificase su carcter. En cuanto a las intrigas, stas iban a crecer y a perfeccionarse. Algunos se adaptaban a un reinado de transicin, que probablemente sera breve, para preparar mejor un mundo nuevo. Un mundo en el que Mhy desempeara un papel de primer orden si posea los secretos del Lugar de Verdad. Durante el interminable perodo de momificacin, podan producirse acontecimientos inesperados. La brutal muerte de Merenptah, por ejemplo, y una lucha por el trono. Mhy esperaba que no fuera as, pues todava no estaba preparado para participar en ella. Soaba con manipular a un monarca que se luciera en el proscenio, mientras l detentara el verdadero poder en la sombra. Por qu no reproducir en el escaln supremo lo que haba conseguido hacer con el alcalde de Tebas? Un Merenptah esttico, anclado en antaones principios e incapaz de percibir la ineluctable evolucin del pas: acaso no sera ese mediocre faran su mejor aliado? Para poner a prueba el estado de nimo y la capacidad de resistencia de los artesanos, haba convencido a su aliado Abry, el administrador principal de la orilla oeste, para que

enviara una escuadra y un inspector del fisco a la aldea. Si conseguan forzar la puerta, Mhy penetrara por la brecha y reducira los privilegios de la cofrada. Esta vez, el asunto era serio. El jefe Sobek comprob que, en efecto, se trataba de soldados, en su mayora, de edad madura. Por primera vez desde que ocupaba el cargo de jefe de seguridad del Lugar de Verdad, se vea directamente confrontado con las tropas. Los infantes estaban dispuestos en dos hileras y se haban detenido ante el primer fortn. Los policas nubios, en su mayora fuertes mocetones bien entrenados, iban armados con garrotes y espadas cortas. Sobek era considerado un verdadero jefe de clan, y sus soldados le obedeceran fueran cuales fuesen sus rdenes. ste se adelant. Quin os enva? Yo respondi un veterano, visiblemente impresionado por el atleta negro que lo miraba de arriba abajo, pero estoy a las rdenes del inspector del fisco. Oculto hasta entonces por los soldados, un tipo rechoncho sali de las filas y se dirigi a Sobek con voz dbil pero aguda. Tengo una orden del administrador principal de la orilla oeste para censar los animales de la aldea y calcular las tasas que se deben aplicar. Como no he recibido declaracin alguna en los ltimos aos, sin duda, habr atrasos. Vos, que representis la fuerza pblica, debis colaborar y ayudarme a cumplir mi misin. El jefe Sobek no esperaba un ataque de ese tipo. Tenis la intencin... de entrar en la aldea? Tenemos que entrar forzosamente. Mis rdenes son estrictas: est prohibido el acceso a todo aquel que no sea un artesano o un miembro de su familia. Sed razonable: represento el poder administrativo. Slo el faran y el visir son excepciones a la regla que acabo de recordar. Y vos no sois ni lo uno ni lo otro. Tenis que inclinaros ante el fisco! Id a buscar al escriba de la Tumba, l os refrescar la memoria. Sobek vacil unos instantes. A fin de cuentas, no era una mala solucin; evidentemente, el inspector no conoca a Kenhir el Grun. De acuerdo, pero que los soldados no den ni un paso ms. Si intentan cruzar este fortn, mis hombres los expulsarn sin miramientos. No me gusta demasiado ese tono, jefe Sobek. Vuestros policas son menos numerosos que mis soldados, y el derecho est de mi parte. Si os lo tomis as, no ir a buscar a nadie y yo me encargar personalmente del asunto. Los policas nubios no necesitaron rdenes para blandir sus garrotes. Eran ms jvenes y rpidos que sus adversarios, y no teman enfrentarse a dos o tres de ellos. No nos pongamos nerviosos recomend el inspector del fisco; estoy aqu para que se respete el orden, y vos tambin. Mis consignas son muy estrictas, debo aplicarlas al pie de la letra. Id a buscar al escriba de la Tumba! Sobre todo, no deis ni un paso! El funcionario crispado no respondi. Le haban avisado de que su misin no sera fcil, pero no esperaba semejante resistencia, y aquel negro tan alto le daba miedo. Si se produca una pelea, no corra el riesgo de recibir un buen golpe? Por el momento, sera mejor renunciar al uso de la fuerza y discutir con el escriba de la Tumba. El jefe Sobek no se apresur a cruzar los fortines. Aquel montn de soldados no acabara con sus hombres, pero tras stos llegaran otros, ms numerosos y temibles. Quin, sino Abry, el administrador principal de la orilla oeste, haba ordenado su intervencin? Sobek se lo cruzaba de nuevo en su camino. El alto funcionario haba intentado corromperlo, en vano y, luego, hacer que lo trasladaran, como si quisiera alejar a un polica molesto, capaz de implicarlo en el caso del asesinato que no dejaba de obsesionar al nubio. Por tercera vez, Abry lanzaba un ataque contra l y, ms directamente an, contra el Lugar de Verdad. Sin duda actuaba as porque era culpable, en uno u otro grado, y quera librarse de los que lo acusaban.

El problema del da era aquel funcionario del fisco. Tal vez fuera imposible evitar un conflicto, pues no bastara con avisar a Kenhir. Sera preciso, tambin, que el escriba de la Tumba aceptara hablar con l.

Sobre todo, no pases tu maldita escoba por mi biblioteca record el escriba de la Tumba a su sierva Niut la Vigorosa. Yo mismo har la limpieza. La muchacha se limit a encogerse de hombros. Era el mismo sermn de cada maana. A sus sesenta y dos aos de edad, ms grun que un viejo chivo solitario, Kenhir tena aspecto de patn y la corpulencia de un escriba que ocupara un cargo importante, pero tambin unos ojos maliciosos y vivos a los que no se les escapaba nada. Kenhir haba vencido el insomnio que lo torturaba desde la muerte de Ramss el Grande gracias a una tisana de mandrgora. Saba que la pequea comunidad estaba en peligro durante aquel perodo de transicin, y que no sobrevivira a la decisin de un faran hostil a su modo de vida, pero sin embargo segua cumpliendo su funcin como si fuera a durar eternamente. Ante todo, el aprovisionamiento de agua de la cofrada, que se realizaba de dos modos: por un lado, el profundo pozo excavado a unos sesenta metros al nordeste del templo de Hator, y por el otro, las incesantes entregas de los arrieros. El pozo era una especie de obra maestra, con sus paredes verticales, en ngulo recto, sus losas de calcreo y su soberbia escalera, que permita que los ritualistas fueran a recoger agua para las ceremonias. Pero no bastaba para los usos cotidianos, tanto menos cuanto la higiene era una de las preocupaciones principales de la aldea. Por ello, todas las maanas, el escriba de la Tumba esperaba impacientemente la llegada de los aguadores, cuyas pesadas jarras permitan llenar las enormes nforas de terracota rosada, homogneamente cocidas, recubiertas de un vidriado claro o de un rojo oscuro, y dispuestas en las callejas de la aldea, al abrigo de unos huecos, para preservar el frescor del precioso lquido. Algunas de estas nforas llevaban inscritos los nombres de Amenhotep I, Tutmosis III o la reina faran Hatsepsut, y recordaban que los soberanos se preocupaban por el bienestar de los habitantes del Lugar de Verdad. El reglamento era estricto: los portadores vertan agua pura varias veces al da, en dos depsitos, uno al norte de la aldea, y el otro al sur. Los aldeanos iban a buscar agua con jarras para llenar las nforas del interior, cuyo contenido utilizaban para beber, lavarse o cocinar. Desde la creacin de la cofrada, nunca haba habido penuria, sino, muy al contrario, una abundancia muy apreciada por la pequea comunidad que viva en una zona desrtica. El escriba de la Tumba haba sido nombrado por el visir con la aprobacin del faran. Ahora tena muchsimo trabajo: le tocaba velar por la prosperidad de la aldea, preservar el buen entendimiento entre los dos jefes de equipo, pagar al personal, llevar el Diario de la Tumba, en el que anotaba, cuidadosamente, las ausencias y sus motivos, recibir el material necesario para los trabajos y distribuirlo, y proseguir la Gran Obra iniciada por sus predecesores. Era una labor espantosa que, sin embargo, no le impeda entregarse a su distraccin favorita: la escritura. Kenhir era hijo adoptivo del ilustre Ramosis, que haba sido elevado a la rarsima dignidad de escriba de Maat antes de su muerte. Kenhir haba heredado su hermosa morada, su despacho y, sobre todo, su rica biblioteca donde figuraban todos los grandes autores cuyas obras haba copiado, con su caligrafa difcil y casi ilegible. Era aficionado a la poesa pica, y haba compuesto una nueva versin de La batalla de Kadesh, que haba supuesto la victoria de Ramss sobre los hititas y de la luz sobre las tinieblas, y haba emprendido una reconstruccin novelesca de la prestigiosa decimoctava dinasta. Cuando se retirara, Kenhir se consagrara a la redaccin definitiva de una Clave de los sueos, fruto de una larga investigacin. Un artesano pregunta por vos le avis Niut la Vigorosa. No ves que estoy ocupado? Cundo podr estar tranquilo en esta aldea! Queris verle o no? Que venga gru Kenhir. Ipuy el Examinador, un escultor del equipo de la derecha, era ms bien canijo y nervioso, aunque bastante hbil. Saba domesticar la roca ms reacia y nunca refunfuaba ante un problema difcil. Algo va mal? He tenido una pesadilla confes Ipuy. Necesito consultaros.

Cuenta. Primero, el dios carnero Khnum se me ha aparecido y me ha dicho: Mis brazos te protegen, te confo las piedras nacidas del vientre de la montaa para construir templos. Era ms bien terrorfico... Te equivocas, es un excelente presagio. En Khnum se encarna la energa de la creacin que construye a los hombres y da a los artesanos la capacidad de domar su potencia. Y qu pasaba despus? Bueno eso... es ms delicado. No tengo tiempo que perder, Ipuy. Habla o vete. El artesano pareca muy turbado. He soado que haca el amor con una mujer... que no era mi esposa. Eso es muy malo! Slo hay una solucin: al amanecer, zambllete en agua fresca de un canal, y estars de nuevo en paz. Pero dime... Por qu te has quedado en la aldea en lugar de ir a trabajar al Valle de los Reyes con el resto del equipo? He llevado ofrendas a la tumba de mi padre y mi esposa est enferma. Kenhir anot los dos motivos, considerados como vlidos, en el Diario de la Tumba. Ipuy no mereca el terrible apelativo de perezoso, que le habra acarreado graves sanciones. El escriba de la Tumba comprobara, sin embargo, sus afirmaciones, pues ya no confiaba en nadie desde que un artesano haba dado, como motivo de su ausencia, el fallecimiento de su ta... que haba muerto por segunda vez! Apenas hubo salido el escultor de la sala de columnas que serva de despacho a Kenhir, cuando penetr en ella Didia el Carpintero, un hombre de gran talla y lentos gestos. El jefe de equipo me ha confiado un trabajo en el taller explic, y me ha pedido que os recuerde que maana por la maana hay que pagar los salarios. El pago de los salarios... Se repeta cada veintiocho das, inexorable! El escriba de la Tumba y los dos jefes de equipo reciban cinco sacos de espelta y dos sacos de cebada cada uno, mientras que cada artesano tena derecho a cuatro sacos de espelta y uno de cebada. Adems, a todos se les entregaba carne, ropa y sandalias. Cada diez das, Kenhir velaba por la distribucin de aceite, ungentos y perfumes. Y, diariamente, cada aldeano reciba cinco kilos de pan y pasteles, trescientos gramos de pescado, varias clases de legumbres, fruta, leche y cerveza. Los excedentes les permitan hacer trueques en el mercado. Es necesario que me recuerdes mis obligaciones, Didia? El perodo es angustiante y muchos se preguntan si las entregas diarias estn aseguradas. De no ser as, yo ser el primero en avisaros. Maana se pagarn los salarios como de costumbre, y no faltar ni un solo puado de grano. Carpintero se retir, ms tranquilo. Kenhir no poda confesarle que sus temores estaban fundados. Si el nuevo faran, que nunca haba ido a la aldea, ceda a ciertas presiones, los artesanos dejaran de recibir provisiones. Quedaban los silos pertenecientes a la cofrada y que le permitiran sobrevivir por algn tiempo. El escriba de la Tumba protestaba por todo; se quejaba de sus condiciones de trabajo, evocaba a menudo la brillante carrera que hubiera podido hacer en Tebas, pero amaba la aldea ms que su propia vida, y a pesar de que siempre estaba refunfuando, Kenhir saba que acabara sus das como su predecesor y padre adoptivo, porque el Lugar de Verdad le pareca el corazn de Egipto, el lugar donde unos simples hombres, con sus cualidades y sus defectos, realizaban, da tras da, una obra extraordinaria al servicio de lo divino. Lo malo era que deba hacerles cohabitar sin demasiados enfrentamientos y que todas las preocupaciones recaan sobre l. He terminado de limpiar dijo Niut la Vigorosa. Voy a preparar la comida. Nada de pepino, no lo digiero bien. Y el pescado, sin demasiadas especias. Debera haberse librado mucho tiempo atrs de aquella pequea peste que se haba apoderado de su morada, pero trabajaba bastante bien y, adems, soportaba su mal carcter. Hay otro que desea hablar con vos dijo la sierva. Pero no va a terminar nunca! Dile que vuelva ms tarde. Al parecer es muy urgente. De acuerdo..., que pase. La esposa de Pai el Pedazo de Pan, un dibujante del equipo de la derecha, se present ante el escriba de la Tumba. Pareca aterrorizada. Otra aburrida historia de pareja pens Kenhir. l la ha engaado, ahora quiere

denunciarlo y habr que reunir el tribunal de la aldea. El guardin de la puerta ha hecho llegar un mensaje del jefe de seguridad... Ha sucedido algo horrible! Tranquilizaos y decidme su contenido. Hay soldados en el primer fortn... Quieren invadir la aldea!

La gran puerta se abri para dejar pasar al escriba de la Tumba, hacia el que se dirigi inmediatamente el jefe Sobek. Qu ocurre? pregunt Kenhir. Tenemos problemas con el fisco, que se hace secundar por el ejrcito. Os esperan en el primer fortn. Andar no era el fuerte de Kenhir, que prefera la tranquilidad de su despacho a la arena de los senderos. Sin embargo, avanz con valenta para enfrentarse al irritado funcionario. Sois el escriba de la Tumba? Qu deseis? La aldea no ha pagado el impuesto sobre los animales. Debo penetrar en su interior para identificar a los contraventores y fijar el montante de las multas. De qu animales estis hablando? pregunt Kenhir. De las vacas, los corderos, los... El escriba de la Tumba solt una carcajada. La ley no da risa! protest su interlocutor. La ley, no, pero vos, s. Con este nivel de incompetencia, no sois digno de ocupar vuestro cargo. Dirigir una detallada carta al visir, solicitando vuestro despido. El inspector del fisco pareca desconcertado. No comprendo... Cuando se ignora un expediente, no se blanden amenazas! En el interior de la aldea slo hay animales domsticos, gatos, perros y monos pequeos. La presencia de los dems animales est prohibida por razones de higiene. Encontraris asnos, bueyes, vacas, corderos y cerdos en el exterior de la aldea y en las tierras pertenecientes a los artesanos. Naturalmente, todas estas cabezas de ganado han sido declaradas a vuestra administracin. As pues, me habis molestado por nada, y eso me horroriza. Ante la colrica mirada de Kenhir, el funcionario comprendi que slo poda batirse rpidamente en retirada y esperar que su torpe gestin fuese olvidada lo antes posible. La queja de un personaje tan importante como el escriba de la Tumba poda terminar con su carrera. Cundo nos libraremos de este tipo de chinches! mascull Kenhir viendo cmo el vencido pona pies en polvorosa. A pesar de la victoria, el jefe Sobek no mostraba un aspecto triunfal. Y ahora qu pasa? pregunt Kenhir. No os he hablado de un incidente preocupante... Muy bien, adelante, pues! Los cuerpos del delito estn en mi despacho. Ambos hombres se dirigieron al feudo de Sobek, que mostr a Kenhir varios fragmentos de calcreo cubiertos de unos dibujos increbles. Haba un gato que llevaba flores a un ratn, una rata vestida con una falda y cubierta por una mona, un zorro que tocaba la flauta doble, una cabra que bailaba, un cocodrilo erguido sobre su cola y que manejaba una mandolina, una golondrina trepando por una escalera para alcanzar las ramas ms altas de un rbol donde haba un hipoptamo, otra rata conduciendo un carro y disparando flechas contra un ejrcito de roedores provistos de escudos, y un mono sentado sobre un montn de trigo. Las caricaturas estaban muy bien hechas, pero no divirtieron a Kenhir, pues reconoci los estilizados rasgos de varios miembros de la cofrada. Y, peor an, la rata arquera slo poda ser el faran combatiendo a sus enemigos. En cuanto al mono, ste tena un notable parecido con el escriba de la Tumba. De dnde has sacado estos horribles dibujos? Los han dejado aqu en mi ausencia. Destryelos de inmediato. Y si el culpable vuelve a hacerlo...?

Eso no ocurrir, creme! Kenhir saba quin era el culpable. El estilo, la precisin del dibujo, la originalidad, la irreverencia... Todo apuntaba hacia Paneb el Ardiente. El escriba de la Tumba se haba mostrado muy favorable a la entrada del joven en la cofrada, aun sabiendo que la disciplina no iba a ser su fuerte. El Lugar de Verdad no poda excluir un talento semejante, pero esta vez se haba pasado de la raya. En los ojos del polica nubio haba un brillo excesivamente alegre. Esto no tiene gracia, Sobek! Es una injuria a la seriedad y el rigor que deben reinar en esta aldea. Comparto vuestra opinin, y s que sabris actuar como corresponde. Pero no hay algo ms grave an? Ese inspector del fisco nos ha sido enviado por Abry, el administrador principal de la orilla oeste, el mismo que intent corromperme y que me trasladaran. Sigues pensando que participa en una conspiracin contra el Lugar de Verdad, no es as? Ms que nunca. El rostro de Kenhir se ensombreci. Me gustara tanto que te equivocaras... Pero me he informado sobre l y el tal Abry parece un trepador dispuesto a todo. En las actuales circunstancias, es imposible seguir con la investigacin. Cmo prever la suerte que le reserva el nuevo faran? Destitucin, ascenso o mantenimiento de su actual estatuto? Su intento ha fracasado, pero estoy seguro de que Abry volver a la carga. Puesto que amenaza la seguridad de la aldea, me veo obligado a intervenir, sea cual fuera su rango. Ten un poco de paciencia, Sobek! Las primeras decisiones de Merenptah nos ilustrarn sobre la conducta que debemos adoptar. Entretanto, no bajes la guardia. Aunque se negara a reconocerlo por miedo a asustar a los aldeanos, el escriba de la Tumba se senta cada vez ms inquieto. Si se produca una revolucin en palacio y algunos intrigantes como Abry obtenan ms poder, al Lugar de Verdad le quedaran slo unas semanas de vida. Mientras Kenhir se diriga hacia la gran puerta de la aldea, los auxiliares salieron de sus talleres y de sus casas y les rodearon, amenazadores. El herrero, el carnicero, los lavanderos, el calderero, el cervecero, el zapatero, los tejedores, los pescadores, los leadores y los jardineros estaban muy alterados. Su jefe, el alfarero Beken, tom la palabra. Nos llaman los que llevan record, pero tambin tenemos derechos. Y el primero es el de saber si vamos a ser devorados y con qu salsa van a hacerlo. De momento, no ha cambiado nada. No acabamos de ser vctimas de un ataque del ejrcito? Ha sido un ridculo error administrativo. Todo est en orden. Van a cerrar la aldea? Esos temores estn por completo infundados. Lo decs para tranquilizarnos? La paga se distribuir con normalidad, y no se ha suprimido puesto alguno. Queris ms garantas? La seguridad de Kenhir tranquiliz a los auxiliares. Volvamos al trabajo recomend el alfarero. Las vagas protestas del herrero se perdieron entre los murmullos del grupo, que se dispers arrastrando los pies mientras el escriba de la Tumba penetraba en la aldea, donde fue asaltado, de repente, por la esposa de Pai el Pedazo de Pan, visiblemente trastornada. Mi gatito ha desaparecido! Estoy segura de que mi vecina lo ha escondido en su casa... Le gustaba por su pelaje negro y lustroso, y me lo ha robado. Hay que registrar su casa y condenarla! Tengo otras cosas que hacer y... De lo contrario, la denunciar ante el tribunal de la aldea! Kenhir suspir. Bueno, vamos. El escriba de la Tumba ya imaginaba la terrible pelea entre las dos amas de casa, pero le tocaba resolver este tipo de problemas para mantener la armona entre las familias. Afortunadamente, el gato salt desde un tejado para aterrizar a los pies de su duea, que lo tom en brazos y lo cubri de besos, a la vez que le haca dulces reproches. Kenhir estaba atnito ante la inconsecuencia femenina, y prefiri alejarse sin decir palabra.

Qu ms tendra que aguantar an durante esa maldita jornada? La comida ya est lista anunci Niut la Vigorosa en cuanto el escriba de la Tumba regres a su casa. De postre tenis un pastel relleno de dtiles. Ser meloso, al menos? Ya lo veris. Cmo se atreva la pequea peste a mostrarse tan insolente? Algn da, Kenhir la hara pasar por el aro. Pero ahora le preocupaban otros asuntos mucho ms serios. Conseguira el maestro de obras Nefer el Silencioso terminar a tiempo la morada de eternidad de Ramss el Grande, de acuerdo con las normas que le haban sido impuestas? El hombre tena cualidades excepcionales, es cierto, pero era su primera gran obra, y tal vez careciera del genio necesario para llevarla a cabo. Si Nefer fracasaba, el Lugar de Verdad estara condenado a desaparecer.

Paneb el Ardiente estaba loco de alegra. El coloso de los ojos negros, que tena veintisis aos, haba sido aceptado haca diez en la cofrada del Lugar de Verdad para convertirse en dibujante, el sueo de su infancia. El camino haba sido duro, pero Paneb no se haba dado nunca por vencido, alimentado por el fuego que arda en su interior y que nada ni nadie podra extinguir. Ahora, el paraso: el Valle de los Reyes, aquel ued desrtico, abrumado por el sol y prohibido a los profanos. All, bajo la proteccin de la cima de Occidente, en forma de pirmide, descansaban las momias de los ilustres faraones del Imperio Nuevo, cuya alma renaca todas las maanas en el secreto de su morada de eternidad. Para la casi totalidad de los egipcios, penetrar en el Gran Valle era un sueo imposible. Y l, Paneb, haba tenido esa suerte porque haba perseverado, vencido innumerables obstculos y haba logrado convertirse en uno de los miembros del equipo de la derecha. Nadie que hubiera visto a aquel joven coloso de talla y corpulencia impresionantes hubiera dicho que sus enormes manos eran capaces de realizar dibujos de una finura y una precisin tan extraordinarias. En l se conjugaban la potencia y la gracia, pero era slo un aprendiz, y an tena mucho que aprender. Aquella perspectiva entusiasmaba a Paneb, que no protestaba ante ninguna tarea. Desde el comienzo de los trabajos de conclusin de la tumba de Ramss el Grande, sus colegas dibujantes y pintores le haban hecho llevar los panes de colores, los pinceles, los cepillos y todo su material. El peso le pareca ligero como una pluma, puesto que poda admirar las altas rocas verticales que formaban los muros del valle prohibido, donde slo sobreviva la recalentada piedra. Los acantilados ocres destacaban contra el cielo, de un azul perfecto y, a medioda, el sol no dejaba subsistir zona de sombra alguna en aquel caldero sagrado, donde se celebraba el misterio supremo de la vida y de la muerte. Era el momento preferido de Paneb el Ardiente, enamorado de los estos implacables, sobre todo cuando el viento no turbaba la cancula. All, en aquel valle mineral, silencioso y apacible, se senta como en su casa. Sueas, Paneb? El hombre que le estaba hablando era el jefe del equipo de la derecha, Nefer el Silencioso, maestro de obras de la cofrada. Era de talla mediana, esbelto, con el pelo castao, los ojos de un gris verdoso y una gran frente muy despejada; tena el rostro grave y apaciguadora la palabra. No haba necesitado ms que diez aos para convertirse en el patrn indiscutible de los artesanos, un cargo que, sin embargo, no haba buscado. Paneb y Nefer se haban conocido antes de su admisin en el Lugar de Verdad, y el primero haba salvado la vida al segundo, que nunca olvidara su valor. Siguiendo el camino de los escultores, Nefer haba alcanzado los grados superiores de la jerarqua antes de ser admitido en la Morada del Oro, donde se haba convertido en depositario del secreto de la Gran Obra, que ahora deba transmitir y encarnar en la materia. Cuando era un chiquillo repuso Paneb, so con un mundo perfecto, pero pronto choqu con los hombres. No hay tregua posible con ellos: hay que luchar constantemente. Ante el menor signo de debilidad, pisotean al adversario. Pero hoy s que este mundo perfecto existe: este valle en el que nuestra cofrada excava y decora las moradas de eternidad de los faraones. El hombre no tiene en l su lugar, no hacemos ms que pasar, y ya est bien as. Aqu slo reina el silencio y te agradezco que me hayas permitido conocerlo. No tienes que agradecerme nada. Eres mi amigo, pero soy el jefe de este equipo y no puedo hacerte ningn favor. Te he ordenado que vinieras a trabajar al Valle porque creo que ests preparado para hacerlo. Hasta entonces, Paneb se haba limitado a desempear los papeles de porteador y guardin de la tumba de Ramss el Grande, en cuyo interior no haba sido autorizado a penetrar. Por el tono de Nefer, advirti que la situacin iba a cambiar. La jornada se anuncia larga y difcil advirti ste; no tenemos mucho tiempo y debemos realizar la decoracin final de acuerdo con las instrucciones que dej Ramss. Ched

el Salvador va a confiarte un nuevo trabajo de gran importancia. Ched el Salvador... El pintor del equipo, el jefe de los dibujantes y el desdn personificado! Durante varios aos, haba ignorado a Paneb por completo. Pero Ardiente se haba tragado el orgullo, convencido de que Ched era un maestro excepcional, de talento sin par, puesto que haba sido elegido por la cofrada para pintar las tumbas reales. Pareces muy preocupado, Nefer. A algunos, los setenta das que dura el perodo de momificacin se les hacen muy largos. A nosotros, sin embargo, se nos hacen muy cortos. No lo entiendo. Acaso la tumba de Ramss no est ya terminada desde hace mucho tiempo? En esencia, s. Pero la regla es esperar a la muerte del rey para llenar las paredes de vida, trazar los ltimos signos y las ltimas figuras, y completar la morada de eternidad donde habitar por siempre su cuerpo de luz. No se permite error alguno; no hace falta correr, pero no debemos dormirnos en los laureles. Para ser tu primer trabajo como maestro de obras, el destino te la ha jugado! Te podra haber tocado un faran menos importante que Ramss el Grande... Pero todos confiamos en ti. Soy consciente de que est en juego la propia supervivencia del Lugar de Verdad. Si el nuevo faran no estuviera contento con la ltima morada de su padre, decretara nuestra desaparicin. Qu dicen del tal Merenptah? Nosotros hacemos nuestro trabajo y no hacemos caso de los rumores. Qu debemos temer si actuamos con rectitud? A sus treinta y seis aos, Nefer el Silencioso era un hombre maduro, de autoridad tranquila pero implacable. Con su mera presencia, y sin necesidad de levantar la voz, haca reinar una indispensable coherencia en el seno de la cofrada e incitaba a los artistas a dar lo mejor de s mismos. Nadie hubiera pensado en discutir sus directrices, que siempre perseguan la obra perfecta y la armona de la comunidad. Incluso Paneb, de indisciplinada naturaleza, apreciaba la importancia de su amigo y se alegraba de que el Lugar de Verdad lo hubiera puesto a su cabeza. Con Nefer no tendran cabida ni la injusticia ni la corrupcin. Cmo reaccionaras si Merenptah decidiera suprimir la cofrada? Le demostrara que estaba cometiendo un terrible error que pondra en peligro la prosperidad de Egipto. Y si se negara a escucharte? En ese caso, no sera un faran, sino un tirano, y la aventura de nuestra civilizacin no tardara en finalizar. Los tres dibujantes, Gau el Preciso, Unesh el Chacal y Pai el Pedazo de Pan depositaron una buena cantidad de panes de vivos colores y pequeos recipientes de terracota y cobre a los pies de Paneb. Qu debo hacer con eso? Ched el Salvador te lo indicar. Hace demasiado sol... No deberas ponerte a la sombra? pregunt Pai el Pedazo de Pan, que no soportaba el calor del Valle de los Reyes. No quiero coger fro! brome Paneb. Los tres dibujantes se dirigieron con lentos pasos a la entrada de la tumba de Ramss el Grande. Incluso Pai el Pedazo de Pan, por lo general dispuesto a rer y a bromear se mostraba recogido. Como sus colegas, slo pensaba en el minucioso trabajo que deba realizar. Y t, Paneb, cmo reaccionaras? pregunt el maestro de obras. Si las buenas palabras no sirvieran de nada, tomara las armas y combatira con l. Contra el faran, su ejrcito y su polica? Contra cualquiera que intentase destruir la aldea. Se ha convertido en mi patria y mi alma. Sin embargo, su recibimiento no fue muy bueno y pas diez aos ms bien duros. Nefer sonri. Acaso no sufrimos las pruebas que merecemos y somos capaces de soportar? Acabars por hacerme creer que tu capacidad de resistencia es realmente excepcional. Con todo el respeto, a veces tengo la impresin de que me ests tomando el pelo. No sera eso indigno de mi cargo? La llegada de Ched el Salvador interrumpi la conversacin. Tena el pelo y el pequeo bigote muy cuidados, era elegante, de ojos color gris claro y nariz recta, y los labios finos. Lanz una irnica mirada a Paneb y se dirigi al maestro de obras. Estn trabajando ya mis dibujantes?

Acaban de entrar en la tumba. No hay mucho tiempo... No tenemos ningn derecho a incumplir el plazo, Ched. Por eso he puesto a Paneb a tu disposicin. El pintor mir hacia arriba. Un aprendiz al que hay que enserselo todo! S un buen educador y renete conmigo. Nefer se dirigi, a su vez, hacia la morada de eternidad de Ramss el Grande, mientras Ched el Salvador tomaba en sus manos una especie de ladrillo rojo. Sabes qu es esto, Paneb? Color... Un color duro que no se puede utilizar en esta forma. El pintor pareci aterrado. Lo que me tema... Tus ojos son incapaces de ver.

Haciendo un gran esfuerzo, Paneb el Ardiente consigui mantener la calma. Si Ched el Salvador haba decidido humillarlo, iba listo. El color no es slo materia declar el pintor. La palabra iun, color, es sinnimo de existencia, de piel y de cabello. Gracias al color, se revela una vida secreta y la naturaleza entera se anima, desde el mineral de inerte apariencia hasta el hombre, esa criatura que se agita constantemente. Has contemplado el ocre de la arena, el verde brillante de la palmera, el suave verde de los campos en primavera, el azul absoluto del cielo, el azul hechicero del Nilo o el oro del sol? Ensean los secretos, pero nadie presta atencin. Y, sin embargo, el faran en persona hace llegar los colores al Lugar de Verdad, pues slo l sabe por qu y cmo hacen existir las figuras que trazan los dibujantes. Nuestro dios protector es Chu, el aire luminoso, el que permite a la creacin desplegar sus maravillas. Mi oficio no me permite ser imparcial, pero hay algo ms importante que el color? Paneb mir con otros ojos el material del pintor que se extenda ante l. Ched el Salvador no le haba hablado nunca antes de ese modo. Antes de pintar, vas a fabricar colores. Y necesitars mucho talento, muchacho! En circunstancias normales, hubiramos tenido varios meses, incluso varios aos, por delante. Pero Ramss el Grande ha exigido que la vida brillara en su tumba, y necesitamos una gran cantidad de colores perfectos. Voy a ensearte cmo debes hacerlo, y tendrs que fabricar colores sin descanso mientras yo pinto. Si no lo haces bien, sers el principal responsable de nuestro retraso y, por lo tanto, de nuestra decadencia. Recoge el material y sgueme. Adonde vamos? A mi taller privado. Ched el Salvador haba aprovechado una profunda grieta en la roca para instalar all unas tablas, unos caballetes y un caldero. Por lo menos haba un centenar de botes, crisoles y recipientes de mltiples tamaos, protegidos por una tela blanca tendida entre dos paredes groseramente talladas a golpe de cincel de cobre. Sintate en el taburete de tres patas y escchame atentamente, Paneb. Nuestros colores se obtienen a partir de minerales. Es preciso machacarlos lo ms finamente posible hasta obtener un polvo que vas a mezclar con agua, a la que aadirs una sustancia que le da consistencia y tiene una gran capacidad adherente. Ah reside el principal secreto del fabricante de colores. Utilizars clara de huevo, es decir, albmina, que no se deteriora con el agua caliente ni el agua fra, y te procurar un tipo de color que cubrir perfectamente los poros de la piedra. La cola de pescado es otro producto de buena calidad, al igual que este excelente aglutinante. Mientras hablaba, Ched el Salvador iba levantando las tapas de las vasijas que contenan las sustancias que estaba describiendo. Pareca un cocinero dispuesto a saborear los deliciosos manjares que haba preparado. Mi aglutinante es perfecto! Hice hervir extractos de huesos, cartlagos, tendones y piel, y derram la mezcla en un molde donde, una vez fro, se transform en una masa compacta. Y no olvido mi hermosa resina, mezclada con polvo de calcreo... Pero mira esto! El pintor desplaz la tapa de un pequeo crisol de terracota que tena una forma rectangular. Es cera de abeja de primera calidad. La utilizo para la fusin de las colas y la aplico en la superficie pintada para protegerla. Naturalmente, un novicio hara que el ocre rojo se adhiriese directamente al yeso, pero slo la utilizacin de un adhesivo es el signo inequvoco de un trabajo de calidad. Y ahora voy a presentarte el mejor, mi preferido: la goma de acacia. Ched el Salvador abri lentamente un jarro de alabastro. La goma de acacia garantiza la duracin de una pintura... El tiempo no le afecta en modo alguno, hace que la materia sea estable y no se estropee por las variaciones de temperatura. La palabra seped, espina de acacia, tambin significa ser preciso, inteligente, y ese vegetal est entre las potencias luminosas gracias a las que el sol da vida. Tal vez algn da encuentres t tambin la acacia.

Durante unos instantes, el espritu del pintor escap, como si se sumiera en antiqusimos recuerdos. Dnde estaba...? Ah, s, los aglutinantes! Bueno, ya conoces lo esencial... Pasemos a los colores. Cmo hubiera podido imaginar Paneb que aquel hombre fro y distante pudiera comportarse de un modo tan apasionado? Con los ojos brillantes y las manos siempre movindose, Ched el Salvador pareca feliz al abrir las puertas de su universo en el que el joven coloso penetraba con arrobo. Obtener el negro es muy sencillo: recogers el holln ms fino posible en los costados de los grandes recipientes en las cocinas y el negro de humo pegado a las lmparas. El polvo del carbn vegetal proporciona un hermoso negro, pero tengo tambin una reserva de manganeso del Sina. S prudente con ese tinte: su nombre, kem, el cumplido, la totalidad, significa que el negro es la suma de todos los colores. Cuando Osiris es negro, encarna la totalidad de las fuerzas de resurreccin. No es Kemet, la totalidad, el nombre de Egipto? S. Se le llama as por la tierra negra, el limo que contiene todas las potencialidades de existencia y renacimiento. El blanco, que simboliza la alegra, la pureza y el brillo, lo obtendrs machacando el calcreo de la regin. Mezclando yeso con carbn vegetal o con negro de humo, obtendrs el gris. Para el pardo, pasars una capa de rojo sobre negro o mezclars xido de hierro natural con yeso. Por lo que se refiere al mejor ocre pardo, es el del oasis de Dakleh, del que tengo una pequea reserva. Y el rojo? pregunt Paneb. Ah, el rojo! Ese color es tan terrorfico como atractivo... El rojo del desierto, de la violencia, de la sangre que transmite la vida, del fuego celestial, de la vela de la barca que se lleva las almas hacia el ms all, ese rojo que enmarca las puertas para que los demonios destructores no las crucen, el rojo que ilumina el ojo de Set cuando lucha con Apofis... Es tu color preferido, no es cierto? Lo obtendrs recogiendo el ocre rojo que abunda en nuestro pas, xido natural de hierro, o calcinando el ocre amarillo para convertirlo en rojo. Este rojo amarillo, xido de hierro ms o menos hidratado, tambin es muy abundante. Lo encontrars en los oasis del desierto del Oeste y, en forma de piedra, en los yebels. Yo tambin empleo oropimente, un sulfito de arsnico natural que, en esta forma de mineral, no es un veneno. Procede del Asia Menor y de los islotes del mar Rojo y anima las paredes con un esplendor parecido al del oro, la carne de los dioses. Ched el Salvador moj su pincel y dibuj una bonita mariposa bajo la atnita mirada de Paneb. Es rosa explic el pintor. El resultado de una mezcla de yeso y ocre blanco, y sabe traducir la gracia de una mujer o la elegancia de un caballo. Ests satisfecho? No repuso Paneb; por qu no me has hablado del azul ni del verde? Tal vez seas menos estpido de lo que cre... Algunos piensan an que para obtener estos dos colores, que evocan los misterios celestiales y el dinamismo de la vida, basta con machacar pigmentos minerales. Pero no hay que proceder as cuando se es pintor del Lugar de Verdad. Ched el Salvador encendi fuego bajo el caldero. La naturaleza nos ofrece esos pigmentos, y el arte del pintor consiste, primero, en fabricar colores que no se alteren con el tiempo. Por lo que se refiere al azul y al verde, el procedimiento es ms complejo. Observa atentamente cada uno de mis gestos y grbalos en tu memoria. Ched mezcl arena silcea, calcreo reducido a polvo, malaquita, azurita, natrn y cenizas vegetales en un molde. Cocer este molde a una elevada temperatura, entre 850 y 1.100 grados. T la hars variar regulando el fuego, y gracias a esta variacin podrs obtener distintos tonos de azul, entre el turquesa y el lapislzuli. Tambin debers tener en cuenta el molido: cuanto ms pequeo sea el tamao de los granos, ms claro ser el color. Y si cueces por segunda vez los pigmentos reducidos a polvo y compactos, el color se intensificar. Y para el verde? Utilizars los mismos ingredientes que para el azul, pero en proporciones distintas, aumentando el calcio y disminuyendo el cobre. El azul te har tomar conciencia de lo inmaterial; el verde, de la fecundidad espiritual. En cuanto al polvo coloreado, lo aglomerars en forma de panes o en forma de disco, y diluirs algunas parcelas a medida que vayas necesitndolo. sos son los primeros pasos de nuestra alquimia, Paneb; si comprendes bien el

arte, te llevar al corazn de nuestra cofrada. Ched el Salvador estaba concentrado en la coccin, y daba la impresin de sentir las menores variaciones como si l mismo fuera el molde. Y el pintor ense a su aprendiz cmo pasar de un azul intenso a un verde difano. Crees que ests preparado para fabricar colores, Paneb? Acaso tengo otra alternativa? Necesito rojo para esta tarde y azul para maana. Espero que no nos falte materia prima, pues no es seguro que el nuevo faran acepte facilitrnosla. Si no hay pigmentos coloreados, se acab la pintura. Eso es imposible! Ni t ni yo podemos decidirlo, muchacho, y tengo la impresin de que el viento no nos es favorable. Paneb comenz a manipular con inters las vasijas llenas de cola y de goma de acacia. Vuestra actitud me sorprende... Hasta ahora, me habais desdeado y, hoy, me revelis varios secretos del oficio. A qu viene esta bondad repentina? El jefe de equipo me ha ordenado que te instruya y yo le obedezco. Pero, en mi opinin, no tienes posibilidad alguna de lograrlo.

El zorro del desierto, de espesa cola rojiza, estaba agotado, y se refugi en las profundidades de una cavidad rocosa, con la esperanza de que sus perseguidores perdieran el rastro. Pero el comandante Mhy, a la cabeza de encarnizados cazadores, era un depredador mucho ms temible que el pequeo carnicero, cuya pista segua desde haca varias horas a travs del desierto. Estaba muy nervioso y disgustado por no poder obtener informaciones fiables sobre las intenciones del nuevo faran. Mhy necesitaba matar; exterminar perdices y pjaros ya no le bastaba. Por eso se haba aventurado hacia el oeste de Tebas, con la esperanza de levantar alguna presa ms interesante. El zorro, jadeante, vio cmo el hombre armado con un arco se meta por el estrecho tnel que llevaba a su improvisado cubil. Las paredes eran demasiado verticales para poder trepar por ellas. Mir en todas direcciones, pero no descubri la menor posibilidad de huida. Mhy, sobreexcitado, tens el arco. No haba sudado en absoluto, y, una vez ms, se mostraba como el ms fuerte del grupo. El zorro podra haberse arrojado sobre su agresor, pero prefiri contemplar su muerte y mir a Mhy con el valor de los seres que saben afrontar su destino. Ante aquellos ojos, muchos cazadores hubieran renunciado a disparar para rendir homenaje a la nobleza del animal. Pero Mhy era un asesino, y su flecha hendi el aire ardiente del desierto para clavarse en el pecho de su infeliz vctima. A beber orden Mhy cruzando el umbral de su suntuosa mansin, y llevaos esto de aqu. El comandante arroj al suelo los ensangrentados despojos del zorro, que un sirviente se apresur a recoger mientras otro le traa cerveza fra. Dnde est mi esposa? Junto a la alberca. Serketa estaba tumbada sobre unos almohadones, a la sombra de una prgola. Iba teida de rubio, estaba algo gorda, tena unos opulentos pechos y los ojos de un azul descolorido. Se cubra con un fino velo de lino y se protega del sol para que su piel no se bronceara como la de las campesinas. Mhy le agarr los pechos. Me haces dao, querido! Aunque fuese un lamentable amante, a Serketa le gustaba la brutalidad de su marido, cuyas principales cualidades eran una ambicin desenfrenada y un ilimitado deseo de poseer. Gracias a sus dotes de calculador y administrador, su fortuna no dejaba de aumentar. Serketa era tan ambiciosa como l y no retroceda ante ningn tipo de crueldad. Haba pensado en librarse de Mhy, convencida de que l haba planeado deshacerse de ella. Pero finalmente haban preferido convertirse en cmplices inseparables, unidos por sus crmenes y su inextinguible avidez de poder. Has tenido buena caza, dulce amor mo? Me he divertido mucho. Hay noticias de la capital? Por desgracia, no. Pero tengo algo interesante. Mhy se tendi junto a su esposa. La mujer tena el encanto de un escorpin y la magia de una vbora. Nuestro informador, ese hombre maravilloso que traiciona a su cofrada, acaba de hacerme llegar una carta por medio de nuestro fiel Tran-Bel. Tran-Bel era un estafador mediocre pero complaciente, con el que el traidor del Lugar de Verdad consegua beneficios ilcitos vendiendo muebles de calidad bajo mano. Para poder seguir con sus trapicheos, Tran-Bel se haba convertido en el fiel servidor de Mhy y de su agente de contacto, Serketa, a los que nada poda negar. No me hagas esperar, Serketa, o te violo...

Ella bes la rodilla de su marido. Por qu no, querido? Pero, primero, escchame: el maestro de obras Nefer tiene graves problemas por su falta de experiencia. La tumba de Ramss el Grande no est acabada, y es probable que no puedan terminarla en el plazo previsto. Apasionante... Dicho de otro modo, la cofrada ser considerada incompetente, y sus jefes, destituidos. Un acontecimiento sin precedentes y un buen escndalo... Nuestro amigo Abry formular una protesta oficial y se interrumpir el aprovisionamiento. Tal vez estemos en vsperas de la muerte de la aldea, Serketa. Y nos apoderaremos de sus secretos ms fcilmente de lo que yo supona. Los artesanos cometieron un grave error al elegir al tal Nefer como patrn. La esposa de Mhy se quit el velo de lino, pero tuvo buen cuidado de permanecer a la sombra. Con la mirada viciosa, el comandante se dispuso a demostrarle de qu era capaz. Dada la urgencia de la situacin, el equipo ya no regresaba a la aldea y dorma sobre esteras, al aire libre, junto a la entrada de la tumba de Ramss el Grande. Como Nefer haba credo descubrir una debilidad en la roca, pidi a los canteros, Fened la Nariz, Casa la Cuerda, Karo el Hurao y Nakht el Poderoso que llevaran a cabo unos sondeos que, afortunadamente, no revelaron nada alarmante. Los cuatro hombres haban proseguido, pues, su trabajo intentando recuperar el tiempo perdido. El jefe escultor, Userhat el Len, y sus dos ayudantes, Ipuy el Examinador y Renupe el Jovial, daban el ltimo repaso a las estatuas reales, de madera y de piedra, y a los respondedores, las figuritas de trabajadores del ms all que se depositaran en la ltima morada del rey. Didia el Generoso, el carpintero, terminaba los lechos fnebres que Thuty el Sabio recubra con hojas de oro, mientras los tres dibujantes, Gau el Preciso, Unesh el Chacal y Pai el Pedazo de Pan terminaban el trazado de los jeroglficos que contenan las frmulas de conocimiento indispensables para que el resucitado cruzara las puertas del ms all y se desplazara, a su aire, por los hermosos caminos de la eternidad. Y Ched el Salvador pintaba a su ritmo, como si tuviera mucho tiempo por delante. Tena tanto talento que a Nefer casi le avergonzaba recordarle que la fecha de los funerales se aproximaba. Afortunadamente, Paneb no haba fracasado. Fascinado por las revelaciones de Ched, de las que no haba olvidado ni el menor detalle, el joven coloso haba trabajado sin descanso. Su mano haba repetido fielmente los gestos del maestro, pero Paneb haba advertido en seguida que aquel mtodo le procuraba resultados adecuados, aunque insuficientes. Apoyndose en la base que le haba ofrecido Ched el Salvador, haba hecho diversas innovaciones en la fabricacin de los colores, utilizando varias majas para distintos molidos y modificando las proporciones de los adhesivos en funcin de los tintes esperados. Como el pintor haba subrayado, el mejor aglutinante era, en efecto, la goma de acacia. Se haban producido algunos errores, pero Paneb los haba analizado y haba aprendido de ellos, evitando no cometerlos de nuevo. El primer da, Ched el Salvador haba hecho una mueca de asco ante los panes de rojo, pero sin embargo haba aceptado utilizarlos. Paneb permaneci impasible, aunque senta deseos de saltar de alegra. Por fin, despus de tantos aos de paciencia y de pruebas, jugaba con los colores, saba fabricarlos y complaca al artesano encargado de dar vida a las divinidades en las paredes de la morada de eternidad de Ramss el Grande. Ardiente ya haba conseguido mucho ms que en su sueo infantil; haba entrado en un mundo de ilimitadas riquezas y comenzaba a aprender los rudimentos de un lenguaje que, a su vez, le permitira pintar en un futuro. Pero Paneb tuvo que bajar de las nubes durante la coccin de la mixtura destinada a convertirse en azul y verde. Aunque haba respetado los ingredientes y las proporciones indicadas por Ched el Salvador, slo haba obtenido tintes bastardos. As pues, haba reanudado la tarea hasta dominar las variaciones de calor. Tambin ah innov y permiti que su mano encentrara su propio mtodo, que no coincida exactamente con el de Ched. De madrugada, molde unos panes de azul claro, azul medio y azul oscuro como el lapislzuli y, luego, panes de verde claro y verde oscuro. A Paneb le hubiera gustado comprobar su calidad, pero Ched el Salvador se haba plantado ante l, elegante, afeitado y perfumado como si acabara de salir del cuarto de bao de su casa.

Est lista mi cantidad de azul? Paneb le mostr los panes coloreados. Treme un plato de terracota y un cubilete de agua. El fabricante hizo lo que su maestro le haba ordenado. Con un rascador, el pintor desprendi algunos fragmentos de azul y los diluy en el plato, derramando agua gota a gota. Luego utiliz un pincel muy fino, mojndolo apenas en el azul lapislzuli, para trazar, en un fragmento de calcreo, una de las coronas del faran que confera a su pensamiento una dimensin celeste. Paneb estaba tan nervioso como el da en que pas la prueba de admisin en la cofrada. Saba que, dadas las circunstancias, el pintor no le dara una segunda oportunidad. E incluso Nefer se vera obligado a darle la razn a Ched el Salvador. Transcurrieron interminables segundos. El pintor cambiaba la direccin de la luz en la corona y la examinaba desde mltiples ngulos. Tiene un grave defecto concluy. Tu pan de azul tiene una longitud de, por lo menos, veinticinco centmetros; el que yo utilizo mide exactamente diecinueve centmetros. Por lo dems, se puede aprovechar.

Un hombre y tres mujeres se detuvieron ante Paneb el Ardiente. El hombre era de talla mediana y pareca insignificante, con el pequeo bigote negro y la mirada de soslayo. Se llamaba Imuni y perteneca al equipo de la izquierda. Presuma de su aficin a la literatura, y no dejaba de halagar a Kenhir, el escriba de la Tumba, al que consideraba un gran autor. Paneb no sola hablar con el tal Imuni, pues detestaba su comportamiento rastrero. En cambio, las tres mujeres le caan simpticas por distintas razones. Uabet era rubia, menuda, discreta pero decidida. Ella haba decidido ser su esposa, y Paneb haba sido vencido por la tozudez de una perfecta ama de casa, que pronto le dara un hijo. Su vientre apenas haba crecido, y su preez, feliz y fcil, la haca florecer da tras da. Turquesa era alta, pelirroja y bien proporcionada. Era la amante de Paneb. Con ella se entregaba a los ms desenfrenados juegos del amor, y aquella pasin ardiente, que duraba desde haca varios aos, no se haba enfriado en absoluto. Turquesa haba hecho voto de no casarse, utilizaba un anticonceptivo eficaz y llevaba una vida de mujer libre, indiferente a los chismes. Uabet la Pura toleraba la situacin, a condicin de que Paneb no pasara nunca la noche en casa de Turquesa. La tercera mujer, bella y luminosa, era Clara, la esposa de Nefer el Silencioso, que haba sido admitida al mismo tiempo que l en el Lugar de Verdad. Era fina, gil, etrea, con los ojos azules, la voz dulce y melodiosa, y era amada por todos los aldeanos. Clara se haba convertido en la ayudante de la misteriosa mujer sabia, que le haba transmitido la esencia de su secreto. Las tres sacerdotisas de Hator llevaban unas arquillas de madera de acacia, e iban ataviadas con unas pelucas cortas y tnicas rojas de tirantes. Dnde est el maestro de obras? pregunt Imuni en el tono meloso que le era habitual. En la morada de eternidad de Ramss el Grande. Ve a buscarlo. Para empezar, yo no estoy autorizado a entrar ah; y adems, t no eres quin para darme rdenes. Los apagados ojos de Imuni brillaron de satisfaccin. Te equivocas, Paneb! Kenhir acaba de nombrarme escriba ayudante. Y como tal, transmito sus directrices a los artesanos, que me deben, pues, obediencia; incluido t. Estas tres sacerdotisas traen gneros que debo entregar a Nefer en persona. Ve a buscarlo. Eres sordo o qu? Acabo de decirte que no tengo derecho a entrar en la tumba. De modo que debers esperar a que Nefer salga. En esta obra es l quien manda y nadie ms. Imuni, molesto, se rasc el pequeo bigote. En qu consiste exactamente tu trabajo, Paneb? Es curioso, no tengo la impresin de que eso sea cosa tuya. Un escriba ayudante debe estar al corriente de todo! Dame las arquillas, yo mismo las entregar al maestro de obras. Ni hablar! Imuni ech una mirada inquisidora a los panes coloreados que Paneb haba concluido. Qu ingredientes has utilizado y en qu cantidad? Aqu tenemos mucho trabajo. Deberas volver al despacho que te han asignado. Una fea sonrisa hizo temblar los delgados labios de Imuni. No tengo la impresin de que todos estos productos hayan sido correctamente registrados... No ser esto un fraude y no te estars apoderando de valiosos colores en tu propio beneficio? El joven coloso agarr a Imuni por las caderas y lo levant del suelo. Atrvete a repetirlo, aborto! Te... Tengo la obligacin de catalogarlo todo minuciosamente y... Si sigues cacareando, te aplastar contra la roca.

Sultalo orden Nefer que, alertado por los ecos de la pelea, haba salido de la tumba de Ramss. Como el maestro de obras se lo exiga, Paneb hizo rodar a Imuni por el polvo. El escriba, furioso, se levant en seguida. Paneb me ha agredido! Nefer consult con la mirada a las tres sacerdotisas de Hator. Ninguna apoy la acusacin, y todas contuvieron sus ganas de rer con grandes esfuerzos. El incidente ha terminado decidi el maestro de obras. Me traes mechas, Imuni? O, mejor dicho, las sacerdotisas me las traen y t vienes con las manos vacas. En absoluto! Tengo mi material de escriba y voy a contar las mechas, de acuerdo con el reglamento. Por qu no ha venido Kenhir? Sufre un ataque de gota y me ha elegido como ayudante. Clara, Uabet la Pura y Turquesa dejaron las arquillas en una piedra prcticamente plana. Ellas mismas haban fabricado los valiosos objetos. Cada arquilla contena veinte mechas de lino retorcido que Imuni cont, una a una, antes de redactar su informe. Puedes marcharte le dijo Nefer. Pero... Debo saber cmo se va a emplear este material. Como escriba ayudante, tu papel es estrictamente administrativo. Regresa a la aldea, Imuni, y no me obligues a hacer que Paneb intervenga. El joven coloso estaba dispuesto a obedecer. Imuni lanz una mirada de odio al maestro de obras, pero consider preferible marcharse. Cada una de las tres sacerdotisas haba llevado, tambin, un bote de grasa formada con tres sustancias: la sana, la cremosa y la eterna, que se obtenan a partir de los aceites de lino y de ssamo. Y yo, puedo quedarme? pregunt Paneb. Necesitamos un recipiente lleno de agua y abundante cantidad de sal repuso Clara. Ardiente se apresur a satisfacerla; por fortuna, su improvisado laboratorio no careca de recursos. Fue Turquesa la que ech sal en el recipiente hasta que el agua ya no poda disolverla. Cuando la salmuera fue considerada satisfactoria, las tres sacerdotisas, por turnos, mojaron varias veces cada mecha de lino, y luego las secaron al sol. Clara verti el agua salada en un nfora, a la que Uabet la Pura aadi la misma cantidad de aceite de ssamo, y Turquesa agit el nfora para mezclar los lquidos. Tras reposar un tiempo, la aceitosa mezcla fue purificada y las tres sacerdotisas se sentaron ante el maestro de obras. Ahora comenzaba la parte ms delicada de la operacin. Para obtener mechas que no produjeran humo, que era fatal para las pinturas de una tumba, era preciso aceitarlas y engrasarlas perfectamente. Paneb ignoraba que su esposa tuviera acceso a un secreto de semejante importancia, y su admiracin aument, tanto ms cuanto ella se mostraba muy hbil, al igual que sus dos compaeras. Nefer estaba muy atento, como si la suerte de la obra dependiera de las mechas que fabricaban las sacerdotisas. Conocen el secreto del fuego le dijo a Paneb, y una de mis obligaciones consiste en supervisar su trabajo y no tolerar la menor imperfeccin. Una sola mecha mala y la obra de los escultores, los dibujantes y los pintores podra quedar mancillada. Por lo general, las sacerdotisas de Hator preparan estas mechas en el taller de la aldea y nos las proporcionan por la maana, bajo el control del escriba de la Tumba, cuando trabajamos en un lugar oscuro. Dada la urgencia, les rogu que completaran nuestro material en seguida para que dispusiramos de una iluminacin intensa. Paneb no se perda ni uno solo de los gestos de las fabricantes, consciente del nuevo tesoro que le ofrecan en el seno de aquel valle de los milagros, donde los velos se desgarraban uno tras otro. Son necesarias tres mechas para equipar una lmpara en forma de copa revel Nefer , y cada mecha dura unas cuatro horas. Cuntas se utilizan en una tumba? Depende de su volumen, de su profundidad y de la magnitud de la obra que deba llevarse a cabo. Por lo general, bastan unas treinta mechas por da. En este caso, yo quera muchas

ms: ciento cincuenta lmparas con cuatrocientas cincuenta mechas iluminarn la morada de eternidad de Ramss. Ciento cincuenta lmparas! pens Ardiente. Debe de ser algo mgico! Deseas ver esa luz? le pregunt el maestro de obras.

Paneb permaneci largo rato en silencio, como si estuviese soando despierto. Pero la ilusin se disip y comprendi que haba interpretado mal la pregunta que el maestro de obras le haba hecho. Ver ese tipo de lmparas... S, me gustara. Me he expresado mal rectific Nefer: crees que ests preparado para penetrar en la morada de eternidad de Ramss el Grande? No era un sueo... l, Paneb el Ardiente, hijo de un campesino, y un simple aprendiz del equipo de la derecha, era autorizado a descubrir uno de los lugares ms secretos de Egipto. Dudas? Dudar yo? Puedo jurarte que mi deseo de conocer esta maravilla no est mancillado por la curiosidad y que no tengo miedo alguno, pero siento una especie de extrao respeto, casi una veneracin, como si ese acto fuera a trastornar mi vida una vez ms. Tienes razn, Paneb; nadie sale intacto de un universo como ste. Por qu me haces este favor? Te repito que no voy a hacerte ningn favor. Tu trabajo ha sido satisfactorio y te abre las puertas de la obra en la que ha trabajado todo el equipo. Es justo que, como los dems, contemples la obra realizada. Nefer el Silencioso se dirigi hacia la tumba de Ramss el Grande, y Paneb sigui sus pasos. Ardiente haba querido ser dibujante, haba rechazado cualquier compromiso, haba seguido su camino sin escuchar a quienes les recomendaban una existencia tibia y aburrida, y haba visto cmo se le abran las puertas del Lugar de Verdad y, ahora, las de la morada de resurreccin del faran. El maestro de obras se detuvo ante el monumental umbral de la tumba, como si verificara las proporciones de la gran puerta de acceso tallada en la roca. Llevaba el torso desnudo, cubierto por un taparrabos plisado, abrochado bajo el ombligo, que caa hasta la mitad de las pantorrillas. En las muecas llevaba unos brazaletes. Vas a abandonar el mundo de los humanos para entrar en el de la luz secreta que hace vivir el universo le dijo Nefer a Paneb. No intentes analizar ni comprender lo que ves, pero mira con todo tu ser, ve con tu corazn y siente con tu espritu. En cuanto cruz el umbral, que los textos designaban como el primer paso de la luz divina, Paneb qued deslumbrado. Las ciento cincuenta lmparas distribuidas a intervalos regulares proporcionaban una luz suave y precisa, a la vez que convertan la tumba de Ramss en un mundo lleno de vida. Haba sido enteramente adornada con jeroglficos y esculturas en ligero relieve, y el conjunto de la decoracin estaba pintado con un talento que dej mudo de admiracin a Paneb. Gracias a las enseanzas dispensadas por Kenhir, Ardiente consigui leer los textos de los corredores que evocaban las mutaciones del sol, correspondientes a las fases de resurreccin del alma real. Con casi ciento veinte metros de longitud, la ltima morada de Ramss se hunda en lnea recta en el corazn de la roca, hasta la sala de Maat, donde concluan las escenas rituales de apertura de la boca, durante la que la momia, en apariencia inerte, recuperaba la vida. Luego, el camino giraba en ngulo recto para abrirse en la sala del sarcfago, con ocho pilares, que ya slo esperaba el cuerpo de luz del rey difunto. All se haban reunido los miembros del equipo de la derecha, sentados con las piernas cruzadas, excepto Ched el Salvador, que aada un matiz dorado a un retrato del monarca, en el que ste haca ofrendas a Osiris. Bienvenido, Paneb dijo Pai el Pedazo de Pan con una amplia sonrisa. Ahora ya formas parte de la tripulacin. Los hermanos de espritu se dieron un abrazo. Ched dej su pincel y los imit. No tena ninguna confianza en ti reconoci, y probablemente no estaba equivocado,

pero me dejaste pasmado al mostrarte a la altura de la tarea. Decididamente, esta cofrada nunca dejar de sorprenderme... Pero no presumas por ello! Tu camino slo est comenzando y no estoy seguro de que los esfuerzos de los dibujantes consigan colmar tu ignorancia. El pintor se dirigi al maestro de obras. Por lo que me concierne, mi tarea ha terminado. La voluntad del faran se ha respetado al pie de la letra, y vivir eternamente en compaa de las divinidades pintadas en los muros. El trabajo de los escultores y los canteros tambin est terminado precis Userhat el Len, cuyo poderoso torso evocaba el orgulloso pecho de la fiera. Tambin el carpintero Didia y el orfebre Thuty haban concluido la obra. Gracias a todos por vuestro esfuerzo y vuestra dedicacin dijo Nefer. El Lugar de Verdad no podr ser criticado, y Ramss descansar en el santuario que l mismo haba concebido. No aceptamos ningn tipo de agradecimiento objet el escultor Renupe el Jovial; has cumplido tu funcin organizando la obra y orientndonos, y nosotros hemos cumplido la nuestra siguiendo tus directrices. Haciendo el gesto ritual de la cofrada, con el brazo izquierdo separado del cuerpo para formar un ngulo y el brazo derecho doblado sobre el pecho, los artesanos del equipo de la derecha aclamaron por tres veces a Nefer el Silencioso, que no ocult su emocin. Nuestra cofrada es como un barco record. Nosotros somos su tripulacin, y cada uno tiene que desempear un papel preciso, vital para la coherencia del conjunto. Sean cuales fueren los obstculos que se presenten, hemos respetado el juramento y mantenido nuestros compromisos. Era esta tumba nuestra ltima obra? pregunt Karo el Hurao, cruzando los cortos y poderosos brazos. Su inquietud haca an ms ingratas sus espesas cejas y su nariz rota. Lo ignoro. Sin duda, algunos estaban convencidos de que no bamos a terminarla a tiempo, y sus reacciones pueden ser violentas. Sean cuales fueren las decisiones de las autoridades dijo Nakht el Poderoso, deberamos permanecer unidos, formar a los jvenes y transmitirles nuestros secretos. Sera una grave insubordinacin, que podra castigarse con graves penas objet Gau el Preciso, respaldado por Casa la Cuerda. Nuestro superior es el faran; quien rechaza su autoridad se convierte en rebelde. No nos metamos en discusiones vanas recomend el maestro de obras. En cuanto el escriba de la Tumba, el jefe del equipo de la izquierda y yo mismo conozcamos la voluntad del nuevo rey, reuniremos a los aldeanos. Slo quedan tres das para que finalice el perodo de momificacin, y esta tumba ya puede acoger los tesoros que rodearn la momia de Ramss. sta es la nica realidad que cuenta. Tenis vacaciones hasta nueva orden. Paneb el Ardiente dej vagar su mirada por las pequeas estancias que rodeaban la vasta sala del sarcfago. Durante los funerales, recibiran mil y un objetos valiosos que favoreceran el paso del alma del faran hacia el ms all. En el corazn del santuario, todava vaco, Paneb tuvo la sensacin de vivir la creacin en su origen, antes incluso de que el pensamiento divino hiciera visibles las estrellas. Y no poda apartar su mirada del extraordinario sarcfago de calcita, al que el escultor haba dado la forma de la momia de Osiris, el cuerpo de resurreccin por excelencia. En el interior y el exterior, los jeroglficos esculpidos y pintados formaban pasajes del Libro de las Puertas, cuyo conocimiento permita al resucitado atravesar sin peligro los paisajes del otro mundo. El sarcfago se haba colocado sobre un lecho de piedra pintado de amarillo para simbolizar que la carne de los dioses se haba vuelto indestructible. El rey, reconocido como justo de voz, conocera su ltimo triunfo asocindose a su inmortalidad. A pesar de la belleza de la obra maestra creada por los artesanos, Paneb experimentaba una extraa sensacin. Tengo la impresin de que est inerte, como un bloque no trabajado le dijo a Nefer. Traed la piedra y apagad las lmparas orden el maestro de obras. Nakht el Poderoso y Karo el Hurao depositaron una piedra cbica en la cabecera del sarcfago, mientras los dems miembros del equipo suman la tumba en la oscuridad. La luz est oculta en la materia afirm Nefer; nosotros tenemos que liberarla para vencer el caos. Nuestro arte es el de los magos que abolen el tiempo para recrear el primer instante del que brotaron todas las formas. La obra debe conservar la memoria de la luz, no el individuo que la realiza. El maestro de obras pos las manos en la piedra.

Durante varios minutos reinaron las tinieblas y el silencio. Luego, una luz intensa brot de las caras de la piedra e ilumin la sala de resurreccin, cuyos muros se tieron de oro. Los rayos se concentraron en el sarcfago para penetrar en el corazn de la calcita, animando cada una de sus parcelas. El nombre secreto de este sarcfago es el seor de la vida revel el maestro de obras. Se ha convertido en una nueva piedra de luz que mantendr, para siempre, esta morada lejos de la muerte. El equipo, guiado por la claridad mineral de la piedra cbica, sali de la tumba y se recogi, largo rato, bajo la bveda estrellada. Despus abandonaron en silencio el Valle de los Reyes.

10

Apenas Nefer y Paneb hubieron cruzado la puerta de la aldea cuando un perro negro se lanz al cuello del maestro de obras y, luego, al del aprendiz de dibujante. El animal tena la cabeza alargada y poderosa, el pelo corto y sedoso, la cola larga y orgullosa, y los ojos de color avellana, muy vivos. Lami concienzudamente el rostro de Paneb y lo hizo salir, as, de su ensimismamiento. Alimentado y cuidado por Clara, que slo le toleraba muy escasos excesos, Negrote se haba impuesto como el perro fetiche de la aldea y el seor del clan de los canes, que respetaban su autoridad. Incluso los gatos y los monos del Lugar de Verdad lo vean pasar con deferencia, sabiendo que velaba por la integridad de sus respectivos territorios. A Paneb le gustaba el vigor de Negrote; a Negrote, la fuerza del coloso. A menudo se entregaban a endiabladas justas, de las que el perro sala claramente vencedor. Adems, Ardiente era el nico con quien Negrote poda divertirse durante horas sin que su compaero se fatigara. He visto bien? le pregunt Paneb al maestro de obras. Cmo puedo saberlo? De la piedra cbica ha brotado la luz que ha penetrado en el sarcfago, y de esa misma piedra, sin duda, brot la misma luz, capaz de atravesar la puerta de madera del santuario, en nuestro local de cofrada... Nadie quera hablarme de ello, pero yo estaba seguro de haberla visto. Acaso te dije lo contrario? Bien mereces tu apodo de Silencioso. Cundo volver a ver la piedra? Cuando su presencia sea necesaria. La tallaste con tus propias manos? No me atribuyas poderes que no poseo. Esta piedra es uno de los tesoros esenciales de nuestra cofrada, que se transmite de maestro de obras en maestro de obras, en el secreto de la Morada del Oro. As pues, tus labios estn sellados, y slo me queda recorrer el camino que lleva a esa piedra. Hermosa prueba de lucidez. Uabet la Pura corri hacia su marido. Generalmente estaba muy tranquila, pero ahora pareca muy asustada. Imuni ha venido a casa para decirme que el escriba de la Tumba quiere verte urgentemente. Por qu motivo? pregunt Paneb. Imuni se ha negado a decrmelo pero, segn l, es muy grave. Sin duda, se trata de un malentendido... Voy a arreglarlo en seguida. Paneb se dirigi a buen paso hacia la morada de Kenhir. Niut la Vigorosa estaba barriendo el umbral. Me esperan. Mi patrn habla mucho de ti admiti la sierva. Estoy convencido de ello. Niut sonri y se apart. Sentado en un silln bajo, con un papiro desenrollado en el regazo, Kenhir redactaba el relato de las expediciones del gran faran Tutmosis III en Asia. Explicaba que el ejrcito egipcio haba librado muy pocos combates y que se haba preocupado, sobre todo, de importar plantas exticas que los laboratorios de los templos egipcios estudiaron minuciosamente antes de extraer sus sustancias medicinales. A pesar de los dolores de la gota, bastante mitigados por el tratamiento que le haba prescrito la mujer sabia, el escriba de la Tumba dispona por fin de unos momentos de tranquilidad para consagrarse a su obra literaria. Desde que el maestro de obras le haba prometido que la tumba de Ramss estara concluida en el plazo previsto, Kenhir pasaba mejor las noches y se enfadaba algo menos ante las muchsimas preocupaciones cotidianas.

Deseabais verme? Aqu ests por fin! Pero qu demonio pervierte tu mano, Paneb? De qu me acusis? Kenhir enroll el papiro. Fuiste t el autor de unos escandalosos dibujos que representan al rey en forma de una rata que tira con un arco? Y ya no hablo de las caricaturas de los miembros de la cofrada y de m mismo! Paneb no pareci muy conmovido. S, fui yo. No os divirtieron mis dibujos? Esta vez, muchacho, te has pasado de la raya. No veo por qu! Acaso no tengo derecho a distraerme? No de ese modo! No he enseado esas caricaturas a nadie... Quin os ha hablado de ellas? Sobek, el jefe de seguridad. Alguien deposit esos dibujos en su despacho. Paneb reflexion. Los haba dejado en el taller de los dibujantes, con un montn de fragmentos de calcreo destinados al vertedero. Tranquilzate, no quedar rastro de estos horrores. Pero, sobre todo, no vuelvas a hacer algo as. No puedo prometeros nada. Es mi modo de divertirme y no hago dao a nadie. Semejantes extravagancias son intolerables! Suponen una grave injuria a la seriedad de nuestra cofrada. Si no sabemos rernos de nosotros mismos y de nuestros defectos, cmo vamos a ser dignos de la obra que debemos realizar? Incluso los sabios escribieron cuentos para burlarse de los defectos humanos! Tal vez, tal vez... Pero yo no puedo borrar tus meteduras de pata y me ver obligado a convocarte ante el tribunal de la aldea. Vais a juzgarme por mis dibujos? Pero eso es intolerable! Uno de nosotros ha visto tus caricaturas, las considera irreverentes y ha decidido denunciarte. Quin? Kenhir pareci molesto. Imuni, mi ayudante. Por qu disteis tanta importancia a ese estpido? Debera haberse quedado como un simple dibujante del equipo de la izquierda! En primer lugar, porque conoce bien su oficio; y luego, porque me ayuda con eficacia. No tiene importancia alguna que sea o no amable. Finalmente, no tengo por qu justificar mis decisiones. Preprate para afrontar un serio problema. Paneb pareca abrumado. Por fin tomas conciencia de tus errores! Intenta arrepentirte ante el tribunal y ganarte, as, su indulgencia. Con la cabeza gacha, Ardiente sali de la casa de Kenhir. ste se senta satisfecho al comprobar que el joven coloso ya no reaccionaba como un toro salvaje a la menor oportunidad. Con la madurez, estaba aprendiendo a dominar su fabulosa energa. Paneb regres a su casa, donde su esposa lo estaba esperando con impaciencia. Qu tiene que reprocharte? Tranquilzate, no es nada grave. Y, sin embargo, Imuni aseguraba que... Vive en la casita del barrio oeste, junto a la del jefe dibujante del equipo de la izquierda, no es as? S, pero... Preprame una buena comida, me muero de hambre. Estar fuera poco rato. Uabet la Pura se agarr al brazo de su marido. No hagas locuras, te lo ruego! Slo voy a aclarar un malentendido. Imuni preparaba el acta de acusacin contra Paneb cuando ste forz su puerta golpendola con el hombro. Sal inmediatamente de mi casa! grit el escriba ayudante. Ardiente lo agarr de los hombros y lo levant del suelo para que su rostro de ratn quedara

exactamente delante del suyo. De modo que piensas denunciarme por mis caricaturas? Es... es mi deber! Quin te las ense? No tengo por qu responderte a eso. Entraste en el taller de los dibujantes del equipo de la derecha, lo registraste y descubriste mis caricaturas. No es cierto? Hago mi trabajo como me parece. Te acuso de robo, Imuni, y ser yo quien te lleve ante el tribunal de la aldea con la seguridad de que sers condenado. El escriba palideci. No te atrevers a... Olvida mis dibujos, Imuni. De lo contrario, tu reputacin quedar destruida y sers expulsado de la aldea. El escriba no necesit pensrselo mucho, ya que Paneb, poda causarle serios problemas. Bueno, de acuerdo... El asunto est zanjado. Ardiente dej brutalmente al escriba en el suelo. Si vuelves a hacerlo le advirti, te destrozar.

11

A excepcin de Paneb el Ardiente, que ignoraba lo que era la fatiga y la enfermedad, los dems artesanos siempre iban a consultar a la mujer sabia y a su ayudante, Clara, tras un perodo de intenso trabajo como el que haba supuesto la conclusin de la tumba de Ramss el Grande. Gracias a la utilizacin de las sustancias extradas de la corteza, las ramas y las hojas de sauce (1), Clara curaba dolores y malestares. Sin embargo, por precaucin proceda a un examen mdico, tomando el pulso para escuchar las distintas voces del corazn y saber si las energas circulaban correctamente por los distintos canales que surcaban el organismo. En caso de duda, se preocupaba por la calidad de la sangre, cuyo principal papel consista en vincular las fuerzas vitales entre s. A Fened la Nariz, que padeca un principio de absceso en los riones, Clara le recet una decoccin a base de altramuces que le librara de aquella molestia. Pero estaba preocupada por el estado de salud de Gau el Preciso, un hombre de gran corpulencia y cuyo ingrato rostro estaba infelizmente provisto de una nariz demasiado larga. Al posar las manos en la nuca, el vientre y las piernas del paciente, Clara haba descubierto una grave afeccin en el hgado, ese rgano esencial cuyos desfallecimientos provocaban terribles trastornos. Haba preparado, pues, un remedio compuesto por hojas de loto, higos, polvo de madera de azufaifo, bayas de enebro, cerveza dulce, leche y resina de terebinto. Lo haba dejado reposar toda una noche, despus lo haba filtrado y le haba aadido algo de roco. La pocin disipara el malestar de Gau el Preciso que, adems, tendra que beber mucha achicoria para mejorar el funcionamiento de su vescula. El tratamiento haba sido eficaz desde el primer da. Los dems artesanos del equipo de la derecha tambin haban recuperado una excelente condicin fsica y no dejaban de alabar a la esposa del maestro de obras, a la que algunos consideraban una verdadera maga. Clara estaba guardando los papiros mdicos que haba consultado durante el da en un cofre de madera, cuando la mujer sabia le tendi otro, enrollado y sellado con barro seco. Ya no tengo nada ms que ensearte le dijo la centenaria de admirable melena blanca . Slo te queda consultar ese antiguo texto del tiempo de las pirmides para combatir mejor las afecciones graves. Recuerda que una enfermedad est provocada por una fuerza oscura y destructora y que no es suficiente con los medicamentos para vencerla. Tambin hay que extirpar esa fuerza nociva y reducirla a la nada; de lo contrario, se desplaza por el interior del cuerpo y lo corroe, a menudo, sin que el paciente lo advierta. Por ello no debes limitarte a los sntomas, debes descubrir los trastornos de la energa antes de que provoquen daos irreparables. Los antiguos decan: un elemento nocivo entra por el ojo izquierdo y sale por el ombligo si el tratamiento es eficaz. Fuerzas opuestas atraviesan el cuerpo humano constantemente; ste no es una entidad independiente, sino que est vinculado tanto al cielo como a la tierra. La mujer sabia rompi el sello y desenroll el papiro. Retom las enseanzas de mi predecesora y aad mis propias observaciones tras haber comprobado su fundamento varias veces. Debes desconfiar de las teoras y tener un solo objetivo: curar; aunque a veces no comprendas cmo lo consigues. La caligrafa del papiro era fina y legible. El cuerpo humano alberga un gran misterio prosigui la mujer sabia. En l se libra un cotidiano combate entre potencias armoniosas y sus contrarios, siempre dispuestos a corromper y destruir. stos son alientos patgenos que penetran en el organismo de mil y un modos, para inmovilizarlo, hacerlo inerte y darle muerte. La mayor parte de los agentes nocivos se encuentran en la alimentacin; durante la putrefaccin, en los intestinos, intentan desparramarse por los vasos para provocar inflamaciones, responsables del envejecimiento de los rganos. La primera clave de la salud es, pues, el drenado, la supresin de las obstrucciones internas y el correcto funcionamiento del aparato digestivo. He puesto a punto una preparacin con dosis precisas que hallars en el papiro. La segunda clave consiste en mantener el buen estado de los conductos y canales por los que pasan la sangre, la linfa y las dems formas de energa vital. Algunos de ellos son visibles bajo la piel; el conjunto forma una

red que recuerda la trama de un tejido, gracias a la que se transmite la vitalidad siempre que permanezcan flexibles. En cuanto se endurecen, los fluidos ya no circulan correctamente. La tercera clave es el buen funcionamiento de lo que denominamos el corazn, es decir, el centro energtico del ser de donde parten todos los canales. Aguzars constantemente tus percepciones para escuchar sus mensajes. La mujer sabia, que estaba muy fatigada, se tumb en una estera. Nos levantaremos antes del amanecer. Buenas noches, Clara. La mujer sabia y Clara treparon hacia la cima mientras la noche agonizaba, cuando las serpientes regresaban a sus agujeros. La centenaria haba abandonado su bastn al inicio del ascenso y progresaba con pasos regulares. Una ligera brisa acompaaba el nacimiento del alba y, poco a poco, los templos de millones de aos iban saliendo de las tinieblas. Muy pronto, el azul del Nilo y el verde de los cultivos brillaron bajo el sol. Cuando la cima se ilumin, la mujer sabia levant las manos hacia ella, en un gesto de plegaria. Diosa del silencio, t que me has guiado a lo largo de mi vida, gua a mi discpula que asciende hacia ti. Que repose en tu mano, tanto de da como de noche, ve a ella cuando te invoque, s generosa y mustrale la magnitud de tu poder. En la cima haba un pequeo santuario excavado en la pirmide. Haz la ofrenda orden la mujer sabia. Clara deposit en el suelo el loto que llevaba en los cabellos, el collar y los brazaletes. Preprate para el combate supremo. La diosa que conoce los secretos dispensa la vida o la muerte. De pronto sali de la gruta una cobra real hembra, de ojos de fuego, cuyo tamao dej pasmada a la joven. La clera hinchaba su cuello y no vacilara mucho antes de morder. Baila, Clara, baila como la diosa! La esposa de Nefer el Silencioso estaba muerta de miedo, pero, sin embargo, consigui imitar los movimientos del terrorfico reptil. Se inclin de izquierda a derecha, luego de derecha a izquierda y de adelante hacia atrs, al mismo ritmo que la cobra, que pareca desconcertada. Cuando ataque, dblate hacia m, sin dejar de mirarla. Clara estaba mucho ms que asustada. Estaba fascinada por la belleza de la diosa, y comenzaba a percibir sus intenciones. Y cuando sta se lanz bruscamente hacia su garganta, la sacerdotisa de Hator sigui las instrucciones de la mujer sabia. Clara haba evitado la mordedura, pero su tnica estaba manchada por el veneno que haba escupido la cobra, cuyo fracaso multiplicaba su furor. Dos ataques ms avis la iniciadora. El reptil no dejaba de ondular, y Clara lo imitaba. Y por dos veces intent, en vano, clavar los colmillos en su carne. Ejerce ahora tu dominio! Bsala en la cabeza. La cobra se mova ahora con menos energa, como si estuviera cansada. Y, de un modo casi imperceptible, retrocedi cuando Clara avanz hacia ella. Clara estaba invadida por un mar de angustia pero, sin embargo, clav la mirada en la del reptil, y pos los labios en lo alto de su cabeza. Aunque sorprendida, la cobra no se retir. Tememos tu severidad dijo la mujer sabia, pero esperamos tu dulzura. La que te venera es digna de tu confianza. brele el espritu y permtele curar a los seres a quienes cuide en tu nombre. La serpiente apenas ondulaba ya. Recoge el poder de la diosa, Clara. Que penetre en tu corazn. Por segunda vez, la esposa de Nefer bes al monstruo, que ahora pareca casi dcil. Que vuestra comunin quede sellada por un tercer y ltimo beso. Por ltima vez, la mujer y la cobra estuvieron en estrecho contacto. Retrate, pronto! orden la mujer sabia. Si no hubiera estado atenta, Clara se habra visto sorprendida por el brusco ataque del reptil. Pero supo esquivarlo, y slo recibi un ltimo chorro de veneno. Te ha sido transmitido el fuego secreto declar la mujer sabia. Y lentamente, la cobra hembra volvi a entrar en su santuario. Qutate la tnica y purifcate con el roco de las piedras de la cima. La mujer sabia ofreci a Clara una tnica blanca, que le habra servido de sudario si no hubiera salido airosa de la prueba. Me voy, y t me suceders. No, no protestes! Mi tiempo de vida ha sido largo, muy largo, y es bueno que termine. Recuerda que las plantas nacieron de las lgrimas, y la

sangre, de los dioses, y que as adquirieron el poder de curar. Todo est vivo, pero existen almas errantes y demonios destructores que nunca permitirn que la paz se instale en esta tierra. Gracias a tu ciencia, no dejars de luchar contra ellos. Dios crea tanto lo que est arriba como lo que est abajo, y vendr a ti en un soplo luminoso. No debes creer en l, sino conocerlo y experimentarlo. Por qu os negis a seguir viviendo? Nac hace casi ciento diez aos. Aunque mi espritu est intacto, mi cuerpo se ha desgastado. Sus canales se han endurecido, la energa no circula ya, y la mejor medicina no les devolvera la juventud. Tu formacin ha terminado y velars por la aldea con amor. Antes de partir, debo legarte el ltimo secreto. El cuerpo envejece y se degrada de un modo ineluctable, pero el pensamiento puede permanecer vivo y enrgico siempre que se sepa regenerarlo. Pasa tu mano por la piedra de la cima y recogers el roco que hizo nacer las estrellas. La diosa del cielo lava, con l, el rostro del sol, justo antes de su nacimiento, y el faran lo bebe cada maana, en el secreto del templo, cuando hace la ofrenda a Maat. Si el cansancio se apodera de tu alma, sube a la cima, venera a la diosa del silencio y bebe el roco de piedra. De este modo, tu pensamiento no envejecer nunca. Tengo an tantas preguntas que haceros! Clara, para ti ha llegado la hora de dar respuestas. Todos los das irn a hacerte preguntas y exigirn que alivies sus sufrimientos. Te convertirs en madre de la cofrada y todos los aldeanos sern tus hijos. La joven sinti deseos de protestar y rechazar la enorme carga que recaera sobre sus hombros, pero la claridad matinal la deslumbr, y la mujer sabia se levant. Descendamos le dijo. Ve delante de m. Clara tom el estrecho sendero, dudando sobre el paso que deba adoptar. Tena que avanzar a su ritmo o caminar lentamente, para no obligar a la centenaria a apresurarse? Indecisa, se volvi tras el primer paso sinuoso, pero la mujer sabia haba desaparecido. Clara volvi a subir a la cima y busc a la mujer que se lo haba dado todo, pero no la encontr. La mujer sabia se haba desvanecido; sin duda, se haba adentrado en una caverna donde exhalara el ltimo suspiro, en el silencio de la cima. Clara se consol pensando en las maravillosas horas que haba pasado en compaa del ser que le haba abierto tantos caminos que ahora ella debera prolongar, sola. Y baj, paso a paso, hacia la aldea, saboreando sus ltimos momentos de quietud antes de convertirse en la mujer sabia del Lugar de Verdad.

12

El artesano haba tomado la barcaza para dirigirse a la orilla este y, como de costumbre, no haba hablado con nadie y se haba limitado a unos vagos saludos. A aquella hora de la maana, los campesinos dormitaban sentados en sus banastas, que contenan legumbres frescas destinadas al gran mercado que se organizaba en la ribera. Perdido en una muchedumbre risuea y encantada con la idea de librarse a los sutiles placeres de la conversacin del trueque, el hombre del equipo de la derecha se dirigi al almacn de TranBel. Ciertamente estaba traicionando a la cofrada y a su juramento, pero acaso no tena numerosas excusas? Para empezar, debera haber sido designado jefe de equipo en lugar de Nefer el Silencioso. Adems, bien mereca hacer fortuna; y finalmente, y como haba cado en la trampa, no le quedaba ms remedio que colaborar. A medida que iba manteniendo contactos con quienes le pagaban las valiosas informaciones que destilaba, sus escrpulos se iban evaporando. Sin duda, el Lugar de Verdad le haba enseado mucho, y haba transformado a un obrero mediocre en un artesano de lite, pero prefera olvidarlo y pensar slo en su porvenir, tomando las precauciones indispensables para no ser descubierto. Era lo bastante hbil y retorcido para lograrlo, y ya no dudaba de su xito. Tran-Bel tena el pelo negro y aplastado, y llevaba un taparrabos demasiado corto y una camisa demasiado ancha. Cuando el artesano lleg, lo recibi en su despacho, al fondo del almacn. Tengo excelentes noticias dijo; nuestros muebles de lujo se venden muy bien y te estoy cubriendo bien el rin. Sobre todo, debes pensar en nuevos proyectos. Yo me encargo de eso. De pronto, el rostro del pequeo estafador palideci. Ah... He aqu a la persona con la que debes hablar. Le cedo el lugar... Cuando hayis terminado, renete conmigo en el taller. Serketa estaba irreconocible, con la pesada peluca negra que le ocultaba la frente y un cuidadoso maquillaje. Mir al artesano con una sonrisa triunfal. Hay novedades? La tumba de Ramss el Grande ya est lista para los funerales. Habamos subestimado a Nefer, pues ha sabido dirigir el equipo de un modo sorprendente y se ha ganado la estima de todos. Si sigue as, ser un gran maestro de obras. Pero no tanto como lo habras sido t... No cabe duda, pero Nefer sabr adquirir la experiencia que todava le falta. Ha llevado la obra a buen trmino, y permite que el Lugar de Verdad cumpla con sus compromisos y justifique su utilidad ante el nuevo faran. No has conseguido que los trabajos se demorasen! Era imposible. Todo el equipo estaba en la tumba, cada cual tena una tarea precisa que cumplir y Nefer estaba siempre presente y atento. Esperemos que Merenptah no le sea favorable... Algo ms? El artesano vacil. No deba revelar todos los secretos de la cofrada sin una buena contrapartida. Como una vbora dispuesta a atacar, Serketa sinti que su interlocutor se dispona a ocultarle lo ms importante. No te hagas el listo conmigo, querido aliado, y no olvides que tu suerte est en mis manos. Qu ms has descubierto? Qu me ofrecis a cambio? Si colaboras conmigo, te convertirs en un hombre acomodado, con una mansin, campos y un rebao de vacas lecheras. Algunos criados te harn la vida ms fcil, y bebers un excelente vino todos los das. Promesas... Serketa mostr un pequeo papiro al artesano. Este ttulo de propiedad, a tu nombre, es slo una promesa?

El hombre intent apoderarse de l, pero la mujer lo esquiv. Despacito... Tendrs que trabajar an, antes de convertirte en propietario de tu pequeo paraso. Te escucho. El traidor no vacil mucho. Nefer es capaz de manejar la Piedra de Luz. Qu es eso? pregunt Serketa con los ojos brillantes. Slo s que procede de la Morada del Oro y que puede, a la vez, emitir una intensa luz y dar vida a todo lo que toca. Pero slo el maestro de obras, que ha recibido una iniciacin especial, puede utilizarla. Las revelaciones del artesano excitaron a Serketa. Mhy no se haba equivocado: el Lugar de Verdad posea, en efecto, valiosos tesoros. Dnde se esconde esa piedra? No lo s. Pues intenta descubrirlo! Ser muy difcil, probablemente, imposible. Olvida entonces tu paraso! Debis comprender que formamos una comunidad y respetamos una regla de vida. Si la transgredo, ser excluido de la aldea y ya no dispondris de ms informacin. A pesar de su irritacin, Serketa tuvo que admitir que el artesano estaba en lo cierto. Tambin a m me gustara conocer el secreto prosigui. Slo con paciencia y extremada prudencia podr descubrirlo y hacer que vos saquis provecho de l. Cuando Clara hubo cruzado la muralla de la aldea, un gran ibis con el plumaje extremadamente blanco traz varios crculos sobre su cabeza. Una nia haba avisado en seguida a los aldeanos, y Kenhir, olvidando los dolores de la gota, acudi como pudo ante la esposa del maestro de obras. La mujer sabia ha desaparecido en la montaa, no es cierto? As es. Consideraba que su tiempo de vida haba terminado. Ha actuado de acuerdo con la tradicin... Segn los archivos, su predecesora tambin decidi dejarse absorber por la cima. Ahora, Clara, eres la nueva madre de la aldea. Que seas capaz de protegerla y curar todos los males que puedan llegar a abrumarla! La nia que haba visto el ibis en primer lugar llevaba un gatito negro y blanco en los brazos. Est enfermo le dijo a Clara; puedes curarlo? Clara puso la mano en la cabeza del felino, que pareca moribundo. Invadido por una dulce calidez, ronrone cada vez con ms fuerza y, luego, enojado, sac las garras. La nia lo solt. Ven aqu, feo! grit corriendo tras l. La que se ha ido te ha transmitido sus poderes observ Kenhir; es una suerte para nosotros! Deseas ocupar su morada? No repuso Clara. Que sea ofrecida a la ms joven madre de la aldea. Instalar el laboratorio y la sala de consultas en mi casa. En ese caso, puedes ocupar la casa de al lado. La disposicin est prevista en el presupuesto, y no te faltar sitio. La funcin de mujer sabia es lo bastante importante como para que su titular la ejerza en las mejores condiciones. Por cierto... Mi gota todava me hace sufrir. Puedo ir a verte maana por la maana, a primera hora? Vuestro aspecto no es preocupante. Hasta maana por la maana. Clara volvi a su casa, ante las miradas admirativas y algo asustadas de los aldeanos. Todos saban ya que la nueva mujer sabia haba entrado en funciones. Nefer la estaba esperando en el umbral. La tom tiernamente en sus brazos, y ella apoy la cabeza en su hombro. Ha empleado sus ltimas fuerzas para transmitirme su ciencia y, luego, nos ha abandonado... No, Clara; estar por siempre presente en la cima que domina el Lugar de Verdad. Y t hars que perduren su pensamiento y su luz. Y si no fuera capaz de ello? Ella te ha elegido, pero t ya no tienes eleccin. Se abrazaron y recordaron su llegada a la aldea, diez aos antes, con la angustia de ser rechazados. Qu breve haba sido el tiempo del aprendizaje; qu descansado era saber que otros ejercan las ms altas responsabilidades y que bastaba con seguir sus directrices para progresar. Pero hoy Nefer era maestro de obras y jefe de equipo, y Clara, mujer sabia... Sus aficiones y sus preferencias no contaban ya. Slo importaban el bienestar de la cofrada y la

armona de la obra. Y ambos saban que, para preservar su poder de curacin, Clara no debera tener hijos. Fuera cual fuese su edad, todos los habitantes de la aldea se convertan en sus hijos, a quienes ella deba querer. Aquel sacrificio era inmenso y slo su amor les permitira asumirlo. En la puerta principal de la aldea haba una inslita agitacin. La gente se amontonaba, se empujaban los unos a los otros y se gritaban. Nefer se aproxim, con el temor de un nuevo golpe de fuerza. Al ver al maestro de obras, los aldeanos se apartaron para permitir que llegara hasta el cartero, Uputy, que haba estado a punto de morir ahogado. Nefer lo levant del suelo. Al infeliz le costaba recuperar el aliento. Tra... traigo noticias... Una carta con el sello del faran. El maestro de obras lo rompi y ley el corto texto procedente del palacio de Pi-Ramss. Toda la aldea se haba congregado a su alrededor. El navio real y su escolta abandonaron la capital hace ya varios das anunci. El faran Merenptah se dirige a Tebas para presidir los funerales de Ramss el Grande, y honrar al Lugar de Verdad con su presencia.

13

Nunca antes se haba visto semejante efervescencia en la aldea de los artesanos. Hombres y mujeres manejaban escobas, cepillos y trapos para proceder a una limpieza a fondo y dejar el Lugar de Verdad tan hermoso como fuera posible. Los auxiliares tambin se deslomaban, y el escriba de la Tumba haba recurrido, incluso, a mujeres que limpiaran y tambin prepararan comida, mientras las sacerdotisas de Hator se acicalaban para recibir al faran. El guardin de la puerta ya no saba qu hacer. Estaba perdido en una colmena cuyo desorden, sin embargo, era slo aparente. Turquesa haba recibido el encargo de coordinar la vasta operacin, y no autorizaba las sesiones de chchara. Dos artesanos del equipo de la izquierda se haban quejado de dolores en el codo que les impedan utilizar la escoba, pero el blsamo aplicado por Clara haba disipado rpidamente la molestia. Incluso Ched el Salvador, aunque no muy entusiasta, haba acatado la disciplina. Cuando Turquesa se present ante la puerta de la morada de Paneb, advirti que el umbral estaba inmaculado; Uabet la Pura haba sido dispensada de realizar grandes esfuerzos, ya que estaba embarazada, pero, sin embargo, haba fumigado personalmente todas las estancias de su casa, donde no quedaba ni una sola mota de polvo. Dnde est tu marido? Como puedes comprobar, ha hecho su parte del trabajo y ha ido a nadar en el Nilo. En esta poca es extremadamente peligroso. Uabet estaba abrumada. He intentado razonar con l... Pero quin puede contener el ardor de Paneb? El faran llegar por la tarde... Debemos pensar en prepararnos y ponernos los vestidos de fiesta. Sera un escndalo si Paneb no regresara a tiempo! Se lo he advertido, pero ni siquiera me ha escuchado. Quieres que avise al maestro de obras? Creo que ser lo mejor. La crecida comenzaba. Una crecida que los especialistas, tras haber estudiado los datos proporcionados por los nilmetros, anunciaban como excelente, excepcional, incluso. No poda existir mejor presagio para el nuevo faran, el esposo de Egipto y el garante de la fecundidad de las tierras cultivables. El ro se volva rojo y, durante algunos das, su agua no sera potable. Unas violentas corrientes lo animaban y cerca de los islotes se formaban remolinos. Era el perodo que Paneb prefera para lanzarse a las aguas tumultuosas, llegar a nado hasta la orilla este y regresar. Acaso haba algo ms divertido que las trampas que tendan las enfurecidas aguas? Ardiente no tema los caprichos del ro, pues los presenta, se dejaba arrastrar por la corriente y saba evitar sus trampas. Sin embargo, aquel ejercicio no era recomendable para un novicio, que no tendra ninguna posibilidad de sobrevivir. Cuando lleg a la ribera, apenas jadeante, Paneb fue apostrofado por tres jvenes de unos veinte aos, cuyas miradas nada tenan de amistosas. Te crees muy fuerte, no es as? dijo un mocetn con los cabellos rojos. No os he pedido nada, muchacho. De modo que ignoradme. S nadar mejor que t... Aceptas el desafo? Ahora no tengo tiempo. Qu divertido... He apostado con mis compaeros a que no eras ms que un cobarde. Y tu desafo, de qu se trata? De ir y volver, lo ms rpido posible. Si pierdes, nos debers tres sacos de cebada; si ganas, te dejaremos marchar sin infligirte un buen castigo. Me parece justo consider Paneb. Vamos, tengo prisa. Sorprendidos por la soberbia zambullida del aprendiz de dibujante, el pelirrojo se lanz a su vez al ro, decidido a recuperar su retraso. Haba conseguido domar las corrientes muchas veces, y se senta seguro de su tcnica. Forzosamente, su adversario deba de estar fatigado,

por lo que no mantendra la distancia. Pero el pelirrojo se desenga muy pronto. Paneb nadaba a un ritmo enloquecido, no se debilitaba ni un segundo y obligaba a su perseguidor a correr riesgos a los que no estaba acostumbrado. Pero si el pelirrojo reduca su velocidad, no ganara la carrera. A costa de un esfuerzo que le destroz los pulmones, consigui mantener la distancia. Cuando Paneb lleg a la orilla oeste, el pelirrojo crea que descansara unos instantes, pero el coloso hizo una cabriola en el agua y regres en seguida a la otra orilla. Si renunciaba, quedara en ridculo... Y a pesar de la fatiga de sus rgidos msculos, el pelirrojo regres con la esperanza de que su adversario cayera en las trampas del ro. Con gestos entrecortados, casi sin aliento, el muchacho ceda cada vez ms distancia. De pronto sinti pnico: por el rabillo del ojo advirti que un cocodrilo se abalanzaba sobre l. El pelirrojo dio marcha atrs, pero no pudo evitar un remolino que se lo trag en pocos segundos. El saurio se zambull hacia las profundidades, encantado ante aquella fcil presa. Paneb, relajado, hizo pie en la ribera y se volvi. Dnde est vuestro amigo? pregunt a los dos muchachos cuya mirada se haba vuelto rencorosa. Acaba de ahogarse respondi el mayor. Pobre tipo..., no conoca sus lmites. Ha muerto por tu culpa! No digas tonteras y corre a avisar a su familia. Todo es culpa tuya! Ardiente intent mantener la calma. Al parecer, el Nilo lleva directamente a los ahogados al reino de Osiris... As pues, debes alegrarte por tu amigo. Los dos muchachos cogieron una gran piedra y amenazaron a Paneb. Te romperemos los huesos y te arrojaremos al ro... Veremos si sigues nadando tan de prisa! Si me atacis, me ver obligado a defenderme y podrais recibir un mal golpe. Te crees el ms fuerte, no? Apartaos de mi camino. El ms joven lanz la piedra con tal rapidez que estuvo a punto de sorprender a Paneb. Un reflejo le hizo apartar la cabeza en el ltimo momento, pero el proyectil le roz la sien, de la que empez a manar sangre. ltimo aviso, miserables: apartaos inmediatamente! El otro, a su vez, intent lanzar la piedra, pero su gesto fue demasiado lento, y Paneb le dio un fuerte puetazo en la cara. El muchacho, aturdido, se derrumb. Su compaero se lanz contra Paneb, que le golpe el pecho con el codo antes de soltarle un gancho definitivo. El vencido cay de rodillas, con la nariz reventada, y se desvaneci. El mundo est lleno de imbciles se lament Paneb. Por el camino de tierra, en lo alto del dique, se aproximaban dos hombres. Si son amigos de estos dos pens Ardiente, la tregua durar poco. Eran Nakht el Poderoso y Karo el Hurao, que se acercaban con aspecto malhumorado. Paneb ya se haba peleado con el primero y haba tenido algunas palabras con el segundo. Nos enva el maestro de obras dijo Nakht. Tenemos rdenes de llevarte al pueblo. Iba a regresar ahora... Por qu os preocupabais? El faran nos visita esta tarde y los equipos deben estar al completo. Karo vio a los dos muchachos que estaban tendidos en el suelo, como dislocados. Qu ha ocurrido aqu? Esos dos cretinos me han agredido porque su compaero se ha ahogado. Me he visto obligado a defenderme. Puedes tener muchos problemas por esto. A fin de cuentas, no poda dejar que me sacudieran! Cuando despierten, te denunciarn. Declararis en mi favor? No estbamos presentes cuando se ha producido la pelea objet Nakht. Ahora hay que regresar a la aldea record Karo. Ya hablaremos de esto luego. Ser vctima de una injusticia indignaba a Ardiente. Afortunadamente, an tena una posibilidad de librarse.

Tom a uno de los muchachos en su hombro derecho y al otro en el izquierdo. El doble fardo era bastante pesado, pero el joven coloso podra soportarlo. Vamos dijo a los dos artesanos. Si he comprendido bien, no tenernos tiempo que perder.

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Paneb dej a los dos muchachos delante de los policas del primer fortn. Uno gema y el otro segua inconsciente. No os preocupis, no son postulantes. Vigiladlos, ahora mismo vuelvo. El Lugar de Verdad estaba perfectamente limpio, adornado y lleno de flores. Las casas blancas brillaban con todo su esplendor, y los aldeanos se haban puesto vestidos de fiesta de tornasolados colores. Sin responder a los chiquillos que queran jugar con l, Paneb corri hasta la morada del maestro de obras, donde fue recibido por Negrote. Cuidadosamente cepillado, el perro negro resplandeca. Clara, necesito ayuda! grit Ardiente. Entonces apareci Nefer. Estamos vistindonos... El faran no tardar en llegar. Lo s, pero se trata de algo urgente. Si la mujer sabia no interviene, puedo tener muchos problemas. Tu urgencia no puede esperar a maana? Pues no... Y estara bien que Clara fuera con algn material, yo lo llevar, claro est. Los dos tipos que debe curar estn bastante tocados. El primero tena una profunda herida en la ceja. Clara la examin y advirti que el hueso no haba sufrido daos graves. Manteniendo unidos los bordes de la herida, la cosi con hilo, coloc dos tiras adhesivas y aplic un apsito impregnado de miel y grasa. Para evitar las secuelas, le recet un blsamo compuesto por leche de vaca y harina de cebada, que deba aplicarse varias veces al da hasta que la herida estuviera completamente curada. El segundo sufra una fractura de nariz y haba perdido mucha sangre. La mujer sabia lo limpi con suaves lienzos, coloc luego un apsito de lino empapado de miel en cada orificio de la nariz y dispuso dos tablillas cubiertas de lino para sujetarla. A continuacin, le prescribi un rgimen alimenticio que acelerara el proceso de cicatrizacin. Los dos muchachos, felices al haber sido tan bien cuidados, se alejaron sin protestar. Estaban convencidos de que recobraran la salud, y no tenan el menor deseo de volver a encontrarse con el joven coloso de los puos duros como una piedra. Gracias, Clara. No s qu hubiera hecho sin ti... Una madre tiene a veces hijos difciles, Paneb, y t sabes conseguir que no te olviden. Se han portado como unos imbciles a pesar de mis advertencias. A fin de cuentas, yo no soy responsable de la estupidez de los dems. Vamos a prepararnos. No querrs perderte la llegada del faran? Tebas, la de las cien puertas, estaba en efervescencia. La flotilla real ya no tardara en atracar en el embarcadero principal, y todos los notables asistiran al acontecimiento. La poblacin se amontonaba en la ribera para aclamar a la pareja real, en cuyo honor se organizara una gran fiesta. Beberan cerveza fuerte y consumiran los manjares ofrecidos por palacio. A la tristeza de haber perdido un monarca de la talla de Ramss el Grande le suceda el gozo de ser gobernados por Merenptah, cuya presencia en Tebas era garanta de la continuidad del poder y del mantenimiento de las tradiciones. Tras haber sido recibida por el sumo sacerdote de Amn, la pareja real aceptara el homenaje del alcalde de la capital del Sur, y atravesara el Nilo para dirigirse a la orilla oeste, donde sera acogida por las autoridades locales, antes de dirigirse al Lugar de Verdad y al Valle de los Reyes para presidir los funerales de Ramss. Aquel bonito programa no alegraba al comandante Mhy, que estaba tan nervioso que no dejaba de comerse las uas. Merenptah es, efectivamente, el conservador que temamos le dijo a su esposa, que estaba sopesando qu collar ponerse. Realmente te sorprende, dulce amor mo?

A fin de cuentas, haba esperado algo mejor... El rey podra haberse hecho representar por el sumo sacerdote de Anin, pero va a venir personalmente e, incluso, con la reina y toda la corte. Y si se limitara a hablar con algunos viejos dignatarios... Adems, visitar la maldita aldea y reforzar los privilegios de los artesanos. No te desesperes y cmbiate de camisa. La que llevas no es lo bastante elegante. Te tomas el asunto a la ligera, Serketa! De qu sirve lamentarse? Todos sabemos que ningn faran igualar a Ramss. Tendremos enfrente, pues, un adversario mucho menos peligroso, manipulable, tal vez. Tienes algo en mente? Serketa hizo algunos melindres. No es imposible... Explcate. Primero, cmbiate de camisa. Quiero que parezcas un dignatario elegante y rico, admirado por los hombres y del que se enamoran todas las mujeres. Pero si una sola se acerca a ti, le sacar los ojos. El comandante Mhy apret las muecas de su esposa hasta hacerle dao. Explcate, y pronto! Gracias a nuestro informador, sabemos que Nefer se ha convertido en el indiscutible maestro de obras de la cofrada. Por qu no arruinar su reputacin? Si el rey recibiera ciertos documentos demostrando que el patrn de los artesanos es indigno de su cargo, el Lugar de Verdad quedara desacreditado por ser incapaz de elegir un buen jefe. Merenptah podra tener ganas de desmantelarlo o de confiar su direccin a unas manos externas. Por ejemplo, las de nuestro amigo Abry, el administrador de la orilla oeste! Serketa estaba radiante. No crees que ha llegado el momento de utilizar plenamente sus servicios? Pero no nos queda tiempo para preparar un expediente convincente. Ya est listo, mi dulce amor. He imitado varias caligrafas y redactado documentos de apariencia oficial que acusan a Nefer de incompetencia, insumisin a las autoridades civiles, voluntad de independencia excesiva y, sobre todo, de prctica tirnica del poder... Siempre habr uno o dos artesanos que secunden estos argumentos y provoquen la destitucin del maestro de obras. Luego se originar el caos, y nosotros podremos aprovecharnos de la situacin. Este programa me gusta mucho ms. No ests satisfecho de m, querido? Es ms peligrosa que un escorpin pens Mhy; qu bien hice convirtindola en mi aliada. Con el pelo empapado en sudor y la mirada vaga, Abry haba escuchado al comandante y tesorero principal de Tebas atentamente, aunque bastante inquieto. Es un plan tan azaroso como arriesgado, mi querido Mhy... No creo que... Ni azar, ni riesgo! Entregars este expediente al rey cuando ponga los pies en la orilla oeste. Viniendo de ti, el documento slo puede ser serio. Merenptah tendr tiempo de consultarlo antes de llegar al Lugar de Verdad, y quedar convencido de que Nefer no es digno del cargo que ocupa. Te nombrar superior de la cofrada, con objeto de poner orden. Te ser fcil recordar que ya habas avisado a Ramss sobre los insoportables privilegios de los que gozan esos artesanos... Pero me obligis a exponerme demasiado... Es por tu bien, Abry! El rey te agradecer tu lucidez. Hubiera preferido permanecer en la sombra y no intervenir de un modo tan directo. Si este expediente llega a manos del faran de una forma annima, y si Merenptah observa la antaona moral de los sabios, que consiste en no tener en cuenta los chismes, nuestros esfuerzos habrn sido vanos. Por lo tanto, es precisa una gestin oficial que slo t puedes llevar a cabo. De todos modos, es muy delicado... No tienes nada que perder y puedes ganarlo todo. Un poco de valor, Abry, y el Lugar de Verdad estar a nuestros pies. No conozco al faran Merenptah... Tal vez se niegue a escucharme. Negarse a escuchar al administrador principal de la orilla oeste, el ms alto dignatario de la regin? Tonteras! Estoy convencido de que te felicitar por esa indispensable intervencin. Sera ms prudente observar el comportamiento del nuevo monarca y actuar despus de

haberlo pensado mucho... Entregars este expediente a Merenptah, Abry, porque yo lo he decidido. Preprate para el recibimiento oficial y no des ningn paso en falso. Hasta pronto, fiel aliado. Abry quera ser un alto funcionario y vivir tranquilo. Al conocer a Mhy, crey que el destino le permita abandonar un bache del que era incapaz de salir solo; y haba comprendido demasiado tarde que haba cado en brazos de un terrible depredador, capaz de lo peor. Abry siempre le haba tenido miedo al comandante Mhy. Ante l, perda sus medios y no vea ms salida que la obediencia absoluta. Incluso despus de su partida, su sombra segua al acecho; Abry se apresur, pues, a consultar los documentos que el comandante le haba entregado. La calumnia se destilaba en ellos con una consumada habilidad. Aquellas viciosas y venenosas acusaciones haran zozobrar a Nefer. Administrador principal de la orilla oeste, terico protector, pues, del Lugar de Verdad, tena derecho Abry a arruinar de ese modo la carrera de un maestro de obras? Aquella bocanada de escrpulos slo le detuvo un breve instante. Si no cumpla su misin, Mhy reaccionara con violencia. Abry deba salvar su propia carrera. As pues, entregara el expediente al rey Merenptah.

15

El cortejo real cruz los cinco muros ante la atenta mirada de los policas encargados de la seguridad de la aldea. Aunque el faran estaba protegido por su guardia personal, el jefe Sobek haba ordenado a sus hombres que velasen por si se produca algn incidente. En el rea donde trabajaban no faltaba ni un solo auxiliar. El herrero y el alfarero, situados en primera fila, tuvieron la suerte de ver de bastante cerca al nuevo monarca, que tena la gran responsabilidad de suceder a Ramss el Grande. Merenptah tena el rostro ovalado, la frente ancha, grandes orejas, una nariz larga, delgada y recta, y unos labios muy gruesos. Llevaba una peluca redonda adornada con el uraeus, la cobra de oro encargada de destruir a los enemigos del monarca. Iba vestido con un taparrabos plisado, sujeto por un cinturn cuya hebilla tena forma de cabeza de pantera. En sus muecas llevaba brazaletes de oro. Junto al rey, que tena sesenta y cinco aos, iba la reina Iset la Bella, que llevaba el mismo nombre que la madre del soberano, la segunda esposa de Ramss el Grande. Haba dado dos hijos al faran, uno de los cuales llevaba el temible nombre de Seti, el hombre del dios Set, que un solo faran, el inmenso Seti I, padre de Ramss, se haba atrevido a adoptar. La reina, que tena sesenta aos, iba muy elegante. Llevaba una tnica de lino de excepcional finura, y una cruz egipcia, smbolo de la vida, en la mano derecha. La pareja real iba acompaada por el visir y numerosos representantes de la jerarqua civil y religiosa. Plantado ante la puerta principal de la aldea, el guardin, perfectamente afeitado y perfumado, no saba cmo sujetar la lanza y el garrote. El visir dio al rey un extrao delantal de oro que contena el secreto de las medidas y las proporciones, y que permita trazar el plano de un templo. Y la superiora de las sacerdotisas de Luxor colg una figurita de Maat en el extremo del gran collar de oro de la reina. Guardin dijo el rey, tienes ante ti al seor del Lugar de Verdad y a la representante en la tierra de la ley de la armona. Que le sea abierta la puerta de esta aldea. Encantado al recibir una orden concreta, el guardia obedeci y volvi a cerrar en seguida, dejando fuera al cortejo oficial. Nefer el Silencioso, que llevaba un pesado bastn con el extremo en forma de cabeza de carnero coronado por un sol, se separ de la masa de los aldeanos, que se haban congregado para recibir a la pareja real. El smbolo marcaba la presencia en la pequea comunidad de Amn, el dios oculto. Hacia l ascendan las plegarias y a l, en primer lugar, deban dirigirse las splicas. La angustia oprima los corazones de los aldeanos, y el rostro austero, casi hostil, de Merenptah, la intensificaba an ms. Mientras observaba el paso del faran, a Paneb se le pas por la cabeza que el nuevo rey no deba de ser un personaje fcil de convencer. El maestro de obras llevaba una peluca con las trenzas dispuestas en radios, a partir de lo alto de la cabeza, y sujeta por una ancha cinta. Se haba puesto un taparrabos de ceremonia y llevaba un echarpe rojo en bandolera. El jefe del equipo de la izquierda y el escriba de la Tumba le haban confiado la tarea de preparar un discurso. Majestad, la morada de eternidad de Ramss el Grande est lista para recibir su cuerpo de luz. Pongo el Lugar de Verdad a Vuestra disposicin. El discurso haba terminado. A pesar de la gravedad del momento, Paneb no pudo evitar una sonrisa. Realmente merece el nombre de Silencioso consider, pero es evidente que est equivocado; un rey debe de esperar mayores halagos. Dios cre el cielo, la tierra, el aliento de vida, el fuego, las divinidades, los animales y los hombres, que slo son uno de los elementos de la creacin y no su coronacin dijo el faran . Es el escultor que se model a s mismo, el modelador que nunca fue modelado, el nico que recorre la eternidad. Ni el oro ms puro puede compararse con su esplendor. Todo lo que se mide es su catastro, y el codo real mesura las piedras de sus templos. Dios pone el cordel en el suelo y coloca los edificios en su lugar. Ninguno de los muros levantados en esta tierra debe estar privado de Su presencia, pues slo l expresa la verdadera potencia. Al crear los

mundos, el arquitecto divino se hizo perceptible y transmiti el secreto de su obra; aqu, en el Lugar de Verdad, se ensea que slo se realiza lo que Dios construye. Es as como vive y piensa esta cofrada, maestro de obras? Lo juro, por el nombre del faran. Kenhir se estremeci. Las palabras pronunciadas por el rey demostraban su profundo conocimiento de la cofrada, pero haban obligado a Nefer a comprometerse gravemente, y a correr el ms grande de los riesgos. Si el monarca tena reproches concretos que dirigirle, podra tratar de perjuro al maestro de obras y condenarlo a la pena capital. Un pas o una cofrada slo pueden dirigirse siendo justo y con la ayuda del don y la ofrenda prosigui Merenptah. Cuanto ms rico se es, ms generoso debe mostrarse uno. El faran, a quien los dioses ofrecieron las Dos Tierras para hacerlas prsperas, se preocupa por el bienestar de cada uno de sus sbditos. Os seguir procurando, a vosotros, los artesanos del Lugar de Verdad, las herramientas, los alimentos, la ropa y todo lo necesario para que llevis a cabo la obra de Maat, viviendo felices en vuestra aldea. Para festejar mi coronacin, os sern entregados nueve mil panes, innumerables cuartos de carne, veinte jarras grandes de aceite y cien de vino. A Paneb le dieron ganas de dar saltos de alegra, pero el nerviosismo reinaba entre todos los presentes, y nadie se atreva a abrir la boca. Pese a las excelentes noticias, que permitan creer en la supervivencia de la aldea, sus habitantes todava sentan que una pesada amenaza gravitaba sobre ellos. El papel de esta cofrada, su razn de existir, es encarnar en la materia el plan de los dioses record Merenptah. Para conseguirlo, necesita jefes capaces de dirigir y orientar a los que estn bajo su mando. Un verdadero jefe debe servir a la obra y a su cofrada, pilotar la nave y manejar el gobernalle sin desfallecer; debe mostrarse grande en su funcin como un pozo rico en agua fresca y benefactora. Aquel que autorizara al ignorante o al imbcil a efectuar un trabajo para el que es incompetente no merecera gobernar. La misma sancin caera sobre el jefe de equipo que se comportara como un tirano y se concediera privilegios a s mismo. La tensin iba aumentando con las palabras de Merenptah. Todos haban comprendido que los agravios anunciados por el faran eran otras tantas acusaciones que se hacan contra Nefer el Silencioso. Clara mir a su marido para transmitirle toda la intensidad de su amor en aquel instante en el que corra el riesgo de ser destruido por el fuego real. El administrador principal de la orilla oeste me ha entregado un muy severo informe sobre ti, Nefer. Lo he ledo atentamente y su conclusin es formal: debes dimitir a causa de tus faltas. Si eso es lo que deseis, majestad, os debo obediencia. Pero puedo saber qu se me reprocha? En primer lugar, el enriquecimiento personal en detrimento de la cofrada. Kenhir se adelant. Majestad, como escriba de la Tumba y responsable de la administracin del Lugar de Verdad, puedo aportar la prueba de que esta acusacin carece de todo fundamento. De acuerdo con nuestra regla, Nefer ocupa una morada que le fue atribuida con la aprobacin del visir, a la que se aaden una sala de consulta y un laboratorio, indispensable para la mujer sabia, su esposa. Al igual que Ramosis, nuestro venerado escriba de Maat, el maestro de obras habra podido adquirir campos y rebaos con toda legalidad, pero en cambio se ha consagrado exclusivamente a su trabajo. Que as conste, escriba de la Tumba. Segn los documentos que me han sido entregados, Nefer no fue designado por la unanimidad de los artesanos y se comporta como un dspota, sin vacilar en utilizar la fuerza y la amenaza para asentar su tirana. Eso es completamente falso, majestad dijo Paneb muy indignado. Todos los aqu presentes hemos reconocido a Nefer como maestro de obras. l es el nico que lamenta esta decisin! Tu opinin es insuficiente estim el monarca. Que cada cual se exprese con toda libertad sobre el comportamiento del maestro de obras. Ched el Salvador fue el primero en tomar la palabra y confirm las entusiastas declaraciones de Paneb, que se haba jurado castigar a los que mintieran sobre Nefer. Pero el coloso no tuvo que hacerlo, pues ninguno de los artesanos ni de las sacerdotisas de Hator formularon la menor crtica contra Nefer el Silencioso. Incluso el traidor elogi los mritos del maestro de obras, por miedo a llamar la atencin. Y Kenhir concluy afirmando que la cofrada haba sabido designar al hombre justo y competente que necesitaba.

Sin embargo, la ltima decisin deba tomarla el faran, y estaba en su mano poder desautorizar a cualquiera de sus altos funcionarios. Mi padre, Ramss el Grande, me advirti acerca de los prfidos ataques que no dejaran de abrumar al Lugar de Verdad revel el rey. Presenta que su maestro de obras sera calumniado para arrojar el descrdito sobre el conjunto de la cofrada y provocar su desaparicin. No me ha sorprendido, pues, el documento difamatorio que me entregaron justo antes de mi visita, pero quera oros a todos para asegurarme de la solidez de los vnculos que os unen: ahora ya estoy tranquilo. Acrcate, Nefer. El faran puso el delantal de oro a Silencioso. Te delego mi soberana sobre el Lugar de Verdad y te confo dos tareas prioritarias: excavar mi morada de eternidad en el Valle de los Reyes y levantar mi templo de millones de aos en la orilla de occidente. Cuando el rey Merenptah dio el abrazo a Nefer, los gritos de alegra pudieron por fin brotar del corazn de los artesanos.

16

Abry, el administrador principal de la orilla oeste, estaba presente entre los dignatarios que haban permanecido en el exterior de la aldea, y oy las aclamaciones de los aldeanos. Las primeras fueron en honor del rey, y luego se core el nombre de Nefer. El alto funcionario no necesitaba or ms. Era evidente que su intento se haba saldado con un completo fracaso y que el maestro de obras haba conseguido salir airoso de todas las acusaciones. Al respaldarlo en su cargo, Merenptah desautorizaba a Abry y ratificaba la existencia del Lugar de Verdad. El administrador, profundamente indignado, se dirigi rpidamente a su carro, empujando y pisoteando a todos los que estaban en su camino. Os ocurre algo? le pregunt uno de sus colaboradores. El calor, no me encuentro bien... Necesito descansar. Venid a tumbaros a la sombra un momento. No, prefiero regresar a casa. El rey puede enojarse, si advierte vuestra ausencia. Abry no respondi, subi a su carro y orden al soldado que lo conduca que se pusiera en marcha. Varios notables advirtieron el incidente y se extraaron. El administrador deba de tener un motivo de excepcional gravedad para comportarse de aquel modo. La casa de Abry estaba vaca. Su mujer haba sido invitada al palacio real de Tebas, donde la reina reciba a las grandes damas de la provincia, los nios participaban en los festejos que se organizaban a orillas del Nilo y los criados gozaban de dos das de vacaciones. Esta vez, el abismo se abra bajo sus pies. Abry estaba seguro de que algn chismoso recordara a Merenptah que anteriormente l ya haba intentado que desapareciera el Lugar de Verdad y que slo la benevolencia de Ramss le haba permitido conservar su cargo. El nuevo faran no dara pruebas de tanta clemencia, tanto menos cuanto haba corrido el riesgo de cometer una injusticia basndose en los informes falsos que haba redactado Abry. La desgracia recaera sobre l, la decadencia pblica, el exilio, en el mejor de los casos; en el peor, la pena capital... Abry temblaba slo de pensarlo. Abrumado por dolorosas bocanadas de calor, sali de su casa para sentarse a la sombra de un quiosco lleno de flores, junto a la alberca de los lotos blancos y azules. Y all tom una decisin: si tena que precipitarse al abismo, no lo hara solo. El comandante Mhy, manipulador y chantajista, era el culpable de todo aquello. Si no tena posibilidad de salir indemne de la tragedia, Abry lo dira todo y el principal culpable tambin sera castigado. Magro consuelo, es cierto, pero era su ltima oportunidad de hacer justicia. Abry... Estis solo? Como si le hubiese picado un insecto, el administrador se levant de un salto y se volvi rpidamente hacia el bosquecillo de adelfas de donde proceda la voz femenina. Soy yo, Serketa... Sobre todo, no deben vernos juntos. Claro, claro... Tranquilizaos, no hay nadie en la casa. Serketa estaba irreconocible; la peluca, el maquillaje y el vestido hacan que pareciese otra mujer distinta. Mhy me ha enviado para que os ayude. Ah... La situacin es molesta, pero ha encontrado la manera de arreglarlo todo. Eso es imposible! No seis tan pesimista. Aqu tengo un documento que apaciguar la clera del faran. Abry, incrdulo, le ech un vistazo al papiro que le presentaba Serketa. Y se qued perplejo al leer aquello. l, el administrador principal de la orilla oeste, explicaba que haba intentado mancillar el Lugar de Verdad y calumniar a su maestro de obras porque desde siempre detestaba aquella institucin que escapaba a su control. Torturado por los

remordimientos, no le quedaba ms remedio que suicidarse. Abry, atnito, tom conciencia de otra realidad mientras Serketa enrollaba el papiro. Se dira... que es mi caligrafa! Me ha sido fcil imitarla y pondr vuestro sello, que autentificar este desolador testamento. No tengo intencin de suicidarme, y voy a denunciaros, a vos y a vuestro marido! Eso es lo que me tema, mi querido Abry, y por eso me ha parecido conveniente intervenir en seguida. Animada por una fra clera, Serketa empuj violentamente al administrador, que cay en la alberca de los lotos. Abry era muy mal nadador y, envuelto en sus vestidos de fiesta, ofreci muy poca resistencia a Serketa, que le mantuvo la cabeza bajo el agua hasta que dej de agitarse. Serenndose, la mujer dej el testamento en el despacho del dignatario, que no haba tenido ms remedio que quitarse la vida por su crimen de lesa majestad. Para transportar el material funerario de Ramss el Grande haban sido necesarios ms de cien soldados, ochenta portadores de ofrendas procedentes de los templos vecinos, cuarenta marineros y doscientos dignatarios, sin contar los dos equipos del Lugar de Verdad y las sacerdotisas de Hator. Los artesanos que ejercan de sacerdotes se haban puesto tnicas de lino nuevas y sandalias de papiro. De acuerdo con la regla, se haban abstenido de mantener relaciones sexuales la vspera de los funerales y haban consumido alimentos refinados. El ms orgulloso de todos era Ipuy el Examinador. Acababa de terminar la decoracin de su tumba, gran parte de la cual estaba consagrada a las actividades cotidianas, como la pesca o el lavado, y haba sido elegido como porta abanicos a la derecha del faran. Llevaba la tnica estrellada del sacerdote de resurreccin, encargado de abrir la boca, los ojos y los odos de la momia para transformarla en soporte de una regeneracin cotidiana, en el secreto de la morada de eternidad. Cargado con un gran lecho de madera dorada, Paneb estaba maravillado ante los fabulosos tesoros que acompaaran al difunto faran en su viaje hacia el ms all: estatuas de oro de divinidades, arquillas que contenan metales preciosos, perfumes, ungentos, telas, alimentos momificados, cetros, coronas, capillas y naos de diversos tamaos, barcas, espejos, mesas de ofrendas, arcos, bastones arrojadizos, papiros, un carro desmontado y muchas otras ofrendas. El mundo de Ramss quedara as asociado a la transmutacin del alma real. Los objetos fueron depositados a la entrada de la tumba, iluminada por un centenar de lmparas. A los servidores del Lugar de Verdad, que eran los nicos autorizados a penetrar en ella, les correspondi colocarlos en el lugar adecuado, en las salas y las capillas de la ltima morada de Ramss. Reinaba un silencio absoluto cuando Merenptah procedi a los ritos de resurreccin sobre la momia que el maestro de obras, el jefe del equipo de la izquierda y los canteros haban instalado en el sarcfago. Nefer dirigi la delicada maniobra de la colocacin de la tapa de piedra, que sellaba el destino pstumo del Hijo de la Luz. Merenptah orden a los artesanos que salieran de la tumba, a excepcin de Nefer. El rey se dirigi hacia el extremo del santuario, ms all de la sala del sarcfago, y comprob que la obra, cuyos detalles menores, sin embargo, haban sido estudiados con gran cuidado, terminaba en la roca desnuda. Ms all de lo que pueden concebir los humanos dijo el faran, est lo no conocible, la matriz de la que hemos brotado y a la que regresaremos, si hemos andado por el camino recto. Has animado el sarcfago con la Piedra de Luz, maestro de obras? El seor de la vida se ha convertido, l mismo, en la piedra de luz que mantendr intacto el ser de Ramss por los siglos de los siglos. Merenptah pens en el fiel Ameni, el secretario del difunto faran. El escriba, muy anciano, se haba retirado a Karnak para escribir la vida de Ramss, que sera difundida en todos los pases donde la gente saba leer para contribuir a su glora. El rey coloc una lmpara en la cabecera del sarcfago. Brillando con suave luz, permitira al alma-pjaro alimentarse de ella antes de atravesar la prueba de la noche y lanzarse hacia el sol. La llama brot, y una aureola luminosa rode la cabeza del sarcfago. A medida que Nefer apagaba las dems lmparas, la piedra del seor de la vida absorba su energa para convertirse en un foco de luz cada vez ms potente.

Cuando los dos hombres salieron de la tumba, el sarcfago derramaba su fulgor en el santuario, cuyas tinieblas no eran ya hostiles sino fecundas. El maestro de obras cerr la puerta de la morada de eternidad, donde, lejos de la mirada de los hombres, los textos jeroglficos y las escenas rituales vivan por s mismas, y permitan que Ramss siguiera reinando, en lo invisible, sobre su pas y su pueblo, al que ahora mostrara el camino de las estrellas. Finalmente, Nefer coloc el sello de la necrpolis, formado por nueve chacales que posaban victoriosos sobre unos enemigos atados y decapitados. Gracias a la presencia de Anubis, ninguna fuerza nociva podra cruzar la puerta. Debes saber que nunca he dudado de ti, de tu honradez y de tu competencia revel Merenptah al maestro de obras. Te he impuesto una dura prueba para que toda tu cofrada te considerara digno de llevar el delantal de oro.

17

El jefe Sobek estaba tan furioso que le costaba encontrar las palabras. Habis odo lo que ha dicho el rey, Kenhir! Fue Abry, el administrador principal de la orilla oeste, quien intent destruir la reputacin de nuestro maestro de obras. No necesito ms pruebas! Ese miserable es el que intenta destruirnos desde hace tantos aos. El escriba de la Tumba estaba aterrado. Cmo un alto funcionario de su importancia ha podido comportarse de un modo tan vil? Su misin consista en proteger el Lugar de Verdad y slo ha pensado en destruirlo! Redactad una queja oficial contra l. No crees que la intervencin del rey sea lo bastante decisiva? Abry ser acusado de mentir, de falsificar documentos y, probablemente, de un crimen de lesa majestad por haber intentado engaar al faran. Abry no tiene posibilidad alguna de conservar su cargo, y se arriesga a una severa condena. Quiero aprovechar la situacin para aclarar el enigma que me obsesiona: es Abry el asesino del polica que estaba a mis rdenes o tena un cmplice? Si intervenimos en el procedimiento, podr interrogarlo y hacerlo confesar. Saba que ibas a decrmelo... La denuncia est lista. Tambin es preciso que me autoricis, en nombre del Lugar de Verdad, a actuar fuera de su territorio. La demanda acaba de ser enviada al visir. Sobek comprendi por qu Kenhir, a pesar de su carcter difcil, haba sido nombrado escriba de la Tumba. Para l, como para los jefes de equipo, el correcto funcionamiento de la aldea era lo ms importante. Dada la presencia del rey en la aldea, Sobek no poda abandonar su puesto para interrogar a Abry, aunque se muriera de ganas de hacerlo. Estaba convencido de que aquel rufin se sentira tan desamparado que lo confesara todo. Espero que no est a la cabeza de una organizacin contraria al Lugar de Verdad dijo Kenhir. Pues, por desgracia, yo estoy convencido de ello objet el polica. Y no estoy seguro de que la amenaza que pesaba sobre nosotros haya desaparecido. La llegada del cartero Uputy, visiblemente alterado, interrumpi la conversacin. Tengo que daros una horrible noticia: Abry se ha suicidado en su casa, mientras su familia y sus criados estaban ausentes. Cmo se sabe que ha sido un suicidio? pregunt Sobek. Abry ha dejado un papiro en el que explica las razones de su gesto. Reconoce haber mentido al rey y teme que recaiga sobre l un grave castigo, una condena a muerte, incluso. Incapaz de soportar su decadencia, ha preferido quitarse la vida, implorando perdn por sus faltas. La pareja real se alojaba en el pequeo palacio construido por Ramss el Grande en el interior del Lugar de Verdad, y celebraba los ritos matinales en la capilla contigua. En el mismo instante, en todos los templos de Egipto, del ms pequeo al ms grande, la imagen del faran se animaba mgicamente para pronunciar las mismas palabras y realizar los mismos gestos. Los celebrantes slo podan oficiar en nombre del faran, moldeado por las divinidades para mantener la presencia de Maat en la tierra. Luego, Merenptah y Nefer se dirigieron a la Casa de Vida que estaba situada junto al templo principal de la aldea. Kenhir los estaba esperando all, con las llaves de la biblioteca sagrada que contena las potencias de la luz, es decir, los archivos de la cofrada compuestos por rituales y obras escritas por Thot, el dios del conocimiento, y por Sia, el de la sabidura. Gracias a ellos, Osiris poda revivir y la ciencia de la resurreccin era transmitida a los hombres. Los ms valiosos eran un libro de oro repujado y otro de plata que conservaban los decretos de creacin de la cofrada y de su templo. Adems, all haba diversos textos indispensables, como el Libro de las fiestas y las horas rituales, el Libro de proteger la barca sagrada, el Libro

de las ofrendas y del inventario de los objetos rituales, el Libro de los astros, el Libro para rechazar el mal de ojo, el Libro de salir a la luz, el Libro de la magia brillante y los manuales para la decoracin simblica de los santuarios y las tumbas. Pero el monarca quera consultar un documento muy distinto de todos aqullos. Mustrame el plano de las moradas de eternidad del Valle de los Reyes orden a Kenhir. Depositario hasta entonces de aquel secreto inestimable que le haba legado su predecesor, Ramosis, el escriba de la Tumba, lo revel al rey y al maestro de obras. El papiro haba sido clasificado, con un falso ttulo, en la categora de los viejos archivos. El escriba lo desenroll sobre una mesita, y de l salieron los planos de las tumbas de los Valles de los Reyes y de las Reinas, y su emplazamiento en los parajes. De este modo, los sucesivos maestros de obras podan excavar en un lugar virgen y no perforar un antiguo panten. Por lo que se refiere a mi templo de millones de aos decret el monarca, lo construiris en el lindero de las tierras cultivadas, al noroeste del de Amenhotep III y al sur del Ramesseum. Qu proponis para mi morada de eternidad? Nefer reflexion durante largo rato, estudiando el plano sobre el que figuraban numerosas indicaciones tcnicas. Es preciso tener en cuenta la calidad de la roca y las orientaciones deseadas por los anteriores faraones para componer un conjunto armnico... Por eso propongo este emplazamiento, al oeste de la tumba de vuestro padre Ramss el Grande y claramente por encima, en la ladera de la montaa. Tu eleccin es excelente, maestro de obras. Pero debes ser muy consciente de que vas a intentar expresar la Gran Obra y no te est permitido fracasar. La msica era la distraccin favorita de los aldeanos. Cada cual tocaba, ms o menos bien, la flauta, el arpa porttil, el lad, el tamboril o la ctara, y no se conceba trabajar sin ser acunado por una meloda, ms indispensable an durante las fiestas y los banquetes. Y puesto que era conveniente festejar por todo lo alto la coronacin de Merenptah y la del maestro de obras, las orquestas no dejaban de tocar y la aldea se transformaba en una gran sala de conciertos. Los hombres se mostraban menos dotados que las mujeres, puesto que las sacerdotisas de Hator eran depositarias de la msica sacra cuya prctica formaba parte de su iniciacin. El mejor conjunto estaba formado por una arpista, una flautista y una tocadora de tamboril, cuyos ritmos encantaban a pequeos y mayores. Incluso Kenhir el Grun a veces senta ganas de bailar aunque, evidentemente, su dignidad le impeda hacerlo. Paneb dej de escuchar a la pequea orquesta cuando una sensual meloda capt su atencin. La voz de la taedora de lira era suave como la brisa vespertina. Tena una larga cabellera negra que le caa sobre los hombros y que le cubra la mayor parte del rostro, los ojos pintados de negro y verde, y llevaba un cinturn de cuentas separadas por cabezas de leopardo de oro, tobilleras en forma de garras de ave de presa y un vestido corto y transparente. Pellizcaba con habilidad las ocho cuerdas de su instrumento, fijadas con grapas de cobre a la caja de resonancia, hueca y plana, con dos brazos en codo de desigual longitud. Pasaba de un pizzicato a un trmolo sin aparente esfuerzo, y estrechaba la lira contra su pecho para detener las vibraciones cuando cantaba pianssimo para expresar deliciosos matices. Cuando Paneb se le acerc, la taedora retrocedi paso a paso, sin dejar de tocar y cantar, y lo llev hacia un rincn apartado. Finalmente se detuvo y l se le acerc ms, casi hasta tocarla. Entonces la reconoci. Turquesa! Cundo le sers fiel a tu esposa, Paneb? Nunca se lo promet y ella no me lo ha pedido nunca. Comprendes al menos por qu toco esta msica? Y, entonces, l la bes con pasin. Para atraerme, y lo has conseguido! Toco para conjurar el peligro y el mal. La intervencin del faran no bastar para apartarlos de la aldea. Y t, Paneb, eres lo bastante loco para no temerlos y enfrentarte a ellos sin ms. Por lo tanto, toco la msica que aprenden las sacerdotisas de Hator para disipar el mal y, as, te envuelvo con su magia. Eres realmente sorprendente, Turquesa! Creas conocerme bien, no es as?

Claro que no! Pero, de todos modos, s tocar tu cuerpo como si fuera una lira... Paneb dej el instrumento en el suelo con inesperada delicadeza. Tengo que decirte algo que te concierne afirm con gravedad. Qu? El vestido que llevas no te va a servir de nada. Turquesa no se resisti cuando l la desnud; luego la tom en sus brazos y la llev hasta su casa, donde hicieron cantar su deseo al unsono.

18

Mi patrona no recibe a nadie dijo el portero de la morada del difunto Abry. Soy el jefe Sobek, responsable de la seguridad del Lugar de Verdad, y mi visita tiene un carcter oficial. En ese caso... Voy a avisarla. Con el consentimiento del escriba de la Tumba, y tras haber verificado que la proteccin del rey estaba perfectamente asegurada, a Sobek le haba parecido indispensable hablar con la viuda lo antes posible. La mujer, alta y morena, recibi al nubio, en el jardn, bajo una palmera. Haba perdido toda su vitalidad y pareca al borde de la depresin. La polica ya me ha interrogado dijo con voz quebrada. Yo estaba ausente cuando sucedi la tragedia y no puedo deciros nada. Slo s que algunos colegas de mi difunto marido le vieron abandonar precipitadamente el cortejo oficial cuando sonaron las aclamaciones en el interior de la aldea. Por qu... Por qu se ha dado muerte Abry? Intent que destituyeran al maestro de obras de la cofrada, pero fracas. Por qu tena esa obsesin con el Lugar de Verdad? Me ha dejado sola, completamente sola, con una hija para educar y tambin con la vergenza... Esa vergenza tan difcil de soportar... No merezco semejante castigo! Permitidme que os haga una pregunta muy directa: vos conocais a vuestro marido mejor que nadie, le creais capaz de suicidarse? La mujer morena acus el golpe. Pues, la verdad es que, con toda esta agitacin, ni siquiera me lo haba preguntado... Pero tenis razn! No, Abry no era un hombre de los que se quitan la vida. Tena una gran autoestima y, ciertamente, no habra tenido valor para hacer algo as. De pronto, volvi a la realidad. Y, sin embargo, ahora est muerto... E incluso ha dejado un papiro explicando su gesto. Sobek prefiri cambiar de tema. En estos ltimos tiempos haba tratado vuestro marido con gente a la que podramos calificar de... dudosa reputacin? Claro que no! Reciba a todos los notables tebanos, como su cargo se lo impona, tanto si se trataba del alcalde como de los altos funcionarios o los principales escribas... Al que yo ms detesto es a ese nuevo rico, el comandante Mhy, pero lo vea muy pocas veces. De hecho, los detesto a todos, y a Abry el primero! No segua subiendo en la jerarqua por pereza, debera haber obtenido un ascenso en Pi-Ramss e introducirnos en la corte. Pero slo tena Tebas en la cabeza... Os haba hablado del expediente que pensaba entregar al faran? Abry nunca me hablaba de su trabajo. Qu vergenza, qu vergenza... Terminar as... La viuda estall en sollozos, y Sobek se retir. Aquella breve entrevista lo haba turbado. Si el suicidio de Abry era slo una hbil representacin, quin lo haba asesinado y se haba mostrado lo bastante retorcido como para hacerle caer en una diablica trampa? El difunto administrador pareca ser un hombre dbil, influenciable, incapaz de llevar a cabo actos extremos. Haba sido l quien haba preparado un expediente mendaz, susceptible de hacerle correr un gran riesgo si fracasaba? Sobek no dispona de ninguna prueba concreta, pero su instinto le orientaba hacia una conspiracin en la que Abry slo habra sido el instrumento y no la cabeza pensante. Si el polica nubio no se equivocaba, se anunciaban das oscuros; y tal vez ni siquiera el apoyo de Merenptah fuera suficiente para salvar el Lugar de Verdad. Pero cmo poda seguir una pista que se cortaba, de una forma tan brusca, con la muerte de Abry? El toro que embesta a su congnere, con los cuernos por delante, tena el hocico negro y el pelaje oscuro. El otro no se volvi con suficiente rapidez, y, corneado en pleno vientre, cay de cabeza y con las patas traseras hacia arriba, en una actitud de impotencia y desesperacin. A lo trgico le suceda lo cmico; una bandada de ocas con la cabeza blanca o gris y el pico

puntiagudo andaban en la misma direccin, salvo una indisciplinada que se daba la vuelta de repente y era el centro de atencin de todos los presentes. La gracia se expresaba en el dibujo de una gacela de azulados cuernos, ojos negros, cuerpo de un gris rosado y patas de una finura casi irreal. sas eran las tres primeras pinturas de Paneb, en tres grandes fragmentos de calcreo de primera calidad. Ched el Salvador las examinaba una tras otra, desde haca ms de un cuarto de hora, y el aprendiz no consegua presentir su sentencia. De pronto, el maestro abri la puerta del taller. Estaba noblemente sentado, con la mirada altiva, y un gato blanco y negro lo desafiaba. Mira bien este felino, Paneb, obsrvalo muy atentamente. Cuando lo pintes en el muro de una tumba, ya no ser un simple gato, sino la encarnacin de la luz que manejar sus rayos, en forma de cuchillos, para lacerar al dragn Apofis, el genio malvado decidido a terminar con el flujo vital. Eso significa... que creis que estoy capacitado para pintar? Salgamos de aqu y mira al cielo. Numerosas golondrinas danzaban en el azur. El alma de los reyes puede encarnarse en este pjaro. Cuando representes una golondrina encaramada en el tejado de una capilla, estars simbolizando el triunfo de la luz. Pero no conseguirs nada bueno sin cuadricularlo. Paneb sigui a Ched el Salvador, que le condujo hasta una tumba de la metrpolis del Oeste, donde trabajaban Gau el Preciso y Pai el Pedazo de Pan. Qu te parece la calidad de esta pared, Paneb? pregunt Ched. Ardiente se asegur de que hubiera sido correctamente igualada con un mortero formado por limo y paja desmenuzada, y luego cubierta con una capa de yeso para tapar los orificios. A continuacin, se haban aplicado cuidadosamente dos capas de revoque; la segunda, de excelente calidad, para que sirviera de soporte a la pintura. Creo que me servir consider Paneb. Te equivocas afirm Ched. Ensedselo orden a Pai y a Gau. Pai el Pedazo de Pan subi a una escalera. Sujetaba uno de los extremos de una fina cuerda empapada en tinta roja, y Gau el otro. Tensaron bien la cuerda a lo largo de la pared, y Gau la solt de pronto para que azotara el muro e imprimiera una lnea muy recta. Los dos dibujantes procedieron as varias veces hasta obtener una cuadrcula. Esta plantilla debe preceder al dibujo y la pintura, para que cada figura respete un sistema de proporciones armnicas explic Ched. Para un personaje que est de pie, necesitars tres hileras de cuadros desde los cabellos hasta la base del cuello; diez, del cuello a las rodillas; seis, de las rodillas a la planta de los pies; es decir, diecinueve en total. Para un personaje que est sentado, necesitars quince cuadros. Gau el Preciso revel a Paneb otros juegos de proporciones relativas a diferentes temas, insistiendo en un principio general: cuadrcula prieta para motivos de pequeo tamao; ms ancha para temas de grandes dimensiones. Adptate a la pared recomend Ched, pero no te embrolles con clculos. Tu mano debe aprender las proporciones, sin mostrarse rgida, pues slo ella posee libertad de creacin. Algn da, si te conviertes en un verdadero pintor, ni siquiera tendrs que utilizar la cuadrcula. Entretanto, intenta representar un cuerpo de mujer sin estropear la pared. Superponer capas de grosor variable exiga una gran destreza, pero Paneb se tom el tiempo necesario para obtener una sutil textura de rojo y blanco que plasm una carne delicada, y aplic un blanco casi transparente para formar el tejido de un ligero vestido. Luego cubri su obra con un barniz a base de resina de acacia, para preservar el brillo de los colores. Pai y Gau se haban quedado mudos mirando a Paneb, pero Ched el Salvador pareca indiferente. Dibuja un halcn emprendiendo el vuelo en la esquina superior izquierda orden. El ejercicio se anunciaba especialmente difcil pero, en manos del coloso, los pinceles se convertan en instrumentos de alta precisin. Paneb utilizaba un cepillo para cada color, y cre una ave rapaz tan real que pareca que fuera a salir volando en cualquier momento. No debes pintar la naturaleza observ Ched, sino la vida oculta y sobrenatural que est ms all de la realidad. La tumba es una morada de eternidad donde nada se marchita, donde frgiles barcas de papiro navegan sin peligro por los tranquilos canales, donde la pareja de los bienaventurados es siempre joven... Es un universo de luz que debes recrear sin que tus preocupaciones personales lo ensombrezcan. Cada una de tus pinturas debe ilustrar un aspecto del misterio de la vida. De lo contrario, no servirn para nada.

Ched el Salvador corrigi con tinta negra una de las patas del halcn, que le pareca imprecisa. Y Paneb, cuyo corazn comenzaba a inflamarse, comprendi que todava era tan slo un principiante. Los ojos del maestro haban advertido el detalle que impeda que la rapaz emprendiera el vuelo. Todava hay mucho trabajo que hacer en esta tumba dijo Ched. Pero no estoy seguro de que t seas lo suficientemente competente. A Paneb le herva la sangre. Sean cuales fueren las tcnicas que haya que aprender, las aprender! No es sa la cuestin. Qu debo hacer, entonces? Responder a esta pregunta: aceptas convertirte en mi ayudante?

19

Con ocasin de las fiestas de coronacin en Tebas, el visir estaba autorizado por el rey a condecorar a quienes hubieran servido bien a su pas en el anterior reinado, y lo aprovechaba para realizar diversos cambios y nombramientos. Aunque no tratara an con los personajes influyentes de la corte de Merenptah, Mhy no se inquietaba demasiado por su suerte. Haba sabido que los hombres del visir estaban haciendo preguntas acerca de l a los oficiales superiores; pero el comandante no tena nada que temer, pues gozaba de una gran popularidad entre ellos. Slo obtendran, pues, testimonios favorables que forzosamente se traduciran en un ascenso en la jerarqua militar. En lo referente a las gestiones que Mhy realizaba como tesorero principal de Tebas, nadie tena nada que reprocharle. Gracias a l, la ciudad y la provincia se haban enriquecido. Puesto que el viejo general en jefe de las fuerzas tebanas acababa de retirarse, Mhy poda esperar obtener el cargo, que forzosamente deba ser atribuido a un escriba que conociera perfectamente el funcionamiento del ejrcito. Los faraones haban desconfiado siempre de los militares y preferan poner civiles a la cabeza de las fuerzas armadas, por miedo a que a un loco por la guerra se le fuera la cabeza. El mundillo de los dignatarios deseosos de complacer al nuevo poder slo tena dos preocupaciones: sera sustituido el alcalde de Tebas, y quin sera nombrado administrador principal de la orilla oeste en vez de Abry? Cuando el visir apareci en la sala del consejo, las apuestas proliferaban. Era evidente que el nuevo faran imprimira su marca en la regin tebana, e impondra a algunos fieles procedentes del Norte, lo que decepcionara las ambiciones locales. La ciudad del dios Amn conocera profundos trastornos que no dejaran de producir un serio rechinar de dientes y la formacin de una oposicin ms o menos febril, alimentados por los resentimientos de los despechados. El visir comenz con la entrega de condecoraciones, que iban desde del collar de oro a simples anillos. Luego llam al comandante Mhy, que se inclin ante l. Mhy, sois nombrado general en jefe de las tropas tebanas. Deberis ocuparos del bienestar de las tropas, del correcto estado del material y deberis dirigiros regularmente a PiRamss para entregar al rey un informe detallado. Permanecer en la capital y acercarse al poder... Mhy estaba encantado. Por medio de un juramento, se comprometi a cumplir los deberes de su cargo y volvi a las filas de los altos funcionarios, que le dirigieron condescendientes sonrisas. Como el faran era el jefe supremo de los ejrcitos, y el visir, su brazo derecho, el rimbombante ttulo de general disfrazaba la poca importancia que en realidad tena. Mhy abandonaba la esfera de influencia para convertirse en un dignatario perezoso y bien pagado. Por fin se abri el expediente del alcalde de Tebas y las decisiones del ejecutivo dejaron boquiabiertos a los cortesanos: el alcalde era mantenido en su puesto, al igual que el conjunto de sus consejeros, a quienes se aada un nuevo tesorero principal, un escriba tebano de costumbres conservadoras. A Mhy le gust la habilidad poltica de Merenptah. Al evitar el temido cambio, se ganaba la simpata de la rica regin tebana y no debera temer ningn tipo de sublevacin por su parte. Dicho de otro modo, estaba lo bastante preocupado por los problemas que se planteaban en el Norte como para no crearlos en el Sur. Quedaba por cubrir el cargo de administrador principal de la orilla oeste, un nombramiento especialmente delicado despus de la trgica desaparicin de su titular. Que venga el general Mhy dijo el visir pausadamente. Rumores de asombro recorrieron la concurrencia. Incluso el propio Mhy vacil un instante, creyendo haber odo mal. Pero las miradas que convergan en l le incitaron a presentarse ante el primer ministro de Egipto. ste le confi el cargo del difunto Abry, y el general recin ascendido no tuvo ms remedio que aceptar. El visir haba concedido a Mhy el privilegio de mantener una entrevista privada con l en el

jardn de palacio, a la sombra de las persas y los sicmoros. No esperabais vuestro nombramiento como general, pero os ha sorprendido que os atribuyramos el cargo de administrador principal de la orilla oeste, no es cierto? Son dos cargos de gran responsabilidad, y cre que iban a ser asignados a personas distintas. El rey y yo mismo pensamos lo contrario, dados los acontecimientos que acaban de producirse. Abry era un adversario declarado del Lugar de Verdad e intent engaar al soberano levantando falsas acusaciones y manipulando algunos documentos. Ese comportamiento es fruto de una locura individual o de una conspiracin cuyas ramificaciones ignoramos? An es imposible responder a esta pregunta, pero debemos pensar en lo peor y tomar las precauciones necesarias. Durante los ltimos aos del reinado de Ramss, supisteis reorganizar las tropas tebanas; tanto los oficiales como los soldados os estn agradecidos. Vuestra autoridad no ser discutida y podris, pues, encargaros de la seguridad de la regin siguiendo las directrices de la capital. Perdonad mi curiosidad, pero acaso temis que haya disturbios en Tebas? En Tebas no, pero los libios y los asiticos siguen siendo potenciales agresores. Y las tribus nubias del Gran Sur, a veces, ven cmo despiertan sus instintos belicosos. Por eso, Tebas debe seguir siendo una zona pacfica y estable que, como ya hemos visto, podra verse amenazada por algunos agitadores como Abry. Las riquezas de la orilla oeste son inmensas... Cuntos tesoros albergan las tumbas reales y los templos de millones de aos! Si determinados malhechores pensaran en apoderarse de ellos con la ayuda de altos funcionarios corruptos y si su abominable empresa tuviera xito, qu sucedera en Egipto? Tendris que velar por las riquezas de la orilla occidental de Tebas, Mhy, y dispondris tanto del poder administrativo como de la fuerza armada para conseguirlo. A nuestro modo de ver, es una misin esencial. Debis saber que os observaremos con la mayor atencin. Intentar mostrarme digno de vuestra confianza. No bastar con intentarlo: exigimos que la orilla oeste quede preservada de cualquier agresin, venga de donde venga. He hablado bastante claro? Podis contar conmigo. A la menor sospecha, a la menor alerta, debis avisar inmediatamente a la capital. El caso de Abry no debe repetirse. Mientras el visir se alejaba, el general Mhy se sinti conmovido, durante unos instantes, por los caprichos del destino y sinti ganas de rer. A l, al principal adversario del Lugar de Verdad, le encargaban que lo protegiera mejor que nadie. Por un lado, recoga los frutos de un trabajo a largo plazo, obteniendo grandes poderes; pero, por el otro, estaba atado de manos y pies, incapaz de atacar de frente al bastin del que tanto deseaba apoderarse. Tena que renunciar, por ello, a sus grandes designios y limitarse a ser un noble tebano de limitadas ambiciones? Su cmplice, Serketa, no se lo perdonara nunca, y l mismo conoca la magnitud de sus posibilidades, que no se reducan a responsabilidades locales, por muy importantes que fueran. Sencillamente, tena que cambiar de estrategia para lograr sus fines y apoderarse de la Piedra de Luz y de los dems secretos del Lugar de Verdad. Pero ese cambio de actitud exiga mucha destreza. La suerte le sonrea casi milagrosamente y el camino se despejaba, aunque nuevos obstculos pudieran retrasar su marcha hacia delante. Deseis algo, general? le pregunt un soldado. Mhy sali de su ensimismamiento, que le haba llevado a vagar por el jardn, hasta uno de los puestos de guardia. No, no... Permitidme que os diga lo orgullosos que estamos los militares tebanos de servir a vuestras rdenes. Te lo agradezco, soldado. Gracias a vosotros seguiremos haciendo un buen trabajo. Mhy senta un soberano desprecio por los militares, pero desde el comienzo de su carrera saba cmo utilizarlos, halagndolos y ofrecindoles los privilegios que esperaban. Muchos notables aguardaban el final de la entrevista del visir con Mhy para felicitarlo y darle todo su apoyo. El general disfrut con sus cumplidos. Fueran o no mentirosos sus labios, pronunciaban agradables palabras que le apeteca saborear. De regreso en su vasta y lujosa mansin, Mhy recibi el homenaje de sus criados, orgullosos de servir a un dueo tan poderoso. Y su ms hermoso regalo fue la mirada incitadora de su esposa Serketa, que le invitaba a seguirla a sus aposentos.

No ests harto de todas esas mundanidades, dulce amor mo? Me divierten! Acaso no es agradable ver que reconocen tu valor? Serketa se tendi sobre unos almohadones y desnud su pecho lentamente. Has tenido dificultades para eliminar al estpido de Abry, dulzura? Ninguna, y yo tena razn: estaba dispuesto a denunciarnos. En el futuro, en tu nueva posicin, tendremos que mostrarnos especialmente prudentes al elegir a nuestros aliados... Porque espero que tus dos nombramientos no te hayan hecho renunciar a nuestros grandes proyectos. Por supuesto que no... Pero t misma acabas de evocar la necesidad de ser prudentes. En efecto, cualquier paso en falso sera fatal para nosotros. Serketa se desperez como un felino. La aventura se est poniendo muy interesante... Y tenemos numerosas armas a nuestra disposicin! Sin poder resistirlo, Mhy abraz a su cmplice con rudeza, pero en su cabeza haba un solo pensamiento: siempre que no retrocediera nunca, ni siquiera ante el crimen, el xito estaba al final del camino.

20

Cmo no iba a maravillarse Clara ante los regalos que la cofrada acababa de ofrecer al maestro de obras para festejar que haba sido reconocido por el rey? El asunto se haba preparado con el mayor secreto, y Renupe el Jovial, con su cabeza de genio malicioso y su gran panza, haba sido designado para presentar al ama de casa los objetos que llevaban Nakht el Poderoso, Karo el Hurao, Casa la Cuerda, Pai el Pedazo de Pan y Didia el Generoso. Comenz por una soberbia silla de maestro de obras. Tena un respaldo muy alto y unas patas en forma de garras de len que descansaban sobre cilindros. El asiento era de paja, tan slido que perdurara a travs de los siglos; la decoracin consista en espirales, rombos, lotos y granadas que enmarcaban un sol, para simbolizar el perpetuo renacimiento del pensamiento del arquitecto. Como complemento indispensable, present una silla plegable, cuyas extremidades eran cabezas de pato que atrapaban los barrotes con el pico; una marquetera de marfil y bano decoraba la pequea obra maestra. Otra silla de respaldo curvo e inclinado se compona de veintiocho piezas de madera ensambladas con espigas y muescas; las patas eran unas garras de len que descansaban sobre unas pezuas de toro para encarnar el esplendor y el podero, y estaban decoradas con una parra y unos hermosos racimos de uva que evocaban los ritos del prensado, durante los que el vino se asimilaba a la sangre de Osiris resucitado. Adems, les llevaron varios taburetes con el asiento de cuero, mesas bajas y rectangulares, mesillas compuestas por una bandeja circular colocada sobre un pie central que se ensanchaba en la base, varios arcenes para la ropa, vestidos y herramientas, cestas para el pan, pasteles y fruta, capazos ovoidales, oblongos y cilndricos hechos con nervaduras de tallo de palmera o junco, tan bien atadas que su solidez era a toda prueba... Clara presenci una verdadera procesin de regalos. Es mucho, demasiado... No ha terminado todava dijo Renupe el Jovial mientras Casa la Cuerda llevaba un soberbio y pequeo armario de cedro del Lbano. Tena forma de naos y descansaba sobre cuatro patas cortas. Aqu podrs poner tus pelucas indic Renupe levantando la tapa. Mira, el interior est provisto de travesaos para sostenerlas. El cierre est asegurado por una cola de milano en la parte exterior de la tapa y una varita en la parte posterior; alrededor de los dos pomos que sirven para tirar, podrs atar un cordel con un sello para estar segura de que la mujer de la limpieza no cede a la curiosidad. Ah, tambin hay esto... Pai el Pedazo de Pan dej sobre una mesita una arquilla para joyas, de cartn estucado y pintado. La delicada arquilla era cilndrica y tena una tapa cnica, y estaba adornada por un loto abierto. Esto es una locura! No puedo... Y ste es nuestro ltimo regalo. Entonces entr Paneb con una sonrisa en los labios, llevando sobre sus espaldas un soberbio lecho nuevo. Clara, solicito la excepcional autorizacin de penetrar en tu alcoba. El objeto era de tanta calidad que, por lo menos, vala cinco sacos de cereales. Los artesanos haban realizado un trabajo perfecto, del somier a los travesaos, pasando por los paneles de la cabecera y los pies, donde figuraba la risuea faz de Bes, protector del sueo. Qu est ocurriendo aqu? pregunt Nefer, inmvil en el umbral de su morada. La cofrada ha decidido convertir nuestra casa en un palacio respondi Clara, conmovida. Mira... Nos invaden los regalos! Al igual que su esposa, el maestro de obras se qued boquiabierto. As es como tiene que ser concluy Renupe el Jovial. Lo importante es respetar la costumbre: cuando se tiene un buen jefe, es preciso ocuparse de l porque piensa demasiado en los dems. Aceptaris un vaso de vino, por lo menos. He aqu una prueba ms de que hemos elegido bien.

Paneb se ocup de servirlo. Merenptah ha aprobado definitivamente el emplazamiento de su tumba en el Valle de los Reyes, donde hemos pasado la maana revel Nefer a Clara. Esta noche, la pareja real desea verte. A m? Pero por qu...? Para coronar a la mujer sabia. A Clara le hubiera gustado prepararse tranquilamente para la ceremonia, pero no tuvo tiempo de hacerlo. Perdida en aquella morada poblada de muebles nuevos, su mujer de la limpieza le hizo perder un tiempo precioso. Luego fueron a verla una nia que sufra un principio de bronquitis, un cantero con dolor de muelas y una madre de familia que perda el pelo. La mujer sabia consigui calmar sus males, que conoca perfectamente y que sabra curar. Pero haban transcurrido las horas y la noche no tardara en caer. Clara pens en aquella que le haba precedido y le haba enseado tanto antes de desaparecer en la montaa, unindose a la diosa del silencio. La senta junto a ella, exigente y protectora. Nefer regres apresurado de la Casa de Vida, donde haba estudiado los planos de las tumbas reales para elaborar un proyecto y someterlo a Merenptah. Estaba absorbido por sus investigaciones, y slo las haba interrumpido cuando las luces del poniente iluminaron los papiros. Perdname, llego tarde. Y yo peor! Sin embargo, robaron unos instantes para besarse antes de ponerse los vestidos de ceremonia. La pareja real recibi a la mujer sabia en el templo del ka de Ramss el Grande. Por respeto hacia su padre, cuyo reinado haba durado sesenta y siete aos, Merenptah no construira un edificio como aqul en pleno Lugar de Verdad sin antes haber afrontado la prueba del poder durante un largo perodo de tiempo. Como su edad haca poco probable semejante eventualidad, se contentara con ese santuario, modesto y esplndido a la vez, para mejor asociarse al destino pstumo del magnnimo faran. A la izquierda del monarca, la gran esposa real, Iset la Bella; a su derecha, el maestro de obras Nefer el Silencioso. Sentadas en los bancos de piedra que estaban dispuestos a lo largo de las paredes, las sacerdotisas de Hator, ataviadas con una larga tnica blanca. Que vayan a buscar a la mujer sabia orden Merenptah. Turquesa se inclin ante la pareja real, sali de la sala de columnas y se reuni con Clara, que acababa de ser purificada por dos sacerdotisas. La visti con una tnica plisada de lino, blanca y rosa, que le llegaba hasta los tobillos, le puso un ancho collar de oro y finos brazaletes del mismo metal, y la toc con una peluca negra sujeta por una cinta coronada por un loto. Luego, Turquesa condujo a Clara hasta el lugar sagrado, donde se mantuvo ante el faran y la reina con las manos cruzadas sobre el pecho. Se llama Mujer al padre y a la madre de las divinidades, la matriz estelar de donde proceden todas las formas de la vida declar Iset la Bella. Sin ella, ni Egipto ni esta cofrada existiran. Lo divino slo se encarna si la mujer de los orgenes es capaz de atraerlo y fijarlo. Es mi papel en la cima del Estado y es el tuyo, Clara, en el Lugar de Verdad. Si este ltimo desapareciese, el pas estara en grave peligro. Te toca perpetuar la vida que corre por las venas de esta comunidad, mantener el fuego que le permite crear. Iset la Bella se levant para poner sobre la peluca de Clara un fino aro de oro. Gracias a tu presencia, mujer sabia, el sol brilla con toda su fuerza y la muerte se aleja. Debes saber ligar las palabras y los sonidos, de modo que los rituales se celebren y se consagren las ofrendas; debes saber unir a los seres para que formen un cuerpo cuya coherencia sea indestructible. El maestro de obras entreg a la reina una cola de milano de oro, y ella lo puso sobre el corazn de Clara. S la madre de la cofrada, alimntala y crala. Mantn la paz y la armona entre los humanos y los dioses, que se irritan fcilmente contra nuestras debilidades y nos abruman con enfermedades y accidentes; aprende a descifrar en el momento adecuado los mensajes de lo invisible, identifica el origen de los males, prepara los remedios, domina los venenos. S la que conoce y sabe. Clara vacil un instante, mientras la reina regresaba a su trono. Al formularle sus deberes,

stos adquiran, de pronto, una magnitud de la que no haba tomado an conciencia. Tuvo miedo, miedo hasta el punto de renunciar y confesar a la pareja real que era una simple mujer, incapaz de cumplir semejante funcin. Pero su mirada encontr la de Nefer que, en aquel instante, no la contemplaba slo como un marido, sino tambin como el maestro de obras del Lugar de Verdad. Y descubri en sus ojos tanta confianza, amor y admiracin que quiso mostrarse digna de l. Por recomendacin de la gran esposa real y con el acuerdo unnime de las iniciadas presentes en este templo declar el faran, te nombramos superiora de la comunidad de las sacerdotisas de Hator del Lugar de Verdad.

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Merenptah e Iset la Bella vivan felices momentos en el pequeo palacio del Lugar de Verdad. Lejos de la corte, de los halagadores y de los pedigeos, la pareja real celebraba los ritos, visitaba los talleres, invitaba a su mesa al maestro de obras, la mujer sabia, el escriba de la Tumba y el jefe del equipo de la izquierda, para orlos hablar de los trabajos y de la vida en la cofrada. Kenhir lo saba todo acerca de la historia de la comunidad e hizo sonrer varias veces al rey evocando los defectos de los artesanos y la profusin, en ciertas pocas del ao, de los motivos para abandonar el trabajo, que l examinaba minuciosamente uno a uno. Las taedoras de Hator tocaron para la pareja real, que se interes por las tcnicas de los especialistas y acudi al paraje donde se tena que construir el templo de millones de aos de Merenptah. Nefer acompa a Iset la Bella al Valle de las Reinas para mostrarle el emplazamiento de su morada de eternidad, mgicamente conectada con la del faran. Se estaba celebrando un banquete en memoria de los reyes que haban protegido a la cofrada, cuando el visir se present ante el monarca con rostro sombro. Puedo hablaros en privado, majestad? No puedes esperar a que terminemos de comer? Me gustara conocer vuestra opinin lo antes posible para transmitir de inmediato vuestras instrucciones a la capital. La entrevista dur largo rato. Cuando Merenptah regres, pareca preocupado. Maana mismo vuelvo a Pi-Ramss anunci. Tendr tiempo de mostraros el primer plano que he preparado para vuestra tumba, majestad? El rey, Nefer y Kenhir consultaron el documento depositado en la Casa de Vida. El maestro de obras se haba ceido a las reglas que estaban en vigor en la decimonovena dinasta, la de Seti y Ramss. El plano me conviene y no deseo que sea modificado sentenci el monarca. Por lo que se refiere a la eleccin de los textos y las figuras, y a su distribucin en las paredes, me enviars otros planos, muy detallados. Y no lo olvides, maestro de obras: no puede haber ningn error. Cada elemento debe estar en su justo lugar. Nefer saba que una tumba real no se pareca a ningn otro monumento y que deba concebirse como un horno alqumico cuyo fuego produca eternidad. Inspirndose en el ejemplo de sus predecesores y asimilando todas las dimensiones de la ciencia sacra, Silencioso tendra que componer una partitura sin desarmona alguna. Nefer sinti pnico al entrever las enormes dificultades que entraaba semejante obra. Para disipar aquella sensacin, se puso manos a la obra consultando los papiros donde se haban conservado las palabras de los dioses. Mhy, abrumado por el trabajo, deba dividir su tiempo entre sus dos despachos: el del cuartel general de las fuerzas armadas, en la orilla este, y el de la administracin principal de la orilla oeste. Tanto en un caso como en el otro, haba exigido que los locales fueran pintados de nuevo y amueblados de un modo lujoso. Como los trabajos no avanzaban con bastante rapidez, haba exigido la presencia de ms obreros. A Mhy le encantaba aquella vida tan agitada: desplazarse de una orilla a otra, las citas, estudiar los expedientes, tomar decisiones... Por muy locales que fueran, sus responsabilidades se ejercan, sin embargo, en el marco de una regin tan rica como prestigiosa, y le permitiran convertirse en uno de los personajes ms importantes del pas, sobre todo si lograba ser admitido en la corte de Pi-Ramss. Mhy, condenado a tener xito en sus funciones oficiales para adquirir un prestigio de estadista, pareca uno de esos altos dignatarios satisfechos de s mismo y de su fortuna. Quin poda sospechar su verdadero objetivo? Un oficial superior lo salud. General, os reclaman urgentemente en la embajada.

Ocurre algo? Parece que el rey se dispone a abandonar Tebas. Deben desplegarse todas las fuerzas de seguridad. Ahora mismo me ocupo de ello. De hecho, la flotilla real ya no tardara en levar anclas; Mhy tom las disposiciones necesarias para mantener alejados a los curiosos. El general le hizo una reverencia al rey cuando ste se embarc, con aspecto preocupado. El visir le aguardaba en cubierta y ambos hombres se encerraron en la cabina central en seguida. Mhy convers con varios dignatarios tebanos, intentando obtener algn tipo de informacin, pero nadie saba nada y todos se preguntaban por la razn de tan precipitada marcha. Slo un anciano que se apoyaba en un bastn dijo algo que pareca digno de inters. O una faccin opuesta a Merenptah intenta tomar el poder en la capital, o se prepara un intento de invasin. Sea cual fuere la verdad, el cielo de Egipto se oscurece. Paneb haba asimilado las enseanzas de Gau el Preciso y ya no cometa errores en el cuadriculado, sin ser por ello esclavo de una geometra rgida que habra desecado su mano. Sin embargo, Gau le haba corregido diversos detalles en repetidas ocasiones, y le haba reprochado sus clculos aproximados. Algunas veces, Paneb discuta sus correcciones; otras, le daba la razn, pero a menudo demostraba lo acertado de su punto de vista cuando pintaba. Aunque Pai el Pedazo de Pan aceptaba de buena gana que Paneb se convirtiese en el ayudante de Ched el Salvador, que segua paso a paso los progresos de su discpulo y no toleraba imperfeccin alguna, no ocurra lo mismo con Unesh el Chacal. Haca ya mucho tiempo que haba reconocido el genio de Ched y su superioridad sobre los dibujantes que le preparaban el trabajo, pero no estaba dispuesto a obedecer al joven Paneb, fueran cuales fuesen sus dotes. Antes de llevar a Paneb al Valle de los Reyes para que trabajara en la decoracin de la tumba de Merenptah, Ched el Salvador quera hacerle pasar por una prueba decisiva. Si fracasaba, nunca sera un verdadero pintor. Haba pedido, pues, a los tres dibujantes que prepararan el ngulo de una pared, en la vasta tumba que ocupara Kenhir. Y le encarg a Paneb que representara a un artesano, vestido con la tnica blanca del sacerdote puro, que ofreca incienso al dios Ptah. Cuando lleg con sus pinceles, sus cepillos y sus colores, la pared todava no estaba preparada. Unesh estaba apoyado contra el muro, mordisqueando una cebolla, y sus rasgos recordaban, ms que nunca, a los de un chacal. Dnde estn los dems? Gau el Preciso est mal del estmago y Pai el Pedazo de Pan tiene un buen resfriado. Yo me cort, tontamente, un dedo mientras cocinaba. Hay das as, donde todo sale mal. Y por desgracia para ti, Ched examinar pronto tu pintura, que ni siquiera estar comenzada... Gracias por haberme esperado aqu para avisarme. Deberas regresar a casa. Tienes razn, mi herida podra infectarse. Voy a que me curen. Paneb debera haberse resignado y admitir la derrota, pero prefiri luchar, aun sabiendo que estaba vencido de antemano. Traz l mismo la cuadrcula, tras haber comprobado la buena calidad del revoque, prepar los colores y, violando toda regla, pint directamente al personaje, sin dibujo preliminar. El tiempo ya no contaba y, aun cuando Ched apareciera para contemplar el fracaso de su discpulo, ste habra luchado hasta agotar todas sus posibilidades. Transcurri la maana, luego el comienzo de la tarde, y Ched segua sin aparecer. Paneb tuvo tiempo de completar su obra, aguzar uno u otro trazo y de comprobar el equilibrio de la escena. De pronto, mil defectos le saltaron a la vista. Ests satisfecho con tu obra? pregunt Ched con los brazos cruzados. No, slo es un esbozo. Cuando pintes, debes situarte al mismo tiempo de cara, de perfil y de tres cuartos; suprime las perspectivas engaosas que disminuyen la fuerza vital, no utilices el claroscuro, asocia mltiples puntos de vista insistiendo en los rasgos esenciales, el rostro de perfil, el ojo de cara, el torso de cara en toda su anchura, las caderas de tres cuartos, con el ombligo visible, los brazos y las piernas de perfil... Plasma un espacio que no existe y haznos ver la realidad oculta. Cuando dibujes un halcn, rene en una sola imagen varios momentos de su vuelo; cuando se trate de una figura humana, debe quedar al descubierto el conjunto de sus caractersticas, y no olvides que nuestra obra no se inscribe en el tiempo; estamos obligados a encarnar los instantes eternos. Nunca evocamos un momento concreto, pues el da es lo que

cuenta, como fruto de la luz. A ti te toca vivir en el movimiento inmvil, sea cual fuere el eje de tu mano. Y respeta la jerarqua de los seres: el faran es de mayor tamao que los hombres, pues es el gran templo que alberga a su pueblo; el propietario de unas tierras es ms grande que sus servidores, pues tiene ms responsabilidades que ellos y debe seguir as. En cuanto a una sacerdotisa como la que veo en esta pared, debera mirar ligeramente hacia el cielo. Paneb memorizaba todo lo que le deca Ched el Salvador. Para ser una pintura que ha sido realizada tan de prisa, he visto cosas peores... Pero tendrs que ser capaz de rectificarla. Y, si no, imagnate la cara de Kenhir! Todo lo que herva en el corazn de Paneb desde que era un adolescente iba a poder expresarse por fin, puesto que el pintor acababa de abrirle los ojos a otra realidad, ms intensa, ms bella y ms vital que el mundo aparente. Pai el Pedazo de Pan irrumpi en la tumba. Paneb, ven en seguida... Tu mujer est dando a luz!

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La mujer sabia haba solicitado a seis sacerdotisas de Hator que ayudaran a Uabet la Pura a parir en su casa. Todas mostraban semblantes circunspectos, pues saban que la llegada al mundo de un nio era un momento muy delicado. Era preciso conseguir separarlo del cuerpo de su madre sin que fuera alcanzado por ningn maleficio, con la esperanza de que las potencias creadoras lo animaran y no abandonaran su espritu en el instante del nacimiento. Clara haba echado grasa de pjaro e incienso al fuego; luego, haba dispuesto dos piedras cubiertas de textos mgicos, segn los cuales Thot fijaba la duracin de la vida y el destino del recin nacido. Mientras tanto, sus ayudantes haban mitigado el dolor de la parturienta introduciendo en su vagina una pasta compuesta de leche, hinojo, resina de terebinto, cebolla y sal. La frgil Uabet, cuyo vientre se haba dilatado de un modo espectacular en los ltimos das, no disimulaba su inquietud. Todo es normal? Tranquilzate le dijo Clara, el parto es inminente y ni siquiera tendremos que administrarte calmantes para atenuar el dolor. Todo va perfectamente. Tengo la impresin de que mi beb es muy grande... No me desgarrar? No, no temas. A pesar de que son pequeas, tus caderas estn hechas para parir. Las contracciones se aceleraron. Las sacerdotisas desnudaron a Uabet y la ayudaron a acuclillarse, mantenindole el busto erguido. Como Clara haba predicho, el nio naci sin complicaciones, y emiti un grito tan potente que alert a buena parte de la aldea. Por qu no me dejan entrar? dijo Paneb enojado. Porque el ritual del nacimiento es cosa de mujeres respondi Pai el Pedazo de Pan. Tu presencia sera intil y peligrosa. Pero mi hijo est a punto de nacer! La mujer sabia y sus ayudantes saben lo que hacen. Cmo se educa a un nio, Pai? Sea como fuere, un chiquillo es siempre como un bastn retorcido que tiene dos defectos: la sordera y la ingratitud. Es preciso abrirle, en seguida, la oreja que tiene en la espalda (2), hablarle de sus deberes, hacerle comprender todo lo que debe a sus padres y ensearle a respetar a los dems. Entonces comenzar a enderezarse y podr ser educado. Si mi hijo se parece a m, la cosa no va a resultar fcil. La puerta se abri, y apareci Clara, que estaba radiante. Un chico... Un chico magnfico que pesa, por lo menos, seis kilos. Paneb entr en la habitacin perfumada con jazmn, donde su esposa descansaba en un confortable lecho, con su enorme beb en brazos. Tena una hermosa mata de pelo negro y dos dientecitos. El padre, muy sorprendido, pas el dedo ndice por debajo de ellos. Nunca haba visto nada parecido reconoci la ms vieja de las parteras. El cordn umbilical era tan grueso que nos ha costado cortarlo. Paneb estaba maravillado. Era evidente que su colosal hijo no entrara en la categora de los flacuchos y los dolientes. Ests orgulloso de m? le pregunt Uabet con una vocecilla fatigada. Ardiente bes a su esposa en la sien. Puedo cogerlo? Ten cuidado! Ser un luchador, estoy seguro. La madre proporcionaba la carne del nio; el padre, su esqueleto; y en los huesos de un muchacho se formaba su esperma. A juzgar por el tamao de los de aquel recin nacido, Paneb podra estar tranquilo sobre sus facultades genitales. Clara ofreci a la joven mam miel y un pastel de nacimiento, el ojo dulce de Horus. Una sacerdotisa maj finamente las puntas de unos tallos de papiro para obtener un polvo que mezcl con leche de la parida; luego, hara beber la mixtura al beb antes de que fuera

amamantado por una nodriza de generosos pechos. Se han tomado todas las precauciones? pregunt Paneb. Clara puso en el cuello del recin nacido un fino collar de lino, con siete nudos, del que colgaba un pequeo pedazo de papiro doblado, que contena frmulas de proteccin contra las fuerzas oscuras, un minsculo diente de ajo y una cebolla. Slo la luz salvar al nio de la muerte que llega sigilosamente afirm. Ningn demonio brotar de las tinieblas para llevrselo, pues mantendremos una lmpara encendida durante la noche y velaremos por l. Paneb, ms tranquilo, plante un tema esencial. Qu nombre le pondremos, Uabet? La madre deba elegir. Poda atribuirle uno que sera utilizado durante los primeros aos de su existencia y mantener otro en secreto; ste slo sera revelado cuando el nio pusiera de manifiesto su cualidad principal. Bastar un solo nombre decidi Uabet la Pura; nuestro hijo se llamar Aperti (3), el que tiene mucha fuerza. A medianoche, un gran escndalo inund las calles de la aldea. Al principio fue slo la voz de un hombre borracho, luego, otra ms vacilante y, por ltimo, una tercera que intent repetir, empeorndola, la zafia melopa de sus dos compaeros. Los tres juerguistas proclamaron con tanta fuerza su amor al vino, a las mujeres y a la libertad que despertaron a toda la aldea, e hicieron que los nios lloraran y los perros ladraran. Harta, la esposa de Pai el Pedazo de Pan sali para identificar a los alborotadores y ordenarles que se callaran. Cul no sera su sorpresa al descubrir a su marido, jadeante, colgado del brazo de Paneb, al igual que el escultor Renupe el Jovial, incapaz de mantenerse en pie sin la ayuda del joven coloso. Aterrado al ver a su esposa, Pai cay pesadamente al suelo. Puedo explicrtelo todo... Hemos festejado el nacimiento del hijo de Paneb y... Entra en casa inmediatamente! Somos hombres libres declar orgullosamente Renupe el Jovial, y an no hemos terminado de festejarlo. La matrona abofete al escultor, incapaz de responder, y cogi a su marido por el cuello y tir de l, hasta el punto de arrancarle un grito de dolor. Paneb solt una carcajada, empez a cantar otra vez mientras vaciaba una jarra de vino y se detuvo delante de la casa de Turquesa. Y entonces se le ocurri una idea tan divertida que sorprendera a la aldea entera. Cuando la hermosa Turquesa abri la puerta de su casa, haba una multitud delante de ella. Estaban contemplando el retrato de cuerpo entero que Paneb que ahora estaba dormido en medio de la calleja haba hecho de su amante. La haba representado desnuda y tocando el lad. Slo llevaba puesto un delicado cinturn de cuentas, cuya finura slo serva para subrayar las admirables formas de la joven. La gente haca comentarios, que no eran precisamente elogiosos, y acusaban a Paneb de tener la boca inflamada y el corazn demasiado ardiente. Nakht el Poderoso comenz a borrar la escandalosa obra. Sabis qu fechora se ha atrevido a cometer? clam una sacerdotisa. Ha robado vino de las mesas de ofrendas destinadas a los muertos! Dejad de decir idioteces intervino Turquesa. Todo lo que Paneb ha bebido procede de mi bodega. Slo una persona podra ofenderse por su pintura: yo. Y no lo estoy. Acaso es un delito estar de fiesta? De ese modo, s! objet la esposa de Pai el Pedazo de Pan. Hasta hoy, la aldea ha vivido tranquilamente, y ese alborotador de Paneb no va a romper esa tranquilidad. Acaso t no has sido nunca joven? le pregunt Turquesa. Nunca me emborrach hasta perder el conocimiento y estoy orgullosa de ello! Este gamberro no merece ningn tipo de indulgencia. Ched el Salvador se acerc. Como siempre, se haba perfumado e iba impecablemente afeitado. No olvidis que se ha convertido en mi ayudante y que le espera un trabajo muy duro. Por mi parte, considero necesario olvidar el incidente. Se inici un animado debate entre los aldeanos. Y la conclusin, proclamada por Casa la

Cuerda, se impuso por s misma: Recurramos al maestro de obras! l encontrar la solucin. Nefer el Silencioso, que haba trabajado hasta muy avanzada la noche en el plano de la tumba de Merenptah, acababa de llegar en ese preciso instante al lugar del tumulto. Ante la acumulacin de testimonios contradictorios, al maestro de obras le cost un poco forjarse una opinin clara sobre el asunto. La intervencin de Turquesa, que fue breve y precisa, le ilustr algo ms. Dispersaos orden, y dejadme solo con Paneb. Al ver el rostro colrico de Silencioso, la esposa de Pai el Pedazo de Pan estaba convencida de que el juerguista iba a pasar un mal momento. El maestro de obras puso un poco de agua de una gran jarra en una copa y roci el rostro de Paneb, cuyo sueo no se haba visto turbado por los gritos de los aldeanos. Ardiente se despert sobresaltado y se incorpor, dispuesto a defenderse. Quin se atreve...? Tu jefe de equipo, Paneb. Aquel a quien debes respeto y obediencia.

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A pesar de su jaqueca, Paneb se levant y se apoy en la pared de la casa de Turquesa. Por qu han borrado su retrato? dijo indignado. Porque las fachadas de nuestras casas deben ser blancas. Recuerda: t mismo las restauraste. No puedes admitir que las manchen las inscripciones. Paneb lanz su pincel al aire. Quiero conquistar el cielo, las estrellas y la tierra entera, capturarlos con mi pincel, conseguir que aflore la realidad ms oculta, hacerla vibrante y clida como el cuerpo de una mujer enamorada. Y lo pintar donde quiera, incluso en la pared de una casa. No, Paneb. La mirada, todava vacilante, del joven coloso se atrevi, sin embargo, a desafiar la de Silencioso. Cmo que no? No irs a decirme t lo que debo hacer! Soy tu jefe de equipo y tengo el poder de excluirte de la cofrada por falta grave. Negarte a obedecer al maestro de obras sera una de ellas. La amenaza seren a Ardiente. No ests hablando en serio... Muy en serio. Sean cuales fueren los acontecimientos que nos afecten, felices o desgraciados, no tenemos derecho a comportarnos como profanos y debemos mostrarnos dignos de la cofrada. Por eso, tu actitud es inaceptable. En otras palabras, que ya no eres mi amigo... La colmena es ms importante que la abeja, Paneb. Tambin es ms importante que las relaciones de amistad y las preferencias personales. Si me fuerzas a actuar como maestro de obras, tendr que cumplir con mi deber. Ardiente apret los puos. Han borrado la figura de la taedora, el muro de la casa volver a ser blanco... Qu pueden reprocharme? Embriaguez, escndalo y falta de autodominio. Cundo vas a comprender que trabajas en la Gran Obra? Eso es cosa tuya! Yo slo soy el ayudante de Ched el Salvador. Te equivocas, Paneb. Todos los habitantes de esta aldea, en mayor o menor medida, viven la misma aventura. Sean cuales fueren tus dotes, no te autorizar a utilizarlas en solitario. Ardiente sinti que Silencioso no bromeaba. Sabes, al menos, lo que hierve en mi interior? Pintara decenas de moradas de eternidad sin cansarme lo ms mnimo! Y ojal puedas hacerlo. Entretanto, o aceptas la sancin o abandonas el Lugar de Verdad. Paneb dio la espalda a su juez. Ser infamante la sancin? Mal me conoces, pintor ayudante. Incluso una sancin debe ser til a la cofrada. Mhy trabajaba de prisa y bien. Gracias a su profundo conocimiento del ejrcito y la administracin, emplazaba eficacsimas redes de informacin para obtener toda la informacin confidencial que fuera posible y poder juzgar la evolucin de la situacin con un margen mnimo de error. El general exiga una disciplina muy estricta y se rodeaba de subordinados sin demasiados escrpulos, a quienes prometa sustanciales ventajas si le satisfacan. Prometer, no cumplir, explicar por qu no se haba cumplido el compromiso y prometer de nuevo: Mhy se haba vuelto un maestro en ese arte sutil, al que aada la calumnia destilada da tras da. Eso le permita enfrentar a sus colaboradores y mantener un clima de desconfianza muy til cuando se trataba de cargar el peso de un fracaso o una falsa maniobra sobre los hombros de uno u otro. El general menta con una gran seguridad, y tena tanta fuerza de conviccin que persuada

a todos sus interlocutores. Como trabajaba mucho, contrariamente a la mayora de los dignatarios, tena un conocimiento preciso de los expedientes y no tema crtica alguna. Entre algunos oficiales superiores aparecan, an, accesos de integridad, de lucidez incluso, que podan resultar amenazadores. Mhy los vigilaba de cerca y los invitaba, incluso, a cenar para recabar la opinin de Serketa, su dulce y tierna esposa. A ella le haba gustado tanto matar que no vacilara ni un solo instante en repetirlo, si era necesario. Con una aliada como Serketa, muchos problemas quedaran resueltos antes de aparecer. De regreso de la capital, Pi-Ramss, el jefe de la escolta tebana que haba acompaado a la guardia real se present ante su superior. Habis tenido un buen viaje? Excelente, general. Sin novedad alguna. El pas est tranquilo, la flotilla del faran fue aclamada durante todo el recorrido y Merenptah lleg a Pi-Ramss en excelente estado de salud. Cmo has encontrado la gran ciudad del Norte? Para seros franco, general, menos impresionante que Tebas. Los templos y los palacios son grandiosos, es cierto, pero an les falta esa duracin que es la gloria de nuestra ciudad. No hay ninguna ciudad que pueda compararse a Karnak. Has conseguido informarte sobre el clima poltico? Es ms bien turbulento. Nadie discute la capacidad de Merenptah para gobernar, pero algunas ambiciones chocan ya en vistas de una sucesin que, dada la edad del rey, no debera tardar mucho. Olvidan que es hijo de Ramss el Grande y podra vivir tanto como l? En efecto. Y dos serios candidatos comienzan a intercambiar sus golpes: Seti, el hijo de Merenptah, y Amenms, el problemtico hijo de Seti, a quien su propio padre parece incapaz de controlar. Necesitar toda la informacin posible sobre esos dos personajes exigi Mhy. Tenemos buenos amigos en Pi-Ramss, algunos oficiales de origen tebano. El precipitado regreso del rey fue provocado por un intento de golpe de Estado? Un falso rumor circul por Pi-Ramss: dijeron que Merenptah haba muerto en Tebas. Inmediatamente, Amenms hizo correr la voz de que su padre estaba tan afectado que no tendra valor para subir al trono. Llegaron varios desmentidos por los correos oficiales, pero el rumor persisti y fue necesario que el rey regresara a toda prisa para demostrar que estaba vivo. Otra vez parece que todo est en orden, pero Merenptah tendr muchas dificultades para sentar su autoridad y desbaratar las intrigas. Por eso le importa tanto la absoluta sumisin de la regin tebana pens Mhy; si se rebelara, tendra medios para restablecer el orden? Slo un detalle ms, general: todas las guarniciones de las fronteras del oeste y del noroeste han sido puestas en estado de alerta. Mhy estall de clera. Pero esa informacin es primordial! Por qu no has empezado por ah? Porque se trataba slo de un simulacro. Merenptah quera asegurarse de que sus rdenes eran correctamente transmitidas y ejecutadas. Al parecer, no ha habido fallo alguno en el sistema. De todos modos... No ocultar ese simulacro una amenaza de invasin? No, la situacin es de calma total. No obstante, algunos oficiales consideran que el material ha quedado obsoleto, que el nmero de soldados buenos ha disminuido y que los largos aos de paz han hecho que el ejrcito egipcio olvidara el sentido del combate. Por eso he llevado a cabo numerosas reformas entre las tropas tebanas! Aunque los regimientos de lite, encargados de defender las fronteras en caso de ataque, estn en Pi-Ramss, es probable que su entrenamiento no sea lo bastante intenso. Pero ninguna amenaza seria recae sobre Egipto, y la paz instaurada por Ramss el Grande debera perdurar. Pero sta no era la opinin de Mhy: Ramss haba muerto, y su magia haba muerto tambin con l. Muy pronto, las intenciones belicosas de los libios, los sirios y los asiticos despertaran, y un envejecido Merenptah no sabra contrarrestar los manejos agresivos y revanchistas de aquellos pueblos sedientos de guerra que Ramss haba sabido subyugar tan bien. A Mhy le tocaba emplear del mejor modo posible los ltimos aos de paz para que el ejrcito tebano fuera todava ms poderoso; acaso no sera el ltimo recurso en un futuro, y l, Mhy, se erigira como el salvador? Qu se dice de la reina? pregunt el general.

Es fiel a su marido y no tiene desavenencias con l. Es una pareja muy slida, y Merenptah nunca ha manifestado el menor inters por las jvenes beldades que se lucen en la corte. Su austeridad natural hace que trabaje constantemente y raras veces honra un banquete con su presencia. Ahora que es rey y ha aumentado el peso de sus responsabilidades, es fcil imaginar que no se permite, ni siquiera, el placer de darse un paseo en barca por las marismas. Lstima pens Mhy; una reina mediocre y prfida se podra manipular fcilmente para obtener algn tipo de beneficio. Y la Casa de la reina? Iset la Bella dirige a su personal con mano de hierro. En realidad, controlaba esa Casa desde hace ya varios aos, con la aprobacin de Ramss, y hace mucho tiempo que no ha estallado ningn escndalo en la corte. La esposa de Merenptah tiene fama de ser una gestora excelente, y nadie intentara engaarla. Para Mhy, ese informe tena muchos puntos positivos y deba estar dispuesto a explotarlo en funcin de los acontecimientos; pero aquella espera no le bastara. Deba descubrir nuevas grietas o ampliar las ya existentes, al tiempo que responda a una delicadsima pregunta: qu actitud deba adoptar para con el Lugar de Verdad?

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Al jefe Sobek le gustaba su oficio y era un buen polica. Como todo buen polica, tena un agudo sentido del peligro, y en aquellos momentos lo presenta muy cerca, en el interior del Lugar de Verdad. Diez aos de vanas investigaciones no haban embotado su deseo de descubrir al asesino del polica nubio y al hombre que deseaba perjudicar a Nefer el Silencioso. La misma hiptesis se repeta en su mente una y otra vez: el monstruo se ocultaba en la aldea y perteneca al equipo comandado por Nefer el Silencioso. Aunque, quiz, con la desaparicin de Ramss y el nombramiento de Silencioso como maestro de obras, el criminal hubiera decidido no volver a actuar nunca ms. Pero Sobek no lo crea posible, y estaba seguro de que aquel demonio persegua un objetivo concreto. Ahora Nefer estaba ms expuesto que nunca. Forzosamente, el traidor tena cmplices en el exterior, como el tal Abry, que no se haba suicidado, sino que le haban suprimido para impedirle que hablase. Abry, el administrador principal de la orilla oeste, el protector oficial del Lugar de Verdad! Su desaparicin haba hecho perder el rastro de una importante pista, pero tal vez Sobek lograra recuperar los hilos de la conspiracin, identificando al artesano que haba renegado de su juramento. El nubio acababa de tomar, pues, una decisin que no comunicara a nadie: utilizando todos los medios de los que dispona, iba a seguir el rastro de cada uno de los miembros del equipo de la derecha. Si era verdad que una bestia inmunda se ocultaba en su seno, seguramente acabara cometiendo un error. Era su nica oportunidad de tener xito, y no iba a dejar que se le escapase. Jefe le avis uno de sus hombres, ha llegado el asno. El asno? Qu asno? Bueno... El que encargasteis, al parecer. Ah, s, es cierto! Dile al vendedor que le pagar esta misma semana. Sobek escuch los informes de los policas nubios, que no le revelaron incidente alguno. El Valle de los Reyes estaba bien custodiado y ningn sospechoso haba intentado acercarse. Pero la tropa se quejaba del nmero de horas de vigilancia que se vea obligada a realizar, aunque la situacin pareciera tranquila. Adems, ese exceso de trabajo estaba muy mal pagado. El jefe Sobek se enfad muchsimo al or sus palabras. Pero dnde creis que estis, pandilla de imbciles? No os encargis de la vigilancia de un almacn de grano, sino de la proteccin del Lugar de Verdad! Servir aqu es un honor, y el que no lo comprenda puede presentar su dimisin inmediatamente. Las quejas cesaron, y todos volvieron a sus puestos mientras Sobek examinaba al asno. Cunto pide el mercader? Una pieza de tela, un par de sandalias, un saco de centeno y otro de harina respondi el centinela. Me est tomando el pelo! Este pobre animal es viejo y est enfermo, es incapaz de recorrer los senderos de la montaa. Que lo lleven a un palmeral para que pueda terminar sus das apaciblemente. El mercader de asnos se inclin ante Mhy. He seguido vuestras instrucciones. Entregaste un animal viejo al jefe Sobek? Tan viejo que apenas puede andar. Y pediste un buen precio? El de un asno sano. Registraron el bono de entrega? Naturalmente, pero con la descripcin de un animal vigoroso, que vieron varios testigos cuando sali de mi cercado. Perfecto... As pues, Sobek est obligado a pagarte. Sobre todo, no le acoses y deja que pase el tiempo. Tengo una buena noticia para ti, mercader: la administracin te encarga un

centenar de asnos. Los animales deben ser resistentes, y su precio, moderado; me preocupan mucho las finanzas pblicas. Paneb haba trabajado da y noche para librarse lo antes posible de la tarea que le haba impuesto el maestro de obras. A fin de cuentas, haba tenido ocasin de aprender una nueva tcnica, la de la escultura de estelas, y de perfeccionar un tipo de dibujo que, hasta entonces, haba practicado poco. Como el vino de Turquesa era excelente, la jaqueca del joven coloso no haba durado mucho. Y como Aperti se portaba a las mil maravillas, al igual que su madre, Paneb no haba lamentado, ni por un instante, la pequea fiesta que segua suscitando la reprobacin de la aldea. El culpable estaba aislado en su taller, por lo que tena la suerte de no or los comadreos. Cuando apareci Nefer el Silencioso, el pintor ayudante estaba dando una ltima pincelada verde en la oreja de un Osiris. Haba modelado ms de un centenar de orejas: negras, como las de la ilustre reina AhmesNefertari, fundadora de la cofrada femenina del Lugar de Verdad; amarillas, como las de su real marido, Amenhotep I, venerado por los constructores; de un azul oscuro, para evocar el cielo por donde circulaba el aire creado por los dioses; orejas de calcreo, de siete centmetros de largo, cuatro de ancho y dos de grueso; y otras esculpidas en relieve o bajorrelieve en estelas que iban a depositarse en las capillas. Slo te ped diez pares de orejas como ofrenda al templo dijo el maestro de obras. Le he tomado gusto... Con todas estas orejas, los dioses podrn or las plegarias de toda la aldea. La magia debe actuar en ambos sentidos, Paneb; que nos escuchen, en efecto, pero, sobre todo, que les escuchemos nosotros, y t en especial. Acaso has olvidado, que un servidor del Lugar de Verdad es el que escucha la llamada? Si slo te escuchas a ti mismo, puedes volverte sordo al espritu de la aldea. Escuchar es lo mejor... Pero si slo hago eso desde hace diez aos! Ests exagerando; adems, crees que un artesano termina de escuchar algn da? Deja de sermonearme. Distribuyo yo mismo las orejas? Acaso lo dudas? Nakht el Poderoso interrumpi a los dos hombres. Una tragedia dijo penosamente, ana horrible tragedia... El nio... Ha muerto! Paneb sali del taller como una flecha y corri hasta su casa. Por qu le hera el destino de un modo tan cruel? A fin de cuentas, emborracharse no era una falta tan grave contra los dioses! S, estaba demasiado orgulloso de su talento, y su ego se haba hinchado en las ltimas semanas, pero el chiquillo no era responsable de ello. Uabet la Pura descansaba en la primera estancia. Paneb... Pareces trastornado! Cmo ha ocurrido? De qu ests hablando? La tom por los hombros. Dmelo, Uabet, quiero saberlo! Pero... de qu ests hablando? De mi hijo... Cmo ha muerto? Qu ests diciendo? La nodriza le est dando el pecho! Paneb corri hasta la alcoba. Aperti mamaba con avidez, sin ni siquiera tomar aliento. Ya se ha engordado dijo la nodriza; realmente tenis un hijo muy hermoso. Uabet la Pura se dirigi a su marido. Hablabas de un nio muerto... Nakht me ha avisado... Aterrorizados, los aldeanos se reunieron en el lugar del drama. La mujer sabia, que haba sido avisada urgentemente, slo haba podido comprobar la muerte de un muchacho que haba querido jugar al equilibrista en el resalto de una terraza para deslumbrar a una chiquilla y haba cado de cabeza a la calle. El destino haba querido que chocara con los peldaos de una escalera. Nadie se atreva a tocar el cadver. Paneb levant dulcemente el cuerpecito desarticulado y lo mantuvo contra su pecho, como si el chiquillo estuviese dormido. Un hombre sali del grupo, con el rostro marcado por el sufrimiento. Es mi hijo dijo el orfebre Thuty. Mi segundo hijo... Slo tena cinco aos. Quieres cogerlo?

No, Paneb, me falta valor... Gracias por tu ayuda, gracias de todo corazn. La madre se haba desmayado y la mujer sabia la estaba atendiendo. El maestro de obras se haba puesto la tnica estrellada de sacerdote de resurreccin y haba pedido a varios artesanos que se purificaran para ayudarle en los ritos funerarios. Los aldeanos, muy conmocionados, se dirigieron en procesin hacia el cementerio del este donde, en su parte baja, eran enterrados los nios que moran. Unas nforas reciban los fetos y los bebs que nacan muertos; unos cestos redondos u ovalados, a los lactantes que la muerte haba arrebatado, burlndose de las protecciones mgicas. Didia el Generoso ofreci para el hijo del orfebre un cofre rectangular, de sicmoro, con la tapa plana, que tena guardado en su taller. Mientras Nefer el Silencioso celebraba un corto ritual que anunciaba el regreso del nio al inmenso cuerpo de su madre celestial, Paneb envolva el pequeo cadver en una tela de lino y lo tenda en el sarcfago, donde Turquesa haba depositado dos vasijas que contenan pan, uva y dtiles que le serviran de provisiones en los caminos del ms all. Luego, bajaron el atad a una fosa, y el dios de la tierra lo absorbi para transformarlo en una barca que navegara por las extensiones acuticas del cosmos. De acuerdo con su regla, los artesanos del Lugar de Verdad eran sus propios sacerdotes y no necesitaban ayuda alguna del exterior. Toda la aldea llevara luto y nadie olvidara las lgrimas de Paneb que, hasta el momento de separarse del muchachito, haba querido creer que su calor y su energa lo devolveran a la vida.

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Mhy, esta vez mi paciencia se ha agotado y no encontraris ninguna razn capaz de obligarme a esperar ms. El hombrecillo gordo y barbudo que osaba dirigirse as al general se llamaba Daktair, y era hijo de un matemtico griego y de una qumica persa. Tena los ojos negros y agresivos, el pelo rojo y las piernas demasiado cortas, y su aspecto no era precisamente seductor. Daktair, a la cabeza del laboratorio central de Tebas, instalado en la orilla oeste, no lejos del Lugar de Verdad, haba concebido un gran proyecto: lograr que el viejo Egipto entrara en la era de la ciencia y el progreso; arrancarlo de sus antaonas creencias y utilizar, por fin, su formidable potencial. Tras haber robado las ideas de los dems para convertirse en un sabio reconocido y escuchado, Daktair quera imponer sus propios puntos de vista y poner, por fin, la naturaleza al servicio del hombre. Para conseguirlo, an le faltaban dos elementos decisivos: el apoyo de un hombre poltico de primer orden y el conocimiento de los secretos del Lugar de Verdad. Ahora bien, Mhy era el nico egipcio capaz de darle plena y entera satisfaccin. A su espectacular ascenso corresponda su deseo de apoderarse de los tesoros de la cofrada, de los que afirmaba que no eran una leyenda, puesto que los haba visto. Sin embargo, aquel protector y aliado haba dejado que Daktair se pudriera en una existencia banal en la que, a pesar de su posicin, no haba podido desplegar sus talentos. Mhy contemplaba a Daktair, sonriendo. Te has sentido olvidado, no es cierto? As es! Te equivocas. Sencillamente, tena otras prioridades. Pero la ciencia... La ciencia no es independiente del poder y nunca lo ser! Mira, la desaparicin de Ramss y sus consecuencias me parecan mucho ms importantes que tus deseos. Y tenis razn, pero ahora sois general y administrador principal de la orilla oeste... Qu os impide actuar? Eres una especie de genio, Daktair, y llevaremos a cabo tus grandiosos proyectos, pero no conoces Egipto. Es cierto que soy el dueo oculto de la rica y poderosa regin tebana, pero tambin soy el protector oficial del Lugar de Verdad. Y el faran en persona me pedir cuentas. Significa eso... que estamos atados de pies y manos? En absoluto, mi querido Daktair. Pero tendremos que mostramos muy prudentes y astutos. El sabio, despechado, se encogi de hombros. De modo que los secretos de esta maldita cofrada estn fuera de alcance... Para ser un hombre que se ha mostrado tan paciente, te desesperas muy pronto. Soy lcido... Vuestro nombramiento os ha reducido a la impotencia! Debes saber que nunca renuncio y que aprovecho las circunstancias mejor que nadie. Los poderes de que dispongo son ventajas, no inconvenientes. Pero... cmo pensis actuar? En primer lugar, me librar de un personaje molesto, el jefe Sobek, al que no he conseguido corromper; un procedimiento legal llevar a su destitucin y privar, por fin, a la aldea de su infranqueable cordn de seguridad. Luego, obligar al escriba de la Tumba y al maestro de obras a cumplir con sus obligaciones. No me hablaste de una expedicin muy particular que debe organizarse a intervalos regulares? S, e ignoro por qu se asocian siempre a ella los artesanos de la cofrada. El fin del reinado de Ramss y el comienzo del de Merenptah han trastornado los hbitos, pero a m me corresponde restablecerlos. Supongo que, como director del laboratorio central, te falta galena y asfalto. El desagradable rostro de Daktair se ilumin. Maana mismo tendris un detallado informe y una peticin urgente de aprovisionamiento.

Te gusta viajar, amigo mo? No me asusta. Sers el patrn de esta expedicin, Daktair. As podrs controlarlo todo. Los artesanos del Lugar de Verdad se dividan en dos categoras: los que practicaban una tcnica llevada a la perfeccin, sin ser introducidos ante Dios, y quienes, como Nefer el Silencioso, haban vivido los misterios de la Morada del Oro y podan, pues, oficiar al modo de los sumos sacerdotes de Karnak. Artesano y ritualista a la vez, el maestro de obras acuda cada da al templo para efectuar all el trabajo primordial, es decir, para desvelar la luz divina que daba vida a la madera, la piedra y los dems materiales. Nefer se purificaba antes de entrar en el santuario, y pensaba en las cualidades que se le exigan a un sabio: cumplir lo que es recto y justo, ser coherente, silencioso y tranquilo, tener un carcter firme capaz de soportar tanto la felicidad como la desgracia, un corazn atento y una lengua capaz de decidir. Cunta falta le hacan para llevar a cabo su misin, y qu lejos estaba de poseerlas! No haba ms solucin que avanzar, da tras da, preocupndose por la cofrada y no por s mismo. La celebracin de los ritos matinales le devolva la energa, mientras se preguntaba cmo asumir sus mltiples cargas. Nefer entr en el templo principal del Lugar de Verdad ataviado con el delantal de oro que le haba entregado el faran. El templo estaba dedicado a Maat, la regla eterna del universo, y a Hator, el amor creador. Dos caminos que slo formaban uno, dos rostros de un mismo poder divino. El santuario era el ojo de Dios que contemplaba el mundo; un ser vivo en perpetua metamorfosis que se alimentaba de su propia sustancia, la luz oculta en las piedras. All todo era resonancia, msica celestial, nmeros y proporciones armnicas; all quedaban abolidos el azar y el destino para dar paso a una vida sublimada, no mancillada por imperfeccin alguna. Parecido al cielo en todas sus partes, el templo era la morada de la Madre de los constructores, llamrase Maat, Hator o diosa del silencio; all haca renacer, en espritu, a sus hijos. Tras haber realizado la ofrenda de Maat a s misma, precisamente cuando el faran celebraba el mismo rito en el gran templo de Pi-Ramss, Nefer se dirigi a la sala de la barca que tena una importancia especial en aquel paraje. Acaso el Lugar de Verdad no se comparaba a una gran embarcacin donde tenan cabida las dos tripulaciones? En aquel da de luto para el orfebre Thuty, su compaero de aventura, el maestro de obras quiso asociar a su hijo al gran viaje de la cofrada. Traz, pues, un sol sobre una copa nueva y la deposit en la proa de la barca sagrada, cuyos remeros eran las imperecederas estrellas. Ellas llevaran consigo el alma del chiquillo. Cuando el maestro de obras sali del templo, el sol del amanecer ya brillaba con generosidad. Las sacerdotisas de Hator adornaban con flores los altares de los antepasados, las amas de casa iban a buscar agua fresca y se oan risas de nios que abolan el drama y trazaban el porvenir. A uno y otro lado de la puerta abierta en la muralla haba dos estelas con orejas que haba dibujado Paneb. Su presencia arranc una sonrisa a Nefer, que se dirigi al taller de escultura. Pero, con gran sorpresa por su parte, encontr la puerta cerrada. Entonces acudi Renupe el Jovial. No te preocupes! Todo va bien. Por qu no est abierto el taller? Un simple contratiempo. Est enfermo Userhat el Len? Enfermo, l? No, no lo creo. No debera haberte entregado la llave? S, sin duda, pero... pero la ha perdido. De modo que seguramente la est buscando y por eso se ha retrasado. En cuanto la haya encontrado, abrir la puerta y nos pondremos a trabajar. No sabes mentir, Renupe. Por qu no me dices la verdad? El escultor forz su natural jovialidad. No es nada grave, te lo aseguro... Un simple malentendido que se resolver en seguida. Puedes ser ms explcito?

Ya conoces a Userhat, no tiene un carcter fcil... De vez en cuando se pone muy nervioso... Cul es la causa de su descontento? Digamos que... Una ligera diferencia con nuestro colega Ipuy el Examinador. Pero no es nada dramtico, te lo aseguro. Y por qu impide la querella que Userhat abra el taller de escultura? Renupe no se atreva a mirar a la cara al maestro de obras. Bueno... Userhat se niega a reanudar el trabajo.

26

En la primera estancia de su confortable morada, Userhat el Len haba rendido homenaje a los antepasados depositando flores en la mesa de ofrendas y se diverta transformando un pedazo de sicmoro en un pato de alas articuladas con el que sus dos hijas jugaran durante horas. Te estaba esperando le dijo al maestro de obras. Y yo espero que me des una explicacin. Userhat dej el cincel y el futuro pato, y se enfrent con Nefer el Silencioso. El poderoso torso del artesano temblaba de indignacin. Soy el jefe escultor del equipo de la derecha, e incluso mis colegas del equipo de la izquierda me consideran su maestro. No es as? As es. En ese caso, no puedo admitir el injurioso comportamiento de Ipuy el Examinador para conmigo. Desde que sujet un abanico para dar sombra al faran, el muy presumido cree que todo le est permitido. As pues, he tomado una determinacin: mientras no sea excluido de la cofrada, no volver al trabajo y el taller de escultura permanecer cerrado. El maestro de obras hubiera podido indignarse y recordar a Userhat que su actitud no se adecuaba a la regla de la cofrada y que no era mucho mejor que la de Paneb. Pero eso hubiera supuesto echar ms lea al fuego y hubiera podido agravar la situacin, cuando Silencioso necesitaba un equipo coherente para emprender dos obras importantes. As pues, Nefer prefiri sentarse en un taburete e intentar vaciar el absceso. Qu le reprochas a Ipuy? El jefe escultor se sent tambin. Sabes cunto vale un buen cerdo? Unos dos cestos ordinarios estim el maestro de obras. Pensaba comprar tres y ofreca un precio excelente: un cesto de lujo! El trato pareca cerrado, pero el vendedor me avis de que tena un cliente mejor que le ofreca... una cama! Una cama sencilla, pero de todos modos... Una oferta exorbitante, que no tena relacin alguna con el valor real de los tres cerdos. Y sabes quin es el deshonesto que se divierte provocando esta inflacin? Ipuy el Examinador, mi colega escultor. Saba muy bien que yo iba a comprar esos cerdos, pero l estaba dispuesto a adquirirlos a cualquier precio con tal de burlarse de m. Tienes razn... Pero a qu viene esta rivalidad? Porque no estamos de acuerdo sobre el precio de venta de una estatua de calcreo que debemos entregar al superior de los graneros de Karnak. Ipuy exige demasiado para mi gusto, y se niega a admitir mi punto de vista. Acaso no soy su superior? Pues que me obedezca! De lo contrario, se acab la escultura. Tienes razn. El rostro de Userhat se ilumin. Te he apoyado siempre, Nefer, y no lo lamento. Cundo reunirs el tribunal para decidir la expulsin de Ipuy? Hay algo ms urgente que eso. Ah... Qu? Advertir al vendedor de cerdos de que no realice ninguna transaccin ms a precios tan exorbitantes. Si persiste, nadie ms le comprar sus animales; y si slo Ipuy persiste, se arruinar. Bien, bien... Pero y el precio de la estatua? Ya te lo he dicho, tienes razn: se acab la escultura. El encargo queda anulado, no entregaris ninguna estatua al superior de los graneros. Ipuy lo habr perdido todo y tu honor estar a salvo. Es cierto, pero perderemos una buena ganancia... Tal vez pudiramos transigir. T, transigir con Ipuy? No, claro, pero de todos modos... Con tu autoridad, podras hablarle y hacer que

admitiese su error. Terminaramos la estatua y la venderamos al precio que t determinaras. En estas condiciones, aceptaras reconciliarte con Ipuy? Userhat el Len ofreci agua fresca al maestro de obras. En el fondo, no es un mal tipo... Pero el jefe escultor soy yo! Y si furamos a abrir el taller? Userhat hinch el pecho. Es mi deber y estoy orgulloso de cumplirlo. Dime, Nefer... crees que yo tambin soy algo presumido y, tal vez, ms estpido que Ipuy? Lo importante es la obra que debemos realizar. No tengo ganas de juzgaros, ni al uno ni al otro. Ante la mirada de Nefer el Silencioso, Renupe el Jovial cortaba madera mientras Ipuy el Examinador afinaba, con una azuela, un pilar de estabilidad. En una esquina del taller haba una mscara funeraria y un sarcfago. Userhat el Len haba terminado el esbozo de la estatua, que representaba a un dignatario arrodillado, con las palmas de las manos apoyadas en los muslos y la mirada levantada al cielo. Ahora estaba acabando el primer pulido con pasta abrasiva a base de polvo de cuarzo, que aplicaba con suavidad. Era fascinante verlo trabajar: acariciaba la estatua, le murmuraba confidencias sobre el modo en cmo iba a darle vida y mantena un ritmo tan regular que exiga un total dominio de su aliento y de su mano. Userhat le dio una sierra a Ipuy. Ahora te toca a ti. Sus miradas se enfrentaron. En la de Userhat haba un rigor exento de animosidad; en la de Ipuy, respeto y amistad. Examinador advirti las lneas rojas que Userhat haba trazado sobre el calcreo, para poder definir los contornos de la estatua. Con notable seguridad de ejecucin, cort los pedazos de piedra intiles para obtener la silueta que deseaba el jefe escultor. La figura del hombre que oraba ya empezaba a tomar la forma definitiva. Renupe el Jovial, contento de ver a sus colegas reconciliados, se encarg, con entusiasmo, del segundo pulido. Cuando hayas terminado anunci Userhat, har las orejas, los ojos y las manos con una broca de slex; Ipuy separar las piernas con la ayuda de un tubo de cobre hueco, hacindolo girar entre las manos, y yo mismo proceder al ltimo pulido, el ms delicado, pues fijar para siempre el modelado del rostro y el cuerpo. Ser una hermosa estatua, compaeros, os lo prometo! Apresuraos a terminarla exigi el maestro de obras, pues no os faltar trabajo en los meses que estn por venir. Necesitaremos nuevas estatuas de madera para la fiesta de Amenhotep I, nuestro fundador, y varias estatuas de culto del faran Merenptah. Los tres escultores deberan haber esperado aquella decisin, pero puesta en boca del maestro de obras adquira otra dimensin. De pronto, se dieron cuenta de la magnitud y la dificultad de la obra que deban realizar. Necesitaremos una gran cantidad de piedras de primera calidad avis Userhat el Len. Hoy mismo enviar mensajes a las principales canteras prometi Nefer. Tambin dispondris de herramientas nuevas y de todo el material necesario. Tendremos menos das de vacaciones? Para seros franco, s, es probable. El Lugar de Verdad tendr que mostrarse a la altura de su reputacin, y creo que ser preciso evitar las prdidas de tiempo. No vamos a aburrirnos advirti Jovial rascndose la cabeza. Cundo dispondremos de un retrato oficial del rey? Aqu est dijo el maestro de obras descubriendo un modelo de yeso que representaba un austero Merenptah, la nobleza de cuyos rasgos era digna de Ramss el Grande. No has perdido la mano dijo Userhat. T eres el verdadero maestro escultor. T me enseaste todo lo que s... Cuento con vosotros para crear colosos, estatuas de pie como Osiris, estatuas sentadas y otras en posicin de ofrenda. Ched el Salvador entr en el taller y mir muy interesado todos los trabajos que estaban en curso. Es agradable tener colegas competentes reconoci con leve desdn. Puedo robaros al maestro de obras por unos instantes? En el lenguaje del pintor, aquello se trataba de una urgencia.

Sin embargo, Ched no perdi la compostura mientras ascenda hacia la tumba de Kenhir. Quera que vieras en seguida la ltima hazaa de Paneb el Ardiente. Una preocupacin ms... El maestro de obras se preguntaba cuntas sorpresas le reservaba an aquel da agotador. Ched el Salvador se detuvo ante la pared en la que Paneb haba retomado y modificado la representacin del sacerdote haciendo ofrenda al dios Ptah. Estaba iluminada por una suave luz que pona de relieve la finura del trazo y la belleza de los colores. Pero... si es esplndido! juzg Nefer. Verdad que s? Ha nacido un gran pintor.

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Niut la Vigorosa no paraba nunca de limpiar, y varias veces haba intentado tomar por asalto el despacho de Kenhir, que tena cada vez ms dificultades para preservar sus dominios. Aquella pequea peste iba adquiriendo seguridad, discuta las rdenes y, a veces, slo haca lo que quera. Pero sus platos seguan siendo excelentes y el escriba de la Tumba ya no vea la manera de prescindir de ella. El cartero acaba de traer esta misiva para vos dijo entregndole un papiro con el sello de Mhy, administrador principal de la orilla oeste. Kenhir la ley en seguida. Estaba formulada en trminos corteses, aunque era una imperativa convocatoria para el da siguiente. Debo salir le dijo el escriba a su sierva. La comida est casi lista. No tardar mucho. Kenhir encontr al maestro de obras en el taller de escultura, donde estudiaba los modelos de estatuas propuestos por Userhat el Len. Mhy me ha convocado le comunic. Y eso es normal? No hace ms que cumplir con su cargo. No es ilegal que desee hablar conmigo, pero no estoy obligado a responder a su peticin. Pero, si hicierais eso, no os estarais arriesgando a crear tensiones intiles? Posiblemente. Segn mis informaciones, el personaje ejerce sus funciones con mucha competencia y seriedad. Adems, debera ser nuestro principal protector contra eventuales problemas administrativos, y mejor sera ganarse su simpata. Sin embargo, no parecis muy deseoso de encontraros con l... Es cierto reconoci Kenhir, pues temo exigencias por su parte. Como la mayora de los altos funcionarios, no puede comprender el papel de nuestra cofrada y, sin duda, querr restringir lo que l considera que son privilegios. Si eso ocurre, nuestra conversacin se interrumpir tajantemente. El tal Mhy tendr que admitir que no puede hacer presa en nosotros y que no obtendr concesin alguna por nuestra parte. El portero de la suntuosa mansin de Mhy se inclin ante el escriba de la Tumba e hizo llamar al intendente, que acudi en seguida. Mi dueo os espera dijo inclinndose a su vez. Si tenis la bondad de seguirme... El intendente dej a su derecha la entrada de los criados y se dirigi por una avenida enlosada y bordeada de algarrobos, que se prolongaba por un gran jardn en cuyo centro se haba dispuesto un estanque. En cuanto hubo cruzado el umbral de la imponente morada, dos sirvientes invitaron a Kenhir a sentarse en una silla baja. Le lavaron las manos y los pies, se los secaron con unos lienzos perfumados y le ofrecieron un hermoso par de sandalias. Luego, el intendente hizo cruzar al escriba de la Tumba una antecmara cuyo techo, adornado con cenefas vegetales, era sostenido por dos columnas de prfiro, y lo hizo pasar a una vasta sala de cuatro columnas cuya decoracin estaba consagrada a escenas de caza y de pesca en las marismas. Seor, vuestro invitado est aqu. Mhy llevaba una camisa plisada, a la ltima moda, y un largo taparrabos sujeto por un cinturn de cuero. El general dej su escritorio y sali al encuentro de su husped. Mi querido Kenhir, qu placer veros! He preferido que conversramos cmodamente en privado, en mi casa, en lugar de hacerlo en mis despachos. Y os he reservado una pequea sorpresa... En una mesita haba un nfora roja con la inscripcin: Vino blanco del oasis de Khargeh. Ramss, ao 5. El copero llen dos copas y desapareci.

Un caldo excepcional que data del ao en el que Ramss el Grande venci a los hititas en Kadesh. Entre nosotros, me quedan slo tres jarras... Saboremoslo, queris? Kenhir se sent en una silla con patas de len, de excelente factura, al igual que el resto del mobiliario. Al nuevo general le gustaba la riqueza y no se privaba de demostrarlo. Risueo, clido, saba hacer que sus huspedes se sintieran cmodos. Pero su encanto no surta efecto en Kenhir el Grun que, sin embargo, apreci en su justa medida el excepcional vino blanco, cuyo sabor afrutado era digno de admiracin. Deseis fruta o pasteles? Me limitar a este gran caldo. Una maravilla, ciertamente. Complacer a un amigo es uno de los goces de la existencia! Afortunadamente, vivimos en un pas donde se sabe producir vinos de esta calidad. Me permits que os pregunte por vuestra salud? Ya no soy joven, pero mi espritu es fuerte y no le afecta ningn mal grave. Bebamos por nuestra longevidad! La segunda copa fue tan deliciosa como la primera. Si intenta emborracharme pens Kenhir, va a llevarse una decepcin, a menos que vace buena parte de su bodega. Y la vil amenaza de la gota no me har retroceder. Tal vez sepis que el faran me confi dos funciones; la de general de las fuerzas armadas tebanas y la de administrador principal de la orilla oeste. En el fondo, tienen relacin, pues debo encargarme de la seguridad de esta regin de innumerables riquezas; y tengo la intencin de cumplir mi misin sin desfallecer. Por otra parte, os concierne directamente, puesto que el Lugar de Verdad forma parte de las entidades administrativas de mi territorio. Est situado, en efecto, en la orilla oeste rectific Kenhir roncamente, pero slo depende del faran. Es cierto, querido amigo, y sa ha sido la regla desde su fundacin. Mi papel consiste, simplemente, en protegerlo de cualquier atentado, aadiendo mi competencia a la de Sobek, el jefe de seguridad de la aldea. Debis saber que el rey Merenptah, como sus predecesores, tiene en gran estima vuestra cofrada y que desea que reine en ella la ms absoluta tranquilidad. As ser mientras Egipto sea Egipto dijo Kenhir. Mhy no consegua alegrar al viejo escriba, cuya resistencia al vino blanco de los oasis era sorprendente. Sin duda, sera un adversario ms temible de lo que haba supuesto. Debo haceros una pregunta indiscreta, amigo mo. Debo mantener secreto absoluto, en todo lo referente a las actividades del Lugar de Verdad. Evidentemente, no se trata de eso, sino de mi predecesor, Abry. Su horrible fin me ha inquietado mucho, os lo confieso. l deba encargarse de velar por la tranquilidad de la cofrada y slo pens en combatirla, llegando incluso a redactar un mendaz informe para engaar al rey. Tras haber cometido semejante fechora, slo le quedaba suicidarse. Pero ese drama me ha dado que pensar: podra existir una faccin de dignatarios, ms o menos influyentes, que intentaran causar dao. La hiptesis no pareci conmover al escriba de la Tumba. Eso no es nuevo consider, y es inevitable. Puesto que los secretos del Lugar de Verdad estn bien guardados desde su origen, las imaginaciones se extravan y las ambiciones se alimentan de esas ilusiones. Eso podra suponer un grave peligro! Es una suerte que no lo subestimis, Mhy. Gracias a vos, dormiremos tranquilos. Podis contar conmigo, en efecto; y a m me gustara poder contar con vuestra ayuda. Una vez ms, os repito que slo doy cuentas de mi gestin al faran o a su representante, el visir. Lo s, pero quiero hablar de nuestro buen entendimiento para luchar contra cualquier peligro que amenace la cofrada. Por eso os hago estas preguntas: hablasteis a menudo con Abry, sospechasteis de l y creis que actuaba solo o que era miembro de una conspiracin? Lo vi pocas veces pero, la ltima, intent corromperme. Triste personaje. Qu quera, concretamente? Abry era un dbil y un oportunista, crea en las virtudes del constante aumento de impuestos y del poder coercitivo de la administracin. La nocin de libertad le era ajena y no soportaba que el Lugar de Verdad escapase a su control. Por lo dems, soy incapaz de responderos. El jefe Sobek, por su parte, cree en la existencia de una conspiracin y no bajar la guardia tan fcilmente. Ni yo tampoco.

Esperaba palabras ms tranquilizadoras... Ahora comprendo mejor la inquietud que cre notar en el rey. Por fortuna, un hecho nuevo ha modificado la situacin radicalmente: Abry ha muerto y yo lo sustituyo. Quien intentase atacar a la cofrada chocara forzosamente conmigo. Con vos y el jefe Sobek, formaremos una eficaz muralla. Que los dioses os oigan, Mhy. No debemos decepcionar al rey ni a Egipto. A la menor sospecha, no vacilis en avisarme e intervendr. Kenhir prefiri este discurso al de Abry. Era evidente que el general se tomaba en serio sus funciones, y el Lugar de Verdad no haba perdido con el cambio. Debo pediros un favor, Kenhir. El escriba de la Tumba se puso rgido. Tranquilizaos, no se trata de un favor personal, sino de una obligacin administrativa que debo resolver del mejor modo. Os escucho. Podis ponerme en contacto con el maestro de obras de la cofrada?

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La mirada del escriba de la Tumba se volvi francamente hostil. Es absolutamente imposible, tanto ms cuanto la identidad del maestro de obras debe permanecer en secreto. Mhy llam al copero para pedirle una segunda nfora de vino blanco de Khargeh, de la misma cosecha. En teora, as es. Pero durante la visita del rey al Lugar de Verdad, todos los miembros de la delegacin oficial que permanecieron en el exterior del recinto oyeron aclamar los nombres de Merenptah y de... Nefer. Todo el mundo sabe que la pareja real lo consagr como maestro de obras, y que l es el verdadero patrn de la cofrada cuya administracin asums. Pero tranquilo, son los dos nicos secretillos que han cruzado los muros de la aldea, cuya seguridad no ponen en cuestin. Por qu deseis ver al maestro de obras? Puede ayudarme a resolver un problema administrativo. Y no os poda ayudar yo? Me temo que no, querido Kenhir, pues este asunto urgente es de carcter tcnico, y slo el maestro de obras del Lugar de Verdad podr adoptar la decisin conveniente. Por desgracia, me es imposible deciros nada ms, pues se trata de un expediente confidencial. Si Nefer desea informaros de ello, es cosa suya. Sabis que puede rechazar vuestra... invitacin. Lo s, pero os ruego que defendis mi causa vehementemente. Si me fuera imposible recabar su opinin, me encontrara en un gran aprieto. Ignoro por completo las soluciones que debo defender; l, probablemente, las conoce. Aceptis solicitrselo? Acepto, pero no puedo prometeros nada. La decisin es suya. Os lo agradezco muchsimo, Kenhir. Tengo la sensacin de que esta segunda jarra es mejor an que la primera... Pues bien, apurmosla juntos por la gloria de la cofrada. En cuanto el escriba de la Tumba se hubo marchado, Serketa fue a sentarse en las rodillas de su marido. No me he perdido ni una sola palabra de vuestra apasionante conversacin. Y qu piensas del tal Kenhir, dulce amor mo? Es un viejo tunante, tozudo, desconfiado y difcil de corromper. El muy imbcil de Abry no daba la talla. Crees que lo he convencido? Convencido y... preocupado. Y has tenido la suficiente inteligencia para no ofrecerle una jarra de ese vino que tanto le gusta. Te estaba tendiendo una trampa para ver si t tambin intentaras corromperlo. No creo que Kenhir conozca grandes secretos, pero defender la cofrada con uas y dientes. Preocupado, has dicho? Ha advertido que no te mostraras tan pasivo como Abry, aunque oficialmente no tengas poder alguno sobre el Lugar de Verdad. Pero creo que la firmeza de tu compromiso lo ha tranquilizado: quin no apreciara a un protector como t? S sincera, mi dulce amor: consideras necesario que nos libremos de ese viejo escriba? De ningn modo! Aprenderemos a conocerlo bien, y te aconsejo que hagas cuanto est en tu mano para que permanezca en su cargo el mayor tiempo posible. Si le suprimieras, lo que por otra parte no sera fcil, sera sustituido de inmediato y podramos topar con un hombre ms intratable an. Estoy convencida de que Kenhir no es perfecto, y de que sus defectos van a sernos tiles. Mhy agarr a su mujer del pelo. Me has convencido. Sin saberlo, el escriba de la Tumba se convertir en nuestro aliado. Casa la Cuerda se haba ausentado para ver a su buey enfermo; Fened la Nariz fabricaba un taburete para su suegro; Karo el Hurao, un arcn para su abuela; Didia el Generoso, un

cabezal para su sobrina; mientras, los dems miembros del equipo de la derecha realizaban tambin distintos trabajos destinados al exterior. Haban sido convocados por el maestro de obras en el local de la cofrada, al pie de la colina del norte, al lmite de la necrpolis, y se haban purificado antes de tomar asiento en los bancos de piedra. Nefer se sent en la silla que haban ocupado, antes que l, los jefes del equipo de la derecha. Su mirada se pos en el sitial que permanecera vaco para siempre, al estar reservado al ka, a la potencia creadora que animaba el corazn y la mano de los artesanos. Tengo que haceros una proposicin anunci el maestro de obras. Puede que os disguste, pero debo recordaros la magnitud de las dos obras que vamos a iniciar: la excavacin de la morada de eternidad del faran Merenptah en el Valle de los Reyes y la construccin de su templo de millones de aos. Os pido que interrumpis los trabajos exteriores con tal de reservar todas vuestras energas para la realizacin de estas dos tareas prioritarias. Un pesado silencio acogi la declaracin de Nefer. Karo el Hurao fue el primero que se atrevi a romperlo. Es una antigua costumbre que nunca se ha cuestionado... Estos trabajos nos permiten completar nuestros salarios y procurar cierto acomodo a nuestras familias. Soy consciente de ello, pero debis comprender que ya no es posible dispersar nuestros esfuerzos. A qu vienen tantas exigencias? pregunt Casa la Cuerda. Podemos avanzar tranquilamente en estas dos obras y proseguir con nuestras actividades complementarias. Eso es imposible, por dos razones explic el maestro de obras. En primer lugar, estoy convencido de que no podemos perder tiempo. Por la edad del rey? pregunt Nakht el Poderoso. En efecto. Tenemos que ser realistas: la sucesin de Merenptah se anuncia difcil, pueden producirse altercados, y debemos trabajar como si tuviramos poco tiempo. Tienes informaciones concretas sobre lo que ocurre en Pi-Ramss? pregunt Gau el Preciso. Desgraciadamente, no; pero os ruego que confiis en m. Por lo general, no me gusta trabajar con prisas, y hubiera preferido tener mucho tiempo para concebir y realizar la tumba y el templo; pero estoy convencido de que no podemos permitirnos este lujo. Por lo que a la segunda razn se refiere, se desprende de la propia naturaleza de nuestra misin. Nuestro equipo particip en la conclusin de la tumba de Ramss el Grande, pero sta estaba prcticamente terminada desde haca mucho tiempo. La de Merenptah ser nuestra Gran Obra, la primera tumba real que crearemos juntos para que produzca eternidad, como las anteriores. El templo preservar el ka del rey, y exigir un trabajo de alta precisin por nuestra parte. La aventura promete ser apasionante, pero no ser fcil, por eso quiero que pongis todo vuestro empeo en ella. Nos toca ir ms all de los lmites de nuestro respectivo talento para justificar, una vez ms, la existencia del Lugar de Verdad. Hay rumores que afirman que nuestros perodos de vacaciones podran disminuir coment Pai el Pedazo de Pan. Si as fuera, nuestras esposas no estaran muy contentas. Se har lo que haya que hacer respondi el maestro de obras. Si es necesario rechazar el trabajo del exterior y, adems, reducir nuestras jornadas de descanso, la existencia se har insoportable protest Unesh el Chacal. El escriba de la Tumba est de acuerdo en pagaros las primas correspondientes a las horas extras. Menos tiempo libre supone menos diversin, menos momentos agradables con la familia, menos visitas al exterior insisti Unesh. Los dems dibujantes asintieron, al igual que Renupe el Jovial y Karo el Hurao. Es lamentable! grit Paneb. El maestro de obras os invita a participar en una aventura apasionante, la obra ms importante que se lleva a cabo en Egipto, y protestis por vuestras ventajas adquiridas, preocupndoos slo por vuestra mediocridad y vuestra pereza. Bonita tripulacin, en verdad... Realmente tiene ganas de navegar o prefiere permanecer para siempre en el puerto, dormitando? Si el barco est tan desportillado, gastado y sin alma, ser mejor que se hunda. La mayor parte de los miembros del equipo de la derecha estaban plidos, a excepcin de Pai el Pedazo de Pan y Renupe el Jovial, cuya tez se haba puesto de un rojo vivo. No tienes derecho a hablarnos en ese tono advirti Userhat el Len. Y tenis vosotros derecho a comportaros como funcionarios del Estado, ms ocupados en contar las horas que en trabajar y cuya nica ambicin es alargar la duracin de vuestra

siesta? Si es as, el Lugar de Verdad no tardar en desaparecer. Ched el Salvador pidi la palabra. Mi ayudante no tiene sentido de la diplomacia y tampoco sabe expresarse muy bien, pero, en el fondo, tiene razn. A causa del largo y feliz reinado de Ramss el Grande y de vuestra innata aficin a la facilidad, hemos vivido de nuestra tcnica y nuestros conocimientos. La creacin de una tumba real y de un templo de millones de aos son empresas peligrosas que, hoy, nos dan miedo porque nos hemos sumido en la rutina. Sin embargo, tenemos la inestimable suerte de poder participar, juntos, en la Gran Obra. Ante semejantes perspectivas de futuro, nos atreveremos a poner condiciones indignas del espritu de la cofrada y de los antepasados que nos ven actuar? Que el maestro de obras decida, y nosotros obedeceremos. El equipo aprob por unanimidad la posicin del pintor.

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Clara y Nefer se haban amado como el primer da, con la misma pasin, teida ahora de una ternura y una complicidad que aumentaban da tras da. El paso del tiempo no haca mella alguna en su unin, como si sta existiera desde siempre y no fuera vctima de los albures de los sentimientos. Desnuda y enamorada, Clara no perda aquella innata nobleza que haba conquistado el corazn de todos los aldeanos. El maestro de obras admiraba a la mujer sabia. Ests preocupado, no es cierto? El equipo ha aceptado mi proposicin, pero realmente han sido sinceros? La perfeccin no se halla en los hombres, Nefer, sino en la obra. Si les das un ideal y les permites realizarlo, superarn sus debilidades. S, pero superar yo las mas? No estoy hecho para este cargo, Clara. Con ser escultor me bastaba... Y qu bueno era seguir las directrices del jefe de equipo! Olvidas quin te ha elegido? Es intil dar coces como un caballo fogoso, y ms an preguntarnos sobre nosotros mismos. Soy la primera en saber que ni t ni yo estamos a la altura de las tareas que debemos realizar, pero hay que llevarlas a cabo, y escalar la montaa, da tras da. Tantos problemas, tantas preocupaciones, tantas exigencias irrisorias por parte de unos y otros... Eso es lo que me agota, y mucho ms que la magnitud de la obra! Acaso crees que mi suerte es mejor? Estn la piedra y la madera, eternamente dispuestas a recibir la luz, pero estn tambin los seres humanos, siempre dispuestos a mentir, a holgazanear y a rivalizar en vanidad y egosmo. Es as y nunca ser de otro modo, pero el Lugar de Verdad los convierte en una tripulacin capaz de navegar hacia paisajes que ninguno de ellos podra haber descubierto si hubiera viajado en solitario. Nefer bes a su esposa con pasin. Soy toda tuya dijo ella, pero no olvides que tenemos un invitado. Kenhir coma con apetito los suculentos riones al vino blanco, acompaados por unas lentejas al ajo y un caviar de berenjena que haba preparado Clara. Es muy sencillo reconoci Clara. La muchacha que me ayuda en casa est de vacaciones y no tengo tiempo de preparar grandes platos. Tienes dotes para todo, Clara... Gracias a ti, mi gota casi ha desaparecido. Tal vez fuera prudente beber menos vino y ms agua sugiri la mujer sabia. A mi edad, es malo cambiar de costumbres. Estis satisfecho con Niut la Vigorosa? Es una pequea peste, insolente y cabezona... pero til. Me libra del polvo, no maltrata demasiado mis muebles y cocina de un modo aceptable. Me ver obligado a aumentarle el sueldo... Pero temo que se meta en mi biblioteca! Sin duda, aprovecha mi ausencia para limpiarla. En fin, si pone cada pincel en su lugar y no toca ningn papiro... Cmo fue vuestra entrevista con Mhy? pregunt Nefer. Bastante bien. Es un hombre dinmico, firmemente decidido a cumplir su funcin y, sobre todo, muy ambicioso. Por esta razn debera ser un excelente protector del Lugar de Verdad. sa es la misin que le ha confiado el faran, y no tiene intencin de fracasar. Adems, no intent corromperme, ni siquiera de un modo superficial... Pero me hizo una curiosa peticin. Cul? Desea verte, Nefer. Por qu razn? Segn Mhy, slo el maestro de obras puede ayudarlo a resolver un problema administrativo urgente. No es eso competencia vuestra, Kenhir? En este caso no, pues, al parecer, se aade un aspecto tcnico que es de tu competencia. Le dije que tu identidad era secreta, pero tu reconocimiento oficial por la pareja real ha hecho circular tu nombre. Por otra parte, que Mhy sepa quin eres no tiene demasiada

importancia, y t no ests obligado a acudir a esa cita. Ya, pero est de nuestra parte, por qu tendra que rechazarlo? Comparto tu punto de vista. Lo ver en el primer fortn. Y, si realmente puedo ayudarlo, lo har. El artesano del equipo de la derecha que traicionaba a la cofrada haba tomado mltiples precauciones para ir al almacn de Tran-Bel. Afortunadamente, varios colegas haban aprovechado la semana de descanso excepcional, concedida por el maestro de obras antes del comienzo de los grandes trabajos, para abandonar la aldea. Unos se ocupaban de sus campos y sus rebaos, otros visitaban a los parientes de una u otra orilla, y otros hacan sus compras. Ante la insistente mirada del jefe Sobek, el traidor haba advertido que el polica se estaba volviendo muy suspicaz. Se tranquiliz pensando que el nubio, si hubiera tenido indicios claros, no habra vacilado en detenerlo e interrogarlo. Sin embargo, su actitud acababa de cambiar, como si sospechara de un hombre del interior de la aldea. Simplemente, debera actuar con ms prudencia, por si acaso Sobek haba ordenado que lo vigilasen. En ese caso, corra el riesgo de conducir al perseguidor hasta el almacn y provocar su propia cada. Debera haber permanecido en la aldea y no correr riesgo alguno, pero tena que hablar urgentemente con la mujer que le hara rico. As pues, no tom la barcaza, en la que corra el riesgo de encontrarse con un polica de Sobek, y alquil los servicios de un pescador que lo pas a la otra orilla a cambio de una hogaza de pan. Al regresar, elegira otro distinto. El artesano se asegur de que no los haba seguido ninguna barca. Tras haber atracado en un lugar desierto, lejos del embarcadero principal, el artesano permaneci apostado entre las caas durante ms de una hora. Nadie se acerc a su escondrijo. Tranquilizado, escal la ribera y se dirigi hacia la ciudad, mirando hacia atrs con frecuencia. Se meti, por dos veces, en callejones sin salida y volvi sobre sus pasos para sorprender, en vano, a un eventual perseguidor. Si lo haban seguido, haba conseguido despistarlos. El artesano entr apresuradamente en el almacn y penetr en el despacho donde Tran-Bel haca sus cuentas. Ah, eres t! Me alegro de verte. Nuestros negocios marchan a las mil maravillas. Dile a quien t sabes que estoy aqu. En seguida, en seguida... Has hecho nuevos proyectos de sillas? S, pero tendrs que esperar antes de obtenerlos. Es molesto, muy molesto... La clientela reclama! Ante todo, mi seguridad. Avsala, y pronto! Ya voy, ya voy... Tran-Bel ya estaba pensando en fabricar imitaciones, pero tendran defectos. Por lo tanto, debera dedicarse a los nuevos ricos, al menos durante algn tiempo. Has descubierto algo importante? pregunt Serketa a su informador. El maestro de obras ha tomado la decisin de excavar la tumba del rey y de construir su templo de millones de aos, movilizando a todos los artesanos. Y eso es todo? Has descubierto el escondrijo de la Piedra de Luz? De momento, no. Me decepcionas. No dispongo de ninguna informacin seria y no puedo husmear por todas partes sin ser descubierto. No eres libre de ir a donde quieras en el interior de la aldea? Algunos locales estn cerrados con llave y slo pueden abrirlos el escriba de la Tumba y el maestro de obras. De todos modos, tendrs que encontrar una solucin. Mi equipo trabajar sin descanso durante un largo perodo de tiempo, y no podr mantener contacto con el exterior. La mirada amenazadora de Serketa se clav en el artesano. Acaso ests intentando huir, refugindote en tu maldita aldea? No lo comprendis! Las obras que van a empezar comprometen el porvenir de la cofrada, y el maestro de obras se mostrar intransigente. Tendremos que hacer horas extras y aceptar la reduccin de nuestros perodos de descanso si se presentan dificultades tcnicas. Y

eso no es todo: el jefe Sobek se muestra cada vez ms suspicaz. Con respecto a qu? Estoy convencido de que sospecha que uno de nosotros participa en una conspiracin contra el Lugar de Verdad, tal vez incluso que asesin a un polica. El tal Sobek es temible, es capaz de organizar vigilancias y acechar el delito permanentemente. Por eso he tomado mltiples precauciones para venir aqu. Muy prudente por tu parte... Pero no te estars volviendo demasiado timorato? No lo creo. Serketa pase lentamente alrededor del artesano. Slo me traes malas noticias. Qu lstima... Las mas eran excelentes! Mientras t vegetas en la cofrada, tu patrimonio aumenta. Una vaca lechera ms, un terreno al borde del Nilo, un campo... Cuando te retires, sers un hombre rico. Pero antes tendrs que convertirte en un informador mucho mejor. El artesano se imaginaba tumbado sobre unos almohadones, en la sala de una hermosa morada donde pasara las horas contando sus bienes una y otra vez. Pero el sueo an estaba muy lejos de la realidad... Y el traidor no se haba decidido a revelar todos los secretos que posea sin estar seguro de que podra gozar, sin peligro, de los frutos de sus manejos. No he cambiado de opinin afirm, pero no podr decir nada hasta que las obras estn lo bastante adelantadas. No olvides que nuestra alianza no puede romperse advirti Serketa. Cuando volvamos a vernos, estoy segura de que podrs decirme muchas ms cosas.

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A Clara la haban llamado urgentemente para que fuera a visitar a la esposa de Userhat el Len, que se quejaba de fuertes dolores en el pecho. Tras examinarla a fondo, la mujer sabia haba descartado la hiptesis de una crisis cardiaca, y le haba prescrito un tratamiento para regular el sistema neurovegetativo, no sin antes haberle hecho una manipulacin vertebral, pues el mal estado de la espalda de su paciente era el origen de numerosos trastornos. Cuando regres a su casa, a media maana, Clara se encontr a Paneb en el umbral, que estaba muy inquieto. Me gustara hablar con Nefer de un problema de suministros para el taller de pintura, pero nadie sabe dnde est. Lo han visto salir del templo, tras el ritual de la maana, pero adonde ha ido luego? Tena que ir a casa de los escultores. He pasado por all, pero no lo haban visto. No estar hablando con Ched el Salvador? No, vengo de all. Clara y Paneb preguntaron a los vecinos, pero tampoco lo haban visto. Unos nios emitieron testimonios contradictorios, pues creyeron que se trataba de un juego. Finalmente, tuvieron que rendirse ante la evidencia: el maestro de obras haba desaparecido. Empezaba a soplar un fuerte viento, y Clara se recogi en su interior para no or nada. Pens intensamente en Nefer para intentar saber dnde estaba. No os preocupis dijo con voz tranquilizadora. Ya s adonde ha ido. A muchas palmeras datileras les gustaba vivir con la cabeza al sol y los pies en el agua. Formaban unos muros vegetales contra el viento, llegaban a centenarias y, en otoo, ofrecan generosamente sus dulces frutos. Algunas se agrupaban entre los olivares y las vias, otras formaban bosquecillos apartados de los caminos, pero todas eran modelos de generosidad, pues cada parte del rbol era til. Acaso no proporcionaba madera para la construccin y el mobiliario, fibras para fabricar sandalias y cestos, y sus palmas cubran las callejas para preservar el frescor? Pero Nefer haba elegido una vieja palmera solitaria, en el lindero del desierto, para meditar a la sombra de sus palmas. La leyenda afirmaba que Thot, el dios del conocimiento, haba escrito en aquel lugar palabras de sabidura, y que el faran Amenhotep I, el fundador de la cofrada, haba ido a recogerlas. No obtena el rbol su savia del ocano de energa que baaba el universo donde, durante la primera vez, la tierra haba aparecido como un islote? El maestro de obras haba ido a implorar la ayuda del dios para apaciguar el fuego que lo consuma. Aunque Ardiente fuera capaz de luchar contra las llamas, Nefer estaba convencido de que l no lo lograra. Aquella inquietud devoraba sus entraas, y le haca preguntarse lo mismo una y otra vez: sera capaz de llevar la cofrada por el camino del xito? En aquellos momentos, llevar a cabo la Gran Obra le pareca un objetivo que no estaba al alcance de su mano, y no tena derecho a mentir a quienes lo haban elegido como gua. Decan los sabios que el autntico Silencioso se pareca a un rbol de abundante follaje y dulces frutos que se diriga apaciblemente a su trmino en un bonito jardn. El corazn de Nefer ya slo era un rido paisaje donde la angustia y la incertidumbre haban hecho crecer malas hierbas. Iba, pues, a orar a Thot para que le preservara de intiles palabras y le ofreciera el agua de su pozo, sellado para los charlatanes. Si su llamada no obtena respuesta, morira de sed, y la cofrada encontrara un maestro mejor. Has descubierto el manantial? pregunt una dulce voz de mujer. Clara! Conocas este lugar? Lo he visto, y te he visto a ti prosternado debajo de esta palmera. El dios no habla, y yo no tengo la fuerza necesaria para seguir con mi tarea. Escucha mejor, Nefer, y crea lo que te falte. La mujer sabia se arrodill y empez a cavar en la arena con las manos. Apareci el brocal de un pequeo pozo circular. Su marido la ayud a cavar, hasta que tocaron tierra hmeda.

Al pie de una palmera de Thot, siempre hay un manantial oculto dijo ella. Haz que limpien este pozo y bebe de su agua; sta procede de las estrellas. Apagar el fuego que te abrasa y revelar la energa que posees sin saberlo. Nada te apartar de tu tarea, maestro de obras, pues tu camino ha sido trazado por los dioses. Entonces se abrazaron y se entregaron al inaudito lujo de una tarde de meditacin y silencio a la sombra de las palmas. El maestro de obras comprendi que, sin la mujer sabia, la cofrada slo hubiera sido un conjunto de hombres estriles, incapaces de llevar a cabo la Gran Obra. Un fuerte viento barra el puesto de guardia, levantando nubes de arena que atacaban los ojos de los policas nubios. Sin embargo, vieron que se acercaba un carro a toda velocidad e, inmediatamente, apuntaron con sus lanzas mientras el jefe de puesto tenda el arco. El carro fren bruscamente, y los dos caballos se encabritaron y relincharon. Del vehculo descendi un hombre robusto, de ancho pecho. Se dirigi hacia los guardias, muy seguro de s mismo, como si sus armas no existieran. Soy el general Mhy, administrador principal de la orilla oeste. Avisad al maestro de obras de que he llegado. Un nubio corri hasta el quinto fortn para avisar a Sobek, que decidira qu haba que hacer. El jefe de seguridad orden al guardin de la puerta que informara a Nefer, que abandon el trazado del plano de la tumba de Merenptah para ir al encuentro de aquel visitante de rango. Iba acompaado por Negrote, que estaba encantado con el imprevisto paseo. El maestro de obras no se haba arreglado; llevaba la cabeza y los pies desnudos. Iba vestido con un simple taparrabos y pareca un modesto obrero, en comparacin con Mhy, cuya ostentosa elegancia revelaba su riqueza. Gracias por haber aceptado la entrevista, Nefer. Qu deseis? Podramos hablar en privado? Seguidme. El maestro de obras se alej del puesto de guardia y recorri un centenar de metros por el seco lecho de un ued. Mhy, que detestaba el desierto, tuvo cuidado de no estropear sus hermosas sandalias de cuero. El perro, generalmente tan exuberante, se mantena a buena distancia del general y lo observaba con desconfianza. Aqu estaremos tranquilos dijo Nefer, pero no puedo ofreceros ms asiento que un bloque de piedra. Me conformar con ello... Encontrarme con vos supone tal privilegio que las condiciones materiales no importan. Tenis tan poco tiempo como yo, Mhy. Y si fuerais al grano? Se trata de un expediente delicado y confidencial que soy incapaz de tratar sin vuestra ayuda... Daktair, el director del laboratorio central, acaba de confeccionar una lista de productos que necesita. La mayora de ellos no plantean dificultad alguna. Pero no ocurre lo mismo con el asfalto y la galena, que reclama con urgencia porque las existencias estn agotadas. Segn l, la penuria se explica por la falta de una expedicin que debera haberse organizado si Ramss el Grande no nos hubiera abandonado. Suponiendo que yo dispusiese de esos productos, estaran exclusivamente reservados al Lugar de Verdad. En ese punto, estamos totalmente de acuerdo, claro est. En ese caso, la entrevista ha terminado. No vayis tan de prisa. Sin duda, sabis que, durante estas expediciones, un artesano del Lugar de Verdad siempre era asociado a los mineros para dar indicaciones tcnicas y tomar la parte reservada a la cofrada. Estis bien informado. Simplemente he consultado los informes oficiales; y ste es el ncleo del problema: Daktair solicita autorizacin para dirigir un grupo de soldados y mineros hasta los parajes donde se recogen estos productos, y no veo razn alguna para negrselo. Pero es imposible llevar a cabo la empresa sin la presencia de un miembro de la cofrada que slo vos podis designar. Mientras el maestro de obras se tomaba tiempo para pensar, Mhy lo observaba fijamente. Sin duda alguna, el hombre era de la raza de los grandes: tena el rostro grave, la mirada profunda, una fuerte personalidad, poder de decisin, rigor de palabra... A la cabeza de la cofrada haba un verdadero jefe que, sin duda, sera un temible adversario.

En aquel instante, en el desierto hostil, ante el maestro de obras a quien vea por primera vez, Mhy tom plena conciencia del combate que deba librar. El general senta que sus fuerzas se multiplicaban ante la idea de obtener la victoria sobre un enemigo digno de l y de someter, por fin, aquella orgullosa cofrada que se haba atrevido a rechazarlo. No podemos retrasar la expedicin? pregunt Nefer. Segn Daktair, no; pero me someter a vuestra decisin. El maestro de obras no poda privar de aquellos productos a la regin tebana, y l mismo los necesitaba para un uso muy concreto. Designar a un artesano anunci; la expedicin deber estar lista para partir dentro de cinco das. Preparad diversos asnos robustos. Me habis salvado la vida! Deseo que el trabajo en los parajes de explotacin se haga lo ms rpido posible. Dar rdenes estrictas. Una vez ms, gracias... Me harais el honor de aceptar una invitacin a cenar? Lo siento, pero he apartado de mi existencia cualquier mundaneidad. Tan hbil como un corzo, Negrote salt de piedra en piedra para regresar a la aldea. Nefer lo sigui. Si hubiera tenido un arco, y hubiera estado seguro de poder actuar con absoluta impunidad, Mhy le habra disparado, de buena gana, una flecha en la espalda al maestro de obras. Pues era preferible no afrontar de frente a un guerrero de su talla.

31

A las cuatro de la tarde, un guardin de la puerta relev al otro, apostado desde las cuatro de la madrugada. Se instal en la choza que haba junto a la entrada principal del Lugar de Verdad. El trabajo no era muy duro, y el salario se completaba con las entregas de lea que tenan que hacer los dos guardianes. As cobraban una pequea remuneracin cuando servan de testigos durante las transacciones comerciales entre artesanos o cuando se pactaban contratos. Un hombrecillo se acerc. Soy mercader de asnos. Mejor para ti, amigo. Los auxiliares me han dicho que podas hacer de ujier y reclamar los plazos no pagados. De qu artesano te quejas? No se trata de un artesano. Lrgate con viento fresco, pues! De todos modos, debes de poder ayudarme... Quiero denunciar al jefe Sobek. Al jefe Sobek! Por qu razn? Porque no me paga lo que me debe. Ests seguro de lo que dices? Tengo todas las pruebas necesarias y te pido que lleves mi denuncia al tribunal de la aldea. Pero Sobek es el jefe de seguridad! Sabes cmo se reconoce a un polica? Porque nunca paga sus deudas, tanto si se trata de un bote de grasa como si se trata de un asno. El tribunal del Lugar de Verdad llevaba, como nombre simblico, el de asamblea de la escuadra y del ngulo recto (4), y poda reunirse en cualquier momento, incluso en los das de fiesta, si era urgente. Por lo general, lo componan ocho miembros, uno de los dos jefes de equipo, el escriba de la Tumba, el jefe de seguridad, un guardin, dos artesanos veteranos y dos mujeres. La asamblea trataba tanto los asuntos privados como los pblicos, y registraba tanto las declaraciones de sucesin y las adquisiciones como las ventas de fincas rsticas. El tribunal era totalmente independiente y tena poder para ordenar investigaciones a fondo y dictar condenas, fuera cual fuese la falta cometida. Si el asunto le pareca demasiado complejo, lo transmita directamente al tribunal del visir, la ms alta instancia jurdica del pas. Al no poder ignorar la denuncia del vendedor de asnos, Kenhir lo recibi en el exterior de la aldea, en el pequeo despacho que se haba acondicionado en la zona de los auxiliares. Hacer una acusacin contra el jefe de seguridad es muy grave le advirti al mercader . Su reputacin de probidad est muy bien establecida. La reputacin es una cosa, y los hechos, otra. Tengo la prueba de que Sobek es un ladrn y quiero que sea condenado. Ya sabes a lo que te expones... Si la prueba no es vlida, recibirs un severo castigo. Cuando se exige un derecho, nada debe temerse de la justicia. As pues, quieres seguir adelante con la denuncia? El mercader afirm con la cabeza. Bajo la presidencia del escriba de la Tumba, el maestro de obras, el guardin que haba recibido la denuncia, la mujer sabia, Uabet la Pura, un polica nubio, Thuty el Sabio y Userhat el Len formaron el tribunal que, excepcionalmente, se instal ante la gran puerta del recinto. Cuando el acusador y el acusado pertenecan a la cofrada, el tribunal se reuna en el patio del templo principal. En el presente caso, tanto el uno como el otro pertenecan al exterior, y no podan, pues, ser recibidos en el corazn de la aldea. Puesto que el cargo de jefe de seguridad estaba bajo la autoridad del escriba de la Tumba, Sobek deba ser juzgado por el tribunal local. Los jurados se haban puesto pesadas vestiduras almidonadas para la ocasin, y llevaban

grandes pelucas que modificaban su aspecto y su fisonoma. Si el demandante esperaba poder identificar a un artesano, haba perdido el tiempo. Segn el sistema judicial en vigor, el acusado y el acusador deban comparecer personalmente ante el tribunal y exponer sus respectivos puntos de vista, tomndose el tiempo que fuera necesario. El mercader y el jefe de seguridad estaban sentados en unos taburetes. Tanto el uno como el otro parecan muy seguros de s mismos y evitaban mirarse a los ojos. La parcialidad es la abominacin de Dios declar Kenhir. Este tribunal actuar para con quien le es cercano del mismo modo que para con aquel a quien no conoce. No se mostrar injusto con el dbil para favorecer al poderoso y sabr proteger al dbil del fuerte, distinguiendo la verdad de la mentira. Imploremos al dios oculto que interviene en favor del infeliz angustiado para que ilumine este tribunal y pueda pronunciar la sentencia adecuada. El escriba de la Tumba mir al acusador y, luego, al acusado. Exijo un lenguaje claro, que todos comprendan, sin retorcidos argumentos ni explicaciones embrolladas. Formula tu acusacin, mercader. El jefe Sobek me encarg un asno. Nos pusimos de acuerdo en el precio y le fue entregado. Sin embargo, ahora se niega a pagarme la suma convenida: una pieza de tela, un par de sandalias, un saco de centeno y un saco de harina. La factura fue debidamente registrada y no puede ser discutida. Qu respondes a eso, Sobek? pregunt Kenhir. El mercader es un ladrn y un mentiroso. Me fue entregado un asno, es cierto, pero se trataba de un animal viejo y enfermo. As pues, no tengo que pagar nada y soy yo quien debera haberle denunciado. Eso es falso repuso el mercader. El asno que entregu era un macho joven y vigoroso, en perfecto estado de salud. Adems, aqu tengo un documento firmado por testigos cuando hice la factura. El mercader entreg al presidente del tribunal una tablilla de madera en la que, con caracteres cursivos, se describa el asno y se indicaba su precio. En ella figuraban los nombres de tres testigos que certificaban la validez de las indicaciones. Yo tambin tengo un testigo objet Sobek: el polica que vio el viejo animal y al que orden llevarlo a un palmeral para que terminara all sus das apaciblemente. Tienes algn documento escrito? Claro que no! Por qu iba a tomar semejante precaucin? Que Userhat el Len vaya a buscar al polica para que testifique exigi el escriba de la Tumba. El subordinado de Sobek compareci ante el tribunal. Estaba muy impresionado y le costaba encontrar las palabras. Recuerdas un asno que le fue entregado al jefe Sobek? Ah, s, s... Era un asno. Joven o viejo? Muy viejo... Apenas poda andar. Qu te orden el jefe Sobek? No estaba contento, porque haba encargado un animal joven y vigoroso. Entonces me orden que lo llevara a un palmeral. Tras haber cumplido con el reglamento de salida, obedec la consigna. El presidente del tribunal se volvi hacia la mujer sabia, cuya intervencin aguardaba, pero ella no dijo nada. Kenhir prosigui. Ser fcil averiguar la verdad. Ve a buscar al animal y trenoslo inmediatamente. Gracias a la proteccin de los parasoles y a las bebidas frescas, esperar no haba sido una prueba muy dura. El mercader demostraba mucho optimismo, como si no debiera temer nada de aquella gestin. Su seguridad comenzaba a turbar a Sobek, que, sin embargo, estaba seguro de que obtendra su absolucin y una severa condena para el tramposo. Muy inconsciente tena que ser para burlarse as del tribunal! El polica, jadeante, se present de nuevo ante Kenhir. Dnde est el asno? Lo... Lo he buscado y no lo he encontrado. No te habrs equivocado de palmeral? No, eleg el ms cercano. Adems, su propietario tiene varios asnos... Pero el viejo no estaba donde yo lo dej. El mercader pareca eufrico.

No cabe duda de que el jefe Sobek y su subordinado han inventado esta historia para no pagar por un asno que estaba perfectamente sano, y que habrn ocultado en algn lugar. El jefe Sobek crea que un modesto comerciante como yo no se atrevera a llevarlo ante la justicia y que podra salir airoso de su delito. Pero acaba de demostrarse la verdad y pido reparacin, indemnizacin, pena y destitucin de ese polica deshonesto. Qu puedes decir en tu defensa? pregunt Kenhir al nubio. Que este mercader es un mentiroso! Aado a mis acusaciones la de difamacin prosigui el vendedor de asnos, de la que son testigos todos los miembros de este tribunal. Tenis algo ms que aadir? Que se haga justicia! exigi el mercader. Soy inocente y he sido vctima de una maquinacin protest Sobek, furioso. Dejadme interrogar a este bandido y confesar. Ya basta, jefe Sobek! Unos policas os acompaarn a un fortn donde esperaris el veredicto.

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Sobek se consuma, prisionero en su propia casa. Haba cado en una trampa tan simple como diablica, y no tena posibilidad alguna de salir airoso de ella. Sera acusado de robo y mentira, sera condenado a varios meses de prisin y perdera su cargo. El tribunal se mostrara extremadamente severo, ya que un jefe de seguridad debera haber demostrado una honestidad por encima de cualquier sospecha. Y en el fondo haba sido as, pero el cepo se apretaba alrededor de su cuello, y acabara estrangulndole. La clera, sin embargo, no le impeda ver con claridad: quienes deseaban la destruccin del Lugar de Verdad haban comprado al vendedor de asnos y organizado aquella conjura, destinada a quitar de en medio a Sobek y sus nubios. Nombraran a otro jefe de seguridad, otro equipo de policas y, sin sospecharlo, la aldea ya no estara protegida. No podan matarlo, porque la muerte de Sobek provocara que se abriera una investigacin y hara sospechar la existencia de una conjura. El escriba de la Tumba exigira que se reforzaran los efectivos y cerrara, ms an, el rea sagrada. El mtodo ideal, pues, consista en desacreditarlo a l, el polica ntegro y molesto. El tribunal va a pronunciar la sentencia le anunci uno de sus hombres, desolado. El anochecer era dulce y tranquilo. Sobek camin con pasos lentos para saborear mejor sus ltimos instantes en aquel lugar de tan austera apariencia, pero al que tanto haba amado. El Lugar de Verdad se haba convertido en su patria, un espacio de armona que haba sabido preservar permaneciendo siempre alerta. Y ahora caa por culpa de un viejo asno... El mercader ya estaba sentado en su taburete con una sonrisa en los labios. Sobek advirti que la mujer sabia no haba vuelto a su sitio. Prefiero permanecer de pie para escuchar la sentencia. Hela aqu dijo Kenhir. El nubio cerr los ojos. A un largo silencio le sucedi el ruido de unos cascos golpeando el suelo, como si un asno se acercara lentamente al tribunal. Sobek volvi a abrir los ojos, se dio la vuelta y vio a la mujer sabia que conduca un viejo cuadrpedo de pelaje desgastado, acaricindole la cabeza. Es ste...! S, es ste! exclam Sobek. Preguntdselo a mi subordinado, l lo reconocer tambin. Ya lo ha hecho dijo Clara. Cmo lo habis encontrado? He ido al palmeral y he interrogado a los campesinos, con muy pocas esperanzas, pues tema que hubieran matado al viejo asno. Afortunadamente para ti, el deseo de ganancias fue ms fuerte. El cmplice del mercader conserv el animal para intentar engaar a un nuevo comprador. El escriba de la Tumba mir con severidad al acusador. Qu puedes responder a eso? Qu demuestra que este asno viejo es el que se entreg al jefe Sobek? Lo podis haber sacado de cualquier parte! De ningn modo repuso la mujer sabia. Habra podido explicarlo tras las declaraciones contradictorias, pero era preferible mantener la informacin en secreto hasta ahora. El mercader titube. Qu queris decir? En qu fecha concreta fue entregado el asno que vendisteis al jefe Sobek? Hace dieciocho das, exactamente. Los asnos son animales indispensables record la mujer sabia; sin ellos, Egipto no se habra convertido en un pas rico, pero a veces son animados por la exaltacin de Set. Por ello, cualquier asno que penetre en los dominios del Lugar de Verdad debe ser apaciguado mgicamente. Como es habitual, el polica solicit la intervencin de una sacerdotisa de Hator para que le pintara un jeroglfico en la parte interior del muslo delantero izquierdo, y slo lo llev

al palmeral tras haber cumplido con esta exigencia ritual. El jeroglfico vara en funcin de las estaciones y las fiestas. Hace dieciocho das, como puede atestiguar toda la cofrada, el signo elegido era un mechn de cabellos rizados. El tribunal puede comprobarlo. Userhat el Len levant con delicadeza la pata del viejo asno y mostr al mercader el signo, pintado con tinta roja. Te lo advert le record Kenhir. Has formulado una falsa acusacin contra el jefe de seguridad de la aldea y has dicho muchas mentiras para que lo condenaran. Reconoces los hechos? No, no... No soy responsable... Te atreves a negarlo an? El vendedor de asnos agach la cabeza. No, imploro vuestro perdn... Simplemente, deseaba obtener ganancias fcilmente. En primer lugar, el tribunal te condena a entregar cinco asnos al jefe Sobek. Cinco! Eso es mucho, yo... Y no es todo. Le ofrecers tambin dos das de trabajo por semana durante cinco aos; si faltaras, una sola vez, a este deber, la pena se doblara inmediatamente. Deseas apelar ante el tribunal del visir? No, no... Jura, entonces, respetar esta sentencia. El condenado jur con voz casi apagada. Ahora vete, y maana por la maana trae los cinco asnos. Roto, el mercader se alej. Habra que detenerle! estim Sobek. Si tienes otra acusacin, organizaremos un nuevo proceso. No habis comprendido que los enemigos de la cofrada han intentado deshacerse de m? Eres consciente de la gravedad de tus palabras y de lo que implican? Seamos realistas! Si me hubieran destituido, a quin habran nombrado para protegeros? Tranquilzate, Sobek. Olvidas que el jefe de seguridad es nombrado por el visir? Y por qu no van a manipularlo tambin a l? El proceso te ha trastornado. Ve a descansar, ya hablaremos ms tarde. Mientras el nubio regresaba a sus cuarteles, despechado, Kenhir le pregunt a la mujer sabia algo que haca mucho rato que quera preguntarle. No haba odo hablar de esa costumbre mgica... Consultad a Uabet la Pura respondi Clara sonriendo; la idea ha sido suya. Pero lo importante era encontrar el asno y obtener la confesin del cmplice del vendedor. Bien hecho... Debemos creer en las obsesiones de Sobek? La mujer sabia tom la mano del maestro de obras. El cielo se cubrir de oscuras nubes y los rayos podran herirnos... Pero acaso las sacerdotisas del Lugar de Verdad no son capaces de conjurar la mala suerte? El vendedor de asnos no poda conciliar el sueo. Haba sido el peor da de su vida, cuando esperaba triunfar sin dificultades. Aquella misma noche, el emisario del general Mhy le pagara lo acordado, pero sera una flaca compensacin vistos todos sus problemas. La severa sentencia del tribunal no slo le empobrecera, sino que tambin arruinara su reputacin. Mhy tena que indemnizarle e impedir que le impusieran cualquier otra condena, pues el jefe Sobek no dejara de reclamarla. Enojado, ste se encarnizara con su acusador y, si lograba que lo detuvieran, lo interrogara sin miramientos y acabara obteniendo su confesin. Pensndolo bien, deba dirigirse de inmediato a casa del general y colocarse bajo su proteccin. Al salir de la cabana contigua al establo, el mercader se encontr con una campesina. Qu ests haciendo aqu? Soy la esposa de Mhy. Pero... vais vestida como una mendiga! No quera que me reconocieran. Sois... sois el emisario? Has trabajado para nosotros y debes ser recompensado, tal y como habamos acordado. El tribunal no ha condenado a Sobek! Han encontrado el viejo asno y los jueces han

descubierto todo el plan... Ahora, tendris que ofrecerme proteccin. Has hablado de Mhy? No, creen que soy el nico responsable de todo... Pero si Sobek me detiene, lo confesar todo para salvar mi pellejo. Tranquilzate le dijo Serketa. El fracaso es lamentable, pero cualquier pena merece ser compensada. Por eso recibirs lo que te prometimos. Y luego me protegeris? Irs a un lugar donde ya no tendrs nada que temer del jefe Sobek. El vendedor de asnos, ms tranquilo, admir las dos placas de plata que la mujer acababa de poner sobre un arcn para la ropa. Una verdadera y pequea fortuna! A pesar de sus sinsabores, haba hecho bien aceptando la proposicin del general. Mientras el mercader se recreaba la vista con aquellas riquezas, Serketa se puso detrs de l. Sac una larga y fina aguja del bolsillo interior del tosco vestido, y la hundi con un golpe seco en la nuca del cobarde, justo entre dos vrtebras. Tras haberse entrenado con animales y una reproduccin de una cabeza humana, Serketa llev a cabo con total xito su primera experiencia de verdad. El vendedor de asnos sac la lengua, emiti una especie de estertor, extendi los brazos para agarrarse al vaco y se derrumb, muerto. Serketa recuper la aguja, que haba hecho brotar un poco de sangre, y la limpi con cuidado, para no dejar rastro alguno de su crimen. Como su vctima no iba a gozar de una momificacin de primera clase, nadie advertira el minsculo agujero. Luego, solt los asnos y, con una de las cuerdas, colg al vendedor de la viga maestra del establo. El mercader no pesaba ms muerto que vivo. Serketa recuper las dos placas de plata y desapareci en la noche.

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El equipo de la derecha estaba reunido en los locales de la cofrada. El escriba de la Tumba les recordaba que la cofrada necesitaba productos raros, como la galena o el asfalto, y el maestro de obras les deca que al menos un artesano deba formar parte de la expedicin. Le seran entregadas instrucciones concretas, y regresara a la aldea con las cantidades necesarias para la realizacin de un trabajo secreto. Por lo general, Thuty el Sabio se encargaba de la tarea; pero, dado su reciente luto, el maestro de obras no poda obligarlo a realizarla. Reclamaba, por tanto, un voluntario que estuviera listo para partir a la maana siguiente. Kenhir regres a su despacho y, tal como se tema, Niut la Vigorosa haba pasado su escoba por all. Pero el escriba no tuvo tiempo de enfadarse, pues un mensaje del jefe de seguridad le requera urgentemente en el quinto bastin. Aunque detestaba ir de un lado a otro constantemente, el escriba de la Tumba dej, sin embargo, sus queridos papiros. Al jefe de seguridad le costaba dominar su nerviosismo. Conocis la noticia, Kenhir? Estoy aqu para eso. El mercader de asnos... Acaso ha osado injuriar al tribunal y no te ha entregado los cinco asnos que te debe? Acaban de encontrarlo muerto, en su casa. Se ha ahorcado. El lamentable mentiroso no ha soportado su cada. Un nuevo suicidio, despus del de Abry! exclam el nubio. Cmo puedes comparar a un administrador principal de la orilla oeste con un vendedor de asnos? ste ha tenido miedo de ti y de eventuales represalias. Estoy convencido de que lo han asesinado para impedir que hablara. Exactamente igual que a Abry. Tienes alguna prueba tanto en un caso como en el otro? pregunt Kenhir, irritado. Por desgracia, no. No es malo que veas conjuras por todas partes, Sobek, pues eso forma parte de tu trabajo. Pero que no te obsesione hasta el punto de hacerte perder la razn! Al menos podrs recuperar los asnos? Alguien los ha soltado y corren por todas partes. Quizs el propio mercader los haya soltado antes de darse muerte. Eso sera muy sencillo. Y lo es, Sobek! No podras tomarte unos das de descanso? He renunciado a ellos. Has hecho mal. Un poco de descanso te hubiera sentado muy bien. La seguridad de la aldea es mi nica preocupacin. Y quienes la tomaron conmigo hicieron mal en fallar. La pgina del Diario de la Tumba que Kenhir deba redactar iba a ser tan larga como excepcional. Casa la Cuerda no poda presentarse voluntario porque padeca unos trastornos oculares; Fened la Nariz, porque deba llevar ofrendas a la tumba de sus padres; Karo el Hurao, porque estaba reparando la puerta de su casa; Nakht el Poderoso, porque fabricaba cerveza para la prxima fiesta; Userhat el Len, porque haba sido picado por un pequeo escorpin; y todos los dems tenan, tambin, buenos motivos para no salir de la aldea y lanzarse a la aventura. Todos, excepto Paneb. Eres padre de un chiquillo le record Kenhir. Crece muy de prisa, y Uabet se encarga muy bien de l. Pero... a fin de cuentas, no ser yo el nico voluntario? Eso me temo. Vayamos a ver al maestro de obras. Nefer el Silencioso no ocult su turbacin. Gracias por tu valor, Paneb, pero no pensaba que t... No conoces los parajes ni los

productos que debes traer. Y quin los conoce? El ms indicado para hacerlo sera el orfebre Thuty, pero su luto... Forma parte de la cofrada, s o no? Cuando se nos confa una misin, hay que saber olvidar las alegras y las penas. He participado de su pesadumbre, pero hoy le necesitamos. Pues supongo que no se trata de un simple paseo por el desierto... Los productos a traer son indispensables para nosotros, no es cierto? Aunque el laboratorio y la administracin de la orilla oeste no hubieran reclamado la expedicin, nos habramos visto obligados a organizara. La Morada del Oro utiliza el asfalto y la galena por razones precisas que no puedo desvelarte. Ir a ver a Thuty y le convencer de que vaya. Si somos dos, el viaje ser menos penoso. Daktair no poda estarse quieto. Se mesaba sin parar los pelos de la barba, y contaba una y otra vez los doscientos asnos y los cien mineros dispuestos a partir, flanqueados por unos treinta prospectores especializados en la bsqueda de minerales y piedras preciosas. Estaban acostumbrados al peligro, a resistir a las penalidades; haban establecido sus propios mapas y representaban tambin el papel de protectores contra eventuales ataques de los merodeadores de la arena, nmadas crueles y saqueadores. Daktair haba exigido la mxima seguridad, y, por ello, veinte soldados experimentados les echaran una mano en caso de agresin. La pista estaba jalonada por pozos, pero se haban calculado ampliamente las reservas de agua y alimentos. Se haba examinado cuidadosamente el estado de salud de cada asno, los cestos eran nuevos y los arreos tambin. Ya slo faltaba el artesano del Lugar de Verdad. Cunto tiempo va a hacernos perder an! dijo Daktair, indignado. A fin de cuentas, no vamos a pasar todo el da esperndole! Deseis que vaya a la aldea? pregunt uno de los prospectores. Las miradas se clavaron en una pequea embarcacin que intentaba atracar. Maniobraba de un modo vacilante, y embarranc dos veces antes de alcanzar la orilla. De la embarcacin saltaron dos pasajeros muy distintos, un joven coloso y un hombre de edad indefinida, casi flaco, que pareca que fuera a romperse. Los soldados los rodearon en seguida y los amenazaron con sus garrotes. Quines sois? pregunt Daktair, agresivo. Acaso no se ve? se extra el joven coloso. Un marino aficionado que est aprendiendo a navegar... Por ser mi primera travesa, no lo he hecho mal del todo. Regresa al lugar de donde vienes, muchacho. Esto es una zona militar. No es el punto de partida de una expedicin? Daktair se sinti turbado. Ests bien informado... Quin te lo ha dicho? El maestro de obras del Lugar de Verdad. Esperaba a un artesano, no dos! Me llamo Paneb, y ste es mi compaero, Thuty. Tengo que saber algo ms sobre vuestros grados y vuestra competencia. Pues no te vamos a decir nada ms. Sabes con quin ests hablando? Soy Daktair, el director del laboratorio central de Tebas y el jefe de esta expedicin. Me debes total obediencia y te ordeno, pues, que satisfagas mis exigencias. Paneb mir, uno a uno, a los soldados. Thuty comprendi que su compaero se dispona a lanzarse a la brega y que no sera, forzosamente, vencido. Tranquilo, Paneb... le murmur. Recuerda que tenemos una misin que cumplir. Es cierto, no tengo derecho a dejarme llevar. Bueno... slo nos queda regresar a casa. El joven coloso se volvi hacia la pequea embarcacin. Daktair se abalanz sobre Paneb y lo agarr por la mueca. Adonde vas? Sultame inmediatamente o no respondo de mis actos. La amenazadora mirada de Paneb oblig al sabio a obedecer. Thuty y yo regresamos a la aldea. Pero... no debis partir conmigo? Contigo, pero no a tus rdenes. Somos hombres libres y sabemos lo que debemos hacer. Daktair se enfad muchsimo.

Te recuerdo que soy el jefe de esta expedicin y que no podr tener xito sin una muy estricta disciplina. Aplcala a tus subordinados; nosotros slo dependemos del Lugar de Verdad. Si no eres capaz de comprenderlo, sers el responsable del fracaso de esta misin. Vas a desvelarme, al menos, nuestro destino? Lo conocers cuando llegue el momento. Estamos de acuerdo, pues: Thuty ir delante y nos mostrar el camino. Desprecias mi autoridad, Paneb! Pero qu dices? Simplemente, me importa un bledo. No estoy acostumbrado a que me hablen en ese tono. Lo quieras o no, la expedicin est bajo mi mando y no puedo tolerar tu actitud. Entonces, vete sin m. Daktair se volvi hacia Thuty. Espero que t seas ms razonable que tu amigo. De acuerdo con la voluntad de nuestro maestro de obras dijo el orfebre pausadamente , conducir esta expedicin hasta las minas, pero hay una condicin no negociable: aplicar las instrucciones que yo he recibido. Sean cuales fueren tus ttulos y tus prerrogativas, o lo aceptas o te quedas en Tebas. Daktair, atnito, comprendi por qu era tan difcil luchar contra aquella cofrada. Dejemos estas vanas discusiones y marchmonos ya decret Paneb.

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La expedicin baj por el Nilo desde Tebas hasta la altura de Coptos, donde animales y hombres desembarcaron para tomar la pista del desierto. sta conduca al mar Rojo y a la pennsula del Sina, rica en minas de turquesa y cobre que haban sido explotadas desde el Imperio Antiguo. Thuty, que conoca bien el lugar, desde la pista que conduca a una cantera de granito y se dirigi hacia el Gebel Zeit. Aunque en aquella regin no llova casi nunca, sta gozaba sin embargo de cierta humedad gracias al mar Rojo, y algunos islotes de verdor crecan aqu y all, especialmente al pie de una impresionante cadena montaosa, con picos de mil metros de altura. La mayora de los egipcios teman el desierto, ya que estaba poblado por criaturas extraas y peligrosas, pero todos saban que preservaba los cuerpos para la eternidad y que albergaba inmensos tesoros, oro, plata, y todas las piedras puras engendradas en el vientre de las montaas. Era posible atravesar el desierto, pero no vivir en l, ya que era el ms all presente en la tierra, y era necesario cruzarlo con la ayuda de un experto gua para no caer en sus mltiples trampas. Paneb andaba junto a Thuty que, a pesar de su frgil constitucin, iba a un buen ritmo. Tengo la impresin de que te gusta el viaje. Ms que eso! exclam Ardiente. Qu magnficos paisajes... La arena parece fuego pero resulta suave para mis pies. Afortunadamente, nuestra aldea est situada en el desierto; es necesario su poder para sacudir a los hombres y librarlos de su molicie. Qu opinas del tal Daktair? Me da absolutamente igual. Es un pequeo funcionario, demasiado gordo, al que sus privilegios embriagan de vanidad. De todos modos, debes desconfiar de l. Cuando trabajaba en Karnak, me cruc con individuos como ste, aunque menos peligrosos. No es sorprendente que no le gustemos, pero tengo la sensacin de que puede haber algo ms grave. Paneb mir a Thuty con asombro. Has vivido en el dominio de Anin? All aprend a trabajar la madera preciosa, el oro y el electro, a cincelar decoraciones, a forrar con oro puertas, estatuas y barcas, y habra alcanzado un alto grado en la jerarqua si Kenhir no me hubiera llamado. El Lugar de Verdad necesitaba un orfebre experto y yo era el tercero en la lista, pues el tribunal de admisin haba rechazado a los dos primeros. Por qu no te quedaste en Karnak? Nunca me haba atrevido a llamar a la puerta de la cofrada, pero saba que detentaba unos secretos del oficio que no se revelaban en ninguna otra parte. Acceder a ellos me pareca imposible. De modo que, cuando se present la ocasin, prob suerte. Habas escuchado la llamada? Desde el momento en que tuve el oro en mis manos... Pero ignoraba que era eso y que me haca distinto a los dems orfebres. La cofrada lo reconoci y fui admitido en el equipo de la derecha. Qu maravilloso da... Ahora, hay que soportar el sufrimiento. Podras tener otro hijo. No, prefiero mantener intacto el recuerdo de mi hijo, de su infancia risuea, de sus juegos, de esa felicidad que no supe retener... Y te agradezco que me hicieras salir de mi sopor para tomar parte de esta expedicin. Solo, habra estado desamparado; contigo, podr cumplir esta difcil misin. Por qu temes a Daktair? Porque vamos a recoger un producto peligroso cuya utilizacin ha sido fijada por unas reglas muy estrictas. Como director del laboratorio central, podra tener la intencin de violarlas. Acaso no debemos hacer que se cumplan? sa es la razn por la que podemos resultarle molestos. A priori, la expedicin no tiene por qu ser peligrosa; pero desde que he conocido a Daktair, ya no estoy tan seguro de ello. Paneb solt una golosa sonrisa. A ver si se atreve a meterse con nosotros!

Slo somos dos, Paneb. Por lo que he podido ver, no te faltan amigos entre los mineros y los buscadores de mineral. Haber cruzado varias veces el desierto con los mismos hombres crea vnculos, es cierto. La mayor parte de ellos no se volveran contra nosotros. Tranquilo, Daktair no tiene ninguna posibilidad. Daktair era el nico que se desplazaba a lomos de un robusto asno y, a pesar de ese privilegio, beba ms que los otros caminantes. Sospechaba que el viaje no sera, precisamente, una excursin placentera, pero no haba previsto que las desrticas extensiones le horrorizaran tanto. Con un humor de perros, el sabio haba intentado, en vano, un plan para librarse del joven coloso. Le senta ms desconfiado que una fiera y capaz de reaccionar con violencia. Y cmo poda deshacerse de l sin levantar las sospechas del orfebre? Si Paneb se negaba a proseguir, Daktair no podra echar mano a uno de los importantes secretos de la cofrada. Tena que esperar, pues, a que hubieran recogido los productos. Luego, ya vera. Los mineros redujeron el paso. No he ordenado detenerse! Ya no avanzan. Enojado, Daktair avanz hasta el principio de la fila. Thuty se haba sentado en un bloque de piedra, con la espalda al sol. Hombres y animales beban agua. Qu ocurre? Una detencin imprevista repuso el orfebre. En principio, no va a ser muy larga; nos vendr bien descansar un poco. Dnde est tu compaero? Se ha ido, hacia aquel montculo, con dos buscadores de piedras preciosas. Pero... ste no es el objetivo de la expedicin! Ve a dormir un poco. Llama inmediatamente a esos hombres! Esperemos tranquilamente a que vuelvan. Cuanto ms te muevas, ms sed tendrs. Thuty ofreci un higo a Daktair, que lo rechaz y regres a su lugar, a la retaguardia del grupo. Ningn minero le mostraba una especial simpata, y muchos de ellos acudan para compartir con el orfebre los recuerdos de anteriores expediciones. Fabuloso! exclam Paneb al regresar del montculo. Mira lo que me han permitido recoger los prospectores. Ante los ojos de Thuty, esparci unos cristales en forma de dodecaedros que ocultaban cornalinas, jaspes rojos y granates. Algunos granates ya se haban desprendido de su ganga y parecan rosarios de esferas. No se han burlado de ti consider el orfebre. Nuestros amigos creen que no es necesario ensear estas piedras a Daktair y hacer que un escriba las registre. A fin de cuentas, slo son guijarros grandes. Desde un punto de vista profano, es cierto. Y hay que llenar tanto papeleo... Tal vez pudiramos repartirlas. Daktair debe de impacientarse. Un soldado se acerc a los dos artesanos. Hemos descubierto a tres merodeadores en la colina... Han estado observndonos durante unos instantes, antes de desaparecer. Sin duda, son exploradores. Debemos prever un ataque? pregunt Paneb. No forzosamente... Esos bandidos son unos cobardes y slo atacan las caravanas que estn mal protegidas. Sin embargo, tomaremos las precauciones que sean necesarias. Algunos arqueros permanecern a vuestro lado y estableceremos turnos de guardia por la noche. Se pusieron en marcha de nuevo, con un paso ms lento, no sin observar los alrededores con el miedo de ver aparecer una pandilla armada. Con el transcurso de las horas, el temor se desvaneci, tanto ms cuanto ninguno de los pozos que jalonaban la pista haba sido obstruido o ensuciado. La intendencia estaba asegurada, y la moral de la tropa era excelente. Paneb, que haba llevado a hombros a un joven minero que padeca una insolacin, se haba ganado todas las simpatas, y nadie se lamentaba ya del ritmo que impona Thuty. Los prospectores consultaban sus mapas, y llenaban sus bolsas de cuero con muestras de minerales y las etiquetaban cuidadosamente.

Ser nuestra ltima noche al raso antes de llegar al paraje, maana a medioda anunci Thuty. Esta noche, festn para todos: cecina de buey y vino tinto. Mientras los mineros entonaban cantos en honor del faran y de la diosa Hator, soberana de los metales preciosos, Daktair se aproxim a los dos artesanos. No hemos cruzado palabra durante todo el viaje... Creo que ya va siendo hora de firmar la paz sugiri el sabio. Por qu no? respondi Thuty. Sintate y bebe. Alcohol no, gracias. Pues te pondra de mejor humor sugiri Paneb. Supongo que pondremos manos a la obra maana mismo. Eso es aprob el orfebre. No sera hora de que me dijerais cmo pensis proceder? Estoy aqu para ayudaros y hacer que os beneficiis de mi ciencia. No lo dudamos, Daktair, pero ser mejor que te preocupes por nuestra seguridad. Los soldados se encargan de eso! Lo que me interesa es la naturaleza y la cantidad de los materiales que llevaremos a Tebas. Es hora de dormir decidi Thuty.

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El Gebel Zeit era un pequeo macizo montaoso apartado de las pistas caravaneras. Estaba situado a trescientos kilmetros de Tebas, muy aislado y dominando el acceso al golfo de Suez. El paraje era explotado muy raramente, cuando se necesitaba galena. Daktair haba odo decir a algunos mineros que sta era tan valiosa como el oro, y se le haca la boca agua slo de pensarlo. Ahora comprenda mejor por qu el orfebre Thuty haba ido varias veces a aquel lugar perdido, pero segua ignorando el uso que la cofrada haca del raro material. Rindamos primero homenaje a la diosa Hator y pidmosle su proteccin orden Thuty. Daktair maldijo aquella prdida de tiempo, pero saba que erradicar las viejas supersticiones no iba a ser empresa fcil. Todos los miembros de la expedicin se recogieron ante unas srdidas estelas de piedra, levantadas ante unos pequeos santuarios de piedra seca edificados entre las sumarias moradas que los mineros ocupaban durante su estancia en el Gebel Zeit. Cada cual hizo una ofrenda a la diosa, un amuleto, un escarabeo de loza, una estatuilla de mujer de terracota o un pedazo de tela de lino, y veneraron tambin a los dioses Min, protector de los exploradores del desierto, y Ptah, patrn de los artesanos. Una vez concluido el ritual, Thuty distribuy las tareas. Mand cinco prospectores a cazar gacelas, otros cinco a pescar y recoger moluscos, y design dos intendentes que formaron equipos de limpieza mientras empezaban a descargar los asnos y los soldados ocupaban posiciones para asegurar la proteccin del paraje. Paneb se encarg de distribuir las herramientas de piedra, los picos y los percutores, la mayora de basalto. Luego eligi a unos veinte mineros que, a pesar del viaje, dispusieran de todas sus energas para dirigirse a la mina, que estaba a unos tres kilmetros de las viviendas y los santuarios. Sorprendido por la eficacia de los dos artesanos, Daktair ya no saba adonde mirar para no perderse ninguno de sus movimientos. En un momento u otro acabaran revelando el objetivo de su misin y, al mismo tiempo, el secreto del que tanto deseaba apoderarse el sabio. Vamos decidi Thuty; que cuando volvamos est lista la comida. Daktair se uni a la escuadra que se diriga hacia la mina; ni Thuty ni Paneb le prestaron la menor atencin. Cuanto ms se acercaba al objetivo, ms adverta el sabio la abundancia de minerales extraos, grises azulados unos, muy oscuros otros. Nunca haba visto nada semejante y tuvo otra sorpresa al descubrir la mina, que tena una parte al aire libre y otra subterrnea. Los filones de galena estaban orientados de norte a sur. Haban sido detectados en la superficie y, luego, se haban excavado galeras hasta treinta metros de profundidad. Uno de los puntos de ataque de un filn especialmente rico se hallaba, incluso, cien metros por debajo de la superficie y adoptaba la forma de un estrecho tnel que slo un minero de poca corpulencia poda recorrer. Daktair estaba muy excitado, como si estuviera a punto de hacer un gran descubrimiento. Esas rocas... son de galena? La galena es un sulfuro de plomo, de color gris azulado precis Thuty. Las rocas que varan del pardo oscuro al negro son asfalto. Quieres visitar una galera? Claro que s! Vas a ensuciarte... Por tu corpulencia, slo podremos entrar en una sala bastante ancha. Daktair estaba tan fascinado que habra seguido al artesano hasta el fin del mundo, pero el descenso no fue fcil, y Paneb incluso tuvo que agarrarlo una vez por la cintura porque el sabio dio un peligroso traspi. La expedicin anterior haba trabajado bien, y haba excavado salas lo suficientemente altas como para andar por ellas sin tener que agacharse. Los orificios de ventilacin, de unos treinta centmetros de dimetro, estaban dispuestos de tal modo que por ellos corriera el aire permanentemente. Un minero arranc un poco de mineral con un pico y lo rompi para extraer de su ganga las pepitas de galena. Eso es lo que llevaremos a Tebas revel Thuty.

Para qu se usa? El asfalto sirve para impermeabilizar los silos, calafatear cierto tipo de embarcaciones, sellar las tapas de las jarras y poner mango a las herramientas. Aplicado corno cataplasma, resulta eficaz contra la tos. La galena, en cambio, nos ofrece el ms valioso de los productos: los cosmticos, que permiten que nuestras elegantes esposas se maquillen los ojos. Ellas la adoran, y slo por eso, nuestro viaje ya estara justificado. Tantos esfuerzos para tan poca cosa... Daktair se senta muy decepcionado. Pero no poda desdear la hiptesis ms evidente: los dos artesanos se burlaban de l y le mentan descaradamente. Guardndose mucho de manifestar su desconfianza, Daktair asisti al trabajo de los mineros, se desplaz a su aire por las galeras accesibles y se aventur, incluso, por un estrecho tnel que acababa de ser excavado, sin conseguir descubrir nada inslito. Desdeando las horribles pepitas de galena, espi los hechos y los gestos del orfebre y de su compaero que, por desgracia, se distribuan las tareas y slo se encontraban, al caer la noche, en su pequea cabana, para dormir en slidas esteras de viaje. Cmo poda saber lo que haca Paneb cuando Daktair espiaba a Thuty, y viceversa? El sabio haba conseguido sobornar a dos mineros, pero slo le proporcionaban informaciones que no tenan el menor inters. Bajo la direccin de Thuty, extraan galena; bajo la de Paneb, se catalogaban las pepitas, se guardaban en cestos para el transporte, se limpiaban y se repartan las herramientas. Los dos servidores del Lugar de Verdad utilizaban su experiencia como hombres de cantera. Organizaban el trabajo adaptndose a las condiciones particulares de cada jornada y economizando al mximo los esfuerzos de los obreros, por lo que su popularidad aumentaba entre ellos da tras da. Si el secreto slo se refera a un producto de belleza y a un adhesivo de restringido empleo, los esfuerzos desplegados eran irrisorios. Daktair se negaba a admitir que se hubiera equivocado; el Lugar de Verdad era una institucin demasiado importante para entregarse a tan superficiales actividades. Si los dos artesanos participaban en la expedicin, con instrucciones concretas de su maestro de obras, si haban abandonado la aldea sabiendo que su cara y su nombre seran, en adelante, conocidos, tena que haber una razn seria. De modo que Daktair cambi de estrategia. Durante el da, se concedi largos perodos de descanso; por la noche, permaneca despierto para observar la cabana de ambos artesanos, con la esperanza de que se descubrieran por fin. Y despus de tres interminables vigilias, su paciencia se vio recompensada. Cuando todo el campamento dorma, Paneb y Thuty lo abandonaron sigilosamente y se encaminaron hacia la mina. Daktair los sigui. Rodearon uno de los puestos de guardia y se dirigieron hacia una colina que no se hallaba en la zona explotada. Daktair vacil. Si tropezaba, sera descubierto inmediatamente, y sera incapaz de defenderse del joven coloso. Pero era la nica oportunidad de descubrir lo que estaban tramando los artesanos. Afortunadamente, no caminaban muy de prisa, como si vacilaran sobre el camino que deban seguir. Pero entonces Daktair se dio cuenta de que estaban evitando a los centinelas. Pasaron muy lejos, por detrs del ltimo, que no los descubri, y comenzaron el ascenso a la colina. Daktair hizo lo mismo. De pronto, se detuvieron, como si se hubieran encontrado con un adversario invisible. Paneb se separ de Thuty y cogi una piedra. Cuando levant el brazo, Daktair crey que el joven coloso iba a golpear a su compaero. Habra decidido librarse de l para apoderarse, solo, del tesoro? Paneb arroj la piedra violentamente, y luego siguieron caminando. Cuando el sabio pas por el lugar donde se haba producido el incidente, vio el cadver de una cobra negra, con la cabeza destrozada. El miedo le atenaz la garganta. El desierto era el dominio de los reptiles y los escorpiones y, por lo general, nadie se desplazaba por all de noche. Muy a su pesar, Daktair los segua por inercia, porque se vea incapaz de encontrar el camino hasta el campamento. Ya no se atreva a mirar a su alrededor y clavaba los ojos en la espalda de los artesanos, con el temor de or un siniestro silbido.

El ascenso a la colina fue penoso. Daktair estuvo, por dos veces, a punto de resbalar en las rocas hmedas. Una vez en la cima, los dos hombres desaparecieron. La entrada de una mina pens el sabio; han debido de meterse en una galera donde est oculto el tesoro que deben llevar a la cofrada. Daktair se olvid de las serpientes, las resbaladizas piedras y el desierto hostil, y trep hasta la cima. Se tumb boca abajo y, entonces, los vio. No haba ninguna entrada de mina, sino una especie de crter; Thuty y Paneb lo observaban. Pero qu habra all? Daktair abri los ojos de par en par, pero no consegua ver nada. No se habran extraviado los dos hombres? Lo que hel la sangre del sabio no fue el silbido de una serpiente, sino el de una flecha que le roz la sien y le hizo una herida. En cuanto se volvi, Daktair vio a tres hombres armados con puales que corran hacia l. Socorro! grit.

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Paneb, sobresaltado, dio un brinco. Y entonces vio a los agresores, iluminados por la luz de la luna. Tres merodeadores de la arena, hirsutos, acababan de arrojar al suelo a Daktair, que no dejaba de gritar. Meteos conmigo, pandilla de cobardes! Los bandidos dejaron al sabio y atacaron a Paneb. Pero en vez de desplegarse, cometieron la equivocacin de lanzarse juntos contra el insensato que les desafiaba, convencidos de que podran clavar los puales en su pecho sin dificultad alguna. En el ltimo momento, Paneb se inclin para golpear con la cabeza el bajo vientre del atacante del centro y levantar a los otros dos agarrndolos por los testculos. Sin dejar tiempo a sus adversarios para levantarse y recuperar el aliento, Ardiente contraatac rpidamente. Aplast el crneo del primero con una piedra, le rompi el cuello al segundo y degoll al tercero con su propio pual. No me hagas dao! suplic Daktair levantndose. Qu ests haciendo aqu? No soy su cmplice... Me... me he perdido. Reconoce que nos estabas siguiendo. El sabio se llev la mano a la sien. Sangre... Estoy herido, gravemente herido! Te curaremos si nos dices la verdad. No tenis derecho a tratarme as! Si no me curan inmediatamente, voy a morir. Llevmosle al campamento le dijo Thuty a Paneb. Si Daktair te denunciara, tendras graves problemas. A regaadientes, el joven coloso levant a Daktair con una mano y se lo ech al hombro como si fuera un saco de grano. El sabio descansaba en una tienda. Aunque espectacular, su herida era slo superficial y no pona en peligro su vida. Los tres hombres que haba matado Paneb resultaron ser unos temibles bandidos; un soldado reconoci a dos de ellos, culpables de varios crmenes. Atacaban los campamentos en plena noche, mataban, violaban y desvalijaban. Sus cadveres fueron abandonados para que se los comieran los chacales. El incidente haba ensombrecido el ambiente y los mineros tenan prisa por regresar a Egipto. Cuando Thuty anunci que slo quedaban dos das de trabajo, todos se sintieron aliviados. Tu artimaa ha resultado muy eficaz le dijo Paneb a Thuty. Daktair nos sigui creyendo que le conduciramos hasta un tesoro. Ya nos hemos librado de esa cucaracha, as que puedes hablarme con sinceridad: existe realmente ese tesoro? La galena y el asfalto nos son, efectivamente, indispensables, pero no slo para los usos que le dije a Daktair. Debo entregar cierta cantidad al maestro de obras. Tiene alguna relacin con la Piedra de Luz? Podra ser... Pero no s nada ms. O Thuty menta o el respeto del secreto sellaba sus labios. El crter al que hemos llevado a Daktair era slo un engao prosigui el orfebre, y podra regresar all cien veces y seguira sin encontrar nada; pero hay otro lugar que debo mostrarte. Ambos hombres caminaron hasta ms all del paraje minero y se aseguraron de que no los segua nadie. Paneb advirti que las rocas eran cada vez ms negras. Camina con prudencia recomend Thuty; el suelo resbala mucho. Se dira que la piedra es aceitosa! Lo es. Estamos en el monte del aceite de piedra, el petrleo, que brota de las grietas. Mira de cerca este manantial. En la superficie, Paneb advirti la presencia de una pelcula de grasa que flotaba en el agua sin mezclarse con ella.

Para qu sirve esa extraa sustancia? La anima una peligrosa energa que los antiguos nos prohibieron utilizar. El petrleo arde con facilidad, pero mancilla y apesta. En las tumbas, ennegrecera los muros y los techos. Dado el poder de destruccin que lleva consigo, slo puede ser transformado en ungento ritual, durante ciertas momificaciones, y utilizado en la preparacin de la piedra misteriosa del Lugar de Verdad, donde sufre tal transformacin que su parte nociva desaparece. Si algunos hombres tan ambiciosos como Daktair consiguieran explotar el petrleo y propagar su uso, terribles desgracias caeran sobre nuestro pas. Los hombres se volveran locos, tal vez incluso los merodeadores de la arena caeran sobre Egipto y los pases circundantes y tomaran el poder, acumularan riquezas y esclavizaran a la humanidad. El faran ha ordenado que ningn tcnico profano sea autorizado a utilizar esta terrible sustancia. Ahora, Paneb, formas parte de los que conocen el secreto. Daktair era transportado por cuatro soldados en una litera, y se quejaba constantemente de dolores de cabeza. La expedicin avanzaba tan rpido como poda por el camino de regreso, deseosa de encontrar de nuevo las riberas del Nilo y sus verdes paisajes, tras haber estado en la peligrosa zona donde en cualquier momento poda aparecer una pandilla de merodeadores de la arena, decididos a vengar sus muertos. En aquella regin hostil y desolada, Paneb haba notado que su fuerza aumentaba. Los genios que habitaban la arena y las rocas abrasadas por el sol hacan desaparecer su fatiga y multiplicaban sus energas. Pens en los primeros constructores que haban osado aventurarse por el desierto, para dominar el fuego de sus piedras. Acaso no era Egipto un milagro, realizado da tras da, porque saba celebrar las bodas de la tierra negra, frtil y generosa, con la potencia del desierto? Daktair desea hablar con nosotros anunci Thuty. Los dos artesanos llegaron a la altura de la litera. Me habis salvado la vida... Quera agradecroslo. Los bandidos me habran matado si Paneb no llega a intervenir. Por qu nos seguas? pregunt Thuty. Estaba convencido de que en aquel paraje se ocultaba un tesoro y de que vuestra misin era llevarlo a la aldea. No quera apoderarme de l, slo satisfacer mi curiosidad. Cuando lleguemos, haz que registren todos los cestos destinados al Lugar de Verdad: slo encontrars bolas de galena. se es el tesoro: un material raro, difcil de explotar y que los tcnicos utilizarn para aislar los silos donde se conserva el grano en previsin de los aos malos. Te lo vuelto a repetir, sirve para fijar los mangos de algunas herramientas. Y claro est, reservaremos la cantidad necesaria para fabricar los afeites que el faran ofrece, generosamente, a nuestras esposas y nuestras hijas. Pero... vuestra presencia en esta expedicin rutinaria... Un decreto real hace que sea necesaria. No comprendo por qu. Thuty sonri. Pues, es muy sencillo. No confiamos demasiado en la administracin que t representas. Por esta razn, es preferible que uno de nosotros compruebe el nmero de bolas de galena al que tenemos derecho. Y, como tal vez hayas advertido, sabemos organizar y dirigir una cantera. El sabio estaba desconcertado. Los argumentos de Thuty parecan coherentes. Sin embargo, Daktair se senta burlado en su interior. Podris perdonar mi comportamiento? Claro respondi el orfebre. Se cuentan tantas historias absurdas con respecto a nuestra aldea... Si creyeran a los charlatanes, acabaran convencidos de que poseemos todos los secretos de la creacin. La realidad es mucho ms sencilla: pertenecemos a una cofrada que est al servicio del faran, y ste es nuestro orgullo y nuestra razn de existir. Daktair, convencido, bebi un trago de agua y se adormeci. Se apagaban las hogueras del ltimo campamento, encendidas en la zona de riesgo, y se preparaban para tomar la gran pista, en direccin a Coptos. Desde la vspera, Thuty haba recuperado el apetito y, a pesar de la fatiga del viaje, su rostro estaba menos macilento. El viaje me ha ayudado mucho le revel a Paneb. El sufrimiento no desaparecer nunca, pero ahora tengo ms fuerza para soportarlo. Y te lo debo a ti; es como si me hubieras

dado algo de tu energa. Te lo agradezco con todo mi corazn. Entre hermanos, no hay que agradecer nada. Cuando un miembro de la tripulacin est en dificultades, los dems deben ayudarlo para que el barco no zozobre. El maestro de obras no deja de repetirlo y me pregunto si este secreto no ser tan importante como el de la Morada del Oro. Un centinela hizo sonar su trompeta de alarma. Los merodeadores de la arena! grit un minero, aterrorizado. Calma! orden la poderosa voz de Paneb. Los soldados y los prospectores formarn un crculo en cuyo interior estaris a salvo. Tenemos armas y sabremos defendernos. La seguridad de Ardiente tranquiliz a los mineros, y la maniobra se llev a cabo limpiamente. Paneb rompi el crculo para ver al enemigo. Eran un centenar, armados con arcos y puales, y su jefe iba montado en una mua negra. Eran barbudos, melenudos, llevaban ropas de colores chillones y estaban dispuestos a combatir. Habra numerosas vctimas en uno y otro bando, y el resultado del combate se anunciaba desfavorable para los egipcios. Paneb avanz con una piedra en cada mano. Un arquero dispar una flecha. Ardiente aguard que cayera hacia l para lanzar la primera piedra y romperla en dos; luego lanz la segunda hacia el jinete. A aquella distancia, el bandolero no poda ser alcanzado y sus hombres se divirtieron ante la fanfarronada del egipcio. La piedra ascendi muy arriba en el cielo sin perder velocidad y luego cay sobre la cabeza del jefe de los merodeadores de la arena, que cay al suelo. Como no se levantaba, uno de ellos se apoder de sus armas y de la mua, y emprendi la huida, seguido inmediatamente por sus camaradas. Los vtores aclamaron la hazaa de Paneb.

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Daktair reciba el masaje de una joven siria, de manos muy dulces, cuando Mhy irrumpi en su habitacin. Cundo has vuelto? Ayer por la noche... y en mal estado. El general hizo una seal a la masajista para que saliera de la estancia. El sabio se volvi penosamente de lado y se sent gimiendo. Durante ese horrible viaje estuve a punto de ser asesinado por un merodeador de la arena. El calor, el desierto, los bandidos... No volvis a contar conmigo para que participe en este tipo de expediciones! La prxima vez, mandar a uno de mis adjuntos. El apsito que cubra la sien derecha de Daktair confirmaba sus palabras. Ests vivo y te recuperars de la desventura... Vayamos al grano: qu has descubierto? Nada. Cmo que nada? Detesto que se burlen de m, amigo! Y no es en absoluto mi intencin... Pero creo que no haba nada para descubrir. El Gebel Zeit slo es un paraje minero donde se extrae galena y asfalto, cuyos usos ahora conozco. He trado las mismas cantidades que mis predecesores y obtendr un buen precio de la venta a los mercaderes de afeites. All no hay ningn tesoro ni ningn secreto, creedme! Y, entonces, por qu participa el Lugar de Verdad en la expedicin? Por una razn que ni vos ni yo habamos imaginado: para obtener un producto para fijar los mangos de las herramientas. Esa gente es ms tonta de lo que suponamos. He tratado con ellos y puedo afirmar que su nico objetivo es la buena marcha de una obra y el bienestar de los obreros. Mhy abofete a Daktair. Medio aturdido, al sabio le cost mucho recuperar el sentido. Su mejilla izquierda arda y su cabeza zumbaba. Pero qu os pasa, general? Razonas como un imbcil y ests perdiendo la memoria! Te han tomado el pelo, mi pobre Daktair. Olvidas que yo he visto la Piedra de Luz? Los secretos que debemos averiguar estn en el Lugar de Verdad y en ninguna otra parte. Nuestros adversarios no son tontos, sino gente astuta que sabe defenderse. Quienes te manipularon han obedecido rdenes de su maestro de obras. Y ese hombre no deja nada al azar. Los asnos se detuvieron ante la gran puerta del Lugar de Verdad. Ayudado por algunos auxiliares, Paneb descarg los cestos llenos de bolas de galena, y Thuty las cont, una a una, para inscribir la cantidad exacta en el detallado informe que entregara al escriba de la Tumba. Luego, Nakht el Poderoso y Karo el Hurao felicitaron a los dos viajeros y llevaron el valioso cargamento al interior de la aldea. T velabas por el orfebre, y por eso no nos preocupbamos demasiado dijo Karo a Paneb. Pero, de todos modos... Nos alegramos de que estis de vuelta. No hay problemas en la aldea? No hemos tenido tiempo de aburrirnos, te lo aseguro; el maestro de obras nos ha hecho reparar las herramientas con vistas al inicio de los trabajos, y los escultores ya han puesto manos a la obra. Nefer el Silencioso fue al encuentro de los recin llegados y les dio un abrazo. Ha ido todo bien? Ms o menos respondi Thuty. Los merodeadores de la arena nos atacaron dos veces, pero la intervencin de Paneb fue decisiva. Adems, Daktair intent averiguar qu hacamos en esa expedicin, pero conseguimos engaarle. Ests seguro? Bueno, estar seguro de ello, sin duda, sera un error... Es evidente que no le gustamos, y me parece un tipo especialmente retorcido. Tendremos que desconfiar de sus iniciativas. Has trado lo necesario? Una cosecha excelente... Incluso tendrs reservas.

Paneb ha sido puesto al corriente? Le he mostrado el petrleo y conoce sus peligros. Quiero subrayar que se comport siempre de un modo excepcional. Thuty fue a reunirse con su esposa. Si lo he entendido bien le dijo Nefer a Paneb, el desierto sigue siendo tu aliado. l y yo nos parecemos y nos comprendemos; sin l, nuestra aldea no existira. Cundo empezamos las grandes obras? Pasado maana. Mejor as! Formar parte del equipo inicial? Yo no lo crea conveniente, pero Thuty me ha hecho cambiar de opinin. Paneb dio saltos de alegra. Voy a besar a mi mujer y a mi hijo. El joven coloso se puso en marcha, pero no lleg muy lejos. Turquesa estaba peinando sus largos cabellos en el umbral de su casa. Llevaba un corto vestido rojo y un fino collar de cuentas. Una esposa que administra bien su casa es un gran tesoro murmur; deberas felicitarla por las mltiples tareas que lleva a cabo sin desfallecer. Por qu te detienes ante mi casa? Me dejas entrar? Eres consciente del riesgo que eso supone? Puedes imaginar la suerte de un infeliz privado de la compaa de una mujer en medio de un trrido desierto? Turquesa se apart. Paneb la cogi por la cintura y la levant suavemente para depositarla en el lecho de amor de la primera estancia. Nunca podra resistirse a su encanto y su belleza, pero tampoco deseaba hacerlo. Cuando estuvo desnuda, Paneb abri una bolsa de cuero, sac los granates que haba tallado el orfebre Thuty y los deposit sobre el vientre de su amante. No te parecen soberbios? Te ests volviendo delicado, Paneb? En absoluto! Y, entonces, Paneb la bes apasionadamente, sin darle tiempo a admirar aquellas maravillas. Tampoco ella deseaba resistirse y ofreci a su amante esplendores ms conmovedores que las piedras preciosas del desierto. Uabet la Pura estaba sentada en un alto sitial, provisto de un almohadn. Una sierva le frotaba los pies, mientras un pequeo mono que se haba instalado en la aldea degustaba un higo en la cocina. Iba de casa en casa, se quedaba unos das en una, unos das en otra, y nadie lo echaba, pues jugaba con los nios, que lo apreciaban ms que a cualquier juguete. Enfrente de Uabet haba una corpulenta nodriza que daba el pecho al enorme retoo de Paneb, que mamaba con avidez. Nunca he visto nada igual reconoci la nodriza. Muy pronto tendrs dos colosos en tu casa! La nodriza beba zumo de higos y coma mucho pescado fresco para asegurar la subida de la leche, que ola a harina de algarrobo. Pero aquel alimento no bastaba para calmar el hambre de Aperti, que ya tomaba alimento slido. A veces, Uabet se preguntaba si tendra la fuerza suficiente para cumplir con sus deberes de sacerdotisa, cuidar de su casa y educar al nio; pero se tranquilizaba pensando que el chiquillo pasara la mayor parte del da fuera y que su padre no dejara de entrenarlo en la lucha y en actividades similares. Mi vecina dice que ha visto a Paneb en la gran puerta dijo Uabet; sabes si es verdad que ha regresado ya, nodriza? Turbada, la mujer evit mirar a la joven madre. Esta maana no he pasado por all. Entonces habr ido a ver a Turquesa concluy Uabet. Mejor as; cuando regrese, antes de caer la noche, su fuego se habr apaciguado. El monito sali de la cocina y salt sobre el hombro de Paneb, que acababa de cruzar el umbral de su morada. Agarrado al gigante, el animal pareca minsculo. Espero que todo el mundo est bien... Ven a saludarme, hijo mo! La nodriza le dio el nio a su padre, que lo acun delicadamente mientras el monito tocaba

su melena con vacilantes dedos. Qu hermoso muchacho! exclam Paneb. Todo el mrito es tuyo, Uabet. Pero qu te ocurre? Tienes mala cara. Estoy cansada, es cierto. El joven coloso le devolvi el nio a la nodriza y puso una bolsa de cuero sobre las rodillas de su esposa. Qu es esto? brelo. Uabet desat el cordn y mir en el interior de la bolsa. Cornalinas... y jaspe rojo! Llevars unos collares que harn morirse de envidia a muchas mujeres. Tengo que pedirte algo menos oneroso: necesitamos ms pescado fresco para la nodriza. Tu hijo es muy voraz, y su racin no le basta. Yo me encargo de eso. Paneb besaba a su esposa en la frente cuando Imuni, el escriba ayudante, golpe la puerta, que estaba abierta. Siento interrumpir este reencuentro familiar... El escriba de la Tumba desea ver urgentemente a Paneb.

38 Paneb hubiera derribado al escuerzo de buena gana, pero no poda desobedecer las rdenes de Kenhir, tanto menos cuanto la imprevista convocatoria le intrigaba. As pues, sigui a Imuni, cuya envarada actitud le exasperaba. Te lo advierto, Paneb, el escriba de la Tumba est de muy mal humor. Como siempre. Si es por tu culpa, no me gustara estar en tu lugar. Tranquilo, Imuni, no es por mi culpa. Ardiente apresur el paso y el escriba ayudante se vio obligado a correr. Niut la Vigorosa estaba barriendo el umbral de la hermosa mansin de Kenhir. Te est esperando le dijo a Paneb. Imuni intent seguirle, pero Niut atraves su escoba ante la puerta. T no. Ha dicho: Paneb y nadie ms. Imuni, muy ofendido, dio media vuelta mientras Ardiente entraba en el despacho donde estaban el escriba de la Tumba, el maestro de obras y la mujer sabia. He sido convocado ante un tribunal? En vez de decir tantas tonteras respondi Kenhir, sintate y pon atencin. Esta vez, el escriba de la Tumba pareca realmente preocupado. Debo informaros de una catstrofe, pero tenis que prometerme que guardaris silencio absoluto sobre lo que voy a revelaros. Nefer, Clara y Paneb dieron su palabra. Las herramientas ms valiosas se guardan en una cmara fortificada de la que el maestro de obras y yo tenemos una llave precis Kenhir. Para evitar robos, hemos mantenido un sistema de cierre que haba puesto a punto un maestro carpintero bajo el reinado de Amenhotep III. Robos? pregunt Paneb, extraado. Robos aqu, en la aldea? Los hombres slo son hombres y acabo de tener otra prueba de ello: alguien ha intentado penetrar en nuestra cmara fortificada. Es increble... Lamentablemente, as ha sido. El ladrn rompi el sello de arcilla en el que yo haba impreso el sello de la necrpolis, luego intent serrar el primer barrote de madera. Entonces advirti que pona en marcha un segundo dispositivo de cierre y debi de sospechar la existencia de un tercero. Temi ser sorprendido y renunci, pero las huellas de su paso son muy visibles. Si no fuera el escriba de la Tumba quien hace semejante acusacin declar el maestro de obras, no creera ni una palabra. Pero debemos rendirnos a la evidencia y ser conscientes de que entre nosotros hay un sinvergenza. O, por lo menos, alguien lo bastante avaricioso para intentar apropiarse de los bienes de la cofrada. Es un delito muy grave afirm Kenhir. Debemos avisar al jefe Sobek? El asunto nos concierne slo a nosotros! protest Paneb. Resolvmoslo sin intervencin exterior. Slo confo en vosotros tres confes el escriba de la Tumba. El maestro de obras y la mujer sabia son el padre y la madre de esta cofrada; y t, Paneb, no estabas en la aldea cuando se produjo el intento de robo. Thuty tambin... Es cierto, pero podra ser cmplice del ladrn. Y yo no? Nunca ayudaras a un malhechor. Tal vez no haya que dramatizar consider Nefer. No podemos dudar de que haya habido tentacin y falta, pero el culpable no se atrever a repetirlo. No ests siendo demasiado optimista? pregunt Kenhir. Maana reunir a todos los miembros del equipo de la derecha, tras haber consultado con el jefe del equipo de la izquierda, para distribuir las tareas en nuestras dos grandes obras, y quiero creer que la magnitud del trabajo que debemos realizar nos levantar el nimo a todos.

Tiene que haber hombres como Nefer para tocar el cielo pens Kenhir, y tiene que haber otros como yo para mantener los pies en el suelo. Qu opina la mujer sabia? pregunt. Tenemos que tener confianza en la obra y vigilar a los hombres. Paneb se dirigi primero al vivero, que estaba dispuesto en un estanque donde unos especialistas criaban percas, mjoles, mormridos y otros peces reservados a la cofrada. De este modo, fueran cuales fuesen las condiciones de pesca en el Nilo, en la aldea podan comer siempre pescado fresco. El vivero del Lugar de Verdad estaba rodeado de sauces y sicmoros que preservaban, en cualquier estacin, el frescor del agua. La administracin de la orilla oeste controlaba rigurosamente el vivero. Junto al estanque haba un almacn de sal utilizado por los pescaderos que abran el lomo de las ms hermosas piezas, las vaciaban y las dejaban secar al sol, antes de salarlas. La fritada y los pescados pequeos se amontonaban en cestos, mientras que los grandes eran colgados de unos bastones que llevaban dos repartidores. Paneb se dirigi hacia un pescadero que, con un gran cuchillo muy afilado, la emprenda con una enorme perca, mientras otro de sus colegas preparaba mojama, una deliciosa comida compuesta de huevas de mjol saladas. Salud, amigo. Soy Paneb, el marido de Uabet la Pura. Necesito un cesto de pescado fresco y una jarra de pescado seco para la nodriza de mi hijo. Me da igual quien seas, no te lo puedo dar. Tenemos rdenes concretas: entregar los pescados del vivero a la aldea y hacer que el ayudante del escriba de la Tumba anote la cantidad exacta. Est prohibido proporcionar alimento directamente a un artesano. Y no se puede hacer una excepcin con una nodriza? Ninguna excepcin. Paneb podra haber abatido al pescadero y a sus colegas, pero consider preferible no sembrar el pnico en la apacible asamblea que, adems, trabajaba bien para la aldea. Ve hasta el ro le aconsej su interlocutor; all, los pescadores se mostrarn ms comprensivos. Sentado a la sombra de un sicmoro, un viejo pescador reparaba las mallas de su red, mientras sus colegas utilizaban distintas tcnicas para capturar los peces. Unos utilizaban la red con copo, un gran achicador que se compona de dos tallos cruzados y reforzados por un travesao; el artilugio era fcil de utilizar pero, cuando estaba lleno de peces, exiga unos musculosos brazos para retirarlo del agua. Dime, abuelo, dnde puedo comprar pescado por aqu? Aqu, no; mis muchachos trabajan para los sacerdotes del templo de Ramss el Grande. Dnde puedo encontrar a los que pescan para el Lugar de Verdad? En el canal, un centenar de metros ms al norte. Seis hombres, distribuidos en dos equipos, uno en la orilla y el otro en una barca, haban tendido una larga red a travs del canal. Los extremos de la red terminaban en punta, y tena un slido cable a ambos lados. Apretad fuerte, holgazanes! orden el patrn, un barbudo con una gran panza. Crees que nos estamos divirtiendo? repuso otro ms feo an. Vamos, a recoger! Recogieron mjoles, anguilas, carpas blancas y oxirrincos; la operacin haba sido un xito. Vaciad la red, matad los pescados que an se mueven y ponedlos en los cestos que he colocado al pie del sauce. Y de prisa! El joven coloso se acerc. Me llamo Paneb y quisiera comprarte pescado fresco. El patrn lo mir desde abajo. Mi nombre es Nia... Qu precio ests dispuesto a pagar? El precio normal: un amuleto por cada cesto de mjoles pescados hoy. Nia se palp el vientre. De acuerdo... Llevas el amuleto encima? Aqu est. Estaba tallado en una cornalina que Paneb haba trado del desierto, y la figura representaba un tallo de papiro florecido, smbolo de la prosperidad. Nia lo sopes y cerr la mano. Soberbio, realmente soberbio... Tu amuleto merece, en efecto, un cesto de mjoles.

Dmelo entonces. Me gustara poder hacerlo, pero no es posible. Lo siento, muchacho... No vendo mi pescado a cualquiera. Pero lo que se da no se quita. Adems, todos mis empleados son testigos: nunca me has dado un amuleto. Ser mejor que te largues. Los cinco pescadores se reunieron detrs de su patrn. As tratis a un artesano del Lugar de Verdad? Nia solt una carcajada. He dicho que te largues... de lo contrario, vas a perder la aficin al pescado. El puo de Paneb se hundi con tanta violencia en la panza de Nia que ste sali despedido hacia atrs y choc con sus aliados. Los dos primeros que se levantaron fueron derribados por el joven coloso, y los dems salieron corriendo. Paneb puso un cesto vaco en la cabeza del patrn y le pate las posaderas. Cojo mi pescado fresco y te dejo el amuleto, Nia. Ojal te ensee a ser menos deshonesto.

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Durante el viaje de Paneb y Thuty, los artesanos del equipo de la derecha haban renovado el local de la cofrada. Cuando el joven coloso entr, tras el rito de purificacin, advirti las dos nforas nuevas que estaban en el suelo, el hermoso revoque del techo y las paredes, y respir el suave olor del incienso. El maestro de obras invoc a los antepasados, ocup su sitial e invit a sus hermanos a sentarse. Paneb y Thuty trajeron del Gebel Zeit los materiales indispensables para la elaboracin de la piedra divina revel. As pues, podremos llevar a cabo la obra secreta de la Morada del Oro, y su luz seguir iluminando nuestro camino. Ha llegado el momento de excavar la morada de eternidad del faran Merenptah y de construir su templo de millones de aos. De acuerdo con el jefe del equipo de la izquierda, he decidido confiaros la primera tarea mientras ellos terminan los trabajos en curso. Todos los artesanos contuvieron el aliento durante unos instantes. Por fin, la gran prueba! Ha sido elegido el emplazamiento definitivo de la tumba? pregunt Unesh el Chacal. El rey est de acuerdo con nuestra propuesta. Para un trabajo excepcional necesitarnos herramientas excepcionales subray Gau el Preciso con su voz ronca. Realmente dispondremos de lo necesario? El escriba de la Tumba me lo ha garantizado afirm el maestro de obras. Tendremos que quedarnos varios das en el collado, lejos de nuestras familias? As es, de este modo podremos ponernos a trabajar rpidamente y ahorraremos fuerzas. Pero no es un lugar tan agradable como la aldea. Lo siento, Pai, pero la realizacin de la obra es lo primero. Supongo que al principio no ser necesario que yo est presente dijo Ched el Salvador con desdn. Todo el equipo debe estar en el paraje desde el principio, para que la suma de nuestro talento se convierta en poder mgico. Cunto tiempo va a durar la obra del Valle de los Reyes? pregunt Renupe el Jovial. No lo s. Se trata de una tumba de grandes dimensiones, comparable a la de Ramss. Eso pueden ser aos de trabajo... mascull Karo el Hurao. Y supongo que no se tolerar imperfeccin alguna. Nefer sonri. Cuenta conmigo para eso. Hay noticias de la capital? pregunt Didia el Generoso. Nada nuevo repuso el maestro de obras, pero el rey Merenptah ha confirmado por decreto el papel y los deberes del Lugar de Verdad. As pues, tenemos por delante todo el tiempo del mundo concluy Userhat el Len. Actuaremos como si lo tuviramos, pero tambin como si cada instante fuera el ltimo. No bastar con dar lo mejor de nosotros mismos; al crear ese monumento, ser necesario revelar el misterio sin traicionarlo. Paneb sala de casa de Turquesa cuando se encontr con Ched el Salvador. Sigues estando tan enamorado? Acaso no es Turquesa la mujer ms hermosa de la aldea? Esperemos que esa belleza te inspire... Pero crees realmente que es el mejor modo de prepararte para tu estancia en el Valle de los Reyes? Para serte sincero, Ched, ni siquiera lo he pensado. Es por esto que an eres tan slo un novicio inconsciente del peligro. Puesto que sois mi maestro, qu proponis? Ven al taller conmigo. Los dos hombres anduvieron lentamente por la calleja principal de la aldea. Ched el Salvador se mostraba ms grave y menos irnico que de costumbre, como si se preparara para vivir un momento especial.

Tal vez sepas que tengo una cabana cerca del Nilo, un pequeo campo, un almacn para las jarras de aceite, un granero, un establo y algunas cabezas de ganado. No es una gran fortuna, pero me procura rentas lo bastante regulares como para vivir acomodadamente y comprar mis propios colores. Si aceptas, te lego mis bienes. Ni hablar. Por qu los rechazas? Vuestras enseanzas me bastan. Lo dems quiero adquirirlo personalmente. Mi propuesta te permitira ganar tiempo. No tengo miedo al tiempo... El tiempo me refuerza. Adems, me horrorizan los regalos. No irs a creer que intento corromperte? Mi respuesta es no, y eso es todo. Legad vuestros bienes a vuestra familia y no hablemos ms del tema. Ched empuj la puerta del taller. All reinaba una extraa luz que pareca brotar de los pinceles y los cepillos, tan limpios que parecan nuevos. Contra los muros, muy bien alineados, haba algunos esbozos. Debes adquirir una tcnica perfecta, Paneb, pero no creas que eso equivale al conocimiento. Y acaso hay algo ms importante que convertirse en un hombre de conocimiento? Te abrir las puertas de la magia, de las formas y los colores, te revelar el carcter sagrado del oficio, ser tu nica y autntica fuente de alegra y te dictar una forma justa de comportamiento. Vivir Maat es pasar de la ignorancia al conocimiento y, sobre todo, conocer en el corazn y por el corazn. Ched diluy un pan de tinta roja, moj un pincel muy fino y dibuj un ojo de halcn con gran soltura. Qu ves aqu, Paneb? El ojo de una rapaz. Pero eres capaz de ver, pintor ayudante? Cundo comprenders que nuestro arte necesita videntes y no estriles imitadores? El ojo est presente por todas partes, en los muros de los templos, en los sarcfagos, en las estelas, en los barcos... Ni por un segundo, el ojo del ms all deja de mirarnos, y te corresponder a ti, el pintor, distribuir esta mirada. Realmente deseas eso? Ponedme a prueba. Debes procurar que tu corazn no se envanezca a causa de lo que vas a conocer; recaba tanto el consejo de una sierva como el de un grande, pues nadie alcanza los lmites del arte. No olvides que incluso unas gotas de roco hacen que el campo se vuelva frtil. Realmente ests dispuesto a ver, sabiendo que descubrirs una infinidad de mundos nuevos, sin poder volver atrs? Nunca me acusarn de cobarda. Entonces, toma esto y no te separes nunca de ello. Ched el Salvador se quit el amuleto que llevaba al cuello y se lo entreg a Paneb. Se trataba de un ojo de esteatita en el que, con una forma simblica, se encarnaban todas las medidas del mundo. Iris, pupila, canal lagrimal, crnea... Cada parte de este ojo equivale a una fraccin de la unidad. Si sumas todas las partes, slo obtendrs 63/64. El 1/64 que falta es tu mano de pintor. Si te conviertes en un autntico vidente, ella te permitir descubrirlo, pues ver es crear. Paneb contemplaba fascinado la pequea obra maestra que, en adelante, lo protegera. Quisiera... No digas nada y preprate. Ched el Salvador sali del taller. Cmo habra podido confesar a su discpulo que estaba perdiendo la vista? El maestro de obras iba vestido con el delantal de oro y llevaba la peluca de ceremonias. Seguido por los artesanos del equipo de la derecha, se present ante el escriba de la Tumba, que llevaba una pesada llave de madera. Aceptas abrirnos la puerta de la cmara fortificada y entregarnos las herramientas del faran? Dame la contrasea. Amor por la obra. Kenhir utiliz la llave para desbloquear el primer sistema de cierre y la invirti para anular el segundo. Luego abri la puerta de la cmara fortificada que contena quinientos pinceles de cobre de

tamao ordinario, cincuenta de gran tamao, treinta azadones y veinticinco azuelas del mismo metal, procedente del Sina. Nefer comprob su calidad antes de hacer la pregunta ritual al escriba de la Tumba. Este tesoro alberga el metal celeste? Que el maestro de obras identifique las herramientas que se utilizarn para los trabajos de eternidad. Nefer encontr una escuadra y un nivel de metal y los mostr a los artesanos. Ante la mirada de Kenhir, comenz la distribucin de las herramientas, que cada cual recibi con emocin y respeto. De pronto, Unesh el Chacal arroj su cincel al suelo. Esta herramienta es inservible... Miradla, est rota! Tambin la ma advirti con espanto el carpintero Didia. Nos han echado un mal de ojo! exclam Pai el Pedazo de Pan. Es intil comenzar a excavar la tumba, sera un terrible fracaso! Ni el maestro de obras ni el escriba de la Tumba podan desdear el argumento. Era evidente que slo el mal de ojo poda haber deteriorado de ese modo los cinceles que se conservaban en la cmara fortificada. Recurramos a la mujer sabia decidi Kenhir. Slo ella es capaz de vencer el maleficio.

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Las sacerdotisas de Hator se haban reunido delante del templo principal de la aldea. Llevaban un ceido vestido rojo con tirantes, y cantaban un himno a la diosa, otras tocaban un tambor, mientras siete de ellas formaban un crculo en cuyo interior se encontraba Clara, la mujer sabia. Luego se produjo un largo silencio, la decana de la cofrada apareci en el umbral del templo, y las sacerdotisas se marcharon. Cuando la luz cre la vida, adopt la forma del sol, cuyos ojos se abrieron en el interior del loto declar. Cuando el agua del ojo cay a la tierra, se metamorfose en una mujer de sublime belleza a la que se le dio el nombre de oro de los dioses. Ella, el sol femenino, ilumina el mundo; t, mujer sabia, eres su hija. Pero tendrs el valor de arriesgar tu vida para hacer el trabajo de un hombre, convertirte en la maestra de obras de los artesanos y la venerable de la cofrada, capaz de vencer el mal de ojo? El Lugar de Verdad me da la vida, y yo le doy mi vida. T, que eres la viviente de la ciudad de la Tumba, penetra en este santuario y afronta tu destino. Clara avanz sin vacilar. Llevaba puesta su peluca de ceremonias, con una flor de loto encima de ella. En un zcalo de granito se levantaba la estatua de un babuino, que era la encarnacin de Thot; en la mano izquierda tena un estuche que contena un papiro. Sus ojos rojos se clavaron en la joven que sostuvo su mirada para recoger las frmulas de conocimiento que el dios deseaba transmitirle. La mano de piedra pareca animarse para ofrecer el documento a Clara, que lo recogi prosternndose. Ven hacia m dijo una voz femenina de inquietante tranquilidad, y cruza mi puerta. Ms all del babuino de Thot, haba un segundo zcalo de piedra. Clara tuvo que acostumbrarse a la penumbra para distinguir la pequea estatua de oro de un halcn coronado por un sol del mismo metal a cuyos pies se ergua una cobra con el cuello hinchado como el uraeus presente en la frente de los faraones. Por su actitud, Clara supo que iba a atacar, pero, sin embargo, no retrocedi. Ya haba tenido una experiencia similar en la cima, por lo que no dej de mirar al reptil, dispuesta a imitar todos sus movimientos. Pero el monstruo permaneca inmvil. Intrigada, se acerc. La cobra haba sido moldeada en piedra con tanto genio que pareca que estuviera viva. Entonces Clara, ya ms tranquila, le toc suavemente la cabeza. Toma el disco de oro dijo la voz tranquila, y ponlo en tu pecho. As vers en las tinieblas. Clara se puso el precioso smbolo, del que emanaba una dulce calidez. La oscura sala se ilumin y descubri a siete hombres armados con cuchillos, que llevaban horribles mscaras. Sus nombres estaban escritos en el papiro: Rostro al Revs, Quemador, Calumniador, Ladrador, Rostro Cortante, Aullador y Devorador de Gusanos. Todos juntos dieron un paso hacia la mujer sabia para rodearla. Ella levant las nicas armas de que dispona: el sol y el papiro. Los siete demonios retrocedieron y desaparecieron, dejando paso a un ritualista que llevaba la mscara del chacal Anubis. Camina conmigo por el agua divina le propuso l. Clara lo sigui, y avanz por un suelo de plata que evocaba la extensin acutica en la que haban aparecido las primeras formas de vida. Anubis lav los pies de la mujer sabia, y luego la visti con la tnica blanca de la resurreccin, tan ceida que apenas le permita respirar. Despus la condujo hasta el umbral de una capilla oscura. En este lugar se cumple la transformacin del espritu que sale a la luz entre los vivos, ests dispuesta a sufrir la energa gracias a la que podras rechazar el mal de ojo? Acepto la prueba.

Ten cuidado: esa energa podra destruirte. Los Antiguos supieron captarla y preservarla en el interior de los templos, pero pocos cuerpos mortales son aptos para recibirla. Nadie sabe si podrs soportarla. Estoy dispuesta a hacerlo. Gracias a ella obtendr la fuerza necesaria para ayudar a la cofrada. Entra en esta capilla, mujer sabia, y que la diosa decida. Avanzando con dificultades, Clara hizo frente a una estatua de Neit, cuyas siete palabras haban creado el mundo. La escultura era del mismo tamao que la mujer sabia, y sus ojos de piedra parecan tener vida. Brillaban como estrellas, y se clavaron en la intrusa, que se detuvo a menos de un metro de la estatua cuyas manos, con las palmas vueltas hacia arriba, se tendan hacia ella. De pronto, Clara vio los dos rayos de luz que brotaban de las manos de piedra, y que iban dirigidos hacia su corazn; dos lneas onduladas que hicieron vacilar a la joven. Aquella energa circul por los canales que componan su ser, pero era tan intensa que Clara no estaba segura de poder soportarlo durante mucho tiempo. Ahora le tocaba a la diosa interrumpir la prueba, y la mujer sabia no deba evitarlo. Acaso no era preciso ser animada por aquella potencia para vencer el mal de ojo? Kenhir no le haba ocultado nada a Nefer el Silencioso. Antes o despus, una mujer sabia deba hacer frente a Neit para saber si su energa vital era de la misma naturaleza que la de la diosa. Pero, por lo general, se preparaba para la prueba durante largos perodos de meditacin y no se encontraba con la estatua en una situacin de urgencia. Alguien intent penetrar en la cmara fortificada dijo Kenhir a Nefer, pero fracas. El mal de ojo es el responsable del deterioro de las herramientas. Si no podemos deshacernos de l, no conseguirs excavar la tumba del rey. Por qu no recurrimos a un mago de la corte? Quin va a tener ms posibilidades de conseguirlo que la mujer sabia? Como madre de la cofrada, luchar con todas sus fuerzas para salvarla. Nadie lo duda, Kenhir, pero es mi esposa, la persona a la que ms quiero, y a la que habis puesto voluntariamente en peligro sin advertrmelo. Lo admito, pero era mi deber. Cuando las circunstancias lo exigen, el escriba de la Tumba debe olvidar a los individuos para pensar slo en la cofrada. Nuestro nico objetivo, el de todos, es crear la morada de eternidad del faran; el Lugar de Verdad permanecer estril mientras el mal de ojo siga trabando la mano de los artesanos. Para Nefer, el escriba de la Tumba adquiri su verdadera dimensin. No era un simple gestor de la aldea, sino tambin, y del mismo modo que los dos jefes de equipo, el garante de sus compromisos esenciales. Aunque vuestra decisin me haya sumido en la angustia, Kenhir, no voy a oponerme a ella. Y haces bien, maestro de obras. En caso contrario, Clara te desaprobara, y lo sabes. Nefer mir el templo donde su esposa era sometida a una irradiacin de energa que pocos seres podan soportar. Volvera a ver viva a aquella mujer de dulce sonrisa, mirada tranquilizadora e ilimitado amor? Estoy tan nervioso como t murmur Kenhir y pienso que la ley a la que estamos sometidos, a veces, es muy dura. Turquesa y Uabet la Pura salieron del santuario sosteniendo a Clara, que se haba cambiado el ceido vestido blanco por una prenda ms ancha, sujeta al talle por un cinturn rojo. Tena los ojos entornados, y pareca incapaz de mantenerse de pie sin la ayuda de las dos sacerdotisas. Nefer quiso correr hacia ella, pero Kenhir lo retuvo. Espera un poco... Es preciso que absorba la luz. La mujer sabia abri los ojos, como un ser que naca a una realidad nueva. Contempl el sol por unos instantes y recuper su equilibrio. Las dos sacerdotisas se apartaron, Clara vio a Nefer que, esta vez, corri a tomarla en sus brazos. Crea que me mora le dijo ella. La energa de la diosa era tan intensa..., pero me ha salvado de las tinieblas. Ven a descansar.

Ms tarde... Vayamos ahora a la cmara fortificada. Pero ests agotada! Debo restituir lo que se me ha ofrecido inmediatamente. Los artesanos vieron pasar a la mujer sabia, cuya serenidad les tranquiliz. Las herramientas haban sido colocadas en el suelo, ante la cmara fortificada. Ya nadie se haba atrevido a tocarlas, por miedo a que se rompieran an ms al atraer la energa negativa del mal de ojo. Clara quem incienso en la estancia cerrada, para purificarla y expulsar cualquier fuerza de destruccin, luego magnetiz, una a una, las herramientas, demorndose en las que tenan algn defecto, por pequeo que fuera. Las grietas se cerraron y el cobre brill con un nuevo fulgor. El mal de ojo ha desaparecido afirm, y ya no impedir los trabajos de la cofrada. Aclamada por los artesanos, Clara se acurruc contra el maestro de obras, que ya no saba qu sentimiento prevaleca en l, si el amor o la admiracin por su esposa.

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He aqu el culpable le dijo Kenhir a Nefer el Silencioso. El maestro de obras examin un pequeo rectngulo de cobre, cubierto de cardenillo, que ocultaba parte de las frmulas grabadas en el metal. Conozco esos textos prosigui el escriba de la Tumba rascndolos con la ua; proceden de un manual de magia negra y provocan la descomposicin de los objetos que un avaricioso no puede procurarse y que prefiere destruir. Dnde estaba el maleficio? Lo haban introducido en el muro del fondo de la cmara fortificada. Lo he examinado de arriba abajo. Gracias a la energa desplegada por la mujer sabia, ese pedazo de metal se ha vuelto visible y, por lo tanto, inofensivo. As pues, uno de los nuestros tiene el alma lo bastante pervertida como para cometer semejante delito... Y si volviera a intentarlo? Es evidente que lo volver a hacer dijo Kenhir, pero esta vez no va a resultarle tan fcil. La mujer sabia y las sacerdotisas de Hator tendern una red protectora sobre todos los edificios del Lugar de Verdad, y nuestro hombre no podr cruzarla. Es difcil de creer... El ataque slo puede venir del exterior. Ojal fuera as, Nefer, pero la verdad es, sin duda, mucho ms cruel. Eres consciente de que excavar la tumba real ser una empresa peligrosa? Acaso creis que soy menos valeroso que mi esposa? El escriba de la Tumba se preocupa por la seguridad del maestro de obras y exige que se tomen medidas para garantizarla. Os bastar la presencia de Paneb? Es lo mnimo... Pero preferira algo ms. Debo pensar en construir, no en mi proteccin. De haber existido la menor sospecha contra l, Kenhir y el jefe Sobek habran intervenido ya. El traidor no sinti, pues, la menor angustia; seguira trabajando en el seno de su equipo, respetando escrupulosamente las consignas del maestro de obras y reforzando los vnculos de amistad con sus colegas. Sin embargo, haba corrido un gran riesgo al insertar el malfico rectngulo de cobre entre dos piedras de la cmara fortificada, para inutilizar las herramientas, sembrar la confusin entre los artesanos y retrasar el inicio de la obra. Tema ser sorprendido, por lo que no haba podido ocultar aquel mal de ojo con todo el cuidado que hubiera deseado; por esta razn, su maniobra haba fracasado. El escriba de la Tumba y la mujer sabia haban conjugado sus esfuerzos para rechazar el asalto, y el traidor no repetira un intento semejante por miedo a ser descubierto. La creacin de una morada de eternidad en el Valle de los Reyes no slo iba a suponerle un aumento del trabajo, sino tambin a diferir el instante en el que tomara posesin de la fortuna que le aguardaba en el exterior de la aldea, sin mencionar la grandeza que Nefer el Silencioso tomara si tena xito. Al principio, el traidor slo haba pensado en s mismo y en sus futuras riquezas, y esperaba que no debera luchar contra la cofrada. Pero, a lo largo de su andadura, se daba cuenta de que la confrontacin se haca inevitable. De un modo u otro, tendra que ayudar a quienes queran destruir el Lugar de Verdad para que no se levantara contra l como un implacable acusador. Los artesanos del equipo de la derecha, vestidos con anchas fajas de tela y taparrabos de cuero, se despidieron de sus mujeres y de sus hijos. Era la hora de partir hacia el Valle de los Reyes, pasando por el collado, donde el equipo dormira durante nueve noches antes de regresar a la aldea. Conducidos por Nefer el Silencioso, los artesanos se recogieron ante la tumba del maestro de obras Sennedjem (5), y luego atravesaron la necrpolis para tomar un estrecho y pedregoso sendero que llevaba a la cresta de la colina del oeste. Tuvieron que caminar por el borde de un

abrupto acantilado, procurando no dar un mal paso. Para Kenhir, la prueba era penosa, pero dispona de un slido bastn y avanzaba, sin dejar de maldecir a la montaa. A su izquierda, al oeste, la cima y su forma piramidal dominaba el panorama con toda su grandeza; a su derecha, al este, se desplegaba un magnfico paisaje, con las tumbas de los nobles, los templos de millones de aos y los cultivos que se extendan hasta el Nilo. Nefer se recre la vista con aquella visin sublime que l esperaba embellecer con el santuario de Merenptah. Paneb, a su vez, estaba tambin deslumbrado; sera capaz de agradecer a los dioses que le concedieran una existencia tan exaltante, jalonada por tantas maravillas? Cuando el maestro de obras reiniciaba la marcha por el sendero, Nakht el Poderoso lo agarr del brazo. Ten cuidado, puedes caer por la pendiente! El paso es especialmente peligroso, ya ha habido accidentes. Djame pasar delante. Tranquilzate, hombre, ser prudente. Nakht pareci despechado, pero volvi a la fila y la procesin sigui su camino hasta el collado, la estacin de descanso entre la aldea y el Valle de los Reyes. All se haba levantado un poblado compuesto por setenta y ocho chozas, construidas con grandes bloques de calcreo unidos con mortero, y unos cincuenta pequeos oratorios adosados al acantilado. El escriba de la Tumba llev al equipo hasta la capilla dedicada a Anin del buen encuentro, al que le dirigieron mudas plegarias por el xito de los artesanos. Paneb descubra con asombro aquel lugar extrao, poblado de estelas en las que se vea a los adeptos del Lugar de Verdad venerando a las divinidades. Era evidente que el collado no slo estaba destinado al descanso sino, sobre todo, a la meditacin y al contacto con las potencias invisibles que all reinaban. El viento sopla con fuerza y la voz de Amn se hace ms perceptible le dijo Kenhir. Si no nos permitiera encontrarnos con l, seramos incapaces de hallar nuestro camino. Vayamos a instalarnos. Cada choza, cuyo techo estaba formado por ramas y piedras planas, comprenda dos pequeas estancias. En la primera haba un banco de piedra en el que se haba tallado un sitial en forma de U, a veces con el nombre de su propietario inscrito; en la segunda, desprovista de ventana, haba otro banco de piedra en el que el ocupante extenda una estera. La choza del escriba de la Tumba era la ms grande y confortable, ya que tena una habitacin ms que le serva de despacho. Estaba situada en la parte este del poblado, bien protegida del viento y el sol. Alguien tendra la bondad de barrer mi choza? pregunt Kenhir. A vuestro servicio respondi Paneb. Pai el Pedazo de Pan, Renupe el Jovial, Casa la Cuerda, Nakht el Poderoso y Unesh el Chacal depositaron en las chozas las provisiones para dos das que haban llevado consigo. Desde la maana siguiente, y hasta el final de su perodo de trabajo, unos auxiliares con vigilancia policial les llevaran todo lo necesario. Karo el Hurao y Gau el Preciso distribuyeron las jarras de agua mientras Didia el Generoso y Thuty el Sabio ponan pan, cebollas, pescado seco e higos en una gran piedra plana que servira de mesa comn. En el pueblo del collado estaba prohibido cocer los alimentos y encender fuego. Ah, las condiciones de vida eran mucho ms duras que en la aldea, y hacan aorar y apreciar mejor la comodidad de una morada y el calor de un hogar. Fened la Nariz, Ipuy el Examinador y Userhat el Len penetraron en los modestos talleres del collado para moldear estatuillas de artesanos orando que se depositaran en las capillas, y amuletos en forma de herramientas, como el nivel, la azada o la escuadra, que cada artesano llevara al cuello para protegerse de los genios malignos que merodeaban por la montaa. Slo Ched el Salvador estaba sin hacer nada. Estaba sentado en el umbral de su choza, dibujando una mesa de ofrendas cargada de vituallas. El maestro de obras se le acerc. S lo que ests pensando le dijo el pintor, pero te equivocas. Es bueno que uno de nosotros no est ocupado en bajas tareas para mantener el espritu libre. Y suponiendo que admito tu punto de vista, no soy yo quien debe designar a ese hombre? Acaso no soy el mejor observador del equipo? Mientras dibujo, velo. Crees que nos acecha algn peligro? Esta montaa no es muy favorable a la presencia humana... Ser mejor permanecer alerta.

Paneb haba terminado de limpiar la choza del escriba de la Tumba y empezaba con la que le haban atribuido. Aqu se debe dormir de maravilla le dijo al maestro de obras. Pero pasar mi primera noche contemplando el cielo. Qu fabuloso lugar... Se puede sentir la presencia de quienes estuvieron aqu antes que nosotros. Meditaron en este lugar antes de crear sus obras maestras, y se alimentaron con el silencio y la grandeza de la cima de Occidente. Me gustara quedarme aqu para siempre. Es un mundo intermedio, Paneb, y nadie puede vivir permanentemente aqu. A comer! clam Pai el Pedazo de Pan. Los artesanos comieron pero, a excepcin de Paneb, no manifestaron demasiado apetito. Todos eran conscientes de la pesada tarea que les esperaba, pues trabajar en el Valle de los Reyes no se pareca a ninguna otra labor. Los humanos no tenan all su lugar y era precisa toda la magia de la iniciacin vivida en el Lugar de Verdad para osar aventurarse en aquel sitio y, ms an, excavar la roca sin importunar a las potencias del ms all. Cada artesano era consciente de que un fracaso arruinara su carrera y pondra en cuestin la propia existencia de la aldea. Por qu tenis esas caras tan largas? dijo Paneb, irritado. Se dira que pronto vais a morir de una muerte indigna. T no eres consciente de las pruebas que estn por venir repuso Gau el Preciso. Qu pruebas? Estamos juntos, vivimos con un mismo corazn y participamos en una aventura que nos har tocar la eternidad. Qu ms se puede pedir? Mi discpulo no carece de humor observ Ched el Salvador, y hace bien fustigando nuestros temores. Porque t no temes nada! se rebel Casa la Cuerda. Tal vez sea el que ms se preocupa de todos nosotros, pero de qu servira mostrarlo? Sigo sin comprenderos prosigui Paneb. Preocupacin, miedo, temor... Cmo pueden obsesionaros semejantes sentimientos? Lo desconocido es tan poderoso como el amor y es preciso zambullirse en ello con todas nuestras fuerzas. En vez de hablar tanto observ Kenhir, id a descansar. Nos pondremos en marcha hacia el Valle de los Reyes dentro de cuatro horas.

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La subida hacia el collado haba sido tan dura como fcil el descenso hacia el Valle de los Reyes. El maestro de obras marchaba en cabeza, seguido por un Paneb loco de alegra al penetrar en la gran pradera donde quienes haban cometido faltas no podan entrar. Y se era, precisamente, uno de los motivos de preocupacin de Nefer el Silencioso: si era cierto que uno de los miembros de su equipo haba intentado echarle el mal de ojo, iba a introducir un ser malfico en aquel lugar sagrado. Pero no estaba seguro de ello ni dispona de un mtodo seguro para identificar al culpable; as pues, deba avanzar llevando aquel peso sobre sus hombros. La violencia de la luz hace brotar fuego de las piedras... Soy el nico que lo ve? pregunt Paneb al maestro de obras. Todos lo sentimos, en distintos grados, y sabemos que nos destruir si no somos dignos de la obra que vamos a realizar. Que la cima de Occidente nos proteja. T tambin ceders a la melancola del ambiente? Tranquilzate, Paneb, tengo demasiadas cosas que hacer. Pero no es la magnitud de la tarea lo que temes, verdad? Muy al contrario, eso me exalta... Tal vez haya entre nosotros un traidor con la intencin de hacernos fracasar. Lo crees realmente? An no he descartado esa hiptesis. Si semejante monstruo existe, utilizar una estrategia sencilla pero eficaz: la emprender contra ti. Sin capitn, la tripulacin quedara desamparada. Pero esa serpiente ha olvidado mi presencia. Mientras yo siga vivo, nada te suceder. Quisiera decirte que... No olvides que te llamas Silencioso. La entrada del Valle de los Reyes era un paso bastante estrecho, abierto en la roca y permanentemente custodiado por policas del jefe Sobek, que haba acudido al lugar para recibir al equipo. El nubio salud al escriba de la Tumba y al maestro de obras, y luego identific a cada uno de los artesanos. Algn incidente que destacar? pregunt Kenhir. Ninguno. Todos mis efectivos estn en estado de alerta. Ningn intruso podr aventurarse por los parajes sin ser descubierto inmediatamente. Necesito tus dos mejores hombres para custodiar el taller y la obra. Penbu y Tusa... Sus hojas de servicio son excelentes y nadie los coger por sorpresa. Los dos nubios se presentaron al escriba de la Tumba; tenan una mirada franca y respiraban salud. Id orden el maestro de obras. Uno a uno, los artesanos cruzaron el paso que separaba la gran pradera del resto del mundo. All, el reinado de la luz y de lo mineral era absoluto, y lo efmero daba paso a lo eterno. Los acantilados verticales moldeaban un silencio del ms all, alimentado por el azul del cielo. T, Penbu, custodiars el depsito del material decret el escriba de la Tumba. Slo el maestro de obras y yo mismo tenemos la llave, y nosotros distribuiremos las herramientas. Si faltara una, aunque slo fuera una, te consideraramos responsable de ello. Kenhir abri la puerta del almacn y comprob el nmero de picos, cinceles, panes de color y mechas para las lmparas. Corresponda exactamente al inventario que l mismo haba realizado en su ltima estancia en el Valle. Desconfiado, cont de nuevo y verific el buen estado de los picos y los cinceles. Con los que haba llevado el equipo de la derecha, la cantidad era suficiente para iniciar los trabajos. El reparto del instrumental se efectu en silencio, y Kenhir anot en una tablilla de madera el tipo de material entregado a cada artesano que, al llegar la noche, tendra que devolverlo. No sera posible robo alguno y las herramientas daadas se llevaran a la aldea para ser reparadas. T, Tusa orden el escriba de la Tumba al polica nubio, vigilars la obra desde que

la abandonemos hasta que regresemos. Si alguien consiguiera cruzar todas las barreras y burlar el sistema de seguridad instalado por Sobek, golpea al intruso sin avisarle, sea quien fuere. E insisto en este punto: sea quien fuere. Junto a la puerta del almacn del material, el jefe escultor Userhat el Len deposit una estela en la que se haban grabado siete orejas, que permitiran que los policas pudiesen escuchar cualquier ruido sospechoso. Guiado por Nefer el Silencioso, el equipo de la derecha se dirigi al emplazamiento elegido para excavar la morada de eternidad del faran Merenptah, al oeste de la tumba de Ramss el Grande. Fened la Nariz e Ipuy el Examinador contemplaron la roca durante un buen rato. No ser fcil consider Ipuy. No podramos empezar un poco ms lejos? La decisin del faran y la ma son definitivas precis Nefer. Nos arreglaremos... Pero ser necesaria tanta precisin como fuerza. En este lugar la roca es caprichosa, y nos tender trampas. Fened la Nariz puso la mano en una excrescencia de la piedra. El primer golpe de pico debe darse aqu. Su resonancia modificar la resistencia de la pared y podremos seguir las lneas de fractura con ms facilidad. El escriba de la Tumba entreg al maestro de obras un pico de oro y plata que, desde la creacin del Valle de los Reyes, serva para dar el impulso ritual. Nefer lo blandi y hundi la punta en el lugar que Fened le haba indicado. Luego, ampli el agujero con un escoplo de plata. La roca emiti un extrao sonido, parecido a un canto, quejumbroso y lleno de esperanza al mismo tiempo. Fened sonri; una vez ms haba tenido buen olfato. Nakht el Poderoso le dio el primer golpe verdadero a la roca con un pico de piedra dura. Sus colegas lo imitaron, pero slo Paneb se mostr tan eficaz. Molesto, Nakht golpe con ms fuerza, pero Ardiente no tuvo que hacer ningn esfuerzo para igualarle. La competicin dur largo rato y fue Nakht quien se fatig primero. Vosotros dos, descansad orden el maestro de obras. Los dems utilizad los picos ligeros. stos, que pesaban de uno a tres kilos, tenan un ncleo de bronce en una envoltura de cobre que amortiguaba el choque e impeda que el metal se fracturase. Y las jornadas de trabajo se sucedieron, exaltantes; los canteros emplearon pesados rascadores con mangos de madera y cinceles de cobre para desprender la roca a pequeos fragmentos. Poco a poco, fueron apareciendo los estratos blancos de calcreo superpuestos estriados por capas de slex ms oscuras, y la visin alegr a Nefer: la roca era de buena calidad y sera un excelente soporte para la escultura y la pintura. A la izquierda de la entrada de la tumba, Kenhir haba hecho excavar una hornacina con una inscripcin desprovista de ambigedad: Sitio del escriba Kenhir. Desde all, sentado a la sombra, poda observar la marcha de los trabajos. A excepcin de Ched el Salvador le dijo a Nefer, todos los miembros del equipo trabajan con empeo; la entrada monumental va tomando forma y ya falta poco para iniciar el descenso. No es bueno que corramos mucho, o la roca podra sufrir daos anunci Nefer. Sin duda perderemos tiempo, pero evitaremos graves errores. Y Ched no est de brazos cruzados: est preparando la futura decoracin de la tumba y realiza numerosos esbozos. Siempre hace lo mismo... Sin embargo, cuando se pone delante de una pared no vacila lo ms mnimo. Qu extrao carcter! Acaso Ched no cumple con su trabajo? Ciertamente, ciertamente... Pero su extravagante comportamiento no me gusta demasiado. Podis reprocharle algo en concreto? No... todava. Dicho de otro modo, sospechis que puede perjudicar a la cofrada. Es slo una impresin muy vaga... Tal vez no debera haberte hablado de ello. En absoluto, no debis ocultarme nada; aunque lo que deba saber me desgarre el corazn, siempre ser mejor que la ignorancia. De acuerdo, Nefer... Pero debers estar preparado para recibir crueles desilusiones. No todos los hombres, ni siquiera los del Lugar de Verdad, estn a la altura de lo que esperas de ellos.

Pero, si la obra se lleva a cabo, qu importa eso? Y si no se lleva a cabo? As pues, pensis que voy a fracasar. Sinceramente, no lo s... Pero he tenido pesadillas y temo que esta obra termine de un modo trgico. Y la agresin del mal de ojo confirma mis temores. No lo destruy la mujer sabia? Me gustara creerlo. Seguid siendo escptico, desconfiado y pesimista, Kenhir; as no tendr mejor aliado. El escriba de la Tumba mascull unas palabras incomprensibles y se arrellan en su asiento de piedra. Gracias a su vigilancia, no haba desaparecido ninguna herramienta y se haban afilado puntualmente. Su verdadero motivo para esperar era Nefer el Silencioso. Deseaba admirar su rigor y su paciencia, y su mando propio de un jefe. La perforacin de la roca avanzaba al ritmo que l haba decidido, y examinaba cada pulgada de la roca como si le fuera la vida en ello. Los artesanos eran conscientes de que el maestro de obras no aceptara ningn tipo de imperfeccin y, por ello, ponan todo su empeo en la realizacin de la obra. Con una palabra o con un gesto, Nefer resolva una dificultad o evitaba un error. Los canteros comprobaban que su maestro de obras tena el sentido de aquella roca, tan caprichosa a veces, que perciba sus respiraciones, y saba someterla a su plan sin humillarla. Ya haban excavado ms de cinco metros. Les tocaba a Paneb y Unesh el Chacal recoger los restos para llenar unos sacos de cuero que cargaran en sus hombros o sobre unas narrias montadas sobre patines de madera y jaladas por cables, mientras Karo el Hurao y Nakht el Poderoso manejaban el pico. Llevado por su impulso, Nakht estuvo a punto de perder el equilibrio y la punta de su herramienta roz la sien de Hurao. Podras haberme matado, imbcil! Furioso, Hurao amenaz a Poderoso con el puo. Paneb se lanz a sus piernas para impedir que cometiese lo irremediable, mientras Nefer pona a Nakht contra la pared. Te atrevers a levantar la mano contra tu maestro de obras? Nakht se calm, y Paneb permiti que Karo se levantara. Reconciliaos inmediatamente orden Nefer. El incidente se ha terminado y no volver a repetirse.

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Serketa llevaba el pelo teido de color caoba, y su opulento pecho, ms atractivo que nunca, estaba apenas cubierto por un velo de lino. Cuando su marido entr en casa, ella comenz a excitarlo con movimientos insinuantes. Crees que estoy guapa esta noche? Mhy lanz a lo lejos sus papiros contables. Eres una verdadera hembra dijo manosendole los pechos. Has tenido un buen da, dulce amor mo? Excelente! El poder te sienta tan bien... Como de costumbre, Mhy desgarr el velo de lino y se comport como un macho cabro en celo. As le gustaba a ella, brutal e insaciable. La vida era slo violencia y siempre era preciso mostrarse el ms fuerte; gracias a su total complicidad, Mhy y Serketa no teman a ningn adversario. Ya no tenemos ninguna informacin seria sobre el Lugar de Verdad deplor ella. De todos modos, sabemos que la cofrada ha iniciado la excavacin de la tumba de Merenptah en el Valle de los Reyes. Y de qu nos sirve eso? Ninguno de sus secretos ha cado en nuestras manos. Paciencia, leona ma... Sabes muy bien que nuestra posicin oficial nos prohbe dar cualquier paso en falso. No desespero de conseguir confidencias pero, para lograrlo, es preciso que el escriba de la Tumba y el maestro de obras tengan realmente confianza en m. Se te ha ocurrido una idea, no es cierto? Una idea genial, ya vers. Con su hijo en brazos y un pequeo mono verde encaramado en su hombro, Paneb vea bailar a las sacerdotisas de Hator que acompasaban sus movimientos a los de Turquesa, cuya gracia y soltura deslumbraban a Ardiente. Al monito se le consideraba un genio bueno. Era libre de ir de casa en casa, donde degustaba los mejores alimentos, y le gustaba mucho jugar con los nios. Se haba encaramado al hombro de Paneb para poder examinar de cerca al chiquillo y tocar delicadamente su cabeza. Aperti se rea y daba grititos de satisfaccin, por lo que su nuevo compaero de juegos segua hacindole moneras para provocar la intervencin del padre. Paneb llevaba el amuleto que le haba dado Ched el Salvador, y tena la sensacin de ver la realidad con mayor amplitud y precisin, como si la abordara desde varios ngulos al mismo tiempo. As, disfrutaba mejor de la danza de las siete sacerdotisas, destinada a proteger la aldea y el trabajo de los artesanos mgicamente. Sin desvelar el secreto de las mujeres del interior ms que a los miembros de la cofrada, las siete danzarinas, que llevaban unos taparrabos cortos y abiertos por delante, iban tocadas con pelucas de largas trenzas que sujetaban un globo de loza evocando el sol. Turquesa llevaba un bastn acabado en una mano que sujetaba un espejo. Gir sobre s misma e hizo frente a las dems danzarinas. Una de ellas adelant la pierna izquierda y se contempl en el espejo, que otra sacerdotisa ocult con ambas manos. Turquesa dirigi entonces la superficie reflectante hacia el cielo, para que recibiera los rayos del sol y los irradiara a su alrededor. No nos contemplemos a nosotras mismas salmodi la hermosa sacerdotisa, y volvamos nuestro espejo hacia la luz. As estaremos protegidas del mal. Tras haber examinado durante largo rato al pequeo Aperti, Clara se lo devolvi a su padre. Tu hijo goza de una excelente salud, Paneb. Ests segura? Est muy sano y fuerte como un roble. En la aldea no hay ningn nio como l. Mejor as! En cuanto aprenda a andar, le ensear los rudimentos de la lucha. Clara no tuvo tiempo de expresar su opinin sobre aquel programa educativo, pues Unesh el Chacal entr en su gabinete con muy mala cara.

Me duele la parte de arriba de la espalda explic. He debido de lastimarme algn msculo a fuerza de manejar el pico. La mujer sabia pos la mano derecha en el lugar dolorido. Se te ha salido una vrtebra del sitio diagnostic. Voy a ponrtela bien. Siguiendo las instrucciones de la terapeuta, Unesh cruz las manos por detrs de la nuca. Clara pas los brazos por debajo de los del paciente y, haciendo palanca y tirando hacia ella, hizo que le crujiera la espalda. Noto una sensacin de calor en todo el cuello advirti Unesh. Excelente. Esta tcnica me interesa dijo Paneb. Me la ensearas? Para serte franca, pensaba coger un ayudante, porque tus colegas son demasiado fuertes para m. La mujer sabia que me precedi me ense los gestos adecuados, pero yo no tengo fuerza para llevarlos todos a cabo. Si deseas que te ensee las manipulaciones que libran la espalda de dolores, necesito a alguien con quien ensayar. Unesh intent desaparecer, pero Paneb lo agarr del hombro. Estoy seguro de que te duele otra cosa y de que te presentas voluntario. No, no, estoy muy bien! Debemos sacrificarnos, siempre, por el bien de la comunidad. Acaso no tienes confianza en m? Cmo decirlo, yo... Gracias por tu cooperacin, Unesh dijo Clara con una hermosa sonrisa y una gentileza que exclua el rechazo. La mujer sabia ense a Paneb cmo tratar las malas posturas y las desviaciones de la columna vertebral, de origen cervical, dorsal o lumbar. Le ense los gestos necesarios para curar un lumbago o una tortcolis, le revel que cada vrtebra corresponda a un rgano y poda causar mltiples trastornos, que iban desde la arritmia cardiaca a los ardores de estmago. Paneb demostr tener dotes excepcionales, y asimil fcilmente las enseanzas de Clara, y consigui, incluso, devolver la cadera de Unesh a su lugar, que le haca sufrir desde mucho tiempo atrs. Por todos los dioses exclam su primer paciente, me has devuelto la juventud. Nos sers til en las obras. Bueno, regreso a casa. Tras la marcha de Unesh, ms enrgico que nunca, Clara revel a Paneb otros secretos del oficio. Necesitaremos varias sesiones de perfeccionamiento. Har que trates a algunos pacientes durante tus das de descanso, y, luego, sers autorizado a manipularlos sin mi presencia. Estoy tan contento de poder ayudarte! Tu fortaleza es un don del cielo, Paneb, pero no te impongas por la fuerza o, de lo contrario, se te impondrn por la fuerza. Clara iba a cerrar su gabinete cuando Ched el Salvador sali de la oscuridad. Puedes concederme unos instantes? Pues claro, pasa. El pintor se escurri hacia el interior como si temiera ser visto. Qu te sucede, Ched? Nada grave... Sufro un poco de los ojos y mis prpados estn doloridos. Tras examinarlo, la mujer sabia dio al pintor un pequeo bote que contena una pomada compuesta por hojas de acacia machacadas, serrn de madera, galena y grasa de oca. Por la noche le dijo, la aplicas en los prpados y los cubres con un apsito. Adems, con una pluma de buitre hueca, debers ponerte en cada ojo tres gotas de un colirio de loe y sulfato de cobre tres veces al da. Aliviar la irritacin, pero no har milagros... Porque no me lo has dicho todo. Ched mir a Clara como si no la hubiera visto nunca antes. Tena el aspecto de una reina. Puedo mentirle a la mujer sabia? Acaso no conoces la respuesta a tu pregunta? Me gustara que las lmparas estuvieran apagadas. Clara hizo reinar la oscuridad. Lo mismo ocurre con la vida dijo Ched el Salvador con voz cansada. Nace de lo invisible, se alimenta de luz y vuelve a las tinieblas, donde se disuelven las formas, ya se trate del granito ms duro o del sentimiento ms tierno. Mi discpulo Paneb lo ignora an, pues est

convencido de que su fuerza ser inagotable y que le permitir vencer en cualquier combate. Se equivoca, pero de qu le servira ser ms lcido? Es mejor que destruya paulatinamente los obstculos, hasta que su voluntad y sus puos sean intiles. Slo entonces comprender que se ha agitado sin actuar y que la muerte es la ms acogedora de las amantes. Pero primero debe abrir nuevos caminos, pintar como nadie ha pintado nunca y creer que el hombre puede ser creador. Habr que ayudarle, Clara, no permitir que lo dominen los demonios, pues el Lugar de Verdad necesitar a Paneb. Ests perdiendo la vista, no es cierto? Te has convertido en nuestra madre y tienes que amar a cada uno de tus hijos, aunque uno de ellos pierda cualquier esperanza. A menos que no puedas darme una... No tengo derecho a mentirte: es una enfermedad que conozco pero que no s curar. La evolucin ser lenta, incluso conseguir frenarla, pero nada ms. Qu dios es lo bastante cruel como para infligir ese castigo a un pintor? Sin duda no he venerado bastante la cima de Occidente, pero es demasiado tarde para los remordimientos. Sobre todo, que nadie sepa nada. Me llamo Ched el Salvador y no quiero que me socorran. Deberas acudir a los oftalmlogos de Tebas y Menfis. Para qu... Ellos no tienen tu magia. Sufrir mi suerte mientras no me convierta en un tullido y slo aceptar tus cuidados si me los prodigas en el mayor secreto. Nadie debe saberlo. Slo hay un ser al que no puedo ocultarle nada. Tu marido, nuestro maestro de obras... Es Silencioso y confo en l. En estos momentos, no tengo el medio para curarte, Ched. Pero no me doy por vencida.

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La buena cocina de Niut la Vigorosa, que saba asar las aves con inigualable destreza, devolva la vitalidad a Kenhir. Desde que ella se ocupaba de la casa, dispona de la suficiente energa para llevar el Diario de la Tumba, vigilar los trabajos del Valle de los Reyes y proseguir su obra literaria. Tras haber terminado una nueva versin de La batalla de Kadesh en la que magnificaba el papel sobrenatural de Ramss el Grande, estaba estableciendo una lista de los reyes que haban hecho construir un templo en la orilla oeste y daba los ltimos toques a una historia de la decimoctava dinasta. Mezclando poesa, erudicin y simbolismo, intentaba dar vida a las mltiples dimensiones de la extraordinaria civilizacin, cuyo hijo tena la suerte de ser. Tenis una visita anunci la joven sierva. Ah, no, ahora no! No ves que estoy escribiendo? Debo despedir entonces a Nefer el Silencioso? No, claro que no! Que entre. El maestro de obras, que habitualmente estaba muy tranquilo, pareca irritado. El convoy de asnos encargado de traernos cobre para fabricar cinceles acaba de llegar indic. Excelente noticia! Lo esperbamos maana. Hay asnos, pero no cobre. Imposible! Venid a comprobarlo. El escriba de la Tumba abandon su obra para dirigirse a la gran puerta de la aldea en compaa de Nefer. El jefe de los arrieros estaba sentado en su estera de viaje, discutiendo con Obed, el herrero. Qu has hecho con el cobre que debas entregarnos? pregunt Kenhir. El convoy fue registrado por la polica de Coptos y sta consider que el cargamento no era adecuado. Como tena rdenes de llegar hasta aqu, he venido. Yo no quiero problemas... Firmadme la orden de misin y regresar a Tebas. Que no era adecuado...? Qu significa eso? Yo no s nada! Bueno, firmis? Kenhir lo hizo, y el convoy abandon la zona de los auxiliares para tomar la barcaza. Y yo qu hago? pregunt el herrero con los puos en las caderas. Sin materia prima, tendr que tocarme las narices. Hay picos y cinceles viejos que deben ser afilados respondi Nefer. Los canteros te los entregarn. El escriba y el maestro de obras se alejaron. Si no nos entregan la cantidad de cobre prevista en menos de dos meses, no dispondr de bastantes herramientas de precisin y me ver obligado a interrumpir el trabajo dijo Silencioso. No es la primera vez que se produce un incidente de este tipo record Kenhir, pero hoy llega en el peor momento. Slo veo una solucin: avisar a Mhy. Los despachos de la administracin central de la orilla oeste eran un verdadero hormiguero. Entraban escribas que llevaban mensajes urgentes, otros salan corriendo para transmitir a los interesados las rdenes de la jerarqua, otros reciban a los contribuyentes descontentos, campesinos que discutan el catastro o proveedores de gneros diversos que haba que controlar. Un polica armado con un bastn se dirigi a Kenhir. Quin eres? El escriba de la Tumba. Quiero ver inmediatamente al administrador principal. No faltaban audaces que solicitaban aquel privilegio, y el polica los conduca hasta un escriba, que los haca esperar ms o menos tiempo antes de recibirlos. Pero aquel personaje

mereca todas las consideraciones. Seguidme, os lo ruego. El polica acompa a Kenhir hasta el edificio central, donde el administrador reciba a sus huspedes ms distinguidos. Su secretario particular fue avisado de la presencia del escriba de la Tumba, advirti de inmediato a su patrn y ste sali al encuentro de su visitante. Mi querido Kenhir, es un placer volver a veros! Acaso necesitis mis servicios? Es muy posible. Entrad, os lo ruego. Muebles de preciosa madera, numerosas lmparas de aceite, armarios y anaqueles para los papiros y las tablillas de madera, nforas de agua y de cerveza... El despacho de Mhy era lujoso y confortable. Sentaos. Tengo prisa y debo ir directamente al grano. Algn problema grave? El cargamento de cobre que deba recibir el Lugar de Verdad ha sido detenido en Coptos. Por qu razn? pregunt Mhy, sorprendido. Por no ser adecuado. No tenis otras indicaciones? Desgraciadamente, no. La cofrada necesita el cobre para fabricar ciertas herramientas y proseguir su trabajo. Lo comprendo, lo comprendo... Pero deberan haberme informado del incidente! As pues, no estabais al corriente? De haber sido as, querido Kenhir, habra intervenido sin demora. Temo que alguno de mis subordinados haya cometido una falta grave. Podis concederme unos instantes? Voy a aclarar este asunto. Por la furibunda mirada de Mhy, el escriba de la Tumba comprendi que no le gustaba demasiado ser cogido en falta. Las sombras invadan el patio cuando Mhy regres a su despacho como una tromba. Llevaba un papiro en la mano. En efecto, me haban enviado un documento informndome de cierto litigio referente a vuestro cargamento de cobre, pero el responsable de las relaciones con la regin de Coptos lo clasific entre los no urgentes. Sobra deciros que ese funcionario ya no forma parte de mis servidores. Aprender de nuevo su oficio en una oficina de provincias y velar, personalmente, para que se le impida cualquier ascenso durante varios aos. Os presento mis excusas, Kenhir; sean cuales fueren las faltas de mis empleados, me considero responsable de ellas. Sabis por qu el cargamento ha sido declarado no adecuado? Un estpido error administrativo... El patrn de la explotacin minera no rellen correctamente el albarn de transporte, y la polica de Coptos se temi un fraude. Ha abierto una investigacin que puede durar varios meses. Varios meses! Eso causara una catstrofe... Qu podis hacer? Redactar una queja en trminos muy duros y ordenar a la polica de Coptos que enve inmediatamente a Tebas el cargamento de cobre. Y esa gestin tiene posibilidades de ser efectiva? Mhy puso mala cara. Tal vez, pero no es seguro... Y, sobre todo, no impedir que la investigacin siga su curso. Podis obtener un nuevo cargamento de cobre? Imposible. Os haban atribuido esa cantidad y no otra. Las cuotas se fijan de un modo bastante estricto, y yo no tengo poder para modificarlas. Pero est en juego el Lugar de Verdad record Kenhir; no podrais hacer una excepcin? Si slo dependiera de m, ya estada hecho. Pero la decisin depende de un sistema administrativo cuya complejidad conocis. Me ver, pues, obligado a dar una muy mala noticia al maestro de obras deplor Kenhir. Tal vez quede una solucin insinu Mhy. Cul? Dirigirme personalmente a Coptos. Hablar con las autoridades y les expondr nuestro punto de vista. El xito no est garantizado, pero procurar mostrarme convincente. Mhy enroll el papiro donde se comunicaba el motivo del litigio y se dirigi hacia la puerta

de su despacho con paso marcial. Saldr inmediatamente decidi, y espero no regresar con las manos vacas. Pase lo que pase, Mhy, la cofrada os estar muy agradecida. Acaso no tengo el deber de protegerla? Perdonadme por acortar as nuestra entrevista, pero no puedo perder ni un minuto. Mhy sali corriendo al patio, llam al auriga de su carro y se puso en camino inmediatamente, muy satisfecho de la estratagema que haba puesto a punto con tanta minucia. No le costara nada resolver un problema que l mismo haba planteado y se erigira en el salvador de los artesanos. Era evidente que Kenhir no sospechaba nada. Mhy haba representado tan bien su comedia que el escriba de la Tumba haba cado en la trampa. Al maestro de obras le presentara al general como el mejor defensor del Lugar de Verdad, capaz de salir de su despacho y abandonar todos sus asuntos para correr en su ayuda. Y cuando regresara a Tebas, a la cabeza del convoy que traera el cobre, Mhy alcanzara la categora de un hroe.

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El maestro de obras haba decidido proseguir la excavacin de la tumba de Merenptah con las herramientas que le quedaban. Haba explicado la situacin al equipo, algunos de cuyos miembros, como Gau el Preciso o Fened la Nariz, habran cedido al desaliento si no hubiera sido por la intervencin de Paneb, que estaba convencido de que Nefer conseguira arreglar el asunto. As pues, el ritmo de trabajo no haba bajado. Siete semanas ms tarde, el ambiente se ensombreci. Al bajar del collado hacia la aldea para tomarse dos das de descanso, el equipo se preguntaba si volvera pronto al Valle de los Reyes. Con herramientas gastadas no se trabaja bien se lamentaba Karo el Hurao. Tranquilzate, el maestro de obras no lo permitir consider Nakht el Poderoso. Quiero decir que se interrumpir el trabajo. Eso no me gusta dijo Fened la Nariz. Sin duda, lo reanudaremos un da u otro, pero habremos perdido el ritmo. Un incidente como ste es una mala seal... Hay algo malo en el ambiente. Si la entrega de cobre no llega afirm Gau el Preciso, tal vez exista un motivo grave por el que preocuparse. Si no hay metal, no hay herramientas y no hay trabajo... Y si las autoridades hubieran decidido cerrar la aldea? Tened confianza recomend Paneb. Todo se arreglar. Por qu ests tan seguro? pregunt Pai el Pedazo de Pan. Porque no puede ser de otro modo. El faran vino a la aldea y cumplir su palabra. Eres muy ingenuo objet Casa la Cuerda. Si se producen trastornos en la corte, Merenptah se preocupar de preservar su poder y nos olvidar. Y t olvidas que el faran no puede vivir sin morada de eternidad. La discusin prosigui durante todo el camino. Al acercarse a la aldea, Paneb fue el primero en darse cuenta. Mirad, asnos! No te emociones intervino Didia el Generoso. Sin duda, se trata tan slo de un simple convoy de alimentos. Al caer la tarde, me extraa! El joven coloso baj la pendiente corriendo y estuvo a punto de derribar a Obed, el herrero, que llevaba una pesada caja de madera. Es cobre? Hay suficiente para fabricar centenas de cinceles, puedes creerme! Voy a empezar ahora mismo. El general Mhy se mantena modestamente aparte, tras el ltimo asno que descargaban los ayudantes del herrero. El escriba de la Tumba y el maestro de obras se acercaron a l. Gracias por vuestra valiosa ayuda dijo Kenhir; el cargamento llega justo a tiempo. Tengo una buena noticia para vosotros: la cantidad es mucho mayor de lo que esperabais. Indiqu que tenais previstas grandes obras y que al Lugar de Verdad no deba faltarle material en ningn momento. Las autoridades de Coptos intentaron hacer odos sordos, pero les amenac con proseguir mi camino hasta Pi-Ramss y entregar un detallado informe sobre sus manejos. Mis interlocutores comprendieron que no bromeaba y se mostraron mucho ms comprensivos. Lo aprovech para exigir reparaciones del perjuicio sufrido, y aqu est el resultado. Vuestro agradecimiento me conmueve, pero slo he cumplido con mi deber. Escribir al visir poniendo de relieve vuestra intervencin en favor nuestro prometi Kenhir, y tambin ser informado el faran. Sabed que habis cooperado de modo eficaz en los trabajos de la tumba real. Ser uno de mis ms hermosos timbres de gloria afirm Mhy, y sin duda tendr la debilidad de alardear de ello. Deseis examinar el albarn de entrega? Ser mejor. Mientras Mhy entregaba el documento a Kenhir, Nefer el Silencioso se alej sin haber

dicho una sola palabra. Mala seal estim el general; ese maestro de obras parece ms desconfiado an que el escriba, y es muy difcil saber qu piensa. Hacerle admitir que soy un aliado incondicional exigir nuevos esfuerzos por mi parte. El cartero Uputy ha trado un mensaje con el sello del rey le dijo Niut la Vigorosa a Kenhir. Podras haberme avisado antes! Acabis de llegar record la muchacha sin desconcertarse. El escriba de la Tumba refunfu mientras rompa el sello. La lectura del documento lo dej sin aliento. Voy a casa de Nefer anunci. La cena est lista se lament Niut. Que los platos estn calientes cuando vuelva. La sierva se encogi de hombros, y Kenhir prefiri ignorarlo. A pesar de la fatiga, apresur el paso, marcando su ritmo con el bastn. Cuando entr en casa de Nefer, ste sala de la sala de duchas. Clara, agotada por una larga jornada de consultas, se haba tendido en el lecho de la primera estancia. Lamento importunaros, pero se trata de algo muy urgente: un mensaje del rey! Sentaos le dijo Nefer, os dar de beber. Tienes razn, tengo la garganta seca... Pero quin poda imaginar algo as? Merenptah exige que se empiece a construir inmediatamente su templo de millones de aos, sea cual fuere el estado de su tumba, pero ni l ni la reina pueden abandonar la capital para sacralizar el comienzo de los trabajos. En ese caso, cmo podremos ejecutar la orden? pregunt la mujer sabia. Puesto que est investido de una funcin religiosa, el maestro de obras representar al faran. Y la mujer sabia, superiora de las sacerdotisas de Hator, actuar en nombre de la reina. Lo habis ledo bien? inquiri Nefer. El texto no presenta ambigedad alguna. Disponemos del ritual necesario? Es nuestro documento ms antiguo. La prisa del rey parece indicar que necesita la energa que generar ese templo cuando est en funcionamiento. Sin duda, debe librar un duro combate para preservar la herencia de Ramss. Advirtamos inmediatamente al jefe del equipo de la izquierda decidi Nefer, y tomemos las disposiciones necesarias. Paneb acunaba a su hijo, que estaba molesto porque le estaba saliendo un diente. La nodriza nunca haba visto crecer a un nio tan rpidamente y con un carcter tan impetuoso; slo su padre consegua calmar a Aperti. Ocurre algo raro advirti Uabet la Pura al regresar del templo de Hator. La mujer sabia nos ha convocado a todas para esta noche, y tus colegas estn discutiendo en grupitos. En cuanto Aperti se haya calmado, ir a enterarme. Aunque tuviera que compartir a su marido con Turquesa, Uabet era feliz. All, en su hogar, Paneb encontraba el reposo. Turquesa le embriagaba los sentidos de tal manera que Uabet haba renunciado a luchar en ese campo. Fueran cuales fuesen los correteos de Paneb, siempre regresara a la apacible morada que la madre de Aperti haca tan coqueta y acogedora. Pocas mujeres habran aceptado semejante sacrificio, pero Uabet amaba al hombre que le haba dado un hijo tan excepcional como l mismo. No crea que con la edad fuera a ser menos fogoso y ms razonable; y pensaba que le tocaba a ella impedir que el fuego que arda en Paneb los abrasara. Tienes la mirada rara advirti l. Os estaba mirando, a ti y a tu hijo... Me diste un apuesto mocetn, Uabet, pero le cuesta mucho conciliar el sueo! Quizs hayas encontrado a alguien ms fuerte que t. Eso ya lo veremos. Ah... Por fin lo he conseguido. El chiquillo se haba dormido. Paneb lo dej dulcemente en brazos de su madre y, luego, sali de casa. Pai el Pedazo de Pan le interpel. Acabo de despertar de la siesta... Parece que hay problemas?

No lo s. Con esta historia del cobre, esperaba que por fin estuviramos tranquilos. La mayora de los miembros del equipo de la derecha se haban reunido ante la casa de Nefer, y Nakht el Poderoso no ocultaba su descontento. Parece que ahora debemos excavar varias tumbas de nobles! Cundo tendremos algn da de descanso? Con la tumba real tenamos de sobras. Por qu no apelar ms al equipo de la izquierda? Quin te ha hablado de ello? pregunt Casa la Cuerda. Nakht reflexion. Bueno... No lo s. Es un rumor... Yo he odo otro dijo Unesh el Chacal. Al parecer, el rey ha ordenado que algunos de nosotros vayamos a la capital para construir un nuevo templo a Amn. Ni hablar! interrumpi Userhat el Len. Nac en Tebas y aqu morir. Yo pienso igual que t aprob Didia el Generoso. Nadie me har abandonar esta aldea. Y si esperramos las instrucciones del maestro de obras...? propuso Paneb. La evidencia sorprendi a los artesanos. No sabemos dnde est indic Renupe el Jovial. Lo que demuestra que algo va mal. Estar en casa del equipo de la izquierda supuso Karo el Hurao. Deben ponerse de acuerdo antes de anunciarnos una mala noticia. Muy bien, vamos! declar Paneb. El grupito no tuvo que recorrer mucho camino, pues Nefer el Silencioso sali a su encuentro. Queremos saberlo todo exigi Casa la Cuerda muy enfadado. Van a interrumpir el trabajo del Valle de los Reyes y mandarnos a otra parte? No recomiendan los sabios que no se escuche ningn rumor? Cul es la verdad, entonces? El faran nos ha ordenado comenzar inmediatamente la construccin de su templo de millones de aos. Por esta razn, los dos equipos se reunirn en el paraje para inaugurar los trabajos. Luego, volveremos a la tumba. Por qu tanta prisa? pregunt Thuty. Acaso quiere decir que ha pasado algo en la corte? Como cualquier faran, Merenptah necesita la energa que le procurar ese templo, y a nosotros nos toca hacer que el edificio tenga vida. Vendr el rey a Tebas? La mujer sabia y yo mismo nos encargaremos de representar a la pareja real.

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El artesano que traicionaba a la cofrada tena una certeza: cuando se inauguraba una obra tan importante como la de millones de aos, era preciso utilizar la Piedra de Luz. El maestro de obras la sacara de su escondrijo, y sa era una inestimable ocasin para descubrir su emplazamiento. Aunque el proyecto pareca seductor, su realizacin se anunciaba difcil. La manipulacin se producira, por fuerza, de noche, poco antes de la salida del sol y el despertar de los artesanos. El traidor tena que salir de casa sin alertar a su esposa y, sobre todo, sin ser descubierto por Nefer el Silencioso. Para resolver el primer problema, el traidor pens primero en verter un somnfero a base de hiprico en la leche caliente que su esposa beba en la cena, pero no conoca la dosis exacta y tema fracasar. El artesano lo pens mejor y decidi revelarle sus intenciones. Confas en m? Por qu me haces esa pregunta? se extra ella. Porque he decidido hacerme rico. Muy bien... Pero de qu modo? No como mis colegas, que se conforman con muy poco. No puedo decirte nada ms, y no debers hacerme ninguna pregunta sobre mis negocios. No acabaremos nuestros das en esta aldea, donde se niegan a reconocer mis mritos. La paciencia no conduce a nada, y por ello tomo otro camino distinto. Y no corres demasiados riesgos? Sabes que soy muy prudente. Algn da viviremos en una hermosa mansin, tendremos criados, tierras y rebaos, y t no volvers a cocinar ni a limpiar. Crea que la fortuna no te interesaba y que slo te apasionaba tu oficio. La aldea entera debe seguir creyndolo. La mujer reflexion largo rato. El traidor la miraba. Si su esposa se mostraba reticente, se convertira inmediatamente en un peligro para l. Jams habra imaginado que te comportaras de este modo, pero te comprendo dijo. Ms an, te apruebo. Yo tambin tengo ganas de ser rica. Su esposa no era bella ni inteligente, pero se converta en su cmplice y ceda, como l, ante una pulsin contenida durante demasiado tiempo: el deseo de riqueza. El traidor slo le haba hablado de proyectos de futuro y de bienes ya adquiridos, sin mencionar para nada a sus socios. Cuanto menos supiera su mujer, mejor sera; pero ahora estaba seguro de que mantendra la boca cerrada y que l iba a tener las manos libres. Afortunadamente, la noche era oscura. Oculto tras una enorme jarra de agua, el traidor tena los ojos clavados en la puerta de la morada del maestro de obras. Si su razonamiento era acertado, el propio Nefer ira a buscar la Piedra de Luz y la llevara hasta el acceso principal de la aldea, antes de despertar a los artesanos. De no haber estado muy atento, el traidor no habra advertido la furtiva salida de su jefe de equipo, que haba tomado la precaucin de no hacer ruido. El maestro de obras se dirigi, pegado a la fachada de las casas, hacia el local de reunin. Se dio la vuelta dos o tres veces y estuvo a punto de descubrir a su perseguidor. Pero Nefer prosigui su camino. El local de reunin... El traidor haba pensado en ello, puesto que cuando los artesanos estaban reunidos la piedra deba de estar en el naos; a veces se adverta su brillo. El artesano haba descartado aquel escondrijo, porque era demasiado previsible, y se haba equivocado. Nefer abri la puerta del local con una llave de madera y permaneci en su interior durante bastante rato. Cuando volvi a salir, llevaba un pesado objeto oculto bajo un velo. El traidor experiment un profundo sentimiento de satisfaccin. Una enloquecida idea le cruz por la cabeza: y si mataba al maestro de obras para robarle

la piedra y huir con aquel inestimable tesoro? Por desgracia, no llevaba ninguna arma o herramienta; adems, el Oriente comenzaba a aclararse y la noche retrocedera de prisa. Si no consegua derribar a Nefer de un solo puetazo y estrangularlo, ste se defendera y pedira socorro. Era muy arriesgado. El traidor sigui al maestro de obras para saber qu iba a hacer con la piedra. Tal vez iba a ocultarla en otro lugar ms accesible que el local de reunin, antes de encontrarse con los artesanos. Pero caminaba a buen ritmo hacia la puerta principal. All estaban ya el escriba de la Tumba y la mujer sabia. A sus pies, haba una forma cbica envuelta en una tela ocre que dejaba filtrar una extraa luz. La piedra... Sin duda era Kenhir quien la haba llevado! El maestro de obras descubri su fardo: un cofre de madera del que sac algunas placas de metal. Las examin y luego las volvi a poner en su lugar. El traidor se haba equivocado de pista, pero ya tendra otras oportunidades. Te han seguido? pregunt Kenhir a Nefer. Es posible, pero no estoy seguro. Sigo convencido de que quien lanz el mal de ojo sobre las herramientas intentar descubrir el escondrijo de la Piedra de Luz. Y suponiendo que lo consiga, de qu le servira ese descubrimiento? No podra huir con ella. Lo intentar estim Kenhir, y debemos multiplicar las precauciones. Si te ha seguido, ha descubierto que se equivocaba de presa; y muy pronto comprender que le hemos burlado porque nos hemos vuelto muy desconfiados. Razn de ms para que no haga nada que nos permita identificarlo. Admito que un criminal se oculta en la aldea, pero creo que tiene las manos atadas. Eres demasiado optimista juzg Kenhir. Acaso olvidis la irradiacin de la mujer sabia? Ella sabr protegernos de cualquier atentado, provenga del interior o del exterior. Una serie de violentos puetazos quebr la tranquilidad del amanecer. Paneb recorra la aldea golpeando todas las puertas para despertar a los que an dorman. Salida inmediata gritaba el joven coloso. Yo mismo ir a buscar a los retrasados. Tras haber engullido un enorme desayuno compuesto de tortas calientes, leche fresca, queso y oca confitada, Paneb haba besado a su esposa y a su hijo. Estaba de un humor excelente, y se prometa devolver la alegra a quien careciera de ella. Cuando estaba comenzando su recorrido, distingui a alguien que pona pies en polvorosa, como si quisiera escapar. Un marido infiel con prisa por regresar a casa o el brujo que merodeaba por la aldea para propagar sus maleficios? Durante una cena, la mujer sabia y el maestro de obras no haban dejado de recordarle la triste realidad que deban admitir: haba un traidor entre los artesanos que estaba decidido a perjudicar a la cofrada. Paneb estaba muy dolido, pero por fin haba decidido abrir los ojos. Incluso en el seno de una lite como la del Lugar de Verdad, los hombres seran siempre hombres y algunos olvidaran, incluso, sus deberes sagrados. Esta toma de conciencia no haba disminuido, en absoluto, el entusiasmo de Paneb, pues ningn traidor, por muy hbil que fuera, conseguira impedirle realizar la obra mientras siguiera brillando la Piedra de Luz. Y aquella piedra estaba all, ante l. Si an hay alguien durmiendo en la aldea, prometo no beber ni una gota ms de vino. Deberas ser ms prudente, Paneb recomend la mujer sabia. Supn que yo haya administrado un poderoso somnfero a alguno de mis pacientes... Mi promesa no tendra valor alguno, puesto que no tena conocimiento de los hechos. Tus anlisis jurdicos dejan mucho que desear estim Kenhir. Creo que lo he visto dijo el joven coloso con sbita gravedad. Hablas del traidor? pregunt Nefer. S, creo que era l. El maestro de obras not que se le haca un nudo en la garganta. Lo has identificado? No, slo he visto a alguien que corra. Sin embargo, cuanto ms lo pienso, ms seguro estoy que era l.

Clara intent leer en el pensamiento de Paneb para percibir algo que hubiera podido descuidar, pero no haba rastro alguno de aquel fantasma. De modo que, efectivamente, ha seguido al maestro de obras concluy Kenhir. Es extremadamente peligroso! protest Paneb. Por qu no me habis llamado para proteger a Nefer? Porque haba decidido servir de cebo explic ste. Es una locura! Cmo puedo velar por ti, en estas condiciones? Mi vida no corre peligro. El triste personaje no tiene ms objetivo que robar nuestros tesoros y, tal vez, daar nuestros trabajos. Siempre tan optimista deplor Kenhir. Los artesanos se reunan. Con su habitual frialdad, el jefe Hay haba solicitado a los del equipo de la izquierda que llevaran los objetos indispensables para la ceremonia de inauguracin de la obra; y se organiz la procesin, con el maestro de obras a la cabeza. La jornada se anunciaba clida. Paneb iba cargado con una decena de grandes odres, y lamentaba que avanzaran con tanta lentitud, mientras que el apacible ritmo favoreca a Pai el Pedazo de Pan y Renupe el Jovial, cuyas panzas crecan da tras da. La noche ha sido corta se lament Renupe. Hiciste una fiesta? pregunt Paneb. Con mi mujer, comimos y bebimos un poco... Esta maana tengo jaqueca. Es por culpa de todo ese trabajo que nos espera. En cambio, t eres tan fuerte que ni te enteras... Esforzarte te ayudar a ponerte en forma. Al parecer, vamos a utilizar la Piedra de Luz supuso Renupe. Eso parece. Nunca te has preguntado dnde se guarda? No, nunca. No eres curioso, Paneb. Y t? En el fondo, yo tampoco. Todo eso es slo cosa del maestro de obras.

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Daktair haba sido humillado por el general Mhy, pero no se lo reprochaba, pues sus quejas estaban fundadas. l, un hombre de ciencia con el espritu crtico siempre despierto, se haba dejado tomar el pelo por dos artesanos del Lugar de Verdad. Herido en lo ms hondo de s mismo, Daktair detestaba an ms la institucin a la que combatira por todos los medios hasta su completa destruccin. Sin embargo, antes sera necesario apoderarse de sus secretos y sus tcnicas, tan celosamente guardados. A pesar de su obstinacin y sus mltiples contactos oficiales, Daktair haba chocado contra un muro impenetrable. Quiz la galena y el asfalto pudieran darle alguna pista. Daktair estaba seguro de que los productos que Paneb y Thuty haban trado no slo servan para calafatear las barcas, fijar el mango de las herramientas o fabricar afeites; en cuanto a los usos rituales, eran slo costumbres antaonas destinadas a desaparecer. Segn el reglamento en vigor, Daktair debera haber entregado a los templos la totalidad del cargamento procedente del Gebel Zeit, del que haba sido slo transportista y depositario temporal; pero falsificando su informe y modificando ligeramente las cantidades, para no llamar la atencin, haba conseguido sustraer algunas bolas de galena con las que haba hecho numerosos experimentos. Decepcionado por los resultados, haba acabado descubriendo algo tan extraordinario que deba contrselo inmediatamente al general Mhy. Cundo estar de regreso? pregunt Daktair a su secretario particular. A ltima hora de la tarde, cuando haya terminado la inspeccin del cuartel general de Tebas. Puedo esperarlo aqu? Como queris. Daktair no haba tomado notas. Slo Mhy y l deban estar al corriente, sin dejar ningn rastro. Caa la noche cuando el carro del general se detuvo en el patio. Daktair corri a su encuentro. Debo hablaros en seguida! Tengo que dictar la correspondencia. Vuelve maana. Cuando lo sepis, me agradeceris que haya interrumpido vuestras actividades. El general, intrigado, hizo subir a Daktair hasta su despacho, cuya puerta cerr personalmente. Explcate. Esta maana se ha declarado un incendio en mi laboratorio. Los daos son importantes, pero no ha habido vctimas. Cul ha sido la causa del siniestro? Yo mismo. Qu significa esto, Daktair? Que he descubierto el secreto del asfalto! Es una sustancia inflamable que produce calor y luz. Es una luz limpia o desprende holln? Ensucia, es cierto, pero... Imaginas las pinturas de las tumbas y los templos mancilladas por esa sustancia? Claro que no, pero los artesanos le habrn encontrado alguna utilidad! Mhy pens en la Piedra de Luz, pero la galena slo poda ser uno de sus ingredientes. El aceite de piedra nos ser muy til prosigui Daktair. Nos permitir incendiar cualquier edificio, incluidos los fortines, y sembrar el terror en un ejrcito enemigo. Debes desechar esa idea. El sabio se crisp. Os aseguro que... El faran acaba, de ordenar que se cierren las minas del Gebel Zeit. El paraje estar

permanentemente custodiado y nadie se acercar a l sin una autorizacin de palacio. Apuesto a que el Lugar de Verdad ha inspirado esta decisin! Sin duda alguna, Daktair. Los artesanos han comprendido que no pondras lmites a tus investigaciones, el escriba de la Tumba ha avisado al visir y ha conseguido prohibir el acceso a ese peligroso aceite. Hay que intervenir y solicitar al rey que modifique su decreto. No cuentes conmigo para emprender una gestin tan estpida. No es momento de chocar de frente con Merenptah y hacer, as, que nos acusen de rebelin. Pero, general, el petrleo sera un arma muy poderosa para nosotros! Para obtenerlo, debemos conquistar el poder supremo, el nico que nos permitir utilizar todos los recursos naturales del pas. De todos modos, he descubierto uno de los secretos del Lugar de Verdad! Slo lo has rozado... El maestro de obras, sin duda, necesita una pequea cantidad de asfalto para moldear la Piedra de Luz, pero es probable que ste sea tan slo un ingrediente ms. Has hablado del descubrimiento con tus subordinados? El barbudo se enfureci. Sois el nico que lo sabe, y ni siquiera he tomado notas. Est bien, Daktair; eres listo, y llegars muy lejos. Voy a darte la orden, de manera oficial, de trabajar en la mejora del armamento de las fuerzas tebanas. Necesito mejores espadas, mejores lanzas, mejores puntas de flecha. Tendrs tanto cobre como necesites, e incluso hierro. En cuanto obtengas resultados interesantes, no digas nada a nadie y avsame en seguida. Thuty el Sabio miraba el cielo en compaa del maestro de obras y de la mujer sabia. Observaban la posicin de Mercurio, que estaba bajo la proteccin de Set, la de Venus, vinculado al renacimiento del fnix, la de Marte, el Horus rojo, la de Jpiter, que se encargaba de iluminar las Dos Tierras y de abrir la puerta de los misterios, y la de Saturno, el toro del cielo. Thuty haba consultado los libros de astronoma y de astrologa, donde se estudiaban las estrellas imperecederas y las que aparecan y desaparecan en el horizonte, formando la franja zodiacal dividida en treinta y seis decanatos. Cada diez das se levantaba un nuevo decanato que, tras haber pasado por el taller de resurreccin del cielo, volva a ser visible. La hora es favorable declar Thuty. Si efectuaban la observacin correctamente, la ubicacin del templo de Merenptah estara en perfecta correspondencia con la armona del cielo, y el edificio terminado lo reflejara en todas sus partes. El maestro de obras haba depositado la Piedra de Luz, velada, en el emplazamiento del futuro naos, luego haba confiado al jefe del equipo de la izquierda el plano inscrito en un rollo de cuero que, cuando se hubieran terminado los trabajos, se ocultara en una cripta. Nefer comprob que los ngulos fueran a escuadra. Luego traz un ngulo recto en el suelo con una cuerda dividida por nudos en doce partes iguales y, despus, form un tringulo 3/4/5 que simbolizaba la trada Osiris el Padre, Isis la Madre y Horus el Hijo. Con una azada, el maestro de obras excav la trinchera de fundamentos que pona el templo en contacto con el Nun, el ocano de energa primordial, y luego molde el ladrillo madre, del que naceran las piedras sillares. Paneb observaba los ritos desde lejos. No estaba tranquilo, y presenta que algn peligro acechaba a los dos equipos, que estaban reunidos en el paraje. Gracias al amuleto de Ched, el joven coloso tena la impresin de que poda ver en la oscuridad, como un felino. Sin embargo, la ceremonia transcurra sin incidentes y con una profunda tranquilidad que impregnaba el alma de los artesanos, conscientes de participar en un acto fundamental que desafiaba el paso del tiempo. Con un mazo en la mano, Nefer y Clara se situaron delante de dos estacas clavadas a lo largo de la trinchera de fundamento y entre las que se haba tendido el cordel que daba las medidas del templo. Cumpliendo las funciones del faran y de la gran esposa real, dieron un golpe seco en lo alto de la estaca para hundirla an ms. Desde aquel momento, la llama del ojo divino, oculta en la Piedra de Luz, comenzaba a crear el templo. Qu hermosa es esta morada! dijo Nefer. No existe otra igual. La fiesta ha presidido su nacimiento, y lo concluiremos tambin con alegra. Que sea igual de eterna que el cielo! Que la obra brille y deslumbre al pas entero dese Clara; que la luz le d felicidad y que este templo crezca constantemente para expresar la vida del universo.

El maestro de obras deposit, en los fundamentos, unas placas de metal precioso y unos modelos a escala de herramientas, entre los que haba una escuadra, un nivel y el codo en el que se haba grabado el juego de proporciones especficas del templo de Merenptah. Una losa cubri aquel tesoro, que a partir de ese momento sera invisible. Nefer fumig el paraje con incienso para purificarlo, abri la boca del templo con un cetro, toc sus puntos neurlgicos y, de acuerdo con la antigua frmula, entreg la morada a su dueo, el principio creador que haba aceptado encarnarse en aquel lugar. Paneb miraba fijamente un montculo, convencido de que alguien los estaba observando, pero no vio ningn movimiento sospechoso. La ceremonia estaba concluyendo y, muy recogidos, los dos equipos del Lugar de Verdad se encaminaron hacia la aldea. El joven coloso se volvi. Nadie lo segua. Daktair estaba muy decepcionado. Excepto el cristal de aumento importado de Fenicia, cuyo uso se reservaba, no haba visto nada interesante. Haba elegido un emplazamiento ideal para observar las distintas fases del ritual, pero ste era slo una sucesin de costumbres ancestrales sin ningn tipo de inters cientfico. La Piedra de Luz estaba constantemente vigilada, y nadie la haba tocado hasta el momento. Al terminar la inauguracin, el maestro de obras la haba cogido de nuevo para colocar en su lugar la primera piedra del naos, el centro vital del edificio que se construira en primer lugar, para que se celebraran all los ritos matinales. Protocolo, puro protocolo antan pens Daktair; los verdaderos secretos siguen ocultos en el interior de la aldea.

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Un acontecimiento tan importante como la sacralizacin de un paraje en el que se levantara un templo de millones de aos, necesariamente iba acompaado por una fiesta que se aadira al calendario ritual de los festejos en honor de los dioses. A peticin del maestro de obras, el escriba de la Tumba haba concedido a los dos equipos una semana de descanso, durante la que se consumiran carnes, legumbres, pasteles y vino que haban sido entregados por el visir, muy satisfecho con el trabajo del Lugar de Verdad. Era muy improbable que el traidor aprovechase aquel perodo de descanso para desaparecer, pues se trataba de una fiesta familiar que ningn artesano de la aldea quera perderse. Las casas se adornaban con flores, se cocinaban los alimentos, se ponan mesas al aire libre, se llenaban las jarras con vino fresco y se depositaban ofrendas en los altares de los antepasados, que estaban asociados a las festividades. Las risas de los hombres, las mujeres y los nios eran la mejor prueba de que la obra avanzaba a buen ritmo. Incluso Negrote haba pactado una tregua con los gatos. Harto de comer carne de buey y legumbres frescas, el perro ya no tena ganas de perseguir a aquellas inaprensibles criaturas. En cuanto al monito verde, ste segua haciendo las delicias de los nios, que haban sido reunidos por Paneb para aprender los rudimentos de la lucha con los puos y la ayuda de pequeos palos. No has encontrado adversarios ms temibles? le pregunt Nakht el Poderoso con sarcasmo. Sigues buscando pelea? Una fiesta sin concurso de lucha no es una fiesta... Todo el mundo sabe que t y yo somos los ms fuertes. De modo que pasaremos, directamente, a la final; esta noche, junto a la forja? No me interesa. Yo estar all. Pero sin duda haces bien en dudar... Por fin has comprendido que no das la talla? El miedo es un buen consejero y, en ciertos casos, la cobarda es la nica solucin. Si Paneb no hubiera estado rodeado de nios, Nakht no habra seguido insultndolo. De todos modos, ten cuidado recomend Poderoso: uno de esos chiquillos podra herirte. No me gustara tener que enfrentarme a un adversario tullido. Turquesa acarici los cabellos de Paneb, que la haba amado como si fuera la primera vez. Qu pasin! Se te pasar algn da? Algn da dejars de ser tan bella? Pues claro... Los aos no perdonan. Paneb la contempl, desnuda en el lecho perfumado, sensual como nunca lo haba sido. Te equivocas, Turquesa. En ti hay una belleza especial que el tiempo no podr estropear. T eres el que se equivoca, pues ese milagro slo est en manos de la mujer sabia. Mi instinto no me engaa... Y s que nuestros deseos seguirn siendo siempre tan intensos. Creer sus palabras diverta a la soberbia pelirroja, a la que su amante procuraba tanto placer como el que obtena. Era excesivo e insoportable, pero generoso, tan enamorado de la vida que era agradable arder en su fuego. Voy a pelear con Nakht y a darle una buena leccin. Despus me dejar tranquilo. Turquesa dej de acariciar a Paneb. Deberas renunciar a la pelea. Por qu? Tengo miedo. Te pareces a m, Turquesa, no tienes miedo a nada! Acepta mi consejo. Si no me enfrento a Nakht, el equipo creer que soy un cobarde y mi reputacin se ir al traste. Tranquilzate, Poderoso no tiene ninguna posibilidad de vencerme. En el calor de la noche, la fiesta estaba en pleno apogeo.

El hijo de Paneb no perda detalle. Estaba sentado en una silla de juncos trenzados y sujeto con unas correas. Uabet la Pura haba renunciado a acostarlo, para evitar que comenzase a berrear de nuevo. Ignoraba que fueras astrnomo le dijo Paneb a Thuty, que haba abusado un poco del vino tinto de Khargeh. Para serte sincero, la mujer sabia me ense a observar lo que vive en el cielo y a conocer las estrellas entre las que no hay falta ni error. He sido destinado al servicio de las horas para hacer que los ritos comiencen en el momento justo, observar cada diez das la aparicin helaca de un nuevo decanato y sealar su influencia al maestro de obras. El Lugar de Verdad debe mantenerse constantemente unido a los movimientos del cielo, para no perder su rectitud. Sabes que las estrellas imperecederas giran alrededor de un centro invisible y que este mismo conjunto se mueve a causa de la precisin del eje del mundo? Conocer los movimientos de las estrellas y los planetas, comprender cmo se desplazan en el inmenso cuerpo de la diosa Nut, es percibir el modo como el arquitecto del mundo lo modela. Paneb sinti que una mirada se clavaba en su espalda. Se dio la vuelta y vio a Clara, que no participaba en el jolgorio general, sino que se diriga hacia el templo de Hator. Qudate aqu propuso Thuty, el banquete todava no ha terminado. El joven coloso se levant y sigui a la mujer sabia. Senta una irresistible llamada, como si fuera a tener la suerte de abrir una puerta que hasta entonces haba estado hermticamente cerrada. Paneb no vio a Ched el Salvador, que estaba apoyado contra una pared y tena una sonrisa en los labios. Clara cruz el umbral del templo, atraves el patio al aire libre, penetr en la primera sala cubierta, que estaba iluminada por lmparas cuyas mechas no humeaban, y subi por una estrecha escalera con unos peldaos muy pequeos, que hacan que el ascenso resultara sencillo. Cuando Paneb lleg al tejado del santuario, Clara contemplaba la luna llena. El universo es inteligente dijo ella; l nos imagina y nos crea. La vida procede de ese espacio sin lmites, y nosotros somos hijos de las estrellas. Mira atentamente el sol de la noche, el ojo de Horus que Set, vanamente, intenta romper en mil pedazos. Se cree que la luna va a morir, pero siempre renace para iluminar las tinieblas. Cuando es llena, encarna Egipto a imagen del cielo, con todas sus provincias, es el ojo completo que permite que Osiris regrese vivo de entre los muertos. T, pintor, apacigua este ojo y reconstryelo con tus obras, para que se vuelvan miradas capaces de iluminar nuestro camino. Por tres veces, cada ao, Thot encuentra el ojo perdido, lo rene y vuelve a ponerlo en su lugar (6), y ahora estamos precisamente en esa tercera vez. En adelante, el amuleto que te dio Ched el Salvador te unir a los dibujos que estn grabados en el cielo, y har que tu mano pueda ver. Paneb se haba quedado solo en el tejado del templo, baado por la luz de la luna llena, y sordo al ruido de los festejos que ascenda de la aldea. Por consejo de Clara, Ardiente haba expuesto su amuleto al sol de la noche. En aquellos instantes, cuando la luna llena de Thot abra su mirada de pintor, Paneb ya no soaba con un mundo maravilloso; a partir de ese momento, sera capaz de hacer realidad aquel mundo. A las tcnicas aprendidas se les aada lo esencial: una visin interior que sus manos sabran traducir. Los responsables de la nueva metamorfosis de Paneb eran Ched el Salvador y la mujer sabia. l, tan cnico a veces, se haba mostrado de una inigualable generosidad al ofrecer a su discpulo el signo de poder que an le faltaba, aquel modesto amuleto cuyo significado le haba revelado la mujer sabia. Ella, la madre espiritual de la cofrada, le haba permitido renacer. Al regresar a su casa, con lentos pasos, Paneb iba pensando en los centenares de figuras que pronto brotaran de sus pinceles y estaba impaciente por hablar con Ched. Sin duda tendra la suerte de poder plasmarlos en los muros de una tumba real. Has olvidado nuestra cita, Paneb. La voz de Nakht el Poderoso era tan avinada como agresiva. Ve a acostarte, ests borracho. Aguanto la bebida mejor que t, chiquillo! Y he apostado un taburete a que voy a vencerte. Precisamente, Uabet la Pura deseaba adquirir uno para poner los pies cuando acunaba a

Aperti. Pero Paneb record la advertencia de Turquesa. No estropeemos la fiesta, Nakht. No tengo ganas de lastimarte. Slo eres un cobarde... A fuerza de dibujar, tus msculos se han vuelto blandos. Yo soy un cantero, no una nia! Ante todo, eres un cretino que va a presentarme excusas. El pintor slo recibi una carcajada gutural. De acuerdo, Nakht. Arreglemos el asunto en seguida. Junto a la forja estaban sentados los dems canteros, Casa la Cuerda, Fened la Nariz y Karo el Hurao, con una copa en la mano. Por fin habis llegado! exclam Casa. Nosotros tres seremos los jueces del combate... Legal!, eh?, nada de golpes bajos! A los tres artesanos se les cerraban los ojos, pero cuando Nakht lanz el primer puetazo, se despertaron de repente. Paneb dio un salto hacia un lado y esquiv los puos de su adversario. Huyes, nia, tienes miedo de m! Ven, acrcate, si te atreves! La masa muscular de Nakht era impresionante, pero le faltaba agilidad. De modo que Paneb decidi arrojarse a sus piernas para levantarlo del suelo y hacer que perdiera el equilibrio. Pero sus manos resbalaron en la piel de su adversario y Ardiente se dio de morros contra el suelo. Aunque se solt rpidamente, Nakht tuvo tiempo de soltarle una violenta patada en las costillas, acompaada de una sonora carcajada. Me he untado el cuerpo con aceite y no podrs agarrarme... Soy invencible! Ahora sabrs lo que es sufrir! Si Nakht hubiera podido advertir la rabia contenida en los ojos de Paneb, habra abandonado el combate inmediatamente. El joven coloso lo golpe con tal violencia en el pecho que el cantero cay de espaldas, con los brazos en cruz. Luego, Paneb se arrodill y le sujet los hombros contra el suelo. Que el taburete est en mi casa maana por la maana dijo el joven a los espectadores . De lo contrario, derribar la casa de Nakht ladrillo a ladrillo.

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Didia el Generoso llam a la puerta de la morada de Paneb, y en seguida le abri Uabet la Pura con su hijo en brazos. Traigo el taburete declar el carpintero. Pero... yo no te encargu nada! Los canteros me han dicho que era muy urgente. Por eso he elegido ste, lo tena en reserva. Es slido, puedes creerme! Paneb todava est durmiendo, voy a despertarlo. El joven coloso sali de un sublime sueo en el que haba cubierto muros enteros con pinturas que representaban a Turquesa adorando el sol y la luna. Cuando despert, sinti un leve dolor en el flanco izquierdo: el bruto de Nakht le haba roto una costilla. Didia pregunta por ti le dijo Uabet con dulzura. Por qu nos molesta tan pronto, en un da de fiesta? Por un taburete. Con el nimo nebuloso, Paneb record y ri de buena gana, estrechando contra su pecho a su mujer y su hijo. Un regalo para ti, Uabet! Deseaba uno, pero no era tan urgente. No hay que dejar escapar las buenas ocasiones. Tengo hambre! Invitamos a Didia a comer, para festejar tu taburete? De la calle llegaron los ecos de un altercado. Paneb acudi rpidamente y descubri a Imuni pelendose con Didia. El escriba ayudante era pequeo y tioso, y no pareca temer la gran humanidad del carpintero. Me ests tocando las narices, Imuni. Vuelve a tu despacho y deja en paz a mi colega. Furibundo, el escriba acus a Paneb. Hay leyes en esta aldea, y ni t ni l tenis derecho a violarlas! Pero qu ests diciendo? Imuni puso un pie sobre el taburete con gesto conquistador. Y este mueble, acaso me lo he inventado yo? Es de mi propiedad, no es cosa tuya. Ya lo creo! Debo saber si no pertenece al mobiliario fnebre previsto para una tumba y si el carpintero y t no estis traficando ilegalmente con el material. Paneb cruz los brazos y observ a Imuni con curiosidad. No me sorprende que digas estupideces, pero s que ests aqu precisamente en el momento de la entrega... No te habrn informado de ello, por casualidad? Eso importa poco. Quiero que Didia me proporcione inmediatamente la prueba de que el taburete no es un objeto robado, de lo contrario, os denunciar a los dos! Antes de ducharme, estoy de muy mal humor... confes Paneb. Y esta maana an no he tenido tiempo de hacerlo. Quin te ha informado, Imuni? El escriba ayudante advirti que el tono del coloso haba cambiado, y comprendi que no deba jugar con fuego. Nakht... Me ha dicho que habas obligado a Didia a darte un taburete y me ha dicho que podra acusarte de robo y de extorsin. Conocindote como te conozco, supongo que la acusacin ya est lista. Imuni baj la mirada hacia la bolsa de cuero que contena un papiro. Los hechos me parecen claros. A m tambin concluy Paneb con inquietante calma. Confiesas, entonces? No deberan permitir que escribieras mentiras, Imuni; si sigues por ese camino, puede que salgas muy perjudicado. Debo ayudarte a regresar al buen camino. Paneb arranc el material de las manos del escriba, desgarr la bolsa y el papiro, rompi los pinceles, los panes de tinta y el cubilete de agua.

Imuni temi sufrir la misma suerte que sus objetos, y sali corriendo como alma que lleva el diablo. Paneb cogi el taburete. Uabet estar encantada le dijo a Didia. Ven a desayunar con nosotros. Me arde la garganta se quej Ipuy el Examinador, ms nervioso an que de costumbre . A mi esposa le parece que tengo el cuello hinchado y que he perdido peso. Creo que me sube la fiebre y no s si ser capaz de volver a trabajar en el Valle cuando termine el perodo de fiestas... Clara le tom el pulso a Ipuy, en varios lugares. Examinador no perteneca al clan de los comodones que, al menor dolor, intentaban que la mujer sabia les concediese unos das de descanso suplementarios. La palabra del corazn est turbada concluy. Deberas haber venido antes. Es grave? Abre la boca y echa la cabeza hacia atrs. La terapeuta esperaba ver exactamente lo que vio. Es un mal que conozco bien y que voy a curar afirm, pero has sufrido mucho tiempo en silencio. Este tipo de valor no sirve de nada, Ipuy. La infeccin podra haber degenerado y provocar un tumor irreversible. La mujer sabia prepar una mixtura compuesta de ajos, guisantes, comino, sal marina, levadura, harina fina, granos de pelitre, miel, aceite y vino de dtiles, observando las proporciones que su predecesora haba consignado en su libro sobre las enfermedades infecciosas. Tomars esta medicacin, en forma de bolitas le dijo. Debers tomar veinte por da durante una semana. El pus desaparecer, y te sentirs aliviado rpidamente. Luego, reducir las dosis hasta que el mal desaparezca por completo. Unas llamadas de socorro turbaron el fin de la consulta. El escriba ayudante Imuni se desgaitaba para alborotar a los aldeanos. Nefer el Silencioso haba conseguido devolver la calma y obtener acusaciones claras por parte de Imuni, que no dejaba de temblar, ante la sorprendida mirada de los artesanos. Ha roto mi material... Es un loco, un vndalo! De quin ests hablando? De Paneb! Hay que llamar a la polica y detenerlo, de lo contrario, arrasar la aldea entera. A excepcin de Nakht, que estaba en cama, los canteros se moran de risa. Imuni haba cado en su trampa y la reaccin de Paneb haba colmado con creces sus esperanzas. Ve a buscar a Paneb le orden el maestro de obras a Thuty el Sabio. ste regres en compaa del joven coloso y de Didia, que masticaba una torta llena de habas calientes. Protegedme! grit Imuni refugindose entre los canteros. Has roto el material del escriba ayudante? pregunt Nefer a Paneb. Sencillamente, he borrado sus mentiras y creo haber prestado un servicio a la cofrada. Si no le hubiera dado una buena leccin a Imuni, habra acabado creyndose omnipotente. Que se quede en su sitio, ejecutando las rdenes del escriba de la Tumba, y todo ir bien. Imuni atac, iracundo. Paneb es un ladrn, un chantajista, y ha destruido las pruebas incluidas en mi escrito de acusacin. Deja de decir sandeces! rugi el acusado. El maestro de obras se interpuso. Nada de violencia, Paneb! Qu respondes a eso? Me obligas a responder a esa cucaracha? Slo me importa la verdad. Yo te dir la verdad intervino Didia. El grupo de los canteros me ha pedido que entregara, urgentemente, un taburete a Paneb, y le he llevado un mueble que haba fabricado para venderlo en el exterior. No ha habido robo ni chantaje, y me gustara saber quin va a pagarme! Nakht el Poderoso respondi Paneb. Las cosas no estn muy claras estim Unesh el Chacal. No deberamos convocar el tribunal? Bastar con el bastn del dios Amn decidi el maestro de obras, pues el caso

parece mucho ms claro de lo que piensas. Paneb se senta herido en su fuero interno. Tengo un testigo, Imuni me ha acusado en falso y los canteros han intentado vengarse de la derrota de Nakht... Y, sin embargo, quieres juzgarme? Has cometido un error al romper el material del escriba ayudante record Nefer. El Lugar de Verdad nos ensea a construir, no a destruir. Debes recordarlo, sean cuales fueren las circunstancias. El jefe del equipo de la izquierda, severo como un guardin de las puertas del otro mundo, se present ante el joven coloso con un pesado bastn que terminaba en una cabeza de carnero. Estaba admirablemente esculpida y coronada por un sol pintado de un rojo muy vivo. La mujer sabia se puso a la altura del emblema. Paneb, te atrevers a aguantar la mirada del divino carnero afirmando que no has mentido? Confo en ti. El coloso mir la cabeza de madera dorada, cuyos ojos de jaspe negro parecan tener vida. Al carnero de Amn se dirigan los aldeanos para rogar o formular peticiones, y a su oculto poder confiaba el maestro de obras el cuidado de juzgar a su amigo ante la comunidad all reunida. Paneb sinti en seguida que el mago que haba creado aquella efigie, cuando naci la aldea, le haba otorgado un poder capaz de quebrar la voluntad de un humano. Para evitar la invisible llama de aquella mirada implacable, tuvo ganas de bajar la vista y de suplicarle al dios que se mostrara indulgente. Pero la fuerza de su verdad le permiti mantener la cabeza bien erguida y no ceder ante el carnero sagrado. El disco solar, de pronto, pareci menos vivido y el pesado bastn se alej. Paneb no ha cometido ninguna falta grave contra la comunidad decret la mujer sabia , y no ha despertado la clera del dios. Sin embargo, exijo que entregue material nuevo a Imuni orden el maestro de obras. El joven coloso permaneci en silencio. Oculto tras los canteros, el escriba ayudante pens que la amistad entre Nefer y Paneb no sera para siempre.

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El escriba de la Tumba haba reunido en su casa a la mujer sabia y a los dos jefes de equipo. El perodo de descanso terminaba y era preciso tomar decisiones. El equipo de la izquierda emprender la construccin del templo de millones de aos, de acuerdo con el plano trazado por el maestro de obras y aprobado por el rey. Tienes que hacer alguna observacin, Hay? Ninguna. Las obras quedarn cerradas y custodiadas por la polica. Al menor incidente, debes avisar al jefe Sobek. El jefe del equipo de la izquierda asinti con la cabeza. Los otros dos puntos que debo comentaros son ms delicados: es oportuno reanudar los trabajos en el Valle de los Reyes y confiar a Sobek lo que hemos descubierto? Es esencial excavar la tumba real afirm Nefer. Proseguir con la tarea, sean cuales sean los riesgos. En ese caso, debemos comunicar a Sobek que entre nosotros se oculta un traidor. No estoy de acuerdo declar secamente el jefe del equipo de la izquierda. Son problemas nuestros y slo nos conciernen a nosotros. Comprendo tu punto de vista dijo Clara. Pero Sobek no es nuestro enemigo. Ama la aldea, desea su supervivencia y necesitamos su ayuda. Qu vergenza para nosotros! No ser eso quebrar la unidad de la cofrada? El que intenta quebrarla es el miserable que ha traicionado su juramento. Y debemos esta vergenza a nuestra falta de vigilancia. Slo pongo una condicin exigi Hay; que Sobek guarde absoluto secreto sobre lo que va a saber. Sobek estaba sentado en una estera y escuchaba perplejo a Kenhir, que ocupaba el nico asiento confortable del quinto fortn. Vuestras revelaciones no me sorprenden en absoluto le confes al escriba de la Tumba . Hace ms de diez aos que busco en vano al asesino de uno de mis hombres, y he llegado al convencimiento de que se oculta en la aldea. Qu mejor cubil podra haber encontrado? Y, ahora, el devorador de sombras intenta perjudicaros, en el propio interior de la cofrada. Rendos a la evidencia, Kenhir: se trata de una conspiracin, que se viene preparando desde hace mucho tiempo. Yo no estoy autorizado para investigar en el Lugar de Verdad, por lo que os corresponde esa tarea. Debis ser muy prudentes... El devorador de sombras ha matado ya, y no vacilar en volver a hacerlo si siente que su seguridad y su anonimato estn amenazados. Por lo que a ti respecta, qu piensas hacer? Nuestro hombre est obligado a mantener contactos con sus cmplices del exterior, y acabar cometiendo algn error. Hasta hoy, no ha sido as. Lo s, Kenhir, lo s... Se dira que es inaprensible, y eso me quita el sueo. Pero es mi nica esperanza. Debes prometerme que guardars silencio. Debera redactar informes para mis superiores y... Tus nicos superiores son el faran, el visir y yo mismo. Te proteger, Sobek, y si es necesario le dar explicaciones al rey. Pero no se trata de que otros cuerpos de polica sean informados de lo que ocurre en la aldea. Slo tenemos confianza en ti. El nubio pareci conmovido. En nombre del faran, juro que guardar silencio. Alguien se acercaba. El polica Tusa era el encargado de custodiar la tumba de Merenptah, y estaba seguro: alguien se acercaba. Los pies desnudos no hacan casi ruido alguno en la arena, pero el nubio tena el odo lo suficientemente fino como para advertir el peligro. Tusa desenvain su pual y se peg a la roca para asestarle un golpe decisivo al intruso. Paneb, que era el primero en llegar a las obras, se extra al no ver al guardin.

Conociendo la seriedad de los hombres de Sobek, slo poda llegar a una conclusin: haban matado a Tusa. Si el agresor estaba todava all, Paneb no permitira que huyera. Y si el otro le haba odo acercarse, se ocultara contra la pared, junto a la entrada de la tumba. El artesano se agach y avanz sigilosamente a lo largo de la roca. El otro estaba all, lo presenta. Perciba, al mismo tiempo, su miedo y su deseo de matarlo. Paneb se abalanz hacia la entrada de la tumba, arrojndose al suelo y rodando sobre s mismo. Sorprendido, el nubio golpe el vaco. El joven coloso le seg las piernas y le dio un golpe tan violento en la mueca que solt el arma. Pero... si eres el polica! Y t perteneces al equipo! Haces bien tu trabajo, amigo. Pues t, si quieres cambiar de oficio, Sobek te alistara de buena gana. Me extraara. El maestro de obras y los dems artesanos llegaron al lugar. El nubio y Paneb se levantaron. Qu ha ocurrido? pregunt Nefer. Un simulacro para poner a prueba las medidas de seguridad respondi Paneb. Gracias a Tusa, la tumba no corre ningn peligro. Kenhir se instal en el sitial excavado en la roca, al abrigo del sol, y supervis la distribucin del material. Los miembros del equipo de la derecha seguiran excavando bajo la direccin del maestro de obras, a excepcin de Ched el Salvador y Paneb, que recibi unos finos cinceles de cobre. Para nosotros comienza el trabajo de precisin revel Ched. En la parte desbrozada, prepararemos una pared tan lisa como sea posible. Qu sera de la pintura sin un excelente soporte? Paneb toc el amuleto que llevaba colgado del cuello. Has cambiado observ Salvador. Tienes el mismo ardor de siempre, pero mucha ms fuerza. Me has abierto los ojos, Ched. Cmo podr agradecrtelo? Convirtindote en un pintor mejor que yo mismo. Los dems dibujantes ejecutarn mis rdenes; de ti espero ms. Tengo centenares de esbozos que ensearte. Probablemente no aceptar ninguno de ellos. Quiero que aprendas a aplicar la imaginacin al programa simblico que exige una tumba real. Si le eres fiel, ninguno de los secretos de nuestro arte estar ya fuera de tu alcance. Durante la noche pasada en el collado, Paneb haba observado las estrellas y la luna. El amuleto del ojo estaba cargado de energa, y Paneb notaba que le renovaba las fuerzas. El joven coloso termin de raspar las ltimas excrecencias de piedra con una azuela corta, y luego puli la superficie con la ayuda de unos guijarros. Despus tendra que aplicar un revoque de escayola fina y cola transparente. Ms tarde, los dibujantes procederan al cuadriculado de la pared para que cada figura estuviera en armona con el conjunto de la escena. Los escultores estaban dando los ltimos retoques al dintel de la monumental puerta. En ella se vea un escarabeo y un carnero que evocaban la resurreccin de un sol con el que se identificara el alma del faran, por la que velaban Isis y Neftis. Y el equipo avanzaba, mientras Ched el Salvador comenzaba a desvelar a su discpulo el tema de las pinturas que animaran los muros. Serketa se quit el vestido verde con flecos prpura y, con calculada lentitud, se puso otro, de un rojo agresivo, que dejaba los pechos al desnudo. Soy bella, dulce amor mo? Soberbia afirm Mhy, que se complaca con el espectculo tras una dura jornada de trabajo durante la que, gracias a su innato sentido de la corrupcin, se haba asegurado el agradecimiento de algunos. Tanto en la orilla oeste de Tebas como en la del este, cada vez tena ms fervientes partidarios, que alababan su dinamismo y su excelente gestin. Y como su encantadora esposa saba incitar a los notables durante los banquetes, le ganaba los favores de algunos vejestorios que apreciaban a aquella pareja rica e influyente. Mhy segua, as, tejiendo su tela para que ningn personaje influyente de la gran provincia del Sur se le escapara. Aquello le serva como experiencia previa antes de emprenderla con el pas entero.

Mientras Serketa se desnudaba de nuevo, adoptando poses lascivas, el intendente se vio obligado a avisar a Mhy. Un oficial procedente de la capital desea veros. Hazle pasar a la sala de recepcin y dale de beber. Serketa se restreg contra su marido. Puedo escuchar vuestra entrevista, desde detrs de una cortina? Claro. No deberamos librarnos de ese militar? susurr. Probablemente, pero an es demasiado pronto. Serketa se sinti tan excitada ante la idea de cometer un nuevo crimen, que no dio a Mhy la posibilidad de ignorarla. El oficial poda esperar. Hay noticias? pregunt el general. Merenptah reina con mano de hierro respondi el oficial, pero se rumorea que su salud no es excelente. Quin tiene ms puntos para ser su sucesor? Su hijo Seti, pero hay algo ms serio: en los cuarteles, se ha intensificado la actividad, y el rey ha ordenado a los armeros de Pi-Ramss y Menfis que fabriquen gran cantidad de espadas, lanzas y escudos. Hay maniobras a la vista? Es probable. Una demostracin de fuerza en Siria-Palestina calmara eventuales rebeliones. Los jefes de tribu podran creer que Merenptah es ms dbil que Ramss y fomentar graves disturbios. Hay algo ms? Nada ms, general. A mi modo de ver, deberais ir a Pi-Ramss para apreciar mejor la situacin. No es recomendable permanecer aislado en Tebas, tanto ms cuanto vuestra fama crece y varios dignatarios prximos al rey desearan conoceros. El oficial tena razn, pero necesitaba un buen pretexto para realizar el viaje. Y el pretexto se lo proporcionara el Lugar de Verdad.

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Tras ocho das de encarnizado trabajo, los artesanos del equipo de la derecha disfrutaban de sus cuarenta y ocho horas de descanso en la aldea, antes de regresar al Valle de los Reyes. Su tranquilidad se vio brutalmente turbada por los gritos de una pareja que se lanzaba injurias y piezas de vajilla a la cabeza. Parece que es en la casa de Fened dijo Uabet la Pura a su marido, que se diverta lanzando a Aperti por los aires y recogindolo en el ltimo momento, lo que provocaba que el chiquillo se riera a carcajadas. Una pequea ria con su mujer... Al parecer, ella no tiene un carcter fcil. Ms bien parece un pugilato. No deberas intervenir? Como Paneb apreciaba a Fened la Nariz, entreg su hijo a Uabet, sali de su casa y recorri la calleja hasta la morada del cantero, cuya puerta estaba abierta. Un hermoso plato de alabastro roz la sien del joven coloso. Tranquilizaos! orden. Fened sali apresuradamente de la pequea casa blanca y choc con Paneb. Huyamos recomend, mi mujer se ha vuelto loca! Dada la abundancia de proyectiles, Paneb sigui a su colega, que corra sin mirar atrs. Una vez fuera de alcance, recuper el aliento. Gracias por tu ayuda, pero incluso un ejrcito de gigantes se vera impotente ante una esposa desenfrenada. Esta vez ha ido demasiado lejos... Pedir el divorcio. Pinsalo bien, de todos modos... Qu problema tenis? No estamos de acuerdo en nada; ser mejor que nos separemos. Es una decisin muy importante, Fened; tal vez podis reconciliaros. Ya no me comprende, ni yo la comprendo ya a ella. Con pasos decididos, Fened la Nariz entr en la sala de audiencias de Kenhir, que estaba redactando el Diario de la Tumba. Quiero el divorcio. El escriba de la Tumba ni siquiera levant la vista. Eres consciente de que tendrs que cambiar de domicilio y dejar, por lo menos, un tercio de tus bienes a tu esposa que, sin duda, exigir ms? Es una cuestin de vida o muerte. Si es as... Mi ayudante preparar todos los papeles. Kenhir llam a Imuni, que estaba clasificando papiros. Ante la sorpresa de Fened, el escriba ayudante se mostr delicado y comprensivo; gracias a l, el cantero se enfrent a la prueba con cierto optimismo. El tribunal de la aldea tendra que intentar una ltima reconciliacin, escuchar a los antiguos esposos y repartir sus bienes. Mientras tanto, Imuni alojara en su casa a Fened la Nariz. Paneb, muy pensativo, se reuni con su mujer y su hijo. Nada serio? pregunt Uabet. Fened se divorcia. Es... es horrible! Vindolo, nadie lo dira. Es extrao... Incluso he tenido la sensacin de que haca comedia. Los divorcios son ms raros aqu que en las dems aldeas, pues antes de casarse los artesanos avisan a sus futuras esposas de lo que les espera, y ellas conocen la magnitud de sus tareas materiales y rituales. Por qu iba Fened a intentar darnos el pego? Para hacer creer que est en desacuerdo con su mujer. Con qu propsito? No lo s. Me intrigas, Paneb. Hablar con ella e intentar descubrir la verdad. Paneb haba ido a buscar agua para la cocina. Al caer la noche, el joven encendi las lmparas y, en ese momento, Userhat el Len e Ipuy el Examinador llamaron a su puerta. El maestro de obras pregunta por ti.

Era la ltima noche de descanso antes de regresar al Valle de los Reyes, y Uabet haba pensado preparar una sabrosa cena. Es una orden? Eres muy libre de negarte respondi Userhat. La respuesta intrig a Paneb, que se volvi hacia su esposa. Uabet la Pura le sonri. Cenaremos ms tarde dijo con una voz extraa, como si fuera cmplice de los visitantes. Qu quiere Nefer? Userhat se encogi de hombros. No sabemos nada. Vamos o no? Vamos... Buena suerte murmur Uabet. El tro tom la direccin del gran templo, cuya entrada estaba custodiada por Nakht el Poderoso. Paneb pens que tal vez se tratara de un arreglo de cuentas ante el equipo, y si as era, estaba preparado. Acompaamos a un artesano que desea recorrer los dos caminos declar Userhat. Djanos pasar. Nakht se hizo a un lado, y los tres hombres penetraron en el patio al aire libre, donde se haba instalado una cuba llena de agua. Qutate la ropa y sumrgete en este lquido para purificarte le exigi Ipuy. Tras haberse zambullido por completo, Paneb sali de la cuba y fue invitado a cruzar el umbral de la primera sala del templo. Los miembros del equipo de la derecha estaban sentados en la penumbra, en los bancos de piedra que haba a lo largo de los muros. De pronto, brot una llama. Te atreves a superar este obstculo y a entrar en el crculo de fuego? le pregunt Userhat. Paneb iba a hacerlo, pero Ipuy lo retuvo. Toma este remo, en el que se ha dibujado un ojo. No arde en las llamas, nuestros antepasados lo utilizaron para recorrer los caminos de agua y de fuego. Paneb atraves la cortina de llamas utilizando el remo a modo de escudo. Los artesanos se levantaron y formaron un crculo a su alrededor. En el suelo del templo se haban trazado dos sinuosos caminos, uno azul y otro negro. Entre ambos, haba una cubeta de la que salan ms llamas. Dos caminos difciles conducen al sagrado recipiente de Osiris declar el maestro de obras. El camino de agua es azul, el camino de tierra es negro, y estn separados por un lago de fuego donde se regenera el sol y el espritu del iniciado. Los dos caminos se oponen el uno al otro, y slo podrs recorrerlos por el Verbo y la intuicin de las causas. Deseas ver el secreto del conocimiento? Lo deseo de todo corazn. Que la cuerda de las metamorfosis se desenrolle y el ser justo siga el camino de Maat. Userhat recuper el remo, Gau el Preciso y Unesh el Chacal tendieron un cordel en ambos caminos. Sgueme, Paneb pidi Nefer el Silencioso. Los dos hombres penetraron en las tinieblas de una sala que terminaba con tres capillas cerradas por unas puertas. Voy a correr el cerrojo anunci Nefer. Nunca podrs olvidar lo que ests a punto de ver, y tu mirada quedar transformada. An ests a tiempo, puedes retirarte tras haber escuchado la voz del fuego. Corre el cerrojo. El maestro de obras abri la puerta de la capilla del centro. Sobre la Piedra de Luz, recubierta con un velo, se hallaba un vaso de oro sellado, de un codo de altura. El fuego protege el vaso del conocimiento en el corazn del silencio y la oscuridad. En l se depositaron las linfas de Osiris, inaccesibles para siempre a los profanos. Cualquier ser que contemple este misterio no morir de la segunda muerte, pues ser portador de las frmulas del conocimiento gracias a las que no se descompondr en el Occidente. Nefer se acerc al vaso, del que Paneb crey ver brotar agresivos fulgores, y le ofreci una estatuilla de Maat.

Somos los hijos del Lugar de Verdad y te ofrecemos la diosa de la rectitud que, por s sola, disipa las tinieblas. Que el alma de Paneb ascienda al cielo, atraviese el firmamento y confraternice con los astros. La capilla se ilumin. En su frontn, Paneb descubri un sol alado, cuya luz era tan viva como la del medioda. Ilumina los senderos para que el servidor del Lugar de Verdad pueda ir y venir sin que las tinieblas se interpongan en su camino implor el maestro de obras. Nefer quit el sello que cerraba el vaso y el velo que cubra la piedra. Su fulgor oblig a Paneb a cerrar los ojos, pero volvi a abrirlos muy pronto protegindose con el antebrazo. Esta piedra no puede ser sometida revel el maestro de obras. En ella estn tallados los escarabeos que se encargan de reemplazar el corazn humano para realizar el viaje por el ms all, pero no pierde parcela alguna de su sustancia, pues la luz permanece eternamente semejante a s misma. Sabe que el cielo es nuestra cantera y nuestra mina, de donde obtenemos los materiales para la obra. Nefer inclin el vaso hacia la piedra. Del gollete brot una llama dorada de increble belleza. Cuando se volvi hacia Paneb, el maestro de obras tena en sus manos un pequeo escarabeo tallado en piedra verde de excepcional dureza. Ya tenas el ojo, he aqu tu corazn.

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Ched el Salvador y sus dibujantes estaban instalados en el primer corredor cuidadosamente excavado, estudiando las representaciones del faran y de los dioses que figuraran en las paredes, as como los textos jeroglficos que iban a trazar. Comenzaran por las Letanas del sol, cuyas enigmticas frmulas desvelaban las mltiples formas de la luz divina. Jefe, hemos dado con un buen hueso clam Karo el Hurao con voz angustiada. Nefer, que hablaba con los escultores en el exterior de la tumba, entr en seguida para reunirse con los canteros. Mira eso deplor Karo: un enorme bloque de slex! Si seguimos avanzando en lnea recta, de acuerdo con tu plan, habr que excavar un surco alrededor para desprenderlo de la masa, y eso puede llevarnos mucho tiempo. El maestro de obras observ el bloque. Es magnfico. Estoy de acuerdo aprob Fened la Nariz; sin duda, no hay otro tan hermoso en todo el Valle. Lo dejaremos aqu y proseguiremos en lnea recta decidi Nefer. La roca pertenecer a la tumba y la proteger. Cuando el equipo de la derecha se acerc a la aldea para disfrutar de dos das de descanso, oy unos ladridos y unos gritos de indignacin. Nefer advirti que las mujeres corran por la calle principal y por las callejas secundarias. Por un instante crey que el Lugar de Verdad haba sido atacado e invadido, pero no vio ningn hombre armado. La hermosa Turquesa sali al encuentro de los artesanos. Venid, pronto... Hay tantos monos que no podemos con ellos! Desvalijan las cocinas y juegan con la vajilla! La persecucin dur ms de media hora y concluy con la captura de unos veinte babuinos hembra. Estaban aterrorizados, y emitan pequeos gritos. Los artesanos los reunieron delante de la casa de Nakht el Poderoso. Ante la amenaza de los perros, que obedecan a Negrote, y de los palos enarbolados por los artesanos, se apretujaban unas contra otros. Exterminemos a estas bestezuelas! propuso Casa la Cuerda. De lo contrario, volvern a empezar. El cantero estaba plantado sobre sus enormes pantorrillas, y miraba con furor a una de las fierecillas, que temblaba aterrorizada. El pequeo mono verde salt sobre su hombro, como si implorara clemencia. La mano de Casa apret el cuello del animal, cuyos ojos se llenaron de pnico. No le hagas dao! exigi Paneb. Acaso ignoras que es nuestro genio bueno? Un genio bueno que atrae a sus congneres para sembrar el caos en la aldea. Librmonos de estos monos antes de que hagan dao a nuestros hijos. La mujer sabia intervino. No veis que estos animales son recolectores de higos? Calmarlos es muy sencillo! Coge esa flauta, Turquesa, y toca. La sacerdotisa de Hator comenz a tocar una meloda al pie de una higuera, e inmediatamente los monos se tranquilizaron y contemplaron a los humanos con dulces ojos. Casa la Cuerda, apesadumbrado, regres a su morada. El pequeo mono verde se refugi en el hombro de Paneb. A qu viene todo esto? le pregunt al travieso que haba atrado a los babuinos para ensearles un nuevo campo de juegos. El monito se encogi. No vuelvas a hacerlo le advirti Paneb. Aqu no nos gusta el desorden. Clara design a cuatro mujeres para devolver los babuinos hembras a sus propietarios. Unas franjas de tela sirvieron de correa y el cortejo se puso en marcha con alegra.

Ha terminado ya el jaleo? pregunt Kenhir al escriba ayudante. Los monos se han marchado repuso Imuni. A fin de cuentas, no puedo encargarme de todo! Si seguimos por este camino, pronto reinar la anarqua en la aldea. Os aseguro que todo est bajo control. Debo deciros que acabamos de recibir un mensaje del general Mhy; desea veros a vos y al maestro de obras. Pero cundo me dejarn tranquilo de una vez? Adems... Qu pasa ahora? Niut la Vigorosa insiste en limpiar vuestro despacho. Abrumado, el escriba de la Tumba prefiri salir de su casa e ir a buscar a Nefer el Silencioso, para llevarlo a casa del administrador principal de la orilla oeste. Mhy cerr las contraventanas de madera para impedir que entrara el sol en la sala de audiencia donde reciba a Kenhir y Nefer. Hoy hace un calor insoportable; espero que no sufris demasiado. A qu viene esta entrevista? pregunt Kenhir. Debo ir a Pi-Ramss para presentar al rey un informe de mis actividades. La proteccin del Lugar de Verdad es lo primero, y me gustara saber si estis satisfechos con la actuacin de mi administracin. Lo estamos reconoci Kenhir. Supongo que deseis un testimonio escrito. Si no es pedir demasiado... Y tambin me gustara poder dar al faran noticias sobre las obras que estn en curso. Nosotros y slo nosotros debemos comunicarle esas informaciones. Soy consciente de ello, pero no podra serviros de mensajero? Kenhir consult al maestro de obras con la mirada, que no puso objecin alguna. Cundo pensis partir, Mhy? En cuanto me hayis entregado el informe. Lo tendris pasado maana. A la luz de una gran lmpara, el escriba de la Tumba acababa de redactar el informe que confiara a Mhy. An desconfas de nuestro protector? le dijo a Nefer, que estaba estudiando el plano del templo de millones de aos de Merenptah. Slo soy prudente. Es cierto que al administrador principal de la orilla oeste y general de las fuerzas armadas tebanas le devora la ambicin, pero en el asunto de la entrega del cobre nos ayud de un modo decisivo. Estoy de acuerdo contigo. Creo haber comprendido lo que Mhy busca realmente: poder hablar con el faran y pertenecer al crculo de los cortesanos y, tal vez, al de los consejeros del rey. Es evidente que, aunque no deje de hacernos la pelota, le importa un pimiento el Lugar de Verdad y slo piensa en la capital, donde se decide la poltica del pas. Es posible, pero crees que es prudente confiarle un informe detallado de las obras? El procedimiento habitual consiste en enviarlo al faran por correo especial. Temes que la curiosidad de Mhy le lleve a romper el sello del papiro y a leerlo, no es cierto? As es. No conoces al viejo Kenhir! S que la administracin central est llena de trampillas y poblada por ambiciosos que son maestros en el arte de la zancadilla y del golpe bajo para asegurar su ascenso. He aceptado la proposicin para quedar bien con Mhy. Pero si comete el error de leer mi texto, recibir una desagradable sorpresa. El informe detallado ser transmitido por la va habitual, cuando hayamos dejado atrs el bloque de slex y terminado el santuario del templo de millones de aos. Impelido por una fuerte corriente, el confortable barco de Mhy lo llevara a la capital en unos diez das, si el capitn de la tripulacin cumpla su promesa. Serketa coma uva y beba vino blanco fresco de Sais, ligero y afrutado, en el interior de una cmoda cabina, de techo corredero. Estaba encantada con el viaje, y no dejaba de salir a cubierta, muy ligera de ropa, para suscitar el deseo de los marinos. El jueguecito diverta a su marido, que la tomaba con la habitual brutalidad y se alegraba del

efecto que producan en la tripulacin los gritos de xtasis de Serketa. Realmente, no parece que Nefer el Silencioso me aprecie demasiado le dijo a su esposa mientras ella volva a maquillarse. Es una estrategia consider sta. Mientras el escriba de la Tumba conversa contigo, el maestro de obras te observa para juzgarte mejor. Lo importante es que hayan aceptado entregarte un documento confidencial destinado al rey. Mhy palpaba el papiro, enrollado y sellado. Deberas leerlo, dulce amor mo. Mi padre me ense a imitar los sellos de un modo tan perfecto que nadie lo adverta. No puedes correr ningn riesgo si abres el papiro y utilizas la informacin que contiene. El general vacilaba. Me lo han dado con demasiada facilidad... Acaso no les demostraste tu indefectible amistad? Desconfan de m, lo presiento! Y, adems, son artesanos, hbiles en manipular cualquier material. Supn que me hayan tendido una trampa y que, al romper el sello, les proporciono la prueba de que he sido demasiado curioso... Nunca ms volveran a confiar en m. Serketa se sent en las rodillas de su marido y palp, a su vez, el documento. Crees que son lo bastante astutos como para haber imaginado semejante artimaa? Sera tan emocionante! Tienes razn, dulce amor mo, no toques el papiro. Cuando el rey lo lea, sabremos si hemos adoptado la decisin adecuada. Entretanto, divirtmonos un poco! Serketa ech a Mhy en la cama y se puso encima de l.

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A Mhy y a Serketa no les decepcion en absoluto Pi-Ramss, la ciudad de turquesa que Ramss el Grande haba construido en el Delta. La nueva capital estaba cerca de los turbulentos protectorados de Siria-Palestina, y albergaba una enorme guarnicin dispuesta a intervenir rpidamente en caso de disturbios. El difunto faran haba comprendido que el flanco nordeste del pas era un perfecto corredor de invasin para los pueblos de Asia que, desde haca siglos, pensaban en apoderarse de las riquezas de Egipto. El sol haca brillar las azules tejas barnizadas que adornaban la fachada de las casas, y el palacio real tena un aspecto soberbio, rodeado de jardines donde crecan olivos, granados, higueras y manzanos. Qu gozo residir en Pi-Ramss afirmaba una cancin popular; aqu el pequeo es igual que el grande, la acacia y el sicmoro dispensan sus sombras, el viento es suave, y los pjaros juegan alrededor de los estanques. La capital estaba comunicada por dos brazos del Nilo, las aguas de Ra y las aguas de Avaris. Tena cuatro templos dedicados a Amn, Set, Uadjet, la verdeante, y Astart, la diosa siria, y cuatro cuarteles donde los soldados estaban bien alojados. Grandes almacenes reciban las mercancas transportadas por el ro, y la administracin se beneficiaba de imponentes edificios. Un oficial acompa al administrador principal de la orilla oeste de Tebas hasta la sala de audiencias real, a la que daba acceso una monumental escalera adornada con figuras de enemigos derribados, smbolos de las tinieblas contra las que el faran deba luchar sin descanso. Mhy admir las representaciones de los florecidos jardines y de estanques poblados por peces de vivos colores y sobrevolados por pjaros. Pero su mirada fue muy pronto atrada por la del dueo de Egipto. Merenptah tena unos rasgos muy marcados, y daba la impresin de podero y gravedad. Majestad, permitidme que os felicite por el primer aniversario de vuestra coronacin y que os desee muchos aos de reinado. Que los dioses decidan, Mhy. Has adivinado mis intenciones al hacerme esta visita: iba a ordenarte que vinieras a Pi-Ramss para darme cuentas de la situacin en Tebas. La situacin es excelente, majestad. La prosperidad perdura, vuestros sbditos os sirven con fidelidad. Y el ejrcito? Ya conocis la especial atencin que le concedo, majestad. Las tropas estn bien entrenadas y disponen de material en buen estado. Los oficiales son competentes y la seguridad de la regin est garantizada. Y la flota de transporte? Dispuesta a entrar en accin cuando lo ordenis. Tienes confianza en tus subordinados? Son buenos profesionales afectos, como yo mismo, a la grandeza y salvaguarda de nuestro pas. En cuanto regreses a Tebas, debers intensificar el ejercicio. Los infantes y los aurigas deben estar listos para intervenir. Debo comprender, majestad, que se anuncia un conflicto? Si se produjeran disturbios en nuestras fronteras, sabremos hacerles frente. Puedo entregaros una misiva de parte del escriba de la Tumba? Merenptah pareci sorprendido. No es un procedimiento habitual. Mhy entreg el papiro al monarca, que quit el sello, lo desenroll y lo ley. Kenhir te felicita por tu comportamiento para con el Lugar de Verdad y est convencido de tu absoluta lealtad, puesto que me has entregado el documento intacto. Quien hubiera intentado leerlo, habra hecho que los jeroglficos se volvieran verdes en contacto con el aire, dada la tinta especial que ha utilizado el escriba. Ponte en contacto con tus homlogos, en el cuartel principal, y asiste a mi prximo consejo de guerra, que tendr lugar pasado maana.

El general se inclin ante su soberano y se retir, con la espalda empapada en sudor. La recepcin era brillante; los manjares, suculentos. Gracias a su facundia, Mhy haba conquistado a dos generales, uno de carros y otro de infantera. Por su parte, Serketa diverta con sus arrumacos al director de la armera, que se dejaba atrapar por sus caprichos infantiles. La pareja saboreaba aquella invitacin a una velada de alto copete, que le permita codearse por primera vez con la alta sociedad de Pi-Ramss y conocer a notables civiles y militares. Al finalizar el banquete, los servidores les acercaron unos boles de calcreo llenos de agua perfumada, con la que los invitados se lavaron las manos antes de pasear por los jardines, donde deliciosos aromas enriquecan la suavidad de la noche. Un joven de unos veinte aos, elegante y orgulloso, se aproxim a la pareja. Soy Amenms. Vos sois el general Mhy, no es as? Para serviros... sta es mi esposa, Serketa. No tenis por qu servirme, querido amigo! Slo soy el hijo de Seti, hijo y sucesor designado de nuestro amado faran. Me han dicho que estis haciendo un trabajo excelente en Tebas, la ciudad donde nac y que yo tanto quiero. Trabajo lo mejor que puedo. Vuestras fuerzas armadas son, realmente, las mejor equipadas del Sur, como afirman vuestros amigos? Procuro que no les falte de nada. Me gustara tanto volver a Tebas... Aqu, el ambiente es demasiado serio. La seguridad de nuestras fronteras, el arsenal, los cuarteles... Qu aburrimiento! Acaso temis un conflicto? pregunt Serketa con tono inocente. Los oficiales no dejan de ir y volver entre la capital y las guarniciones encargadas de velar por el nordeste. Por mucho que interrogo a mi padre sobre las razones de esa agitacin, se niega a responderme porque considera que soy un joven ocioso, incapaz de interesarse por los asuntos de Estado. Estoy convencida de que se equivoca susurr Serketa. Claro que se equivoca! Pero no le conocis... No ha adoptado en vano el nombre de Seti! Su carcter es sombro y se enfada muchsimo si se desprecia su autoridad. En PiRamss me asfixio. Sois aficionado a los caballos? pregunt Mhy. Cabalgar es mi pasatiempo favorito. Puedo invitaros a Tebas para montar un soberbio semental de inigualable rapidez? Qu idea tan fantstica, Mhy! Por fin tengo algo interesante que hacer... Venid, os presentar a algunos amigos. El general y su esposa conocieron a los principales miembros del clan del joven Amenms, la mayora de los cuales eran hijos de dignatarios que haban servido fielmente a Ramss el Grande. Serketa despleg sus encantos, y Mhy explic su gestin para demostrar su competencia. Cuando la recepcin hubo terminado, Amenms pareca encantado con su nueva amistad. Mhy y su esposa se alojaban en un lujoso apartamento reservado a los notables de provincias que visitaban Pi-Ramss. Serketa se tumb en la cama. Estoy agotada, pero qu fabulosa estancia! Hemos visto al rey y ya has sido admitido en la alta sociedad de la capital. No debemos lanzar las campanas al vuelo tan de prisa. Debemos desconfiar de la hipocresa de los mundanos... Adems, la jornada an no ha terminado. Serketa se sinti intrigada. Qu tienes en mente? Espero una visita. El informador de Mhy, un oficial superior que haba sido destinado a Pi-Ramss, llam a la puerta. Te ha seguido alguien? He sido muy prudente y saldr por el jardn. Realmente hay riesgo de guerra? Es imposible asegurarlo. Ciertamente, las tropas de la capital han sido puestas en estado de alerta y las de la frontera noroeste han sido reforzadas, pero puede tratarse de una simple demostracin de fuerza, muy habitual a comienzos de un reinado. Merenptah quiere demostrar

a los eventuales revoltosos que gobernar con la misma mano dura que Ramss y que no tolerar revuelta alguna en Siria-Palestina. A mi entender, la situacin no es alarmante; y si lo fuera, no nos cogera por sorpresa. Merenptah asienta, pues, su poder... Es innegable. Quienes le creyeron dbil se han equivocado. De todos modos, tiene sesenta y seis aos record Serketa; en la corte deben de circular numerosos rumores referentes a su sucesin. Merenptah ha intentado disiparlos designando oficialmente a su hijo Seti como futuro faran. A sus cuarenta y seis aos, es un hombre maduro, experto, veterano en el arte de dirigir, pero afligido por un carcter difcil. Alguna oposicin seria? Contra Merenptah, ninguna. Contra Seti es distinto... Y bastante inesperado. Su principal adversario es su hijo, Amenms: odia a su padre. Por qu? Tras la muerte de la madre de Amenms, Seti volvi a casarse con una mujer tan hermosa como inteligente, Tausert. Su hijo no le ha perdonado lo que l considera una traicin. Adems, al joven le duele que no lo tomen en consideracin, y se ve reducido a llevar la vida de un rico ocioso. Llegara Amenms a levantarse contra su padre si Merenptah muere? No creo que sea capaz de hacerlo, pero algunos opinan que el conflicto entre ambos es inevitable. Contrariamente a lo que Seti cree, Amenms no permanece inactivo; ha formado un clan de jvenes decididos que lo empujan a reafirmarse y a reivindicar el poder. El oficial inform a Mhy sobre las tropas acuarteladas en Pi-Ramss y, luego, se retir. El tal Amenms me parece bastante influenciable consider Serketa. Eso creo yo tambin, pero debemos ser muy prudentes. Si metiramos la pata tan cerca de la cima del Estado, las consecuencias podran ser nefastas para nosotros. Antes de regresar a Tebas, haremos una visita de cortesa a Seti. Debemos apostar tanto por l como por su hijo, as saldremos ganando, sea cual sea el vencedor de su duelo.

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El pez gato era enorme. Si Kenhir se zambulla para escapar, se ahogara. Slo haba una salida: lanzarse contra el monstruo y clavarle los dientes en la carne para devorarlo; cuando tragaba el primer bocado, el escriba de la Tumba despert de su pesadilla. Mal empieza el da pens; comer pez gato en sueos significa que algn funcionario va a molestarte. La pesadilla habra podido ser peor: segn una antigua Clave de los sueos, que Kenhir haba copiado, soar que te convertas en funcionario significaba que la muerte estaba cerca. Con la nuca dolorida y la lengua pastosa, el escriba de la Tumba anduvo penosamente hasta la mesita en la que haba depositado el papiro redactado el da anterior. Kenhir, que era muy escrupuloso, lo ley una vez ms para comprobar que cada palabra fuera correcta. El texto aseguraba al rey que los dos equipos del Lugar de Verdad haban trabajado sin descanso en la creacin de su templo y su tumba, y que las dificultades haban sido superadas por el maestro de obras. Niut la Vigorosa le sirvi leche fresca y una torta caliente. Os habis levantado tarde, esta maana. No hay nada ms para comer? A vuestra edad, no debis engordaros. El cartero os est esperando desde hace media hora. Los sueos no me engaan nunca murmur Kenhir. Hazlo pasar. Seguidamente apareci Uputy, provisto del bastn de Thot. La carta que debes entregar al faran est lista advirti Kenhir. Traes malas noticias, no es as? No son excelentes, en efecto; en Pi-Ramss, los cuerpos de ejrcito han sido puestos en estado de alerta. Es la guerra? Es muy pronto para decirlo... Sirios y palestinos nunca dejaron de ser turbulentos, y Merenptah debe demostrarles que no ser menos firme que Ramss. Espero que no vayas solo hacia el Norte. Como tu correspondencia est destinada al rey, me beneficiar de una escolta. Qudate tranquilo, tu mensaje llegar a buen puerto. Paneb haba fabricado peonzas, soldados de madera articulados, cocodrilos e hipoptamos en miniatura, con los que Aperti se diverta mucho. Al chiquillo le gustaba abrir y cerrar las fauces del saurio, pero ya haba roto varias figuritas porque las sacuda con excesiva violencia. Te regalar la maqueta de un barco le dijo, pero tendrs que cuidarla. Y si eres bueno, jugaremos con una pelota de trapo. Paneb pensaba incluso en fabricar un jinete que montara un caballo enjaezado y tirara de un carro de guerra, pero su hijo tena que merecerlo. Romper es un grave error le ense el coloso al chiquillo, que lo miraba atentamente, como si comprendiera cada una de sus palabras. Puedes hacer maravillas con tus manos. Entonces, Uabet la Pura entr en la casa con dos cestos llenos de legumbres frescas, y se qued mirando con emocin al padre que jugaba con el hijo. Para ella no exista mayor felicidad. He hablado largo rato con la esposa de Fened revel; ya no lo soporta ms y ha tomado la firme decisin de divorciarse. Abandonar la aldea? No, se queda. Por desgracia, hay noticias ms graves que esta separacin. Como si advirtiera la inquietud de su madre, el chiquillo intent apretar con sus deditos el pulgar derecho de su padre. Segn el cartero prosigui Uabet, las tropas de lite de la capital han sido puestas en estado de alerta. El recuerdo de la batalla de Kadesh, librada por Ramss el Grande contra los hititas, estaba

presente en la memoria de todos. El tratado de paz firmado con aquella potencia militar no haba sido violado, pero otros pueblos igualmente belicosos pensaban apoderarse de las tierras y las riquezas de Egipto. Paneb se dirigi en seguida a casa del maestro de obras, para saber ms detalles; se cruz con Userhat el Len, que blanda una estela en la que se representaba una diosa extranjera, Kadesh. Estaba de frente, de pie sobre un len, desnuda, con un disco lunar en la cabeza, flores en la mano derecha, una serpiente en la mano izquierda. La extraa figura incomodaba. La mujer sabia me ha pedido que pusiera esta estela en la puerta de entrada de la aldea explic; nos proteger de la violencia procedente del exterior. Ha hablado de un conflicto en el Norte? No, pero prefiere tomar precauciones. Si quieres mi opinin, eso huele mal. Clara se acerc a Paneb. Te buscaba dijo. Ha empezado la guerra? No lo s, pero es preciso proteger la aldea mgicamente. Afortunadamente, entramos en el sptimo mes del ao y nos acercamos a la gran fiesta de Amenhotep I. Amenhotep I era el fundador del Lugar de Verdad y venerado patrn de la cofrada, cuyo retrato figuraba en las estelas, los dinteles, las mesas de ofrenda y los paneles pintados (7). En los festejos con los que se celebraba su memoria, los sacerdotes de su culto, es decir, los propios artesanos, llevaban su estatua en procesin, que lo representaba sentado, con el taparrabos tradicional, y las palmas de las manos apoyadas en los muslos. Qu quieres que haga, Clara? Pintars de negro la estatua de su gran esposa real, Ahmes-Nefertari, que se mantiene siempre a su lado como Maat junto a Ra, el padre de la luz divina. Renupe el Jovial concluir hoy mismo su efigie de cedro, en la que ha estado trabajando desde hace varias semanas, y t tendrs que pintarla. Paneb se sinti turbado. Por qu debe ser negra esa reina? Porque es la madre espiritual de la cofrada, portadora de todas las potencialidades creadoras, como nuestra tierra negra y fecunda (8). Nos gua en las tinieblas y nos hace descubrir la inmensidad del cielo nocturno donde brilla la luz de los orgenes de la vida. La reina negra, animada por una leve sonrisa, sujetaba un cetro flexible que terminaba en una flor de loto. Llevaba una larga y lujosa peluca y una larga tnica de lino. La estatua pareca tener vida, y Paneb haba conseguido un tinte brillante cuyo negro azulado suscitaba miradas de admiracin. Tu reputacin va en aumento observ Ched el Salvador; tus colegas acabarn creyendo que tienes talento. La procesin se puso en marcha. Canteros y escultores llevaron las estatuas de Amenhotep I y la reina negra, saludados por los gritos de jbilo de los nios. Negrote permaneca prudentemente al margen, al igual que el monito verde. La pareja real fue depositada ante la entrada del gran templo, y los habitantes de la aldea les ofrecieron flores y frutas. En tiempos de los antepasados record la mujer sabia, la abundancia y la rectitud reinaban en la tierra, la espina no pinchaba, la serpiente no morda y el cocodrilo no devoraba a su presa. Los muros eran tan slidos que no se derrumbaban. Que nuestro fundador y nuestra madre real nos den la fuerza necesaria para construir como en tiempos de los dioses primordiales, que nos animen con el aliento de la edad de oro. El traidor participaba en las festividades como sus colegas e intentaba poner buena cara a pesar de su angustia. Si Egipto entraba en guerra, qu suerte le esperaba al Lugar de Verdad? Sin duda, las autoridades lo colocaran bajo vigilancia, al igual que el Valle de los Reyes, y le sera imposible mantener contactos con el exterior. El da en que podra gozar de las riquezas adquiridas pareca alejarse. Y si sus protectores eran arrastrados por la tormenta? Sus esfuerzos por cambiar de vida y convertirse en un hombre acomodado se veran reducidos a la nada. Tal vez no debera mostrarse tan pesimista; el general Mhy tena muchos recursos y sabra sacar provecho de la situacin. El traidor hara mal desesperndose. Deba seguir actuando en la sombra para apoderarse de los secretos que el maestro de obras le ocultaba; cuantos ms poseyera, ms fuerza tendra.

Nefer el Silencioso contemplaba la aldea desde su terraza. Los aldeanos olvidaban sus preocupaciones y festejaban su santo patrn y la reina negra con gran entusiasmo. Pai el Pedazo de Pan entonaba canciones que los dems repetan a coro; los suculentos platos no dejaban de salir de las cocinas al aire libre, vigiladas de cerca por Negrote y los dems perros. Los pasteles de Uabet la Pura tenan mucho xito, y Paneb llenaba las copas con un embriagador vino tinto que impulsaba a Unesh el Chacal y Casa la Cuerda a contar historias subidas de tono, que deberan haber ruborizado a las sacerdotisas de Hator. Clara se arrim a su marido con ternura. Son felices murmur l, pero no puedo olvidar que un ser malfico merodea por la aldea. Podras leer su pensamiento y conseguir identificarlo? Por desgracia, no; est protegido por un grueso caparazn que se ha ido forjando con el paso de los aos. Nefer acarici el pelo de su esposa. Slo tu amor me permite afrontar las pruebas y cumplir con las obligaciones de mi cargo. Sin ti, slo sera un viajero perdido por caminos oscuros. Acaso crees que, sin tu presencia, yo podra asumir la herencia de las mujeres sabias que me han precedido? Todos los aldeanos son tus hijos, Clara, y esperan que su madre los cuide y los consuele, sean cuales fueren las circunstancias. Esa gran familia es muy exigente..., pero la tarea que lleva a cabo es tan esencial que debemos pensar ms en sus cualidades que en sus imperfecciones. Le hemos dado nuestra vida record Clara. Sin embargo, uno de nosotros ha faltado a su palabra. Pero realmente la dio de corazn? El juramento que sali de sus labios slo era una trampa, tanto para s mismo como para los dems. El Lugar de Verdad se lo ofreci todo, pero l slo buscaba la mentira. Si alguna vez fracaso o desaparezco, no permitas que se extinga la llama del Lugar de Verdad. En nombre de nuestro amor, Clara, promteme que seguirs sin m. Ella lo bes con tanta pasin que Nefer tambin olvid las ideas que lo atormentaban.

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Necesito bloques de gres de primera calidad para seguir construyendo el templo de millones de aos dijo Hay, el jefe del equipo de la izquierda, al maestro de obras. En esta etapa del trabajo tambin es indispensable que la diosa Hator ilumine el naos y los materiales que utilizamos. Estoy de acuerdo contigo estim Nefer. Cuanto antes obtengis ese material, mejor. Qu propones? pregunt Kenhir, que se haca cortar el pelo por Renupe el Jovial. Vos vigilaris la obra del Valle de los Reyes, Hay se ocupar del templo y yo ir a la cantera del Gebel Silsileh. Necesitamos el consentimiento de la administracin y algunos soldados para proteger tu expedicin. Peddselo al general Mhy. El escriba de la Tumba suspir, en vez de ocuparse de su obra literaria, se vea obligado, de nuevo, a ir hasta el despacho de la administracin principal de la orilla oeste. Tambin tengo la intencin de dirigirme a los Dos Braseros anunci Nefer. Hay santuarios de Hator ms asequibles que se. La energa que contiene ste es especialmente potente. Y lo sabis muy bien, Kenhir. Tal vez... Llevars a la mujer sabia? Sabris velar por la aldea durante nuestra ausencia. Kenhir ni siquiera intent discutir. Nefer no levantaba la voz, pero era an ms tozudo que l. Y cuando se trataba de la obra, jams ceda una pulgada de terreno. Ningn problema estim Mhy, con vehemencia. Cuntos soldados deseis, querido Kenhir? En la regin no hay guerra... Con diez bastar. Os dar cuarenta, pues la seguridad del maestro de obras debe estar perfectamente garantizada. Cul es el destino de la expedicin? La cantera de gres del Gebel Silsileh. La mejor del pas, segn creo. Es cierto. Avisad a los soldados de que no participarn en el transporte de los bloques. Tomo nota. Permitidme que os agradezca la amabilsima nota que enviasteis al rey, en mi favor. Merenptah en persona ley vuestro mensaje ante m, y me sent muy halagado, lo reconozco. Sobra deciros que tengo ambicin y deseo hacer una buena carrera, tanto en el ejrcito como en la administracin, no slo por mi satisfaccin personal sino, sobre todo, para servir a mi pas. Me gusta mi trabajo y deseo ser til: sas son las claves de mi xito. Ciertamente me acusarn de vanidad, pero slo los resultados cuentan. La franqueza de Mhy sorprendi al escriba de la Tumba y fortaleci su conviccin: Tebas se le iba a quedar pequea muy pronto. Pero se sinti tranquilizado, puesto que el general deba realizar una carrera impecable y garantizar, por tanto, el bienestar del Lugar de Verdad. Os est permitido decirme si el estado de los trabajos os satisface? Los bloques de gres del Gebel Silsileh se destinarn al templo de millones de aos del faran Merenptah. Es decir, que va a iniciarse la elevacin de los muros, y que los artesanos del Lugar de Verdad cumplen sin descanso con sus deberes. Me alegro. Circulan mltiples rumores... Como acabis de regresar de la capital, qu hay de cierto en lo que dicen de la guerra? Tambin a m me gustara saberlo, Kenhir! Nuestras tropas apostadas en las fronteras han sido reforzadas, pero ello no significa forzosamente que se aproxime un conflicto. Al contrario, creo que se trata de una medida de precaucin para evitarlo. Por lo dems, os aseguro que el rey tiene en alta estima vuestra cofrada y que puede proseguir su tarea tranquilamente. Mientras pronunciaba estas palabras, Mhy trazaba un plan que, tal vez, le permitira librarse del molesto maestro de obras sin que pudieran sospechar de l.

La estacin clida del segundo ao del reinado de Merenptah tocaba a su fin cuando Nefer el Silencioso grab, personalmente, dos estelas en honor de la familia real en la gran cantera de gres del Gebel Silsileh, a ciento cincuenta kilmetros al sur de Tebas. En aquel lugar, los acantilados que flanqueaban el Nilo se estrechaban y la corriente se aceleraba. Paneb haba apreciado la delicada maniobra del capitn, que haba atracado suavemente en la orilla este, donde varias capillas anunciaban el carcter sagrado del lugar. Primero haban desembarcado los soldados para colocarse a uno y otro lado de la entrada de la cantera, cuyas dimensiones impresionaron al joven coloso. Manos a la obra orden Nakht el Poderoso; no estamos aqu para holgazanear. Nefer y Fened la Nariz eligieron el lecho de piedras que les pareci ms maduro, y transmitieron sus instrucciones a los canteros que encuadraban a Nakht y Paneb. El banco rocoso fue parcialmente enrasado y se excavaron surcos de unos veinte centmetros alrededor de los futuros bloques, cuyos costados fueron cortados as. Luego, en las muescas regularmente espaciadas, se hundieron cuas de madera y se mojaron; al dilatarse, haran estallar la roca y la desprenderan de la pared. Los bloques fueron extrados lnea a lnea y capa a capa. Son de excelente calidad dijo Nefer, marcndolos con el nombre de los canteros del equipo de la derecha. Paneb ayud a instalar los bloques en las narrias de madera. La mujer sabia se dirigi a los artesanos, antes de que abandonaran la cantera para ser jalados hasta las embarcaciones de transporte. Dios se construy cuando la tierra se hallaba en el ocano primordial y cre los minerales en el vientre de las montaas. Que las piedras que han salido hoy a la luz sean restituidas a los dioses y sirvan para construir la morada que los albergue. La cantera acaba de dar a luz, cuidemos a sus hijos y que stos se conviertan en piedras vivas del templo y permanezcan eternamente jvenes. Los canteros y los artesanos del Lugar de Verdad se haban dicho pocas cosas. Paneb, que siempre estaba atento, haba comprobado incluso los cabos y los frenos de las narrias, sin descubrir nada anormal. Al final de la ltima jornada de trabajo, se encendi una hoguera a la entrada de la cantera y Nefer ofreci cecina a los canteros, que estaban encantados con el inesperado festn. Incluso cuando cay la noche, la atmsfera segua siendo asfixiante, como si las paredes de gres restituyeran el calor acumulado durante la jornada. Paneb era el nico que no sufra por ello. De qu material ests hecho? le pregunt uno de los canteros. Se dira que naciste en un horno. Tengo la suerte de no tener la lengua y el culo helados, como t y tus colegas. Todos los canteros se levantaron, y Paneb sigui comiendo. No hagis tonteras, amigos. An no os habis dado cuenta de que soy indestructible? Uno de los canteros solt una carcajada, y los dems le imitaron. Bebamos, entonces, un trago a tu salud! El joven coloso hizo circular la jarra de cerveza. Dime, amigo, tengo la impresin de que no estis todos... Falta un nubio que tiraba de las narrias. A se acabbamos de contratarle... No s adonde habr ido, pero que eso no nos impida beber. Mientras la pequea fiesta estaba en pleno apogeo, el maestro de obras tom una hogaza de pan y se dirigi al corazn de la cantera. Paneb cogi una antorcha y fue con l. Debo depositar una ofrenda ante las estelas para alimentarlas explic Nefer. Mientras avanzaban entre las altas paredes verticales, a Paneb le invadi un repentino nerviosismo. Presiento un grave peligro. Las serpientes, sin duda... Tu antorcha las ahuyentar. Volvamos atrs. Sin la ofrenda, las estelas no seran animadas. Para el arquero nubio que estaba apostado en lo alto del acantilado de gres, el plan se desarrollaba tal y como haba previsto. El maestro de obras iba a depositar su ofrenda,

acompaado por un artesano que llevaba una antorcha para ahuyentar a los reptiles. El arquero no poda esperar un mejor cmplice involuntario, porque Paneb iluminaba el blanco de un modo ideal. Los dos hombres se detuvieron unos instantes. Si retrocedan, el nubio corra el riesgo de que su disparo no fuera certero. Pero continuaron avanzando, y el arquero tens su arco. Unos pasos ms y estara seguro de dar en la cabeza del maestro de obras. Paneb toc el amuleto del ojo por precaucin. De pronto, Ardiente tuvo una visin: de la pared brotaba una llama que abrasaba al maestro de obras. Una llama que se una a la de la antorcha para formar una sola y devorar a Nefer. El coloso empuj con violencia al maestro de obras precisamente cuando la flecha disparada por el arquero henda el aire. sta roz los cabellos de Nefer y se estrell contra una piedra. Paneb salt hacia la pared e intent escalarla en vano, furioso al no poder perseguir al agresor. El nubio baj por la pendiente rpidamente y se dirigi a la orilla donde lo aguardaba la mujer que le haba encargado el crimen. Lo estaba esperando al abrigo de un tamarisco, fuera de la vista de una embarcacin dispuesta a aparejar. Lo has conseguido? No respondi; he fallado por poco. Debemos marcharnos en seguida, me estn persiguiendo. Tienes razn... Pasa t primero. Serketa clav su pual en el cuello del arquero, entre dos vrtebras. El hombre se tambale de un modo ridculo antes de derrumbarse, con los brazos en cruz y la lengua colgando. La esposa de Mhy recuper el arma, limpi la hoja en el tronco del tamarisco y escupi sobre el cuerpo de aquel intil. Luego se dirigi con tranquilos pasos hasta el barco que la devolvera a Tebas.

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Paneb ilumin con su antorcha el cadver del arquero que haba buscado durante buena parte de la noche. Est muerto advirti Clara. Su asesino lo ha apualado por la espalda. Dicho de otro modo, el criminal ha hecho mal confiando en su comanditario. Paneb se dirigi a la ribera, sin grandes esperanzas. Aqu hay pisadas le dijo a Nefer; el asesino ha huido en un barco, hace ya mucho rato. Has vuelto a salvarme la vida. La trampa estaba bien tendida, Nefer... Tendremos que aumentar las precauciones. Pero por qu la toman conmigo? Cada vez resultas ms molesto dijo Paneb. l o los que intentan eliminarte piensan que tu desaparicin resultar fatal para el Lugar de Verdad. Qu error... Me sucedera un nuevo maestro de obras. Sin duda, pero sera igual de bueno que t? Me he dado cuenta de que en nuestra cofrada no hay nadie reemplazable, y menos an un maestro de obras. Hay alguien a quien no le gusta cmo pilotas nuestro navio y desea eliminarte para hacerlo zozobrar, alguien lo bastante cruel y decidido como para cometer un crimen. Nefer y su esposa haban escuchado con atencin la apasionada declaracin de Paneb. Debemos llevar este cadver a Tebas estim. Por qu no lo enterramos aqu? Porque el arquero era nubio... Debemos esperar, pues, lo peor. El capitn se extra. Recib rdenes de protegeros y no puedo... Regresad a Tebas repiti Nefer, y entregad el cadver del nubio al general Mhy. Pero... Y vos, cundo pensis regresar a Tebas? Muy pronto. Buen viaje, capitn. Mientras Nakht y Fened supervisaban el estibado de los bloques en los barcos de transporte, el maestro de obras se reuni con Clara y Paneb, que haba alquilado una barca de pescador. Rem con fuerza, jugando con la corriente hasta los Dos Braseros, un pequeo santuario de la orilla este que se levantaba al pie de una imponente roca que se destacaba de la cadena montaosa. El silencio reinaba en aquel lugar, y los halcones lo sobrevolaban. Paneb tuvo la impresin de que ningn ser humano haba hollado aquel suelo sagrado desde haca mucho tiempo. Recuerdas la primera vez que viste la luz de la piedra? pregunt la mujer sabia. Ya lo creo! Fue en nuestro local de cofrada e intentaron hacerme creer que no la haba visto. En esta capilla, la diosa Hator cre un medio favorable para el nacimiento de la Piedra de Luz. Y aqu fue iniciado el maestro de obras. Antes de que empieces a pintar las paredes de una morada de eternidad, debes percibir mejor la importancia de nuestro ms valioso tesoro. Paneb sigui a la mujer sabia, que atraves un pequeo patio con dos columnas y abri la puerta del santuario, de un solo batiente. En los muros haba pinturas que representaban a Osiris y al faran ofreciendo sistros a Hator. Al fondo de la estancia, de unos cinco metros de profundidad y tres de anchura, haba una extraa estatua de la diosa, que desprenda una suave luz. Hator es el oro de los dioses y la plata de las diosas dijo la mujer sabia; esta efigie est compuesta por todos los metales cuya claridad revela. Toca el pie de la estatua, Paneb, y tu mano se iluminar. Cuando haya llegado la hora, tal vez sea llamada a contemplar la obra que se realiza en la Morada del Oro. Ven conmigo exigi Paneb. El jefe Sobek se puso tenso. Hemos hecho las paces, pero sa no es razn suficiente para que puedas darme rdenes.

El maestro de obras quiere verte. Dnde est? En casa del general Mhy, con la mujer sabia. Qu ocurre, Paneb? Te niegas a acompaarme? Si me molestas por una tontera, lo lamentars. Te he decepcionado alguna vez? Nefer, Clara y Mhy estaban muy serios. Qu queris de m? pregunt Sobek con menos seguridad que de costumbre. Sguenos orden Mhy. Se dirigieron a la enfermera de la administracin central. Sobre un banco de piedra estaba el cadver del arquero que haba disparado contra Nefer. Conoces a este hombre? pregunt el general. No. No es uno de tus policas? Claro que no. Ests seguro de que dices toda la verdad? Adonde queris ir a parar? Eres un nubio, como este asesino... Os atrevis a acusarme de complicidad? Para vuestro buen gobierno, debis saber que no basta con ser nubio para ganarse mi amistad. Los policas que sirven a mis rdenes pertenecen a mi tribu y son completamente leales. Nunca he visto a este hombre. Por tu bien, as lo espero. Debo entender que estoy despedido? No intervino el maestro de obras. Este interrogatorio era indispensable y tus respuestas nos bastan. Sigues siendo el jefe de seguridad de la aldea. Si an sospechis de m, prefiero dimitir. Pero no es as afirm Clara. Sobek se inclin ante la mujer sabia y se retir. El asunto de este arquero nubio es muy preocupante observ el general Mhy. Aunque la gestin sea muy molesta, debo hacer una investigacin a fondo de cada uno de los policas que estn bajo las rdenes de Sobek. Ser discreto y os comunicar los resultados en cuanto los tenga. La belleza y la innata nobleza de la mujer sabia subyugaban a Mhy. Viendo la pareja que formaba con Nefer, senta ms celos que admiracin y unas feroces ganas de destruir aquella armona que se cruzaba en su camino. A causa de esos dos, los secretos del Lugar de Verdad seguan siendo inaccesibles. Pero el general sinti que aquellos dos seres estaban unidos por vnculos ms poderosos que los de un simple amor humano. Romperlos no sera fcil y deba esperar una encarnizada resistencia por parte de unos adversarios que disponan de semejante ventaja. Tambin investigar a los canteros prometi Mhy; contrataron al nubio sin conocer sus intenciones o participaron en una especie de conspiracin? Tambin habra que descubrir quin era realmente el arquero sugiri Paneb. Claro est... Podis contar conmigo. Mhy se felicitaba por la habilidad de Serketa, que haba aplicado sus consignas al pie de la letra. Aunque el nubio hubiera conseguido matar al maestro de obras, habra terminado con l para desacreditar a Sobek y a sus policas. En adelante, el maestro de obras ya no confiara plenamente en ellos, y esa fisura no dejara de ampliarse. No soporto a ese general declar Paneb, enojado. Su suficiencia no tardar en asfixiarlo. Lo esencial es que no nos sea hostil como su predecesor observ Nefer. Qu piensas de l, Clara? Mi opinin no est muy lejos de la de Paneb. Segn Kenhir record Nefer, la ambicin es la principal fuerza que lo mueve, y slo piensa en obtener un cargo de prestigio en la capital. Cuanto antes mejor estim Paneb, y que le aproveche! El prximo administrador puede ser peor! ste, por lo menos, debe preocuparse del bienestar de nuestra aldea para no disgustar al rey, mientras espera un ascenso.

Debemos mantenernos tan lejos de l como sea posible recomend Clara. El tro avanzaba a buen paso por el camino que llevaba a la aldea. En el primer fortn les aguardaba Sobek, con el rostro deshecho. Nunca haba vivido semejante humillacin reconoci ante el maestro de obras. Si sospechis de m, por favor, sed sincero y me ir inmediatamente. En absoluto asegur la mujer sabia; te repito que tenemos plena y entera confianza en ti. La luminosa mirada de Clara disip la angustia de Sobek. Hay mucha agitacin, esta maana indic. Unas veinte mujeres de la ciudad han venido a moler grano a cambio de una buena retribucin. Clara y Nefer se miraron, extraados. Una inspeccin del visir? No me han informado dijo Sobek. En la zona de los auxiliares, se lavaba, se limpiaba y se ordenaba afanosamente. Lo mismo ocurra en la aldea, activa como en sus mejores das. Por fin habis llegado! exclam Kenhir, que recorra la calle principal apoyndose en su bastn. Me preguntaba si os decidirais a regresar de la cantera. Hemos tenido algunos problemas deplor Nefer. Pues bien, olvdalos! Cundo se entregarn los bloques de gres al equipo de la izquierda? Se estn descargando. Pero a qu viene ese alboroto? El faran Merenptah acaba de anunciar su llegada. Quiere comprobar por s mismo que los trabajos progresan a buen ritmo.

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Cuidado! grit Paneb, la narria se desliza con demasiada rapidez! Nakht el Poderoso accion el freno de la narria, pesadamente cargada con seis toneladas de bloques de gres, y consigui reducir su velocidad. Slo eran seis para jalar semejante masa, que se desplazaba por una rampa de limo, regada constantemente por Renupe el Jovial y Pai el Pedazo de Pan. Ponis demasiada agua, estpidos! No vas a ensearnos t el oficio! se rebel Pai. Seguid as y la narria volcar. Nunca hemos tenido un accidente. Pues no empecis ahora. Ofendidos, Renupe y Pai observaron, sin embargo, las recomendaciones de Paneb, y la maniobra se reanud ante la inquieta mirada del jefe del equipo de la izquierda, que esperaba los bloques de gres del Gebel Silsileh. Un momento! exigi Casa la Cuerda. Aqu hay algo raro. El especialista en transporte de materiales se inclin hacia la narria. Lo sospechaba... Quin ha sido el intil que ha atado esta cuerda? Hay que atarla lo ms abajo posible, en la parte delantera de la narria, para que la fuerza de traccin se ejerza desde el ngulo ms favorable. Os lo he repetido cien veces y no es tan difcil de comprender. Casa la at de nuevo, y los seis hombres volvieron a ponerse en marcha cantando canciones cuyo ritmo les permitiera coordinar sus movimientos. Aquella misma maana, los dos equipos haban puesto en su lugar un coloso de un centenar de toneladas, de siete metros de altura, que representaba al faran Merenptah sentado, con las palmas de las manos apoyadas en su taparrabos y el rostro grave, animado por una ligera sonrisa. Con el mismo mtodo, consistente en utilizar una rampa de arcilla, permanentemente mojada, los especialistas haban conseguido desplazar la enorme masa con la ayuda de Paneb, que se haba encaramado en las rodillas del coloso para llevar el comps. El sol comenzaba a declinar cuando Paneb escal de nuevo la monumental efigie para quitar las cuerdas que la envolvan y hacerla aparecer en todo su esplendor. Ardiente cant hasta desgaitarse, y tard algn tiempo en advertir que la cantera se haba sumido en un absoluto silencio. Cuando se dio la vuelta, con un moribundo estribillo en los labios, vio a sus colegas inmviles, con los ojos clavados en el zcalo del coloso ante el que se hallaba el faran Merenptah, tocado con una corona azul. Alrededor del monarca haba unos sacerdotes puros, con el crneo afeitado y vestidos con tnicas blancas. A Paneb slo le quedaba saltar al suelo e inclinarse, con la esperanza de que el rey no descargara su clera sobre l. Ven junto a m le orden. Paneb, petrificado, permiti que sus piernas avanzaran muy a su pesar. Cuando las ofrendas descienden a la tierra dijo el monarca, el corazn de los dioses se alegra y el rostro de los hombres se ilumina. Ofrecer es un acto luminoso que debe realizarse cada da, siempre que las ofrendas sean hermosas y puras. Slo ellas pueden dar vida a este coloso que encarna el podero sobrenatural de la realeza. Paneb cogi un ramo de lotos de manos de un sacerdote y se lo dio al rey, que lo deposit a los pies del coloso. Luego hizo lo mismo con un pan redondo, un cesto de frutas, incienso y una jarra de vino. Que circule la energa que se oculta en las venas de la piedra dijo Merenptah. Los sacerdotes y los artesanos se retiraron para dejar al rey solo ante su colosal imagen, que iba ms all de lo humano. Paneb fue el ltimo en abandonar el paraje, subyugado por aquella misteriosa comunin entre el dueo del pas y su encarnacin en la piedra. Merenptah haba ofrecido estatuas al templo de Amn y haba presidido una procesin que fue de Karnak a Luxor; pero sobre todo, haba pasado largos ratos con Nefer el Silencioso en el

Valle de los Reyes, para examinar los trabajos realizados en su tumba. Tal vez, su presencia en Tebas significaba que cualquier riesgo de guerra se haba disipado. Al permanecer en la orilla oeste y haber manifestado, por segunda vez, su afecto por la cofrada del Lugar de Verdad, el monarca acallaba cualquier crtica contra l. El rey haba asistido, incluso, a un banquete que se organiz en la aldea para subrayar su posicin de jefe supremo de la cofrada y la importancia de su trabajo. As pues, el traidor tascaba el freno, despechado por la suerte de la cofrada y haciendo responsables de ella a la mujer sabia y al maestro de obras. Como los dems, tena que participar en los festejos haciendo creer que estaba con ellos de todo corazn. Frente a aquel panorama, sin embargo, haba dos cosas positivas: consegua fingir con una bella amante y su esposa haba respetado el pacto. Era una buena ama de casa, llevaba a cabo las tareas cotidianas con abnegacin y esperaba, sin impaciencia, su futura existencia de mujer rica. Tras la marcha del rey, el escriba de la Tumba haba concedido a los artesanos un da de descanso suplementario. Por fin, tena una oportunidad para salir de la aldea y dirigirse a la orilla este para hablar con sus cmplices! De buena maana, cruz la gran puerta y tom el camino que pasaba a lo largo del Ramesseum. Justo antes de girar a mano derecha, para tomar la arteria principal que se diriga al Nilo, descubri a un nubio sentado a la sombra de un tamarisco. Era imposible acercarse para ver mejor su rostro y saber si se trataba de uno de los hombres de Sobek. El traidor se sinti incmodo, y decidi no correr ningn riesgo. Se dirigi hacia un pequeo mercado ambulante, compr habas y volvi sobre sus pasos. Al entrar de nuevo en la aldea, se cruz con Uabet la Pura, que sacaba agua de una gran jarra. No vas a la ciudad? le pregunt. No tengo nada que hacer all... y prefiero descansar en casa. Con las nuevas obligaciones administrativas, haces bien. Qu quieres decir? Antes, Kenhir se limitaba a anotar los motivos de la ausencia en el Diario de la Tumba; ahora, tambin anota los movimientos de unos y otros. Realmente tiene tiempo que perder, aunque vele por nuestra seguridad... Adems, a los escribas les gusta escribir y no vamos a cambiar eso. As es, Uabet, que tengas un buen da. De modo que los policas de Sobek trabajaban en estrecha colaboracin con el escriba de la Tumba. El traidor se plante una angustiosa pregunta: desde cundo tomaba Kenhir ese tipo de notas? Mis hombres han trabajado sin descanso declar el general Mhy en la penumbra de su vasto despacho. Por eso os he rogado que vinierais hasta aqu para que fuerais los primeros en conocer los resultados de la investigacin. El escriba de la Tumba y el maestro de obras eran todo odos. Por lo que se refiere a los canteros del Gebel Silsileh, no se ha establecido complicidad alguna. Ninguno de ellos tena vnculos con el nubio, al que contrataron como pen por algunos das, dada su fuerza fsica. El hombre se comport con absoluta normalidad antes de llevar a cabo su intento de asesinato. Habis conseguido identificarlo? He tenido un golpe de suerte... Existe un poblado nubio cerca de la cantera; mis soldados interrogaron a sus habitantes, y uno de ellos confes que su compatriota era un fugitivo de la justicia, evadido de la crcel de Asun, donde haba sido detenido por atentado con daos contra un pescador. El bandido se haba refugiado en la aldea durante algunas semanas y luego busc trabajo. Haba hablado con alguien de sus siniestros proyectos? No, pero siempre actuaba del mismo modo: encontrar un lugar interesante, hacer amigos y desvalijar al ms rico de ellos. Adems, se sospecha que fue el autor de varias agresiones, algunas de las cuales se saldaron con la muerte de la vctima. Nada ms? pregunt Kenhir. Creo no haber omitido detalle alguno. As pues, se puede suponer que el bandido no atac al maestro de obras del Lugar de Verdad en su calidad de tal, sino slo como la presa que le pareci ms interesante. Es una de las hiptesis, en efecto, pero carecemos de pruebas para afirmar que es la

buena. Mostrndose reservado en este punto, Mhy demostraba a sus interlocutores que no intentaba influenciarlos en absoluto. El general esper una reaccin de Nefer, pero ste no dijo nada. Habis investigado a los hombres de Sobek? pregunt Kenhir. He reunido el mximo de informaciones y puedo daros una noticia excelente: no hay motivo alguno para sospechar de que hayan cometido ningn delito. Sus hojas de servicio son impecables, no se les puede reprochar nada. Y vuestros elogios pueden extenderse al propio Sobek? No tengo nada que reprocharle al jefe Sobek. Su expediente slo contiene menciones halagadoras sobre su rigor y su probidad. El rey en persona me ha comunicado su satisfaccin por las medidas que Sobek ha tomado para garantizar la seguridad de los artesanos. Desde mi punto de vista, es inimaginable que haya podido cometer algn delito. Mhy se haba mostrado tan tajante con respecto a la seguridad de la aldea que no disipara por completo la sospecha de sus interlocutores, pero les tranquilizara con respecto a su objetividad. A qu conclusin llegis? pregunt Kenhir. Un bandido ha muerto, asesinado por un cmplice, sin duda alguna, otro nubio que ha conseguido huir y al que nos costar mucho identificar, salvo si es denunciado. Debemos desear que se trate tan slo de un incidente puntual, pero sin embargo debemos actuar como si el peligro siguiera acechando. Permaneced muy atentos en el interior de la aldea mientras Sobek sigue vigilando el territorio que est bajo su responsabilidad, y yo me encargar de la orilla oeste. La visita del faran nos ha tranquilizado revel el escriba de la Tumba. Es cierto, los rumores de guerra se han alejado y la paz se consolida. Necesitaris an a mis soldados para el transporte de bloques de gres? Hay otra expedicin programada, en efecto, pues el jefe del equipo de la izquierda trabaja ms rpido de lo previsto. El faran Merenptah pronto dispondr de la energa mgica que le proporcione su templo de millones de aos.

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Todos los artesanos del equipo de la derecha dorman en sus chozas del collado, su lugar de reposo entre la aldea y el Valle de los Reyes donde prosegua la excavacin de la morada de eternidad de Merenptah. En aquella noche de luna nueva, slo el maestro de obras estaba despierto. Como cada anochecer, antes de dormirse, Nefer pensaba en cada uno de los artesanos, en sus preocupaciones, en los problemas particulares que haban surgido durante la jornada y que l deba resolver para mantener la coherencia y la eficacia del equipo. Entre ellos haba un ser lo bastante vicioso como para fingir que amaba su trabajo y a sus hermanos con un corazn tan mentiroso como sus labios, un ser que intentaba corroer la cofrada desde el interior. A Nefer le costaba cada vez ms soportar aquel peso. Su mundo era el de la fraternidad entre los artesanos y el de la Piedra de Luz, y no el de la hipocresa y aquel mal solapado al que no saba cmo combatir. Da tras da, iba perdiendo sus fuerzas en aquella lucha, en la que el adversario avanzaba enmascarado, y se preguntaba sobre su capacidad para llevar a cabo la obra en condiciones tan difciles. Una brisa suave y perfumada se levant en la cima, que Nefer contempl largo rato. La agitacin interior del maestro de obras se apacigu y record las palabras que haba pronunciado el escriba Ramosis en su iniciacin a la funcin suprema: El dios oculto viene en el viento, pero no se le ve, mientras que inunda la noche con su presencia. Lo que est arriba es como lo de abajo, y l lo realiza. Qu bueno es estar en manos de Amn, el protector de Silencioso, que da el soplo de vida a aquellos a quienes ama. Ni dios ni el hombre conocan la verdadera forma de Amn, el nico mdico capaz de curar a un ciego; probablemente, cuando alguien lo viese, caera muerto de embelesamiento. Aunque era invisible, se revelaba hinchando la vela de los barcos; sin haber nacido nunca, nunca morira. En aquel instante, Nefer percibi la potencia mgica de aquella montaa de Occidente que responda a su llamada y aliviaba su fardo, permitindole comunicarse con Anin, la fuente de energa que necesitaba. T tampoco duermes? murmur Paneb. Pasar la noche en el collado es la mxima recompensa... Aqu, la vida es ms intensa que en cualquier otro lugar. Nefer no dijo nada. Y Paneb sinti que aquel hombre, a quien crea conocer, no slo era su amigo y su superior, sino sobre todo un ser excepcional al que se le haba encargado una misin que proceda del ms all del tiempo, una misin que transa su espritu y su mano como un fuego devorador. Ciertamente, el maestro de obras posea cualidades como la tranquilidad y el autodominio, pero, a la vez, haba una llama en su interior que arda intensamente. Paneb comparti el silencio de Nefer, y percibi el soplo de Amn en la brisa nocturna. Ests muy enfermo reconoci Clara. Karo el Hurao temblaba. He cogido fro en mi cabana del poblado... Y pensar que algunos aprecian las noches pasadas all arriba! Cuando el viento sopla, en invierno, se te hielan los huesos. Voy a verme obligado a guardar cama y me perder el prximo perodo de trabajo. Espero que no. La mujer sabia dispona de una vasta farmacopea para detener la infeccin. El depsito recogido en el fondo de los jarros de cerveza y el jugo de cebolla entraban en la composicin de los remedios que curaban los dolores de vientre y los golpes de fro, y aliviaran rpidamente a Karo; pero, sobre todo, utilizara el antibitico natural que se obtena gracias a una manera especial de almacenar los granos. La capa inferior de los silos era impregnada con una sustancia curativa, y luego era recogida con cuidado y prescrita a los enfermos. A juzgar por tu robusta constitucin, soy muy optimista. Y si todava tengo fiebre dentro de dos das? Volver a examinarte. Karo regres a casa. Clara etiquet unas redomas que contenan un lquido exudado por los

poros de la piel de una rana del Gran Sur, que posea virtudes analgsicas y antiinfecciosas que haba utilizado el da anterior para curar a la esposa de Nakht, que sufra una afeccin renal. A menudo, incluso durante sus consultas, la mujer sabia pensaba en Ched el Salvador. Haba vuelto a leer los tratados de oftalmologa y preparaba nuevas mezclas de sustancias, aunque sin grandes esperanzas. Durante los rituales celebrados en el templo de Hator, la superiora de las sacerdotisas diriga la magia de la comunidad femenina hacia el pintor, pues la ciencia de los humanos no bastara para luchar contra su ceguera. El equipo de la derecha necesitaba el genio de Ched el Salvador sin el que la decoracin pintada de la tumba de Merenptah no llegara a buen trmino, a pesar del ardor de Paneb y del talento de los dibujantes. Una semana de descanso... Ni lo pienses! exclam Kenhir. Es lo mnimo que debis concederme record Niut la Vigorosa. Podra exigiros ms, pero no quiero poneros en un compromiso. Pero y la limpieza, la cocina... Dejo vuestra casa perfectamente limpia, y tambin dejo comida preparada. Haced que os inviten dos o tres veces a comer y, por la noche, comed lo menos posible. No estar aqu para impedir que cometis excesos y temo que, cuando vuelva, os encontrar enfermo. No vas a marcharte en seguida, de todos modos? Hasta la prxima semana. De pronto, al escriba de la Tumba le pareci que su casa estaba muy vaca. Ciertamente, aquella pequea peste era insoportable, pero la echaba en falta; deba reconocer que le era de gran utilidad, salvo cuando se permita sembrar el desorden en su despacho. Kenhir apart de su mente el recuerdo de su sierva, y quiso tomarse el tiempo de redactar algunas pginas de su Clave de los sueos, pero la llegada de su ayudante le impidi escribir las primeras palabras en el papiro. Qu ocurre, Imuni? Paneb ha vuelto a pedir panes de color! Y qu hay de raro en ello? Calcul el nmero exacto que debe utilizar un pintor diariamente, y Paneb lo supera con creces. Si los dems artesanos se comportaran como l, sera imposible administrar esta aldea. Sin duda, sin duda... Y eso no es todo prosigui Imuni, Paneb no slo se niega a aceptar el reglamento sino que, adems, me ha amenazado. Y t que has hecho? He preferido alejarme... Pero deberais decirle cuatro palabras. Arreglar este asunto prometi Kenhir. Puedo decirle que ya no tendr autorizacin para utilizar tantos panes de colores? Acabo de decirte que yo me encargar de eso. Imuni no comprendera nunca que las leyes deben aplicarse con inteligencia, y Kenhir se senta incapaz de explicrselo. Como le haba enseado Ched el Salvador, Paneb necesitaba gran cantidad de colores, como suplemento de los que l mismo fabricaba, sin contar el impresionante nmero de pinceles y cepillos que usaba con notable rapidez. El coloso se mostraba implacable con su propia tcnica y realizaba numerosos esbozos antes de pintar la figura definitiva. El resultado era tan deslumbrante que incluso Ched el Salvador slo haca pequeos retoques. As pues, no importaba que Paneb utilizara una gran cantidad de material, pero era intil intentar explicrselo a Imuni. El traidor estaba tomando el fresco en su terraza cuando vio pasar al escriba de la Tumba, que golpeaba el suelo con su bastn para acompasar una enrgica marcha. Adonde ir tan de prisa? le pregunt a su esposa. Supongo que ir a cenar a casa del maestro de obras, como ayer por la noche. Desde que Niut la Vigorosa est de vacaciones, se da la gran vida. Cuando nos acostumbramos a que nos sirvan, ya no sabemos arreglrnoslas solos. Cundo volver la sierva? Al final de la semana. Saldr en cuanto anochezca. Adonde piensas ir?

A apartar un peligro que podra amenazarnos. Si alguien pasa a vernos, dile que me encuentro mal y que ya me he acostado. Nervioso, el traidor caminaba pegado a las fachadas con los pies desnudos, con la esperanza de no ver a nadie. Pero si as era, alegara tener jaqueca para justificar su paseo nocturno. La suerte le benefici y lleg sin problemas a la morada de Kenhir. Si la puerta principal estaba cerrada, no insistira. Pero sta se abri a la primera, y el traidor se desliz en el domicilio del escriba de la Tumba. De cunto tiempo dispona? Clara cocinaba bien, Kenhir era un buen invitado... Pero, sin embargo, deba apresurarse. Si lo sorprendan, sera acusado de robo, expulsado de la aldea y encarcelado; y todos sus sueos se iran al traste. Slo le quedaba encontrar el lugar donde Kenhir guardaba los papiros que componan el Diario de la Tumba. Antes de dormirse, al escriba de la Tumba le gustaba leer algn viejo texto clsico que le hiciera olvidar las preocupaciones de la jornada. Despus de la suculenta cena que le haba ofrecido Clara, sinti ganas de trabajar un poco ms y de consultar el Diario de la Tumba para comenzar a establecer la lista de los artesanos que haban acudido con ms frecuencia a la orilla oeste durante los diez ltimos das. Primero crey que se haba equivocado, pero luego debi rendirse a la evidencia: el papiro en el que haba tomado aquellas notas haba desaparecido.

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Mientras conclua el cuarto ao del reinado de Merenptah, sin que hubiera estallado ningn conflicto en las fronteras, la excavacin y la decoracin de su tumba haban avanzado mucho. Ya estaban terminados los tres primeros pasos del dios que jalonaban la primera parte del corredor, y que terminaban en el pozo del que ascenda la energa del Nun, el ocano csmico, con la que quedara impregnado el sarcfago real cuando lo bajaran hacia su ltima morada; la primera sala de columnas, destinada a rechazar a los rebeldes y las fuerzas malficas; un nuevo corredor donde el alma del resucitado subira al cenit; la sala de Maat, que la mantendra eternamente en el buen camino; y el inicio del ltimo corredor que llevara a la sala del oro, donde reposara la momia de Merenptah. Los dibujantes haban trazado los jeroglficos que componan las Letanas del Sol, algunos extractos del Libro de las Puertas y del Libro de la Cmara oculta, que ofreceran al faran las frmulas indispensables para enfrentarse a los guardianes del ms all y penetrar libremente en los parasos abiertos a los justos. Ched el Salvador y Paneb el Ardiente haban pintado las figuras de Merenptah ofreciendo ungentos e incienso a Osiris y vino a Ptah, Ra y Anubis dando vida al monarca, la diosa Maat alada, y luminosos dilogos entre el faran y las divinidades. Gracias a las numerosas lmparas que no humeaban, la iluminacin era excelente en el interior de la tumba. Los dos pintores preparaban sus colores en el exterior y rivalizaban en virtuosismo para superponer capas de grosor variable y crear sutiles matices, especialmente rojos y azules abrillantados por una capa de barniz cuyo secreto de fabricacin Ched haba revelado a su discpulo. Paneb destilaba tanta energa que el Salvador ya no senta el cansancio cuando trabajaba a su lado; incluso le pareca que su vista mejoraba mientras su mano daba vida a la barca de oro donde los dioses navegaban durante la noche. Esta vez, es demasiado! exclam Unesh el Chacal. Solicito la intervencin de Ched. ste se acerc al dibujante, rodeado por sus dos colegas, Pai el Pedazo de Pan y Gau el Preciso, que miraban un soberbio personaje con una peluca azul y un taparrabos de oro que estaba de pie en la proa de la barca solar. Sobre su cabeza estaba escrito su nombre, Sia, la intuicin creadora que era la nica en descubrir el camino. Qu tienes que reprocharle a esta pintura? pregunt Ched. Yo dibuj la cuadrcula, con unas indicaciones precisas que Paneb no ha respetado. As es reconoci Gau. Molesto, Pai permaneci mudo. Mira el conjunto recomend Salvador: la barca, Sia, y las entidades celestes que sujetan la cuerda de sirga. Unesh frunci el ceo. No veo... Por esta razn no eres pintor. Inscribiste en la pared un esquema rgido, respetando los datos tcnicos, y Paneb les ha dado vida transgredindolos un poco. El trabajo ha desaparecido, y ha nacido la belleza. Entonces, Paneb puede hacer cualquier cosa? se rebel Unesh. Muy al contrario. Vamos tan lentos por su culpa, porque debe estudiar la cuadrcula minuciosamente. A veces, su mano se libera de una obligacin formal y hace brotar lo que an no exista. De todos modos, se toma libertades inadmisibles objet Gau. Te equivocas, sabe modelar las proporciones, sin las que una pintura est condenada a perecer. Acaso crees que le permitira que perdiese el tiempo en una tumba real? Mejor mirad y decidme lo que podis reprocharle a esta escena. Los tres dibujantes intentaron, en vano, formular una crtica. Vayamos a preparar la siguiente cuadrcula recomend Pai. Cmo se encuentra esta maana? pregunt Clara a Niut la Vigorosa. Mucho mejor. Por fin ha recuperado el apetito y no deja de refunfuar sobre todo y sobre

nada. A mi entender, vuestro tratamiento lo ha curado por completo. El escriba de la Tumba sali de su habitacin con aspecto hurao. Se ha retrasado el trabajo. Ah, Clara... Que las divinidades os sean favorables. Tendr que tomar an durante mucho tiempo esas vitaminas? No, puesto que ya habis recuperado la vitalidad. Tras el robo del papiro, cre que me mora... Un robo en mi casa, en mi despacho! Quin pudo realizar semejante fechora? Tras el descubrimiento del horrible latrocinio, Kenhir haba sido vctima de una profunda depresin que haba durado muchas semanas, durante las que Imuni le haba sido de gran ayuda para asumir las tareas cotidianas, mientras la mujer sabia, utilizando al mismo tiempo el magnetismo y la medicacin, le devolva la salud. Me siento con fuerzas para regresar al Valle de los Reyes afirm. Eso no debis decidirlo vos objet Niut la Vigorosa, sino la mujer sabia. Clara sonri. Creo que eso terminar de curaros, y el equipo se alegrar de volver a veros. El escriba de la Tumba estaba conmovido. Has creado una obra maestra le dijo a Nefer. Esta tumba es tan hermosa como la de Ramss el Grande! An queda lo ms difcil advirti el maestro de obras. Hasta que la sala del sarcfago no est terminada, no estar tranquilo. Kenhir iba y vena por los corredores de la morada de eternidad, sin saber qu detalle admirar en la proliferacin de colores. Dibujantes y pintores han sobrepasado sus lmites... Nunca reinar la muerte en este lugar. Todo el equipo ha puesto el alma en esta obra. En el exterior de la tumba, comieron pescado seco, ensalada, cebollas y pan. A medioda, slo estaba permitido tomar una cerveza muy ligera. Kenhir haba vuelto a ocupar su lugar en el asiento excavado en la roca y, a pesar de su mal carcter, todos se alegraban de que hubiera vuelto. Despus del breve descanso, el equipo regres a la tumba. No he dejado de pensar en el papiro que me robaron confes el escriba de la Tumba al maestro de obras. All haba anotado todas las salidas de las que me haba enterado y pensaba establecer su frecuencia, artesano por artesano. El traidor al que buscamos debi de presentirlo y ha destruido el documento. Y no recordis lo que habais anotado? No me gusta retener demasiadas cosas en la memoria, prefiero confiar los detalles materiales al papiro. Sin esas notas, soy incapaz de establecer los hechos con segundad. Nuestro hombre ser cada vez ms desconfiado... Sin duda, ha descubierto que Sobek haba tomado nuevas medidas de seguridad. Su situacin se hace difcil. Si no puede salir de la aldea, cmo va a comunicarse con sus cmplices? Sobek tiene razn: en un momento u otro dar un paso en falso. Debemos estar atentos. Cundo piensas utilizar de nuevo la Piedra de Luz? Cuando la sala del sarcfago haya sido excavada y abovedada respondi Nefer. Sus muros quedarn impregnados de energa antes del trabajo de los dibujantes y los pintores. Para serte sincero, se hace casi imposible distinguir el trabajo de Paneb del de Ched... El alumno iguala al maestro. Los colores de esta tumba son, incluso, ms vivos que los de la ltima morada de Ramss. Segn Ched, Paneb ha preparado nuevos tintes, jugando con los matices del rojo. Y, al parecer, eso es slo el principio. No est algo celoso Salvador? Muy al contrario, Kenhir. Hacer progresar al alumno le ha devuelto la juventud y el entusiasmo que haba perdido. Salvador es un hombre de grandes obras, y nada le amarga tanto como la rutina. Durante largo tiempo, perdi la esperanza de encontrar un sucesor que estuviera a su altura. Y entonces lleg Paneb... Un nuevo milagro del Lugar de Verdad. Debes procurar que la vanidad no destruya su corazn y su mano. Es el peligro que nos acecha a todos. De momento, Paneb se ve confrontado a tantas dificultades que est obligado a superarse constantemente. Mientras luche con y contra s

mismo por una obra que le supera, su fuego ser creador. Y podemos contar con Ched para que ample, da tras da, los lmites de su discpulo. El maestro de obras cruzaba el umbral de la tumba cuando la solucin apareci en su cabeza. El correo! Qu quieres decir? pregunt Kenhir. El traidor se comunica con el exterior por carta. El cartero Uputy qued escandalizado ante la demanda del escriba de la Tumba. Jur guardar el secreto del correo. Si traiciono mi palabra, el bastn de Thot me golpear y perder mi empleo. A menudo han intentado corromperme, pero nadie lo ha logrado. Te felicito, Uputy, pero no intento corromperte en absoluto. De todos modos, queris conocer el contenido de las cartas escritas por los artesanos y el nombre de sus destinatarios. Mi respuesta es no, Kenhir, un no rotundo y definitivo. Comprendo tu actitud, pero puedes estar seguro de que mi honradez no es menos firme que la tuya y que acta en el superior inters de la cofrada. No pongo en duda vuestra palabra, pero mi decisin es irrevocable y adecuada a los solemnes compromisos que acept al entrar en el oficio. En el marco de una investigacin criminal, el escriba de la Tumba, sin duda, habra sido autorizado a consultar la correspondencia que Uputy transportaba, pero deba preservar el honor de la cofrada y no sacar ese oscuro asunto a la luz, mientras los dos equipos estuvieran trabajando. Dime al menos una cosa, Uputy: durante los tres ltimos meses, cul es el artesano que te ha confiado ms correspondencia? Por qu queris saberlo? Para anotarlo en el Diario de la Tumba, hacer comparaciones con los aos anteriores y preparar un expediente sobre nuestro volumen de correspondencia. El visir me lo pedir. Aquella mentira piadosa tranquiliz a Uputy. En ese caso... el que escribe ms es Pai el Pedazo de Pan. Pero no os dir nada ms.

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No tomas un poco ms de asado, Pai? dijo su esposa, extraada. No, esta noche no. Ni callos tampoco? No, me siento algo pesado. Pero si casi no has comido nada, y yo te haba preparado una comida de fiesta por nuestro aniversario de bodas. Est bien as, te lo aseguro. Seguro que ests enfermo! A juzgar por la panza del dibujante, sus mejillas redondas y su aspecto floreciente, nadie habra dicho que estaba enfermo. Voy a dar una vuelta. No vuelvas muy tarde, despertaras a los nios. No te preocupes. Le era imposible resistir por ms tiempo el aroma de los manjares; era mejor tomar un poco de aire e intentar olvidar. El dibujante camin por la arteria principal de la aldea con el estmago en los pies. Me vienes al pelo exclam Paneb; quera verte. A m... por qu? El maestro de obras y el escriba de la Tumba quieren hablar contigo. Ahora mismo? S, ahora. Iba a acostarme y... Salas de tu casa, no? .No, en fin, s, pero regresaba... Me han mandado a buscarte y te llevo conmigo. Entendido? S, s, entendido... La fingida amabilidad del coloso era ms temible an que su clera. Pai prefiri seguirlo y entr, con aprensin, en la morada de Nefer y Clara, cuya mirada le pareci ms inquisitiva que amistosa. No tienes muy buen aspecto le dijo ella; mala digestin? No, estoy bien, muy bien... Kenhir estaba de pie, con las manos apoyadas en su bastn, y prescindi por completo de las frmulas de cortesa. Escribes mucho, en estos ltimos tiempos. Tal vez... Pero eso es cosa ma. Tambin es cosa del Lugar de Verdad. A quin escribes? No tenis por qu saberlo. Ya lo creo que s! Y si te niegas a respondernos, convocar el tribunal. Pai pareci atnito. Pero... esto es ridculo! Si ests en paz contigo mismo intervino Nefer, responde. No significar tu negativa que ocultas actos indignos de un servidor del Lugar de Verdad? Pai agach la cabeza. Lo sabis todo, no es cierto? Le respondi un pesado silencio. Todo comenz hace un ao, aproximadamente, cuando celebramos que mi madre, que vive en la orilla oeste, cerca del mercado de pescado, cumpla ochenta aos. Abus de los callos y el asado, lo admito, y ella me ech en cara esta clebre frase de la Enseanza para Kagemni: La glotonera es despreciable, hay que sealarla con el dedo. Una copa de agua puede bastar para calmar la sed y un bocado de legumbres para fortalecer el corazn. Ay de aquel cuyo vientre es vido cuando ha pasado el momento de la comida. Y se ha negado a verme mientras no siga un rgimen. Le he escrito ms de veinte cartas hablndole de mis sobrehumanos esfuerzos, pero me quiere esbelto, con veinte kilos menos. Esta misma noche,

de nuevo, slo he picado un poco... Y me muero de hambre! Pai es inocente dijo Nefer. Y si fuera un excelente actor? dud Kenhir. Sabiendo que se arriesgaba a ser desenmascarado, tena preparada una explicacin tan grotesca que a nadie se le ocurrira dudar de ella. Yo estoy seguro de que Pai ha dicho la verdad intervino Paneb, pero creo que debemos comprobar su historia. Maana por la maana ir a ver a su madre, y lo aclararemos todo. La madre de Pai? Vive en la tercera calleja, a tu izquierda. Paneb salud al pescadero, que preparaba su puesto, y tom la direccin indicada, pero dej atrs la tercera calleja y ech a correr. A su espalda, oy un ruido de pasos precipitados. Lo estaban siguiendo desde que haba tomado la barcaza, tal vez desde antes incluso. De modo que Pai el Pedazo de Pan haba mentido. Sus argumentos eran slo un montn de mentiras y, como tema que mandaran a alguien a comprobar su fbula, haba ordenado a un cmplice del exterior que se deshiciera del curioso. Paneb estaba encantado, pues su perseguidor, sin duda, tendra muchas confidencias que hacerle. Se ocult en una esquina, y acto seguido vio a un nubio que se detena y miraba en todas direcciones. Me buscas a m, amiguito? El puo del nubio se movi con rapidez. Paneb par el golpe con el antebrazo y su pie derecho golpe el vientre de su adversario, que retrocedi ms de diez pasos aunque permaneci de pie. Sabes luchar y eres resistente reconoci el joven coloso. Me ver obligado a golpearte fuerte, salvo que prefieras revelarme en seguida el nombre de tu patrn. El hombre hinch sus pectorales y se lanz contra Paneb, con la cabeza por delante. En el ltimo momento, el artesano se apart y dej caer sus dos puos unidos en la nuca del agresor, que termin su carrera contra un muro. Aunque tena la frente ensangrentada, logr incorporarse titubeando. Eres duro! El nubio respiraba con dificultad. Si me matas... no escapars de nosotros... Nadie escapa... a los policas de Sobek. Con los ojos en blanco, el nubio se desmay. Unas amas de casa lanzaron una prudente ojeada a la calleja. Traedme agua! exigi el coloso. Fue necesaria toda una jarra para despertar al nubio. Realmente eres polica? El infeliz se estremeci de espanto. Vas a golpearme de nuevo? Si dices la verdad, no. Por qu me seguas? Es mi misin... Debo seguir a los artesanos que se dirigen a la orilla este para saber adonde van. Tambin yo cumplo una misin! El jefe Sobek no me lo ha dicho. Nadie haba pensado en avisarlo... Paneb ayud al nubio a levantarse y a caminar hasta la tienda de un mercader de plantas medicinales para que le aplicase un blsamo. Debo redactar un informe dijo el polica. Qu voy a contarle a Sobek? Dile que hable con el escriba de la Tumba. Kenhir sabr explicarle la situacin. Sois la madre de Pai? La patrona era pequea, su piel estaba muy arrugada, y no pareca tener un carcter fcil. Qu queris de m? Soy amigo de vuestro hijo. Se ha adelgazado ya? Un poco, pero... Que deje de escribirme y que haga algo! El muy glotn es la vergenza de mi familia. Que no vuelva a aparecer por aqu si no est ms presentable.

Os aseguro que se esfuerza mucho y... Esforzarse no basta. Tiene que conseguirlo. Dicho esto, la madre de Pai cerr la puerta en las narices de Paneb. El general Mhy tens su arco, apunt al centro del blanco y dispar. La flecha se hundi profundamente en la dura madera. Buen tiro apreci Daktair. Mhy arranc la flecha y comprob que la punta estaba casi intacta. Buen resultado, Daktair: la aleacin que has obtenido tiene una resistencia excepcional. Con puntas de flecha de semejante calidad, los arqueros tebanos tendrn una arma inigualable. Y las espadas? Estoy en ello. Y sin embargo, pareces decepcionado y descontento. Me veo reducido a la condicin de tcnico superior... Me parecen tan lejanos nuestros sueos de grandeza! Te equivocas, Daktair. Merenptah reina sin oposicin, os veis obligado a proteger el Lugar de Verdad y no hemos obtenido ninguno de sus secretos. Los muros de esta aldea son realmente infranqueables. Crees que he renunciado a ello? Creo que estis haciendo una brillante carrera y que la ma concluir en ese laboratorio. Triunfaremos porque sabemos tomarle medidas al adversario asegur Mhy; y ste es mucho ms temible de lo que suponamos. El maestro de obras y la mujer sabia dan a la cofrada una coherencia semejante a la que une las piedras de un templo entre s, y no ser fcil destruirla. Las pequeas victorias que hemos obtenido son insuficientes, lo admito, y hemos soportado serios reveses cuyas lecciones debemos extraer. La principal consiste en privar a Nefer de sus apoyos fundamentales. Gracias a nuestro aliado del interior, sabemos que el escriba de la Tumba ha estado enfermo. Pero Nefer tiene un perro guardin muy molesto, el joven Paneb, que se neg a enrolarse en el ejrcito. Pues peor para l.

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Paneb acarici el largo pelo rojizo de Turquesa tras haberle hecho el amor con una pasin intacta, que ella haba sabido compartir. Y ella, en su triunfante desnudez, lo miraba como si lo viera por primera vez. Slo la diosa Hator puede inspirarte esos juegos amorosos, Turquesa. Ser capaz de seguirte, si continas as? Acaso te ests volviendo modesto? Ponme a prueba. Tan infatigables el uno como el otro, se lanzaron a una nueva justa, importndoles muy poco salir vencedores o vencidos de ella. Se divertan sorprendindose y se deleitaban con su deseo cada vez que se abrazaban. Eres feliz con Uabet? Ella decidi ser feliz conmigo... Por qu voy a tener la crueldad de contrariarla? Adems, est mi hijo. Har del mozalbete un verdadero guerrero, y nadie le plantar cara. No es tambin el hijo de Uabet? Tal vez ella tiene otros deseos para l. Con Aperti, imposible! Ya tiene ganas de luchar. Paneb se tendi sobre Turquesa. Y si dejramos de hablar? La noche caer muy pronto y me pondrs de patitas en la calle. Si yo no fuera una mujer libre, seguiras amndome? Las manos del pintor, llenas de dulzura, le respondieron siguiendo sus curvas. De pronto, ella se apart. Llaman a la puerta. Paneb escuch: llamaban con insistencia. Turquesa se cubri con un chal y fue a abrir. Est Paneb contigo? pregunt Gau el Preciso. Por qu quieres saberlo? Me temo que pronto tendr grandes problemas... Segn Unesh, que ha sorprendido una conversacin, los canteros piensan presentar una denuncia contra l. Estn discutiendo con el escriba de la Tumba. Entonces apareci Paneb, furioso. Qu ests diciendo? No s nada ms, pero los otros dos dibujantes y yo tenemos la impresin de que alguien est conspirando a tus espaldas y que se preparan para darte un golpe bajo. Voy a ver a Kenhir. Nakht el Poderoso y Casa la Cuerda miraban a Paneb con animosidad. Karo el Hurao le daba la espalda y Fened la Nariz lo sealaba con el dedo. T eres el ladrn y ser mejor que lo confieses! Trgate inmediatamente esas injurias o... El asunto parece serio intervino Kenhir. Paneb se volvi hacia el escriba de la Tumba. Qu asunto? El gran pico que sirve para atacar la roca ha desaparecido. Y lo ha robado Paneb! precis Fened. Quin otro hubiera podido cometer semejante fechora? l llev la herramienta a la cmara fortificada. Es cierto reconoci el coloso. Y cmo explicas que ya no est all? pregunt el escriba de la Tumba. No tengo que explicar nada! Dej el pico con las dems herramientas delante de la puerta de la cmara fortificada. Los canteros las colocaron dentro del local, no yo. No desves la acusacin protest Nakht; todos estamos de acuerdo en decir que t fuiste el ltimo que fue visto con el pico. Robar una herramienta es un delito grave record Kenhir. Si la has utilizado para trabajos personales, ser mejor que lo reconozcas inmediatamente.

Pero si no es verdad! Presentamos denuncia contra Paneb declar Casa la Cuerda, y exigimos una investigacin inmediata. Qu significa esto? Que estoy obligado a registrar tu casa en compaa del maestro de obras y en presencia de dos testigos indic el escriba de la Tumba. Registrar mi casa? Ni hablar! Casa la Cuerda le respondi con irona: No es sta la reaccin de alguien que es culpable? Si eres inocente insisti Nakht, por qu te niegas a que la registren? Todos sabis que no tengo nada que reprocharme! En ese caso, establezcamos la prueba de tu inocencia. Paneb lanz una mirada incendiaria a los canteros. Regreso a casa y os espero all. Ni hablar! interrumpi Casa la Cuerda. Haras desaparecer el pico! Te quedas aqu, Kenhir designar a los dos testigos, iremos a buscarlos y la comisin investigadora al completo se personar en tu casa. Cuando el escriba de la Tumba, el maestro de obras, la esposa de Pai el Pedazo de Pan y Thuty el Sabio cruzaron el umbral de la morada de Paneb, toda la aldea ya conoca la grave acusacin que recaa sobre el joven coloso. El traidor, que se comunicaba con sus comanditarios por cartas codificadas, haba aplicado el plan que haba trazado: lograr que condenaran a Paneb por un delito indiscutible y provocar, as, su expulsin de la cofrada. Aprovechando la enfermedad de Kenhir y un momento de descuido de su ayudante, el traidor haba robado el pico para ocultarlo en casa de Paneb, en el lugar que se dispona a transformar para ampliar la cocina y que tena acceso desde el exterior. Despus haba hecho que una amiga de su mujer divulgara el rumor. Uabet la Pura sali a abrir con su hijo en los brazos, y se qued atnita al ver a tanta gente frente a su puerta. Qu queris? Tu marido est acusado de robo explic Kenhir. Debemos registrar la casa de arriba abajo. Es... es imposible! No tenis derecho a hacer esto! S razonable, Uabet. sa es nuestra ley y debemos aplicarla por las buenas o por las malas. Paneb cogi a su mujer por los hombros. Vayamos a sentarnos afuera y dejmosles que acten: el que desea mi perdicin cree haberlo conseguido, pero le identificar y le romper los huesos. El registro fue interminable. Paneb enseaba a Aperti los distintos modos de apretar el puo y le incitaba a golpear la palma de su enorme mano. El chiquillo se rea a carcajadas y lo repeta una y otra vez sin cansarse. Kenhir fue el primero en salir de la casa secndose la frente con un trapo de lino. No hemos encontrado nada, Paneb. Ests libre de cualquier sospecha. Paneb se levant. Eso no cambia nada, porque ni vos ni los dems habis credo en mi palabra. Si quieres una disculpa, la tendrs. Eso no ser suficiente. Qu ms quieres? Ya no tengo nada que hacer en esta aldea, Kenhir; puedes tachar mi nombre del equipo de la derecha. Yo no quiero marcharme declar Uabet la Pura. Aqu nac y aqu morir. Eres muy libre de quedarte; por lo que me concierne, mi decisin es irrevocable. Porque eres culpable? El tono de la joven se haba endurecido. Qu significa eso, Uabet? Robaste el pico? Tambin t te atreves a acusarme! Lo robaste o no? Te juro por mi hijo que soy inocente!

Puedes agradecrselo a tu hijo; l te ha salvado. Explcate... Ha ido a jugar, sin mi permiso, a la parte de la casa que quieres arreglar. Lo he encontrado rascando el suelo y dejando al descubierto un mango de madera. El del gran pico... He pensado avisarte, pero estabas divirtindote con Turquesa. De modo que he avisado al maestro de obras. Nefer! Y qu ha hecho? Se ha llevado la herramienta. Paneb corri hasta la morada de Silencioso, que estaba fabricando un amuleto en forma de escuadra. Dnde has escondido el pico, Nefer? Qu pico? El que haban ocultado en mi casa para perderme. Estoy perdiendo la memoria... Ya se ha probado que no estabas involucrado en esta triste historia. Si me has ayudado, es que crees que soy inocente. Tienes muchos defectos, Paneb, pero no eres un ladrn. Adems, conoces el difcil perodo por el que estamos pasando, y has sido designado para protegerme. Si te mataran, nuestros adversarios habran derribado una slida muralla. Kenhir y los canteros me han arrastrado por el fango, y su conviccin es firme. La aldea entera est convencida de que soy un ladrn, todos me mirarn de otro modo. S que ya no tengo lugar en esta cofrada. Olvida la humillacin y no te conviertas en esclavo de tu vanidad. Tu intervencin habr sido intil, Nefer. El mal est hecho, el desgarrn es irreversible. Te comportas de un modo muy derrotista, Paneb. Los dos hombres se desafiaron largo rato con la mirada. Gracias por haberme evitado un juicio inicuo, maestro de obras. Pero ya no tengo ganas de codearme con hombres que me odian y a los que desprecio. Lo perders todo, Paneb, y tu existencia ser de nuevo semejante a un bastn torcido. Al menos me servir para romperle la cabeza a quien se cruce en mi camino. Te compadezco por estar encadenado a esta aldea, obligado a servir a unos mediocres... Yo reconquisto mi libertad.

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Aceptas partir conmigo, Turquesa? No, Paneb. Har que lleves una vida tan fabulosa que ni siquiera puedes imaginrtelo! No me interesa. En esta aldea slo reina la injusticia y los celos. Si te quedas aqu, lo lamentars. Reaccionas as porque ests enfadado y porque te han herido tu vanidad. Ah no, t no! El coloso tom a la soberbia pelirroja en sus brazos. Te llevar conmigo, Turquesa. Has olvidado que soy una mujer libre y que ningn hombre puede imponerme su voluntad? Pero qu ms esperas de esta cofrada? Cada da, aqu, es realmente un nuevo da. Y, como sacerdotisa de Hator, prest juramento de fidelidad a la diosa. Paneb se apart de su amante. Ests acusndome de perjurio? T decides. Te echar en falta, Turquesa. No he conseguido convencer a Paneb de que se quede confi Nefer a su esposa. La humillacin ha sido demasiado profunda y ha perdido la confianza en sus hermanos. Incluso en ti? Sabe que creo en su inocencia y que le he permitido evitar la trampa donde queran hacerle caer, pero su rebelda ante esa injusticia es demasiado intensa. Le necesitas, no es cierto? Se ha convertido en un pintor excepcional y no estoy seguro de que Ched an tenga la energa necesaria para terminar la decoracin de la tumba de Merenptah. Pero Paneb es libre de abandonar el Lugar de Verdad, y t eres la nica que puede convencerlo de que sirva a la obra que ha comenzado. Cuando me haya dirigido al Occidente me advirti la mujer sabia que me inici, que la diosa de la cima, aquella que ama el silencio, sea tu gua y tu mirada. Esta noche, ir a consultar con ella. La enorme cobra real de enrojecidos ojos sali del santuario, en lo alto de la cima, y se irgui mientras la mujer sabia se inclinaba ante ella. El reptil se balanceaba suavemente de izquierda a derecha y de derecha a izquierda, iluminado por la luz plateada del sol nocturno. No dejaba de mirar a Clara, cuya frente estaba ceida por una cinta dorada. Si atacaba, no tendra oportunidad alguna de escapar. Ms all del miedo se instauraba un dilogo entre la mirada de la mujer sabia y la de la cobra hembra, encarnacin de la diosa del silencio. Clara le habl de Paneb, de la morada de eternidad de Merenptah y le implor que le indicara el camino que deba seguir para preservar la armona de la cofrada. Las estrellas fueron desapareciendo una a una, como si las cubriera un velo negro. La noche estaba tocando a su fin, y una gota de agua cay en los cabellos de Clara. La mujer sabia comprendi que la respuesta de la diosa iba a ser terrible, pero a la medida de Paneb. Uabet la Pura ya no consegua contener las lgrimas. No te marchars, Paneb... Ven conmigo, si quieres, pero no voy a cambiar mi decisin. El coloso enrollaba su estera de viaje. Y tu hijo..., lo abandonas sin ms?

Eres una buena madre, sabrs educarlo muy bien, y estoy seguro de que sabr arreglrselas, como su padre. Y tu pintura, el enorme trabajo que has hecho... ya no te importa todo eso? No insistas, Uabet. Por qu te niegas a admitir que eres ms tozudo que una mua porque han herido tu amor propio? Qu importa, incluso, que ya no te entiendas con los canteros? El maestro de obras es tu mejor amigo y, puesto que es preciso recordrtelo, en esta aldea hay, por lo menos, dos mujeres y un nio que te quieren. Paneb at la estera a una bolsa de viaje que contena una hogaza de pan, un odre de agua, unas sandalias y un taparrabos nuevo, y sali de su casa sin mirar a la llorosa Uabet y sin besar a su hijo, que estaba dormido. Se levantaba el da. En el templo, la mujer sabia iba a celebrar los ritos matinales y, en cada morada, se preparaban para venerar a los ancestros. Pero no era un amanecer como los dems. En el vigsimo sptimo da del primer mes de la estacin de esto del cuarto ao del reinado del faran Merenptah, grandes nubes negras oscurecan el Oriente e impedan que luciera el sol. La atmsfera era pesada, casi irrespirable, y el aire estaba cargado de una tensin que haca que dolieran los huesos. Un relmpago desgarr el cielo y el rayo cay en la forja de Obed. El herrero se despert sobresaltado, y pidi socorro a los escasos auxiliares que estaban durmiendo all. Y entonces se sembr el terror en la aldea. Un diluvio cay sobre el Lugar de Verdad con inaudita violencia. La lluvia era tan fuerte y espesa que Paneb tuvo la impresin de que miles de agujas caan sobre l. Una monstruosa tormenta se concentraba en la orilla oeste de Tebas, una sucesin de relmpagos cruzaba las amenazadoras nubes, y la precipitacin se intensific an ms. En la calle principal de la aldea se estaba formando un torrente con increble rapidez. Junto a Paneb se derrumb un murete que estaba en construccin. Varias amas de casa salieron al umbral de sus moradas y observaron, incrdulas, la corriente de agua que creca y creca. Subid a las terrazas! grit Paneb. Unos nios comenzaron a gritar. Delante de la casa de Pai el Pedazo de Pan, un chiquillo, con agua hasta las rodillas, perdi el equilibrio y grit. Paneb lo agarr por los pies y lo entreg a Nakht, que acuda en su ayuda. Por un instante, ambos hombres se miraron con rencor. Lleva al chiquillo a su casa orden Paneb, y asegrate de que no haya ningn otro por la calle. Haz correr la voz, de prisa: que suban todos a las terrazas. A la velocidad con que suba el nivel del agua, pronto invadira las plantas bajas y provocara grandes daos. En la zona de los auxiliares, los muros de barro seco se transformaran en corrientes, densas y pegajosas, y los talleres parecan deshacerse ante el embate de una ola furiosa. Paneb palideci. A juzgar por la fuerza de la tormenta, se estaba preparando otra catstrofe ms grave an. Ardiente corri, pues, hasta la casa del maestro de obras. Vayamos inmediatamente al Valle de los Reyes exigi. La tumba de Merenptah est en peligro. En plena tempestad, los dos hombres cruzaron la puerta de la aldea y corrieron hasta el collado. Si no hubieran conocido perfectamente la pista por la que bajaban, nunca habran podido cruzar la cortina de lluvia y se habran extraviado en la montaa, donde el rugido del trueno era ensordecedor. Pero ni Nefer ni Paneb disponan de tiempo para tener miedo o pensar en los mltiples cortes que los slex les estaban haciendo en los pies. A riesgo de romperse el cuello, bajaron por la pendiente que desembocaba en la entrada del Valle de los Reyes. El polica nubio haba permanecido estoico en su puesto, aunque calado hasta los huesos. Ven con nosotros, Penbu, pronto! Los tres hombres corrieron hasta la tumba de Merenptah, donde el segundo polica de guardia recoga restos de calcreo para formar un murete ante la entrada. Una corriente de barro y piedras se diriga hacia la frgil barrera. No aguantar afirm Tusa; largumonos antes de que nos engulla. La corriente entrara en la tumba de Merenptah y causara graves daos. Marchaos dijo Paneb. Yo me quedo.

Los dos nubios vacilaron unos segundos antes de salir de la trampa que haba provocado la monstruosa tempestad cuya fuerza no se debilitaba. Vete, Nefer; ya no puedes aguantar ms. Acaso un capitn abandona el barco cuando ste se est hundiendo? Hagamos algo en lugar de hablar tanto! La nica solucin consista en levantar un muro con pedazos de roca, lo bastante gruesos para que el barro se rompiera al chocar contra l. Nefer se olvid del cansancio y multiplic sus fuerzas, a pesar de los resbalones y de la lluvia que, de vez en cuando, lo dejaba ciego. Ante l, el joven coloso levantaba montones de piedras y construa, sin descanso, la muralla destinada a salvar la tumba. De vez en cuando, Paneb lanzaba gritos de rebelda contra el cielo desencadenado, pero no reduca la cadencia que el maestro de obras segua a duras penas. Utilizando sus ltimos recursos, Nefer consigui, sin embargo, serle de gran ayuda a su amigo. Silencioso se zambulla en el barro y extraa grandes piedras que Paneb amontonaba, una sobre otra. Un relmpago de inaudita violencia desgarr las nubes, y el rayo toc la cima. Clara! aull Nefer. Est all arriba? Quera consultar a la diosa del silencio y an no haba bajado cuando has venido a buscarme. La lluvia se calm de pronto y apareci un retazo de cielo azul. La tumba de Merenptah est intacta advirti Paneb cubierto de barro. Clara... El coloso arranc al maestro de obras de la ganga, cuyos ltimos embates se rompan contra el muro. Hay que subir a la cima dijo Nefer, saber si el rayo la ha herido. Eres incapaz de dar un paso. Descansa, yo me encargo de ella. El sol apareci y ambos hombres bebieron las ltimas gotas de lluvia que les lavaron el rostro. Mira, Nefer, ah est! La mujer sabia descenda de la cima con una aureola dorada alrededor de la cabeza y el gran pico, capaz de perforar la roca ms dura, en las manos.

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La mujer sabia blandi el pico delante de todos los aldeanos. He aqu el objeto por el que acusasteis a Paneb de ladrn! Lo he expuesto en la cima para conjurar la clera del dios Set, cuya tormenta ha estado a punto de destruir la tumba del faran y nuestras moradas. El rayo ha cado sobre el pico y su terrible luz ha trazado algunos signos en l. Thuty el Sabio se acerc y distingui la cabeza del animal de Set, con las dos largas orejas y el prolongado hocico trazados por el fuego del cielo. Paneb ha salvado la morada de eternidad del faran revel Nefer; sin su valor, la obra comunitaria habra quedado reducida a la nada y el Lugar de Verdad habra sido acusado de negligencia. En nombre de Set, el hijo del cielo y seor de la tormenta, que este pico le pertenezca para siempre. Habr que anotar esa donacin excepcional en el Diario de la Tumba intervino Imuni. De lo contrario, Paneb tendra problemas con la administracin. Nakht el Poderoso agarr al escriba ayudante por el cuello de su camisa plisada. Y si aprendieras a tener la boca cerrada, estpido? Estoy de acuerdo con l aprob Paneb; que los acontecimientos sean anotados y que nadie pueda discutir que esa herramienta me pertenece. Y, acto seguido, el coloso levant el pico hacia el cielo cerleo, soltando una carcajada. Debo entender que te quedas? le pregunt el maestro de obras. Quin ha dicho que me marchaba? Me invitasteis, general Mhy, y he venido declar el joven prncipe Amenms con seguridad. Es un gran honor para Tebas y para m mismo. Estoy impaciente por montar el garan que me prometisteis. Est a vuestra disposicin. Aceptis abandonar vuestro despacho para mostrarme el ms hermoso paseo por el desierto? Por supuesto. Contento como un nio con zapatos nuevos, Amenms salt a lomos de un magnfico corcel negro que le haba trado el palafrenero personal del general. Mhy haba elegido un animal menos fogoso, aunque muy resistente, y ambos jinetes galoparon hacia el oeste para tomar el lecho de un ued seco. Despus de una loca carrera, Amenms se detuvo, ebrio de placer. Qu regin tan hermosa! La prefiero mil veces al Delta... Tenis mucha suerte de vivir aqu, general. Los dos hombres bajaron del caballo y se sentaron en un montculo para calmar su sed con el agua que un odre de viaje mantena fresca. Vuestra visita, prncipe Amenms, significa que nuestro rey ha logrado consolidar la paz? Os equivocis, general... Es exactamente lo contrario. El faran acaba de enviar grandes cantidades de trigo a los hititas, que estn muy inquietos por las veleidades de conquista de ciertos principados asiticos. Egipto debe alimentar a sus aliados para que formen la primera muralla contra una invasin procedente del Norte. El procedimiento es raro? Ms o menos; pero hay algo ms preocupante, a mi entender: la agitacin de los libios. No son demasiado dbiles y estn demasiado divididos para amenazar seriamente Egipto? Eso es lo que muchos creen... pero no mi padre. Los informadores de Seti, en la regin, consideran que las tribus libias son capaces de aliarse. Si lo hicieran, podramos echarnos a temblar. Ha sido informado el faran? Amenms pareci molesto.

En parte... Est tan inquieto como vuestro padre? S y no... Desconfa ms de Asia que de Libia. Voy a mostraros un objeto sorprendente, prncipe Amenms. Mhy le mostr una punta de flecha, y Amenms la examin durante largo rato. Es de una increble dureza! Ms de lo que suponis. Esta arma ha sido puesta a punto por el laboratorio de la orilla oeste y muy pronto equipar las tropas tebanas... Impresionante... muy impresionante. Sois el primero que ve esta pequea maravilla. Queris decir que... antes incluso que el faran? Mhy no dijo nada. Consideris que debo ser el nico que conozca este invento? Tal vez os sea til si accedis al poder supremo. De pronto, Amenms vio que un vasto horizonte se abra ante l. Me seran fieles las tropas tebanas si reclamara su apoyo en circunstancias excepcionales? Estoy convencido, prncipe, de que tenis cualidades de jefe y de que lo demostraris al servicio de Egipto. Amenms estaba trastornado. Mhy le permita tomar conciencia de sus verdaderas ambiciones, que todava no haba osado confesarse de un modo tan claro. Merenptah era viejo, Seti demasiado autoritario y poco apreciado por los cortesanos... l, Amenms, era joven, conquistador y seductor. Voy a mostraros Tebas en profundidad prometi Mhy. Y visitaremos tambin el cuartel principal, donde asistiris a los ejercicios de mis tropas de lite. Paneb haba devorado el lechn asado, que estaba en su punto y perfumado con salvia, y haba bebido el mejor vino de fiesta, digno de un gran banquete. Gracias por esta excelente comida les dijo a Clara y a Nefer. Me comport como un estpido y, sin embargo, no estoy seguro de haber vencido mi vanidad ni de poder quedarme de brazos cruzados ante las injusticias. Hemos tomado una decisin muy importante que tiene que ver contigo revel el maestro de obras. Una sancin? Espero que no lo consideres as... Pero debemos convocarte ante el tribunal. El rostro del joven coloso se ensombreci. Al menos, tendr derecho a defenderme y a explicar por qu deseaba partir? No ser necesario. Bastar con que respondas s o no. Los canteros me acusaron en falso, ellos... No se trata de eso. De qu... entonces? Clara y yo deseamos adoptarte, de acuerdo con una costumbre que, a menudo, se pone en prctica en nuestra aldea. Si oficialmente eres nuestro hijo, gozars de nuestra proteccin; si alguien te ataca, nos atacar tambin a nosotros. Adems, sers nuestro heredero... Aunque no esperes hacerte rico! T eliges insisti la mujer sabia con una sonrisa cuya luz habra apaciguado al ms vindicativo de los demonios. Paneb vaci su copa de un trago. Habis dudado un solo instante de mi respuesta? El general Mhy estaba furioso y muy inquieto. Estaba furioso porque el plan que haba puesto en prctica para librarse de Paneb haba fracasado. Y por si fuera poco, el joven coloso haba sido adoptado por el maestro de obras y la mujer sabia, segn le haba comunicado su informador por medio de una carta codificada. En adelante, atacar a su hijo sera casi imposible, salvo si ste cometa una falta grave; tal vez Paneb se mostrase cada vez ms desconfiado. La mala noticia no haba desanimado a Serketa, sino muy al contrario; nada la excitaba ms que un combate difcil y estaba encantada de enfrentarse con un adversario de su talla. Y estaba inquieto porque iba a recibir, en el embarcadero de la orilla oeste, a Seti, el hijo de Merenptah, que iba a Tebas en visita oficial, unas semanas despus que su hijo Amenms, que

haba quedado encantado con su estancia y convencido de su capacidad para gobernar. Durante un suculento banquete, Serketa le haba presentado a una joven danzarina nubia, cuya ciencia amorosa haba encantado al prncipe que, ahora, ya slo vea por los ojos de Mhy y de su esposa. La inesperada llegada de Seti estaba llena de amenazas. El general hubiera preferido mantener la iniciativa, yendo a Pi-Ramss para entrevistarse con l, y el viaje le coga desprevenido. Tal vez, Amenms haba hablado demasiado delante de su padre y haba provocado su intervencin. Ni siquiera los sensuales delirios de Serketa haban conseguido calmar a Mhy, que tema ver su carrera destrozada. Sin embargo, le haba recomendado al joven Amenms que mantuviera la boca cerrada, que no revelara sus ambiciones y que mantuviera su amistad en secreto. Seti era un hombre poderoso, de edad madura, con el rostro armonioso pero severo y ademanes seguros. Mhy se inclin ante l con deferencia. Me alegro de volver a veros, general, tras nuestra corta entrevista en Pi-Ramss. Me han hablado muy bien de vuestras tropas de lite, y me gustara comprobarlo por m mismo. Un resto de escepticismo, sin duda... Pero acaso no recomiendan algunos sabios la duda constructiva? No perdamos tiempo, tanto el mo como el vuestro son muy valiosos. Mostradme vuestros cuarteles. He de entender... que debo dar orden de movilizacin general? En absoluto, general! El faran Merenptah mantiene a raya a nuestros potenciales enemigos, y la situacin est en calma. Sin embargo, concedo todo mi inters a las guarniciones tebanas, pues nadie puede prever el futuro. Slo una cosa es segura: el envejecimiento. Mi amado padre, como todo el mundo, sufre el peso de los aos; el da en que yo deba sucederle, espero poder contar con la fidelidad de todos los dignatarios y los oficiales superiores. Me he explicado bien, general? Tebas est a vuestros pies, seor. Se divirti aqu mi hijo Amenms? Creo que le gust la regin, pero sobre todo el garan que tuve el placer de ofrecerle y que se llev a la capital. Amenms es un buen jinete y un soador al que le gusta divertirse. Si sabe permanecer en su lugar, llevar una vida agradable, libre de preocupaciones. Podra desear un destino mejor?

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Bajo la presidencia del escriba de la Tumba, el tribunal del Lugar de Verdad ratific la adopcin de Paneb por la pareja formada por Clara, la mujer sabia, y Nefer el Silencioso, jefe del equipo de la derecha y maestro de obras de la cofrada. En adelante, se le designara como Paneb, hijo de Clara y de Nefer en todos los documentos oficiales, sera el heredero de sus padres adoptivos y el servidor de su ka despus de su muerte. Naturalmente, el feliz acontecimiento iba acompaado de una fiesta en la aldea y de algunos das de descanso suplementario, muy apreciado tras un intenso trabajo, tanto en las obras de la tumba como en las del templo de Merenptah. Fened la Nariz y los dems canteros se presentaron ante Paneb, con la cabeza baja. No se nos da muy bien pedir disculpas... pero metimos la pata y queremos que sepas que lo sabemos. En fin, tal vez sera oportuno hacer las paces. A fin de cuentas, lo importante es que formamos un equipo y podemos decir que, hoy, has sido adoptado definitivamente. Realmente tienes dotes para los discursos estim Paneb dndole un abrazo. Recuerdas la promesa que te hice hace varios aos? pregunt el maestro de obras a su hijo adoptivo. Las has cumplido todas, y mucho ms de lo que esperaba. sta, todava no. Para serte sincero, esperaba que estuvieras preparado para recibir plenamente lo que vamos a ofrecerte. Y entonces Paneb record. Te refieres... a un viaje a las pirmides de Gizeh, junto a Menfis? Tu memoria es excelente. Pero la tumba... Mis pinturas... La sala del sarcfago ya est excavada, hay que pulir los muros y prepararlos para el cuadriculado. Ched el Salvador dirigir el equipo en nuestra ausencia. Paneb le dio un abrazo tan fuerte a su padre adoptivo que estuvo a punto de ahogarlo. Hasta mi regreso, asumirs la funcin de maestro de obras de la cofrada, adems de la de mujer sabia le dijo Nefer a su esposa. Siento imponerte nuevas responsabilidades, pero ahora es necesario hacer que Paneb descubra el mensaje de las pirmides. No debera surgir ninguna dificultad importante, ni en la tumba ni en el templo. Est el Norte tan tranquilo como dicen? dijo Clara, preocupada. La reciente visita de Seti demuestra que la inminencia de un conflicto est descartada. Y aunque la situacin empeorase, Menfis no se vera afectada. De todos modos, s muy prudente... Con nuestro hijo a mi lado, qu peligro puedo temer? Kenhir y t seris los nicos que conozcan nuestro destino y la duracin del viaje. El escriba de la Tumba ha alquilado un barco en nombre del jefe de los auxiliares, y partiremos maana, antes del amanecer. Es extrao... Algunas veces siento este viaje como un suave sol poniente; otras, como una tempestad imprevisible. Promteme que no corrers ningn riesgo, Nefer. El maestro de obras bes a su esposa con ternura. Paneb admiraba los paisajes con atencin, y apreciaba el creciente calor de abril, an atemperado por el viento del norte. Siempre estaba en la proa del barco, y tena la sensacin de tomar posesin de una tierra nueva cuyos aspectos grababa en su memoria, uno a uno. El viajero descubra pequeas aldeas de casas blancas levantadas en colinas, fuera del alcance de la inundacin, palmerales y una apacible campia sembrada de pequeos santuarios e imponentes templos con sus respectivos embarcaderos. Pero todas esas maravillas no eran nada comparadas con el prodigio que Paneb descubri al amanecer, baado por la luz del Oriente: la altiplanicie de Gizeh donde se levantaban las pirmides de Khufu, Kha-ef-Ra y de Men-kau-Ra (9), custodiadas por una gigantesca esfinge, con rostro de faran y cuerpo de len.

El joven coloso, atnito ante tanta belleza y tanta grandeza, permaneci largo rato contemplando los gigantes de piedra, cuyo revestimiento de calcreo brillaba bajo el sol. Los constructores del Imperio Antiguo recrearon as los orgenes de la vida indic Nefer : la unidad primordial se transform en tres eminencias, que haban brotado del ocano primordial. Es por esta razn que una pequea pirmide corona las tumbas de los servidores del Lugar de Verdad? Aun de forma modesta, el smbolo nos une con nuestros predecesores de la edad de oro. La pirmide es un rayo de luz petrificado que procede del ms all, donde la muerte no existe. Nefer llev a Paneb hasta el antiguo taller de los planos, donde se haban concebido las gigantescas pirmides; all trabajaban los canteros encargados del mantenimiento de las tumbas de los dignatarios que haban servido fielmente a los monarcas constructores. El jefe de taller, un hombre calvo y rechoncho, recibi a los visitantes. Quines sois? Me llamo Nefer el Silencioso y ste es mi hijo adoptivo, Paneb el Ardiente. El jefe del taller dio un paso atrs. No sers... el maestro de obras del Lugar de Verdad? Nefer le mostr su sello. Todos los canteros del pas han odo hablar de ti... Es un gran placer recibirte aqu! Me gustara que revelaras a Paneb la geometra sacra de las pirmides. Podamos haberlo hecho en la aldea, pero he preferido que el secreto le fuera revelado delante de los propios monumentos. La enseanza se inici en seguida. Paneb descubri la realidad del tringulo 3/4/5, donde el Tres corresponde a Osiris, el Cuatro a Isis y el Cinco a Horus; en el corazn de la piedra viva la trada divina, que actuaba gracias a la proporcin dorada, clave del principio de armona inscrito en las formas naturales y de la coherencia de un edificio. Aprendi las leyes del equilibrio dinmico de la arquitectura, donde la simetra no tena lugar, y consigui reproducir clculos complejos, entre ellos, el del volumen del tronco de una pirmide. Paneb, entusiasmado, demostr a Nefer que haba asimilado las lecciones correctamente. No te dejes atrapar por la teora le recomend el maestro de obras. Confa slo en la verdad de la materia y en la experiencia de la mano; considera cada monumento como un ser vivo y nico, ya se trate de una pequea estela o de un templo inmenso. Pero... ante todo soy pintor! Estamos aqu para ampliar tus conocimientos, Paneb. Un artesano del Lugar de Verdad debe saber hacerlo todo, pues nadie puede prever a qu tarea ser destinado para el bien de la cofrada. Cada anochecer, el padre y el hijo asistieron a la puesta de sol en las pirmides de Gizeh, y Paneb vivi horas inolvidables all. El faran Merenptah sala del templo de Amn, donde haba celebrado el ritual matutino, cuando fue abordado por el jefe de su guardia personal. Un mensajero procedente de Siria acaba de llegar a palacio, y desea veros urgentemente, majestad. El rey lo recibi en la sala de audiencias. La situacin es muy grave, majestad; una enorme coalicin se prepara para atacar Egipto cruzando nuestra frontera del nordeste. Quines son los coligados? Segn nuestros espas en la regin, aqueos, anatolios, etruscos, licios, sardos, israelitas y cretenses, a quienes se han unido los libios y los beduinos. Forman una masa de varios millares de hombres decididos a invadirnos, arrasndolo todo a su paso. Por qu no he sido avisado antes? Dificultades de comunicacin... unidas a la incredulidad de los funcionarios destinados a la regin. Nuestros diplomticos consideraban que el recuerdo de Ramss el Grande estaba lo bastante vivo como para impedir que se organizase semejante coalicin. Merenptah convoc de inmediato su consejo de guerra, al que el mensajero proporcion el mximo de detalles sobre la posicin del enemigo y el armamento del que disponan. Qu proponis? pregunt el rey. Slo hay una salida, majestad estim el ms viejo de los generales: acumular tropas en la frontera hasta hacerla infranqueable.

Sus colegas asintieron. Si acturamos as observ Merenptah, los coligados arrasaran numerosas aldeas y mataran a muchos civiles que crean estar bajo nuestra proteccin. Son las desgracias de la guerra, majestad. General, si optamos por la pasividad nos arriesgamos a la derrota! Adoptaremos otra estrategia: atacaremos al enemigo durante su avance, en plena Siria-Palestina. Sera una maniobra muy arriesgada, majestad, y... sta es mi decisin, general, mandaremos todas nuestras tropas a este combate, para golpear rpidamente y con fuerza. El ayuda de campo de Merenptah avis al rey de que otro mensajero quera verlo de inmediato. El jefe de la seguridad militar de la frontera del noroeste fue invitado a hablar ante el consejo de guerra. La situacin es muy preocupante, majestad! Las tribus libias acaban de federarse y, sin duda alguna, se disponen a atacarnos. El este y el oeste del Delta estaban amenazados, el norte de Egipto estaba atrapado en una tenaza de la que no saldra indemne, una civilizacin milenaria que amenazaba con derrumbarse... Segn t, cunto tiempo crees que tardarn los libios en estar listos para iniciar el combate? Un mes, aproximadamente... Sobre todo si su objetivo es Menfis, como suponen nuestros espas. Los miembros del consejo de guerra se estremecieron. Debemos recurrir al refuerzo de las tropas tebanas para proteger la ciudad propuso uno de ellos. Ni hablar decidi el rey. Si los nubios aprovecharan los disturbios para rebelarse, Tebas estara perdida. Pero entonces, majestad... Nuestra lnea de conducta est muy clara: nos queda un mes para destruir la coalicin y regresar a toda prisa de Siria-Palestina para salvar a Menfis de la agresin libia. De ello depende la supervivencia de Egipto.

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Una vez terminada la formacin geomtrica de Paneb, los canteros de Menfis lo haban invitado, al igual que a Nefer, a visitar la vieja ciudad, primera capital de Egipto. El hijo adoptivo del maestro de obras haba descubierto la antigua ciudadela de blancos muros, los templos de Ptah, Hator y Neit, los palacios reales y el barrio de los artesanos. Al anochecer, fueron a una taberna donde servan una deliciosa cerveza fresca. La alegre pandilla no andaba escasa de historias chuscas; Paneb se dispona a contar una cuando un oficial, seguido por una decena de soldados, entr en la taberna. Silencio! orden. Escuchadme todos con atencin. Un montn de miradas inquietas convergieron en el oficial. Las tropas acuarteladas en Menfis han sido puestas en estado de alerta, pues se espera un ataque libio de un da para otro. Dada la gravedad de la situacin, necesitamos el mximo de voluntarios para defender la ciudad; si cayera en manos del enemigo, la poblacin sera exterminada. Espero que sepis estar a la altura de las circunstancias. Nefer quiso levantarse como los dems, pero Paneb se lo impidi agarrndolo firmemente por el hombro. T, no, padre mo. Eres el maestro de obras del Lugar de Verdad, no debes arriesgar tu vida. Y t eres pintor y... Si muriera en combate, Ched el Salvador terminara el trabajo. Uno de los canteros de Menfis habl en nombre de sus camaradas. Paneb tiene razn y el oficial lo aprobar tambin. Todos conocemos la importancia que el rey concede al Lugar de Verdad. Tu lugar est all, Nefer. Pero Paneb es un miembro de mi equipo y... Precisamente por eso lo interrumpi Paneb. Debo defender el honor de nuestra cofrada. Qudate tranquilo, los libios recibirn su merecido. Merenptah haba golpeado rpidamente y con fuerza, lanzando casi la totalidad de sus tropas a un asalto decisivo, cuando los jefes de los coligados se peleaban por problemas de primaca y reparto del maravilloso botn que ya consideraban suyo. El primer ejrcito egipcio haba atacado por el este, el segundo por el sur y el tercero por el oeste. El cuarto se haba limitado a intervenir como refuerzo, cuando la batalla ya estaba ganada. Los coligados estaban muy desorganizados, y haban estallado como una manzana demasiado madura. Algunos fugitivos se haban refugiado en las ciudades de Gezer y Askaln, que los egipcios asaltaron rpidamente; otros haban conseguido escapar para reunirse con el grueso de las tropas libias, acantonadas a la altura del Fayum, al suroeste de Menfis. El rey no haba permitido que sus ejrcitos recuperaran el aliento. Y una vez eliminadas las ltimas bolsas de resistencia y bajo control la Siria-Palestina, se haba dirigido de nuevo a Menfis a marchas forzadas. Su hijo Seti lo estaba esperando a la entrada de la ciudadela de muros blancos. Menfis resistir cualquier asalto, majestad. No debemos quedarnos de brazos cruzados decidi el monarca, sigamos aplicando la misma estrategia que nos ha dado una primera victoria. Utilizaremos la totalidad de nuestras fuerzas. Dejaremos a Menfis indefensa? Esta noche, el dios Ptah se me ha aparecido en sueos y me ha dado una espada que ha apartado de m la duda y el miedo. Que los exploradores me comuniquen la posicin exacta de los libios y los aplastaremos antes de que ataquen. Tras un ltimo turno de palabras, por fin se haba tomado la decisin: el jefe de tribu Meri llevara a los diez mil combatientes libios a la conquista de Menfis. La derrota de la coalicin en el nordeste de Egipto no los haba hecho titubear. La batalla haba sido dura, las tropas egipcias estaban agotadas, y Menfis, desmantelada. Cuando sus

defensores vieran desencadenarse una feroz horda de guerreros tatuados y barbudos, con la cabellera trenzada en la que haban clavado dos grandes plumas, tendran miedo y se rendiran. Cuando se hubiera apoderado de Menfis, Meri saqueara la ciudad santa de Helipolis, cuya destruccin desmoralizara al adversario. Luego, se sucederan las victorias antes de conquistar todo el Delta, a lo que seguira una invasin nubia por el sur. La derrota de los coligados no haba sorprendido al jefe de los libios; su papel principal consista en debilitar al enemigo, alejndolo de Menfis para dejar el campo libre a la principal oleada de asalto. Meri borrara siglos de humillacin. Por primera vez, Libia vencera a Egipto y se apoderara de sus tesoros. Tal vez matara l mismo a Merenptah, atravesndole el cuerpo con la lanza, y no respetara a ningn miembro de su familia, hasta aniquilar completamente su dinasta. El nuevo rey de Egipto se llamara Meri. El tercer da del tercer mes de la estacin clida era trrido, como sola suceder a finales de mayo. Meri se haba puesto un abigarrado vestido, con motivos florales; un tahal le cruzaba el pecho y llevaba brazaletes en las muecas. De su cinturn colgaban un pual y una espada corta. Su peluquero haba igualado los pelos de su puntiaguda barba y dividido su abundante cabellera en tres partes. Luego, form una larga trenza central, bien enrollada en su parte inferior, y le puso dos plumas de avestruz, separadas una de otra. Los soldados libios esperaban la orden de partida, tras un copioso desayuno, que haba fortalecido una moral que ya estaba muy alta. Cuando Meri sala de su tienda, un jinete penetr como una tromba en el campamento y se detuvo ante su jefe. Los egipcios... Ah llegan! Exploradores? No, un ejrcito, un enorme ejrcito con el faran a la cabeza! Eso es imposible! No ha podido regresar tan pronto de Palestina. Estamos rodeados! La primera andanada de flechas se cobr muy pocas vctimas, pero sembr el pnico en el campamento libio. A Meri le cost mucho reunir a sus hombres, que se desperdigaban en todas direcciones. Los primeros infantes egipcios ya cruzaban las sumarias empalizadas, cubiertos por los arqueros. Al canal, pronto! Intentar defender el campamento hubiera sido un suicidio. Era preciso refugiarse en los barcos y batirse en retirada. Las llamas que ascendan hacia el cielo dejaron petrificado a Meri. El faran haba atacado por todos lados e incendiado las embarcaciones. Alrededor del jefe de los libios, sus hombres caan bajo los golpes de un adversario implacable que avanzaba con fulgurante rapidez. La batalla entraba en su sexta hora y pronto habra terminado. Tras la desbandada inicial, los libios se haban rehecho y haban combatido codo con codo, sabiendo que el enemigo no retrocedera. Meri haba reunido sus ltimas fuerzas para intentar un contraataque, con la esperanza de romper el cerco. Paneb se haba divertido como un loco viendo cmo los libios se desparramaban por los diques como ratones, y haba alcanzado a la carrera a ms de cincuenta. Ni las espadas ni los puales asustaban al joven coloso, que rompa alegremente los antebrazos de sus adversarios antes de derribarlos de un puetazo. Iba amontonando a sus prisioneros ante la atnita mirada de los infantes. El campamento libio arda y el humo favoreca la huida de los vencidos. Paneb deslom a una decena de hombres que cometieron el error de huir en su direccin. Descubri a un mocetn, vestido con una toga multicolor y calzado con unas sandalias de lujo, que intentaba subir a un carro tirado por un caballo demasiado asustado para avanzar. El animal se encabrit, relinchando, y el libio renunci a escapar. Eh, t! aull Paneb. Rndete o te rompo todos los huesos! Meri lanz su jabalina, pero le temblaba el brazo y el arma slo roz el hombro del coloso. Paneb, irritado, se arroj contra el salvaje que haba estado a punto de herirle. Un libio intent proteger la huida de su jefe, pero Paneb le revent la nariz de un codazo. Asustado, Meri se haba quitado las sandalias para correr ms de prisa; su perseguidor pisote las dos plumas,

cadas en el suelo manchado por la sangre de los libios, dio un brinco y se lanz sobre su espalda. Despus de la victoria, una larga serie de escribas haban iniciado la contabilidad para entregar al faran un detallado informe de la situacin. Su superior se present ante el rey, que contemplaba el campo de batalla donde sus hombres acababan de salvar Egipto. A reserva de ulteriores comprobaciones, majestad, he aqu las primeras estimaciones de los bienes arrebatados al enemigo: 44 caballos, 11.594 bueyes, asnos y carneros, 9.268 espadas, 128.660 flechas, 6.860 arcos, 3.174 jarrones de bronce, 531 joyas de oro y plata y 34 piezas de tela. 9.376 libios han muerto, 800 han sido hechos prisioneros, y los dems han desaparecido. Aadid un prisionero ms, su jefe! grit la poderosa voz de Paneb que empujaba, ante s, a un tembloroso Meri. ste se lanz a los pies de Merenptah para implorar su perdn. Te conozco le dijo el rey al coloso. No eres un artesano del Lugar de Verdad? Soy Paneb, hijo de Nefer el Silencioso y de Clara, la mujer sabia, majestad repuso el pintor inclinndose. Por qu ests aqu? Nefer quera que conociera las pirmides y Menfis... La benevolencia de los dioses me ha permitido participar en este combate y traeros a este cobarde que intentaba huir. La hazaa de Paneb sera muy pronto celebrada en todo el pas, y se sabra que el Lugar de Verdad no vacilaba en combatir junto a los soldados del faran. Te encomiendo una importante misin, Paneb. Un escriba te entregar un papiro que contiene el relato de mi victoria sobre los libios y de la luz sobre las tinieblas. Debers ir a Karnak y grabar el texto en la pared interior del muro este del patio del sptimo pilono del templo de Anin. Venermosle, todos los aqu presentes, por haber guiado nuestros corazones y habernos dado fuerzas para afrontar la batalla. Una muda plegaria se elev hacia el cielo azul de aquel clido atardecer de mayo, en el que las Dos Tierras saborearan la paz salvaguardada.

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La carta del gobernador de Asun era alarmista: segn informadores dignos de confianza, se estaba preparando una revuelta en Nubia. Ciertos agitadores afirmaban que una gran coalicin haba vencido a Merenptah y que Menfis no tardara en caer en manos de los libios. Varias tribus consideraban que era un momento favorable para invadir Egipto por el sur e intentar una unin con los conquistadores del norte. Entonces llegara el momento de iniciar negociaciones y repartirse los despojos del gigante cado. Mhy no poda intervenir sin la orden del faran, que tal vez necesitara las tropas tebanas en el Delta, donde el resultado de los combates segua siendo incierto. El general se limit, pues, a poner las guarniciones en estado de alerta y mandar un mensajero a Pi-Ramss, solicitando instrucciones precisas. La llegada del prncipe Amenms disip las dudas. Victoria absoluta, general! Los libios y sus aliados han sido exterminados. La estrategia del rey ha causado estragos: atacar al enemigo antes de que l atacara. Pero las noticias no alegraron demasiado a Mhy. Parecis contrariado, general... Acaso no os satisface el triunfo de Merenptah? Me alegra en grado sumo, pero acaba de aparecer otro peligro: una revuelta en Nubia. El faran ya lo haba previsto y he regresado, precisamente, para comunicaros sus rdenes: atacar de inmediato dejando el mnimo de soldados en Tebas. Compartiremos el mando. Merenptah slo haba enviado al prncipe Amenms porque contaba con la autoridad de Mhy y el podero del ejrcito tebano para aplastar a los nubios, valientes pero mal organizados. Al general le interesaba la aventura, pues as probara, en un verdadero conflicto, las nuevas puntas de flecha y las espadas cortas que acababan de ser fabricadas con la nueva tcnica de Daktair. Mis hombres estn listos para partir, prncipe. sta ser mi primera victoria, general! Los auxiliares del Lugar de Verdad ya haban sido informados de las hazaas de Paneb, y todos lo recibieron con gran entusiasmo a su llegada a la aldea. Es cierto que mataste a ms de cien libios? pregunt Nakht. No mat a nadie, pero hice algunos prisioneros, entre ellos, su jefe. Viste al rey? pregunt Pai el Pedazo de Pan. Me orden que grabara el relato de su victoria en un muro de Karnak. Los artesanos se apartaron para dejar paso al maestro de obras. Me metieron a la fuerza en un barco que zarpaba hacia Tebas explic, aunque yo quera permanecer en Menfis. Excelente iniciativa por parte de nuestros colegas consider Paneb. Como ya te dije, no tenas nada que temer. Adems, el faran ha decidido recompensar a la cofrada a travs de m. Nos ofrece alimentos selectos y grandes caldos? pregunt Renupe el Jovial. Nos los entregarn maana; y tambin recibiremos una buena cantidad de metales preciosos, una parte de los cuales servirn para fabricar herramientas. Y la otra? quiso saber Fened la Nariz. Se repartir entre nosotros. Entonces, seremos ricos! exclam Didia el Generoso. Yo comprar una vaca lechera decidi Karo el Hurao en seguida. Mientras cada cual anunciaba en voz alta sus proyectos de artesano acomodado, Paneb bes a su hijo, que le haba acercado Uabet la Pura, muy orgullosa de las hazaas de su esposo. He sentido miedo reconoci, pero saba que volveras. Incluso una mujercita como t habra vencido a los libios! Slo saben correr, y los tatuajes es lo ms temible que poseen.

He trado las dos plumas del jefe para Aperti; le recordarn que nunca debe huir. Te has convertido en un hroe dijo Ched el Salvador, no sin irona. Sabes en qu pensaba antes de matar a un libio? En las pinturas de la tumba real que todava debemos crear. En tu ausencia, no he avanzado mucho. Ipuy y Renupe me ayudarn a grabar los jeroglficos en Karnak; y en cuanto me sea posible, regresar al Valle de los Reyes. Si supieras los colores que tengo en la cabeza... Paneb crey descubrir una especie de alivio en la mirada de Ched el Salvador, como si el maestro hubiera esperado con impaciencia el regreso de su discpulo. Pero, sin duda, se engaaba. La fiesta haba durado toda la noche y todos haban comprendido que, fueran cuales fuesen sus excesos, Paneb era un hombre indispensable para la cofrada. Incluso sus ms resueltos adversarios deban reconocer que su valor les haba enriquecido. Nefer entr primero en la alcoba. Estaba muy fatigado, y ya iba a tumbarse en la cama cuando la voz de Clara lo dej petrificado. Qudate donde ests, te lo ruego! Clara encendi una lmpara y fue junto a su marido. La llama les permiti distinguir un enorme escorpin negro sobre la almohada, en posicin de ataque. Si el maestro de obras se hubiera acostado, el escorpin le hubiera picado en la nuca y hubiera tenido muy pocas posibilidades de sobrevivir. Retrocede poco a poco le recomend ella. Ir a buscar un bastn. No intentes luchar contra l... He percibido que le habita una energa maligna. La mujer sabia avanz, y el escorpin tambin. No te muevas; te cierro la boca! dijo ella recitando una antigua frmula revelada por la diosa Isis. Que tu veneno cuaje, de lo contrario corto la mano de Horus y ciego el ojo de Set. Estate tranquilo, como Set el vengativo delante de Ptah, el seor de los artesanos. Vuelve tu veneno contra ti mismo! Regresa a las tinieblas de donde procedes! El monstruo gir sobre s mismo y pareci disminuir de tamao. De pronto, con una violencia que sorprendi a la mujer sabia, se pic a s mismo y muri ante sus ojos. Clara quem el cadver. Alguien ha introducido este asesino en nuestra alcoba dijo ella, y ha pronunciado un hechizo sobre l que todos los artesanos conocen para no ser picados en la montaa. Pero ha invertido las palabras mgicas para que el escorpin creciera y fuera ms agresivo. De nuevo, el devorador de sombras... Cundo dejar de hacer dao? Ya ha ido demasiado lejos para renunciar. En adelante, llevars un amuleto que representa el nudo de Isis; en su interior pondr un minsculo papiro en el que estarn escritas unas frmulas de proteccin. Gracias al viento constante, la flota egipcia avanzaba rpidamente hacia el Gran Sur. Mhy haba hecho embarcar una importante cantidad de vveres, como si previera una dura y larga campaa. El prncipe Amenms estaba impresionado por el nmero de flechas, arcos, jabalinas y espadas almacenadas en el barco carguero. Hemos hecho algunas innovaciones revel el general a Amenms; la punta de las jabalinas es ahora tan dura y slida como la de las flechas, y es capaz de atravesar una armadura. En cuanto al filo de las espadas, ste tambin os sorprender. Cuntas armas nuevas... Es extraordinario! Nos sern tiles para vencer a los nubios... Pero no creis que, durante un tiempo, su uso debera limitarse a las tropas tebanas? Prudente sugerencia, general. A Amenms le gustaba, cada vez ms, la actitud de Mhy, que le haca depositario de un secreto militar de la mayor importancia. En cuanto se abriera la sucesin de Merenptah, se iniciara una lucha sin cuartel entre Seti y su hijo; y ste dispondra de una ventaja que poda resultar tanto ms decisiva cuanto su padre ignoraba su existencia. Mhy haba elegido su bando, el de la juventud y la ambicin justificada, y Amenms sabra recordarlo cuando subiera al trono. Este paisaje es soberbio pero angustioso consider el prncipe; podra haber arqueros ocultos en los bosquecillos de palmeras. He enviado varios exploradores a caballo. Unos han tomado la pista que sigue el Nilo, los

otros las del desierto. En cuanto descubran al enemigo, darn media vuelta para avisarnos. Vuestros hombres parecen muy confiados... Sencillamente, estn bien entrenados y dispuestos a reaccionar ante el menor peligro. Es el resultado de la reforma que he puesto en prctica desde hace varios aos. Amenms admiraba al general. Su corte slo se compondra de caracteres bien templados como el suyo. A lo lejos, vieron una nube de polvo. Un explorador. Gracias al detallado informe del jinete, las tropas tebanas atacaron el campamento nubio por sorpresa. Y las nuevas armas haban demostrado una aterradora eficacia; las flechas y las lanzas haban perforado fcilmente los escudos nubios, mientras que las espadas quebraban jabalinas y puales enemigos. A pesar de su valor, los guerreros negros no resistieron mucho y pronto se vieron reducidos a un ltimo cuadro que, a pesar de las rdenes del vencedor, se neg a rendirse. Mhy orden a sus arqueros que se alejaran, y los nubios creyeron que iba a respetarles la vida. Pero el general quera saber desde qu distancia daran en el blanco las nuevas puntas de flecha. El experimento no lo decepcion, pues ningn nubio sobrevivi a los disparos. Advertida de la matanza, la segunda tribu rebelde depuso las armas y su jefe suplic al general Mhy que le concediera el perdn. ste se apart ante el prncipe Amenms que, para dar pruebas de su autoridad, conden a los insurrectos a trabajos forzados de por vida en las minas de oro. Prncipe le dijo el general con deferencia, podis escribirle al rey dicindole que habis terminado con la revuelta nubia, que Egipto ya no tiene nada que temer del Gran Sur. Mis hombres y yo mismo os felicitamos por esta magnfica victoria que, sin duda, ser celebrada por todo lo alto, tanto en Pi-Ramss corno en Tebas. La primera victoria de un futuro faran... Amenms se deleitaba escuchando las palabras del general, que haba sabido discernir su verdadera naturaleza.

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Paneb sigui al maestro de obras por la larga serie de corredores rectilneos que llevaban a la cmara funeraria del faran Merenptah, iluminada por unas lmparas cuya mecha no humeaba. Ambos hombres se detuvieron en el umbral de la gran sala abovedada, con dos hileras de columnas, al este y al oeste. Al norte y al sur se haban excavado cuatro pequeas estancias donde se depositaran los elementos del tesoro real, mientras que diecisis pequeas hornacinas dispuestas en los muros este y oeste recibiran estatuillas destinadas a velar por el sarcfago donde, noche tras noche y da tras da, se cumplira el misterio de la resurreccin, lejos de los ojos de los humanos. Ms all de la vasta estancia haba una especie de cripta formada por tres capillas, la ms pequea de las cuales era axial y se hunda en la roca. El trabajo de los canteros ha terminado declar Nefer. Ahora, los dibujantes y los pintores deben dar vida a estos muros, excepto a los de la ltima estancia. La tumba debe quedar inconclusa? Slo en apariencia, como todas las del Valle. Lo invisible y la roca madre, y no el hombre, deben posar la mirada postrera sobre una morada de eternidad. La superficie que haba que decorar era considerable, y Paneb sinti que en su interior despertaba un intenso deseo de animar aquellas paredes. Cunto tiempo concedes a los pintores? Las figuras simblicas elegidas por Ched sern especialmente difciles, pero acordes con las dimensiones del lugar. Aqu estamos en el cielo y el tiempo no cuenta; slo importa la calidad de la obra. A los seis aos, la estatura de Aperti era la de un adolescente. Tena un apetito feroz, y ya comenzaba a poner en prctica las enseanzas de su padre. Era el cabecilla de sus compaeros de juegos y no dudaba en utilizar los puos para demostrar su supremaca. Pero su padre, que tena las ideas muy claras sobre su educacin, no se conformaba con estos primeros xitos. Como los dems nios nacidos en el Lugar de Verdad, Aperti podra abandonar la aldea para ejercer la profesin que eligiera, tras haber aprendido a leer y a escribir; algunos decidan proseguir sus estudios en la escuela de los escribas de Karnak, otros se convertan en gestores de propiedades o se instalaban en la ciudad, como artesanos. Las muchachas que decidan salir al exterior solan encontrar un buen marido, orgulloso de casarse con una mujer educada, y algunas se lanzaban a los negocios. Paneb se mostraba intransigente con los resultados escolares de Aperti, y l mismo le haca repetir los ejercicios que haba hecho mal. Tambin le enseaba a colorear alfarera, a fabricar sandalias, a ayudar a su madre en la cocina y a ser til a cualquier artesano que necesitara que le echaran una mano. Uabet la Pura vio que su hijo llevaba una pesada jarra de agua fresca, y consider oportuno intervenir. No le exiges demasiado a tu hijo, Paneb? No hay que ahorrar fuerzas cuando se es joven. Este mocetn tiene energa para dar y vender, y siendo til aprender a vivir. Las manos blandas y los pies cansados slo producen incapaces. Aperti slo tiene seis aos! Ya tiene seis aos... Por fortuna, Gau el Preciso y Pai el Pedazo de Pan han aceptado ensearle los rudimentos del clculo. A menudo, Aperti est en las nubes, y le ir bien recibir algunos bastonazos para que se le abra el odo que tiene en la espalda. Al regresar de la cocina, el chiquillo hundi el puo en la pantorrilla de su padre. Ms fuerte, muchacho! Te falta entrenamiento. Ven, vamos a boxear. Las paredes y los techos de la cmara funeraria de la tumba de Merenptah ya estaban listos para recibir una decoracin de excepcional complejidad. Ched el Salvador haba aplicado todos sus conocimientos en aquel proyecto, cuya magnitud haba asombrado a Paneb. El joven pintor quera prepararse para una tarea que tal vez superara su capacidad, y haba

decidido pasar la velada solo, a orillas de un canal que bordeaba los cultivos. El sol se pona, los campesinos regresaban de los campos con sus rebaos y algunos sones de flauta se entrecruzaban en la calidez del crepsculo. Cuando sali del agua, Paneb crey que era la temible diosa de la que hablaban los cuentos, que seduca a los hombres para apartarlos del camino recto y arrastrarlos a una muerte tan dulce que se adormecan en sus brazos, escuchando su cancin. Pero la reconoci por la larga melena roja, que caa sobre su cuerpo desnudo como una cascada. Turquesa se mova con una gracia tan sensual que Paneb corri hacia ella. Pero cuando iba a tocarla, su amante se apart y se zambull en el canal. Nadaba ms despacio que Ardiente, pero con ms agilidad, y pudo escapar varias veces cuando l crea asirla. Luego se dej alcanzar y subieron a la superficie, abrazados y enloquecidos de deseo. Con el rostro baado por los ltimos rayos del poniente, se amaron con pasin antes de tenderse en la ribera. No sabas, Paneb, que hay peligrosas criaturas que habitan en las aguas y que es necesario conjurarlas con frmulas mgicas? Cules te gustara escuchar? Las de un pintor que no se duerme en la comodidad de su familia. Muy pocos seres han tenido el privilegio de decorar la cmara de resurreccin de un faran. No estars estropeando esa milagrosa suerte al desperdiciar tus energas en ocupaciones mundanas? Cualquiera es capaz de amar a su esposa y ser un buen padre de familia. Pero t fuiste elegido por Ched para dar vida a los smbolos de eternidad en el corazn del Valle de los Reyes. Paneb cerr los ojos. Si te dijera que tengo miedo de lo que me espera, me creeras? No dejo de pensar en esa sala que me ense el maestro de obras y en las escenas esbozadas por Ched... He realizado mis sueos, s dibujar y pintar, pero esa tumba exige mucho ms de m. Tal vez no salga vivo de ella... Por eso lego a mi hijo todo lo que he aprendido, comprendes? Ella no respondi y Paneb abri los ojos. Turquesa haba desaparecido. Por un instante, Paneb se pregunt si no haba sido vctima de la aparicin de la temible seductora que viva entre dos aguas; pero ni los actos ni las palabras de Turquesa le haban arrastrado hacia la nada. En la gran sala de audiencias del palacio de Pi-Ramss, el general Mhy compareci ante el faran Merenptah para darle cuenta de las medidas de pacificacin que haba adoptado en Nubia y de su gestin de la provincia tebana, cuyos resultados parecan excelentes. El rey lo escuch con distrado odo, no hizo comentario alguno y se retir a sus aposentos privados en cuanto Mhy hubo terminado el informe. Decepcionado e inquieto, ste abandonaba lentamente el palacio cuando Seti lo interpel. Parecis contrariado, general! Y, sin embargo, en Pi-Ramss slo se habla bien de vos. Para seros sincero, he tenido la sensacin de que mi informe no satisfaca a su majestad. Os ha hecho el rey alguna crtica? No, ninguna. No temis, pues! A mi padre no le gusta demasiado la diplomacia. Cuando no est contento con algo, ya lo hace saber. Seti baj la voz. Confidencialmente, el rey no se encuentra muy bien estos ltimos das. Haba reducido al mnimo sus audiencias y el mero hecho de haberos recibido prueba que os tiene en muy alta estima. Muchos otros dignatarios no han tenido vuestra suerte. Espero que la salud de nuestro soberano vaya mejorando... Nuestros mdicos son muy competentes y la constitucin de mi padre es robusta, pero el destino de todos nosotros est en manos de los dioses. Decidme, general... Al parecer, vuestras tropas se comportaron de un modo notable en Nubia. Su valor fue ejemplar, en efecto. Y mi hijo Amenms estuvo a su altura? Particip en el combate con gran fervor; podis estar muy orgulloso de l. Aceptarais hacerme un gran favor, general? Si mi modesta capacidad me lo permite... El ambiente puede cargarse mucho en Pi-Ramss y temo que Amenms no sepa reaccionar, dada su juventud y su inexperiencia. Me parece indispensable alejarlo por algn tiempo de la capital, hasta que la situacin se aclare... Creo que un hombre de vuestra calidad

podra ayudar a mi hijo, para que madurara y tomara conciencia de sus responsabilidades. Estoy seguro de que Amenms estara muy bien en Tebas. A quin no le gustara vivir en esa soberbia ciudad, bajo la proteccin del dios Anin? De modo que me condenan al exilio! dijo el prncipe Amenms, muy enojado. Vuestro padre no me ha presentado vuestra estancia en Tebas como un castigo indic Mhy. Me toma por imbcil y quiere alejarme de la corte, en la que van a producirse acontecimientos decisivos. Sin duda ignoris que el rey est enfermo y los mdicos no se muestran muy optimistas. Seti y su ambiciosa esposa ya se imaginan coronados! Probablemente, prncipe, pero por qu desesperar? Vuestro padre ha tomado esta decisin porque considera que sois un rival peligroso. Tebas est lejos de la capital, pero la ciudad del dios Amn domina todo el Alto Egipto, y el faran no puede prescindir de sus riquezas y de la proteccin del divino seor de Karnak. Acaso el equilibrio del pas no descansa en la unin entre el Norte y el Sur? Suponis que Tebas podra serme fiel aun corriendo el riesgo de oponerse a mi padre? Mientras Merenptah reine, acatar sus rdenes con fidelidad. Amenms sonri. Ir a Tebas con mucho gusto, general. Con un aliado de vuestra envergadura, mi porvenir se anuncia menos oscuro. Y en Pi-Ramss conservar apoyos suficientes para defender mi causa. Mhy se preguntaba quin obtendra la sucesin, si el padre o el hijo. Seti pareca el favorito, pero la ambicin del joven Amenms aumentaba da tras da, y el general deba jugar con astucia para salir vencedor de esa confrontacin.

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Ched el Salvador haba terminado el retrato de Merenptah, tocado con la antiqusima peluca a franjas azul y oro. Acababa de retocar por ltima vez la cobra erguida en la frente del monarca, que tambin era de color dorado. Ched tena la vista bastante cansada; baj hasta la cmara funeraria, donde Paneb estaba dando los ltimos retoques a la escena esencial que representaba los tres estados de la luz, correspondientes a las tres etapas de la resurreccin: un nio desnudo, de un rojo vivo, un escarabeo negro y un disco rojo que iluminaba el nombre de Merenptah. Debajo, la figura ms difcil de realizar: un carnero con unas alas inmensas que evocaban, al mismo tiempo, la potencia creadora del primer sol y la capacidad de vuelo del alma del rey resucitado. Has sabido cuidar hasta el ms mnimo detalle, Paneb, simplificando el trazo y haciendo que los colores sean brillantes. El cumplido sorprendi al coloso. Crees que debo rectificar algo? No, nada. Hoy puedo confesarte que el plan del maestro de obras me asust: una tumba ms vasta que la de Ramss, volmenes ms importantes, un eje nico y un amplio programa de escultura y pintura... Nefer no se ha limitado a copiar a su predecesor, sino que ha creado una morada de eternidad de un estilo nuevo, que servir de modelo a las futuras generaciones. Yo mismo he tenido que cambiar mi modo de pintar, al tiempo que te enseaba las bases de nuestro oficio. Has nacido con esta tumba, Paneb, tu mano se ha formado en ella y ya no me necesitas. Te equivocas, Ched; sin tu mirada, estara perdido. Slo yo s que, a veces, Paneb el Ardiente necesita tranquilizarse cuando debe avanzar por caminos desconocidos... Pero nunca has vacilado, y por esta razn te he dado todo lo que me dieron a m. Ya no eres mi discpulo, Paneb, sino mi colega. Siento mucho importunaros deplor Imuni, pero debo denunciar unas prcticas intolerables. Te escucho dijo Kenhir mientras segua escribiendo su captulo sobre los templos construidos o restaurados durante el reinado de Amenhotep III. Gau el Preciso ha utilizado demasiados papiros tomados de las existencias de la cofrada. No, Imuni; se los di yo para que dibujara unos esbozos para el jefe del equipo de la izquierda. Habr que especificarlo en el Diario de la Tumba. Kenhir contempl a su ayudante desde abajo. Pretendes ensearme mi oficio? Imuni se ruboriz. No, claro que no... Has terminado ya? Tambin debo comunicaros que Userhat el Len ha recibido un bloque de alabastro cuyo destino no se indicaba en el albarn de entrega. Es completamente normal, puesto que est destinado a la preparacin del atad real. No me haban avisado... Tambin eso es normal. Si no me equivoco, no eres el escriba de la Tumba ni el jefe escultor. Imuni trag saliva, pero sigui soltando acusaciones. Por otra parte, el comportamiento de Paneb es inadmisible. Se niega a decirme el nmero de panes de color que fabrica, utiliza ms mechas de las necesarias y estropea muchsimos pinceles. Si los dems miembros del equipo hicieran como l, en la aldea reinara el caos ms absoluto. Vayamos por partes decidi Kenhir. Se han producido disturbios en la obra? No, no, todava no...

Puedo escribir en el Diario de la Tumba que Paneb no ha faltado ni un solo da? S, eso es cierto, pero... Admites que la obra ha avanzado a buen ritmo y que puedo redactar un informe oficial dirigido al faran para anunciarle excelentes noticias? Es cierto, s, pero... Si supieras diferenciar lo esencial de lo que no lo es, Imuni, seras ms feliz. Es preciso adoptar sanciones contra Paneb! Tranquilzate, yo me ocupar de ello. Puedo saber en qu consistirn? Le dirigir una advertencia oral y le pedir que no cambie en absoluto su mtodo de trabajo. Una vez terminadas sus consultas, Clara prosegua con las investigaciones. Hasta el momento, slo haba conseguido frenar la degeneracin de los ojos de Ched el Salvador, sin conseguir encontrar el remedio que impidiera que se quedase ciego. Cuando Nefer entr en su laboratorio, ella estaba consultando de nuevo un papiro mdico de la poca de las pirmides que ofreca una serie de prescripciones para vencer los agentes patgenos capaces de destruir el ojo humano. Trabajas demasiado, Clara. Ella sonri, mientras su esposo la abrazaba con ternura. Acaso no hay que intentarlo todo para salvar la vista de Ched? Nunca te rindes... Tienes una pista, no es cierto? Sus ojos van muriendo poco a poco porque unos parsitos peligrosos se han introducido en ellos y van desnaturalizando la sangre y los lquidos. Para apartar la oscuridad que amenaza con invadir el ojo, he utilizado un colirio compuesto de incienso, resina, aceite blanco, mdula sea y jugo de balsamero. El resultado no me satisface por completo, y creo saber por qu: falta un producto que dinamice el conjunto y destruya las sustancias patgenas sin daar el ojo. De qu producto se trata? De un mineral al que los Antiguos dieron el nombre de sabidura. Dicho de otro modo, la Piedra de Luz. sa es mi conclusin, en efecto; he probado muchos otros minerales, pero no han mejorado el remedio. Deseas, pues, que tomemos un extracto de la Piedra de Luz y lo aadamos a tu frmula para intentar curar a Ched. S lo que me vas a decir: la Piedra de Luz debe permanecer intacta para dar vida al sarcfago, y debemos dar preferencia a la morada de eternidad del faran. As es, Clara; adems, creo que hay algo muy importante que no debemos ignorar: Ched podra ser el traidor que se oculta entre nosotros. No, Nefer, no es l. Por qu ests tan segura? Lo s. Su carcter podra hacer pensar lo contrario, de acuerdo, y siente muy poca estima por algunos miembros del equipo, pero deseo curarlo. Es una exigencia de la mujer sabia? La decisin est en manos del maestro de obras. El escriba de la Tumba haba escuchado la exposicin de la mujer sabia, en presencia de Nefer el Silencioso. Desplazar la Piedra de Luz antes de transportarla bien custodiada a la tumba de Merenptah, no me gusta demasiado dijo Kenhir refunfuando. En las actuales circunstancias, es muy peligroso. No podemos esperar a que terminen las obras? Para entonces, Ched estar ciego anunci Clara. Hoy tiene todava una posibilidad de salvar la vista. Una posibilidad... No una certeza. Necesitamos vuestro consentimiento precis Nefer. No debemos preferir el xito de la obra al bienestar de un individuo? Ched es un pintor excepcional que dar el ltimo toque a las escenas principales de la tumba, y an no ha terminado con la formacin de Paneb, aunque ya le considere su igual. Si Ched se cura, la obra y la cofrada se beneficiarn de su talento. se es un razonamiento propio de un maestro de obras!

Y no convence al escriba de la Tumba? Bueno... Pero cmo pensis actuar? Coger una muestra de la piedra con un cincel de cobre cuando salga el sol, mientras se est recargando de luz respondi la mujer sabia. Es el momento en que los artesanos y sus esposas celebran el culto de los antepasados, y nadie me ver. Tambin podramos tenderle una trampa al traidor aventur Nefer; si el devorador de sombras busca realmente la piedra, debera de dar un paso en falso que le resultara fatal. El equipo de la derecha estaba reunido en el local de la cofrada, y Nefer haba anunciado el prximo fin de los trabajos en la tumba de Merenptah. Los pintores y los dibujantes daban los ltimos retoques a su obra, mientras los escultores terminaban las estatuas y los sarcfagos, y Thuty modelaba las ltimas joyas destinadas a acompaar el alma real al otro mundo. Todos saban que slo la Piedra de Luz poda dar vida a las estatuas creadas en el taller de la aldea. Y nadie se sorprendi al ver que el local estaba cerrado y custodiado por Paneb, la vspera de su transporte al Valle de los Reyes. Como la jornada prometa ser dura, se acostaron pronto. El traidor esper a que la aldea estuviera dormida para ir al taller donde, forzosamente, se encontraba la piedra. Evitar la vigilancia del joven coloso resultara imposible, pero no poda resistir el deseo de acercarse al tesoro. Ante su inmensa sorpresa, el traidor advirti que Paneb haba abandonado su puesto. Slo haba que romper un cerrojo de madera para tener acceso a la piedra! El devorador de sombras avanz, casi al descubierto, cuando una repentina idea lo dej petrificado. Y si se trataba de una aagaza? Pues, claro, le haban tendido una trampa! Y seguro que el tesoro ni siquiera estaba oculto en el interior de aquel local vigilado por Paneb, que desde su escondrijo acechaba a su presa. El traidor dio media vuelta y se alej sigilosamente.

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Userhat el Len hinch el pecho al contemplar la estatua de esquisto, baada en oro, que representaba a la diosa Hator. Su cuerpo sera eternamente joven y esbelto, y su sonrisa celestial iluminara la noche de la tumba. Pule un poco ms el taln izquierdo le dijo a Renupe el Jovial. Renupe us un guijarro redondo envuelto en cuero para pulirlo, mientras el jefe escultor verificaba, una a una, las estatuas de madera dorada con ojos incrustados de cornalina, calcreo brillante y alabastro. Osiris, Isis y otras divinidades velaran por los tesoros de Merenptah y participaran, diariamente, en su resurreccin. De pronto, Ipuy el Examinador irrumpi en el taller. Espero que todo est listo! Maana nos enviarn algunas lumbreras para asistir al transporte de las estatuas. Alguna vez le ha fallado Userhat el Len al maestro de obras? En vez de mariposear, aydanos a terminar. Me preocupan los sarcfagos... Las directrices que les di a los canteros eran muy precisas. Karo padece una bronquitis y Fened se ha lastimado el pie. Que visiten a la mujer sabia y vuelvan al trabajo! Ya lo han hecho, Userhat, pero temo que se retrasen de todos modos. Encrgate de las estatuas, ir a ver. En el otro taller, donde se haban tallado los sarcfagos reales, Nefer el Silencioso ya estaba ayudando a Nakht el Poderoso, Karo el Hurao, Fened la Nariz y Casa la Cuerda. Al ver a los jefes de obra, el jefe escultor se tranquiliz. Ya slo faltan unos pequeos detalles estim. El levantado y el descenso a la tumba pueden causarnos problemas dijo el maestro de obras. sa es mi especialidad! afirm Casa. Yo mismo comprobar las cuerdas y os aseguro que no tendremos ningn problema. Y cmo est lo de los pintores y los dibujantes? pregunt Userhat. Esta noche habrn terminado ya respondi Nefer. Todos los artesanos pensaban lo mismo: hasta el momento, los dioses les haban sido favorables. Ocurrira lo mismo durante la ltima etapa del trabajo? Ched el Salvador se haba puesto en los ojos el nuevo colirio que le haba preparado la mujer sabia. Al principio haba sentido una quemazn, que desapareci pronto, pero, sin embargo, no haba apreciado ninguna mejora. Desde la vspera, los colores tendan a esfumarse y pareca que vea peor que antes. Ched se encontraba en la tumba, contemplando las pinturas de brillantes colores. Paneb haba conseguido dominar el oficio ms de lo que l esperaba, haciendo vibrar los matices con una intensidad que slo el Salvador era capaz de sentir y de recrear. De pronto, el detalle de una corona real le pareci ms preciso, y los contornos del ojo real, parecido al del halcn, se hicieron ms claros. Los colores brillaron ms an, como si acabaran de encender nuevas lmparas. Ched vacil, pero no se atrevi a apoyarse en una pared ni en una columna. El brazo de Paneb lo sostuvo. Te encuentras mal? No, no, al contrario... No deberas ir a ver a la mujer sabia? Ched esboz una amplia sonrisa. Qu buena idea, Paneb, qu maravillosa idea! Es lo primero que har en cuanto regresemos a la aldea. Kenhir observaba las idas y venidas de los artesanos desde su hornacina de piedra. Por

fortuna, ningn artesano del equipo de la derecha haba faltado a la llamada. Clara haba cuidado a los enfermos durante los dos das de descanso y no haba credo que ninguno fuese incapaz de trabajar. El maestro de obras llev agua fresca al escriba de la Tumba. Menos mal que alguien piensa en m en esta cofrada! Los dems me dejaran morir de sed de buena gana. Tal vez piensen que es agradable estar siempre controlndolo todo para que no falte nada y no nos hagan ningn reproche... En fin, a cada cual su racin de preocupaciones. Si el tribunal del ms all nos juzga por lo que hayamos soportado, yo no tengo nada que temer. Nuestra trampa no ha funcionado deplor Nefer. No dejo de pensar en ello reconoci Kenhir, y el fracaso me parece ms bien tranquilizador. No querr decir acaso que el devorador de sombras es tan desconfiado como astuto? Tal vez, pero sobre todo tengo la sensacin de que se ha dado cuenta de su incapacidad para hacernos dao. El maestro de obras pens que uno de los miembros del equipo haba tomado el mal camino, olvidando la voz de Maat y su llamada. Pero el suyo sera un comportamiento irreversible o bien haba tomado conciencia de que slo forjara su desgracia y haba decidido permanecer fiel a la aldea? Sobre todo, no debemos bajar la guardia recomend Kenhir, especialmente porque se acerca el final de la obra. Conocis a los dignatarios que asistirn al transporte de las estatuas? Una pandilla de chupatintas pretenciosos, imbuidos de sus prerrogativas, que estaran encantados de poder entregar al visir un informe que demostrase que los artesanos del Lugar de Verdad no tienen ningn talento especial. No es muy tranquilizador, la verdad. Kenhir lo mir con seguridad y dijo: Has dado lo mejor de ti mismo, Nefer, y piensas que la obra realizada se adeca al plan adoptado por el faran y por ti mismo? Mi respuesta a vuestras dos preguntas es s. En ese caso, puedes dormir tranquilo. El gesto te parecer irreverente, y te ruego, de antemano, que me perdones dijo Ched el Salvador a la mujer sabia; pero ahora que no est tu marido, puedo darte un par de besos? El paciente y su mdica compartieron una intensa emocin, y los dos derramaron algunas lgrimas de felicidad. Tendrs que instilar dos gotas en cada ojo, maana y tarde, hasta tu ltimo da record Clara. Eso no me supone ningn esfuerzo si vuelvo a ver como antes! He aprendido mucho durante ese perodo, en el que me preparaba para abandonar el mundo de los colores, sin los que mi existencia no tiene ningn sentido; ahora ya estoy listo para morir. Te encuentras en perfecto estado record la mujer sabia, y me pareces un serio candidato para alcanzar la edad provecta. Ched el Salvador pareci molesto. Siento muy poca estima por el gnero humano, Clara, pues me parece muy mediocre ante el cielo, la luz del da y la noche, los animales, las plantas y toda esa prodigiosa creacin en la que los dioses dejan or su voz... Incluso me pregunto si el soberano arquitecto no habr errado su pincelada cuando nos dibuj, tanto a m como a los dems. Pero, de todos modos, he conocido a un hombre que casi podra hacerme creer que un ser humano es digno de admiracin. Nunca se lo dir a Nefer el Silencioso... Pero la mujer sabia, a la que admiro sin reservas, guardar mi secreto. La inundacin haba resultado muy oportuna, no haba sido demasiado fuerte ni demasiado dbil, y el pueblo de Egipto dispondra, tambin ese ao, de alimentos abundantes y variados. Como administrador principal de la orilla oeste, Mhy haba estado sobrecargado de trabajo, y se vea obligado a velar por la preparacin de los diques y las albercas de retenciones. No se haba producido ningn incidente importante, y el general podra presumir de ser un excelente administrador. Serketa estaba tumbada sobre unos almohadones, consultando el mensaje codificado del artesano que informaba a sus aliados, a intervalos regulares, de los acontecimientos

importantes que se producan en la aldea. El maestro de obras lo ha conseguido coment; la tumba del rey est casi terminada. Merenptah y el visir han dado la orden de que altos funcionarios del Tesoro asistan a la instalacin de las estatuas y los sarcfagos precis Mhy. Y seguimos sin saber nada de esa Piedra de Luz! dijo la esposa del general, muy enojada. Nuestro informador es un intil. Yo no soy tan pesimista como t... No olvides que debe ser muy prudente y que su ayuda est muy lejos de ser desdeable. Gracias a l, conocemos el funcionamiento de la aldea y la cofrada. Los altos funcionarios crearn problemas a los artesanos? Nefer el Silencioso tendra que haber cometido faltas graves, y ciertamente no es as. No puedes apoyarlos? La situacin es demasiado tensa... Segn nuestros amigos de Pi-Ramss, la salud de Merenptah empeora, y el advenimiento de su hijo Seti no gusta al conjunto de la corte. Algunos consideran que es inflexible, que est desprovisto de inteligencia y que es incapaz de gobernar. El partido del prncipe Amenms se fortalece y l mismo cree, cada da ms, en su buena estrella. Por mi parte, no debo comprometerme de un modo demasiado evidente para preservar mi reputacin de protector del Lugar de Verdad, cuyo papel parece ms esencial que nunca. El tal Amenms no tiene madera de rey juzg Serketa. Sin duda, tienes razn, dulce amor mo, pero acaso no podemos sacar partido de ello? Un monarca como Ramss, como Merenptah incluso, impedira que nos acercsemos al poder. Con Amenms, tendremos el campo libre. De todos modos desconfiemos de ese chiquillo nervioso y violento, y no olvides a Seti; tiene numerosos y slidos apoyos. Por qu no soar con una guerra civil que debilite a ambos adversarios y nos permita salir vencedores? Serketa pas lentamente el ndice por sus golosos labios. Deberamos pedir a nuestro aliado del Lugar de Verdad un favor que debilitara la posicin del maestro de obras. La esposa del general le revel su idea. Aunque escptico, Mhy asinti.

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El undcimo da del tercer mes de la estacin de la inundacin, en el ao siete del reinado de Merenptah, una delegacin oficial, enviada por el faran, se present ante la puerta principal del Lugar de Verdad, donde fue recibida por el escriba de la Tumba. A su cabeza iba el intendente del Tesoro, cuyo nico placer resida en la asidua prctica de la contabilidad. Haba nacido en Tebas y raras veces sala de all; aqulla era la primera vez que se aventuraba por el desierto, y tena la esperanza de que aquella tortura durase lo menos posible. Se dirigi a Kenhir en un tono de suficiencia. Est todo listo? Qu esperis que os responda? El alto funcionario, desconcertado por las palabras de Kenhir, se volvi hacia sus colegas. Acaso existe un procedimiento particular que no me han indicado mis servicios? Un adjunto del visir le habl al odo. El escriba Kenhir tiene muy malas pulgas, no le contrariis. El intendente del Tesoro intent sonrer. Por qu hacis muecas? pregunt Kenhir. Si tenis que hacerme algn reproche, vaciad el saco. Los examinar uno a uno. Pero... si no tengo ninguno! Sencillamente vengo a registrar un depsito de estatuas y a traeros algunas jarras de aceite de calidad superior y una hermosa cantidad de pasteles, de parte del visir, para recompensaros por el trabajo realizado. Es una suerte que se haya respetado la costumbre... Muy bien, vamos a ello. Ayudndose con su bastn, el escriba de la Tumba comenz a caminar, empujando a algunos oficiales que no se apartaban con bastante rapidez. No... No nos quedamos en la aldea? No estis autorizado a entrar en ella y la tumba del faran no se ha excavado aqu. Nos dirigimos al Valle de los Reyes pasando por el collado y protegidos por la polica. Realmente estamos obligados a trepar por esta montaa, con este calor y este polvo? As podris hacer un informe sobre el estado de nuestras instalaciones. Las viejas piernas de Kenhir lo soportaron mejor que las de sus compaeros de escalada, que, sin embargo, eran ms jvenes y robustas, Al escriba no le disgustaba verlo sufrir, con las lujosas ropas empapadas en sudor; demasiadas horas de oficina haban separado a los notables de la naturaleza, y aquella pequea prueba les hara ser menos arrogantes. Sobre todo, no os salgis del sendero recomend Kenhir; por aqu hay muchos escorpiones y su picadura es mortal. Tambin est plagado de vboras cornudas... El miedo se uni a la fatiga y la inspeccin de la estacin del collado slo dur unos minutos. El intendente del Tesoro estaba dispuesto a certificar el perfecto estado del lugar, siempre que aquel abominable paseo terminara en seguida. Ahora advirti Kenhir, bajaremos hacia el Valle de los Reyes. Pisad firme, pues corremos el riesgo de resbalar, caer por la pendiente y rompernos algn hueso. El viejo Kenhir descendi con la misma agilidad que una cabra, y debi esperar varios minutos a la delegacin, en la entrada del Valle. Tendremos que volver por el mismo camino? pregunt el intendente del Tesoro, muy preocupado. No, unos carros os llevarn por la pista que llega junto al Ramesseum. Y, ahora, el registro. No vale la pena! protest el alto funcionario. El reglamento tiene que aplicarse al pie de la letra precis Kenhir, y slo autorizo a dos personas a cruzar el umbral del Valle: vos y el delegado del visir. Los dems se quedarn fuera. Un concierto de protestas no consigui que el escriba de la Tumba cediera, y los policas nubios procedieron al registro. Al otro lado de la puerta de piedra, el maestro de obras recibi a los dos dignatarios, que estaban muy impresionados por la solemnidad del lugar.

Sin decir una palabra, Nefer los condujo hasta la monumental entrada de la tumba de Merenptah, junto a la que se haban colocado los artesanos del equipo de la derecha, formando una hilera de portadores de ofrendas. A la cabeza estaba Userhat el Len, que llevaba el bastn venerable de madera preciosa chapada en oro, con el que animara a las estatuas para que abrieran los ojos e iluminaran al faran, el dueo del paraje de luz, cuando partiera hacia el cielo. El intendente del Tesoro y el delegado del visir perdieron, de nuevo, el aliento, pero esta vez fue debido a las maravillas que contemplaban. Los dioses y las diosas han viajado de la Morada del Oro en el Lugar de Verdad a la del Valle de los Reyes declar el maestro de obras. Ocuparn el lugar que les est reservado en esta morada de eternidad, donde velarn por el faran. Maravillados, los dos verificadores quedaron boquiabiertos al ver pasar las principales figuras del panten egipcio, cubiertas todas de oro; fueron necesarias numerosas idas y venidas de los artesanos para bajar las estatuas de tamaos y pesos diversos hasta las salas de la tumba. Cuando la procesin ascendi de las profundidades por ltima vez, el intendente del Tesoro se preguntaba cmo un grupo tan pequeo de hombres haba podido crear tantas obras maestras. El informe que deba ser entregado al visir era especialmente elogioso. Los dos testigos del descenso de las estatuas destacaban el excelente trabajo llevado a cabo bajo la direccin de Nefer el Silencioso y se felicitaban por el modo como se haba realizado el transporte. Ya slo quedaba la ltima etapa: introducir los sarcfagos en la tumba. Nefer, que estaba muy cansado, se lavaba la cara mientras su esposa haca las camas. Hasta la ltima estatua reconoci, he temido un golpe bajo... Me parece que a nuestro devorador de sombras ya no le quedan muchas ganas de destruir. Pues yo me temo todo lo contrario. Por qu, Clara? Porque tu cabezal ha desaparecido. El cabezal de madera, sobre el que se colocaba un almohadn, no estaba en su lugar habitual. Tal vez lo haya guardado, sin darme cuenta, en el arcn de sicmoro. Clara levant la tapa. Desgraciadamente, no. Buscaron por toda la casa, pero no lo encontraron. Alguien ha entrado en casa para robar slo ese modesto objeto... Eso no tiene sentido! estim Nefer. Muy al contrario. El ladrn slo buscaba el cabezal para utilizarlo contra ti. De qu modo? En la madera estn impresos tus sueos y tus pensamientos secretos... Quien sepa descifrarlos tendr poder sobre ti y podr orientar tus decisiones futuras. Existe algn tipo de defensa contra eso? Otro cabezal en el que estn inscritas frmulas que protejan el sueo y aparten a los ladrones de pensamientos. Maana mismo lo fabricar. Tambin habr que inscribir algunas frmulas en tu lecho. Esta noche no debes dormir en l. Me haces un lado en el tuyo? En compaa de las dems esposas de los artesanos, la del traidor acudi al mercado que se celebraba cerca del Ramesseum, en el lindero de los cultivos. All se vendan deliciosas lechugas y una gran variedad de especias. Como era la costumbre, largas discusiones preludiaban la compra. Una campesina empuj a la esposa del traidor, que dej su sern en el suelo inmediatamente. En su interior, estaba el cabezal que su marido haba robado en casa del maestro de obras. La esposa del traidor cogi el sern vaco que la campesina haba colocado junto al suyo y lo llen de provisiones. He aqu el objeto le dijo Serketa a Mhy. Me he divertido mucho en el mercado, disfrazada de campesina! Como puedes ver, nuestro aliado puede resultar eficaz.

Qu piensas hacer con este cabezal? Pedirle a un especialista que extraiga los sueos que contiene y apoderarme de los pensamientos de Nefer el Silencioso. Entonces, lo manipularemos como a esos juguetes de miembros articulados con los que juegan los nios, y sabremos dnde oculta la Piedra de Luz. Serketa se encogi de hombros. Dnde vas a encontrar a ese especialista? Tran-Bel, el mercader de muebles, conoce a un hechicero sirio que obtiene resultados notables. Esa profesin no est prohibida en nuestro territorio? As es, y quienes se entregan a la magia negra son severamente condenados. Pero slo el sirio corre un gran peligro, dulce amor mo. Estn listos los sarcfagos? pregunt el escriba de la Tumba al maestro de obras. Desgraciadamente, no respondi Nefer, abatido. Al examinarlos detenidamente, he descubierto unos pequeos defectos que no puedo tolerar. Quin es el responsable? Yo mismo. Tendra que haberlos descubierto antes... Humm... Cargas con el error de otro! Es el deber de un jefe de equipo. Tienes suerte, Nefer; el visir ha sido retenido en Pi-Ramss y me ha comunicado que el descenso de los sarcfagos a la tumba se retrasara. Cul es la nueva fecha? Todava no se ha fijado. Significa eso que debemos prever graves trastornos en la cumbre del Estado? Eso me temo dijo Kenhir con gravedad.

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El mago negro oficiaba en una casita que Tran-Bel le alquilaba a precio de oro, sin contar el porcentaje que cobraba sobre las consultas. El sirio haba depositado el material necesario para sus siniestras prcticas en un gran stano. All tena desde muecas de cera, en las que clavaba agujas, hasta bastoncillos de marfil cubiertos de signos malficos, para golpear a distancia al enemigo que se le designara. Aquel hombre tena el crneo desproporcionado con respecto al resto del cuerpo, los labios gruesos y el mentn puntiagudo. Le gustaba ponerse una tnica negra con franjas rojas y asustar a la gente, pero la mujer que estaba ante l no pareca muy impresionada. Hars que este cabezal hable le orden Serketa. Quiero conocer los pensamientos del hombre que lo ha utilizado. Cul es su nombre? No tienes por qu saberlo. Muy al contrario, es indispensable. Juras que guardars absoluto secreto sobre nuestra entrevista? La discrecin absoluta es una de las claves de mi xito. Con el consentimiento de Tran-Bel, que de paso obtena una comisin, el mago venda a los clientes que consideraba demasiado peligrosos a la polica. As, todos salan beneficiados y las autoridades lo dejaban tranquilo. Con su aspecto de nia que se negaba a envejecer, aquella mujer era temible; una buena pieza, sin duda alguna. Esta vez, el mago probara suerte denuncindola personalmente, a cambio de una buena prima. Se llama Nefer el Silencioso. Dnde vive y qu hace? No eres capaz de adivinarlo? Me llevara tiempo. Si tenis prisa, por qu no vamos al grano? No sers un charlatn? El mago negro cerr los ojos. Luego, con voz monocorde, describi la alcoba de Serketa con increble precisin, sin omitir un solo mueble. Estis satisfecha? De lo contrario, puedo contaros con todo detalle vuestra velada de ayer. Es tarea fcil, porque estis delante de m. Me basta con leer vuestro pensamiento. Pero si deseis que extraiga los pensamientos de este objeto, tendris que darme ms detalles. Nefer el Silencioso es el maestro de obras del Lugar de Verdad. El mago se pas la lengua golosamente por los gruesos labios. Es un personaje importante, muy importante... Tal vez deberamos acordar, primero, el precio de mis servicios. Un lingote de oro. Aadid una casa en el centro de la ciudad... Es una minucia comparado con vuestra fortuna. Qu sabes t de mi fortuna? Vuestra ropa y vuestra peluca slo son un disfraz... No olvidis que, cuanto ms os miro, ms cosas s sobre vos. Haz que el cabezal hable y tendrs lo que pides. La fortuna... El mago consegua por fin su objetivo! Cuando hubiera cobrado, avisara en seguida a la polica, que estara encantada de capturar aquella buena pieza y no discutira la prima. El sirio cubri el cabezal con un aceite amarillento y, luego, lo meti en una cuba de alabastro en la que flotaban flores de adormidera. Murmur una serie de frmulas en un lenguaje incomprensible y pos las manos en los extremos del objeto. Qu queris saber? Dnde oculta Nefer el Silencioso el tesoro ms valioso de la cofrada? Debis ser ms concreta... Se trata de oro, de documentos o de otra cosa? Serketa slo lo dud un instante.

Es una Piedra de Luz. Intrigado, el mago pens que semejante maravilla le sera muy til... Pero primero tena que hacer que el cabezal hablara, y se concentr en ello. Dnde se oculta esa piedra? pregunt Serketa, impaciente. No lo... no lo entiendo. Qu ocurre? Hay una barrera... Una barrera que no consigo franquear... Han hecho que el cabezal enmudeciera... Alguien ha utilizado una ciencia ms fuerte que la ma. Vuelve a intentarlo! En la frente del sirio aparecieron gruesas gotas de sudor. Me esfuerzo en vano, y esto comienza a ser peligroso para m... El cabezal est definitivamente inerte, no me dir nada. No eres ms que un charlatn, y un charlatn que sabe demasiado. Serketa se apoy con todas sus fuerzas en la nuca del mago, y le hundi la cabeza en la cuba. El sirio, que estaba agotado, slo pudo resistirse durante unos instantes, trag agua cuando quiso pedir auxilio y muri ahogado. A la espera de la orden real referente al descenso de los sarcfagos a la tumba, el propio Nefer haba rectificado algunos defectos y verificado cada uno de los detalles de la morada de eternidad, en compaa de ambos pintores. La puerta de cedro dorado haba sido instalada y cerrada: dos policas nubios custodiaban permanentemente el paraje. Como cada maana, el maestro de obras pas por la casa de Kenhir, cuyos locales eran limpiados, siempre con el mismo cuidado, por Niut la Vigorosa. Hay noticias? An no respondi Kenhir. Si en la capital hubiera disturbios graves, el rumor ya habra corrido... Ya no s qu pensar. No deberamos consultar al general Mhy para obtener informaciones fiables? Ir a verlo esta tarde. La proteccin de la tumba est asegurada, por lo que me llevo el equipo de la derecha al templo de millones de aos de Merenptah. Los ritos ya se celebran all y muy pronto estar terminado. El templo de millones de aos de Merenptah, aunque mucho menor que el Ramesseum, no tena nada que envidiarle a este ltimo en lo referente a la calidad de los materiales y el esplendor de los pilonos, los prticos y las columnas. El maestro de obras y el jefe del equipo de la izquierda haban utilizado del mejor modo el tiempo de que disponan para realizar el edificio concebido por el rey que, por su avanzada edad, no haba podido aspirar a un monumento tan colosal como el de su padre, Ramss el Grande. Lo esencial no era el tamao del edificio, sino su funcionamiento simblico, asegurado por la presencia de tres capillas consagradas a Amn, el Oculto, a su esposa Mut, la Madre, y a su hijo Khonsu, el Atravesador del cielo, y por las salas osricas donde renaca el alma real. El templo estaba mgicamente unido a la tumba del Valle de los Reyes, y las dos entidades cooperaban en el mantenimiento de la inmortalidad del faran gracias al poder de los jeroglficos y las pinturas. Amn y Osiris no eran los nicos que reinaban en el santuario; a ellos se aada el dios de la luz, Ra, cuya presencia completaba el proceso de transmutacin. Mientras avanzaba por el patio al aire libre que le estaba consagrado, Nefer el Silencioso advirti hasta qu punto el reino subterrneo de Osiris y el imperio celestial de Ra eran las dos caras, indisociables, de una misma realidad, cuya sntesis formaba la Piedra de Luz. De buena gana, el maestro de obras hubiera meditado jornadas enteras en aquellas apacibles salas, lejos de las tribulaciones de lo cotidiano, pero los artesanos le devolvieron pronto a las exigencias de su cargo. Deba ocuparse de terminar el palacio que estaba junto al primer patio, el lago sagrado y los almacenes de ladrillo. All viviran muy pronto sacerdotes, escribas y diferentes gremios que convertiran el templo en un emisor de energa espiritual y un polo de regulacin econmica. Siendo dos equipos estim Fened la Nariz, no tardaremos mucho. Los muchachos de estribor trabajan a buen ritmo, y no he descubierto ningn defecto en la construccin. Nefer confi a los canteros el paramento del lago sagrado; a los escultores, la colocacin de las estatuas, y a los dibujantes, el trazado de las figuras astronmicas y astrolgicas en el techo de la sala que preceda el naos.

Los colores no son suficientemente vivos critic Paneb; los de la tumba son mucho ms intensos! Yo rehara todo el conjunto y le imprimira ms fuerza. Los dioses que estn en las paredes se encargarn de ello predijo Nefer. El equipo est inquieto revel el joven coloso. Por qu razn? El descenso de los sarcfagos no se lleva a cabo porque el faran ya no est en condiciones de ordenarlo. No saques conclusiones tan de prisa, Paneb. Acaso tienes t otra explicacin? Sabremos algo ms en cuanto el escriba de la Tumba haya hablado con el general Mhy, nuestro protector. Me necesitan en el pilono para tirar de los bloques; no hay ninguna diversin mejor cuando tengo ganas de descansar de la pintura. De pronto, Nefer tom conciencia de que an no haba hablado con Hay, el jefe del equipo de la izquierda. As pues, recorri el camino en sentido inverso y se cruz con todos los artesanos de babor, a excepcin de su jefe. Les pregunt dnde estaba, pero nadie supo decrselo. Hay los haba llevado al templo muy de maana, pero luego se haba esfumado. No quedaba ms remedio que avisar a Sobek, el jefe de seguridad. Cuando el maestro de obras sala del rea sagrada, vio al polica nubio que se diriga hacia l. Estoy preocupado, Sobek. Hay ha abandonado la obra sin avisar a nadie... Tal vez est en peligro. No lo creo. Qu sabes? Hace mucho tiempo que espero que el criminal que intento identificar d un paso en falso... Hay acaba de dar, por fin, ese paso.

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Nefer estaba atnito. Te equivocas, Sobek... El jefe del equipo de la izquierda no puede haber traicionado a la cofrada. Tengo pruebas de lo que digo. Qu pruebas tienes? Durante los dos ltimos meses, Hay ha ido cinco veces a la orilla este. Ha tomado numerosas precauciones para descubrir si lo seguan y ha conseguido despistar a mis hombres. Y hoy ha abandonado, incluso, su puesto de trabajo, probablemente porque las informaciones que deba transmitir tenan un carcter de urgencia. El maestro de obras estaba profundamente turbado. En su calidad de jefe de equipo, Hay conoca el emplazamiento secreto de la Piedra de Luz. No habra corrido a avisar a sus cmplices para intentar un golpe de fuerza contra el Lugar de Verdad? He tomado todas las medidas de seguridad afirm Sobek, como si leyera el pensamiento de Nefer. Si Hay no regresa a la aldea, ya no cabr ninguna duda de su culpabilidad. A pesar de la simpata que me inspiris, mi querido Kenhir, creo que me peds demasiado. El general Mhy andaba de un lado para otro por su despacho, con las manos a la espalda. La cofrada no debe estar informada de lo que ocurre en la capital? insisti el escriba de la Tumba. A qu viene esa acuciante peticin? La morada de eternidad y el templo de millones de aos del faran Merenptah estn terminados. Estamos esperando la inauguracin del templo y la orden de bajar los sarcfagos a la tumba. Comprendo, comprendo... El rey est todava al mando del Estado? Segn mis ltimas informaciones, s; pero no conozco las intrigas de la corte de PiRamss! El visir est all y nos ilustrar en cuanto regrese a Tebas, donde vive ahora el prncipe Amenms, uno de los ms serios candidatos a la sucesin de Merenptah. Acaso est abierta la sucesin? Lo ignoro, Kenhir. Por lo que me concierne, slo ejecutar las rdenes si proceden de palacio y estn debidamente autentificadas. Adems, tengo el deber de proteger el Lugar de Verdad y seguir hacindolo. Quien invada la regin tebana chocar de frente con mis tropas. Kenhir, tranquilizado, regres a la aldea. El jefe Sobek y el maestro de obras lo estaban esperando en el primer fortn, y su rostro no anunciaba nada bueno. Nuestras sospechas apuntan hacia el jefe del equipo de la izquierda revel el polica reiterando sus acusaciones. Hay... Eso es imposible! Lo has interrogado? An no ha vuelto. A mi entender, no se atrever a regresar. Faltan ms de dos horas para que el sol se ponga... Los tres hombres se sentaron en unos taburetes de artesano y clavaron los ojos en el camino que conduca a la aldea. Todos pensaban en el carcter del jefe del equipo de la izquierda, en su comportamiento, en algo que les pudiera hacer pensar que haba traicionado a la cofrada. Y entonces apareci Hay. , Caminaba a buen ritmo pero, cuando distingui a los tres hombres, se detuvo. Si intenta huir, lo acogotar anunci Sobek. Hay pareci vacilar y, luego, sigui avanzando.

Qu significa esta reunin? De dnde vienes? pregunt Kenhir. No tiene importancia. Has abandonado la obra del templo sin dar explicaciones, y eso es una grave falta profesional. He dado consignas esta maana y la obra no ha debido de sufrir por mi momentnea ausencia. No es el procedimiento normal advirti Kenhir. Tenas la obligacin de avisarme para que yo registrara el motivo de tu ausencia en el Diario de la Tumba. Es cierto... Adoptad, pues, las medidas disciplinarias que sean necesarias. A casa de quin has ido? pregunt Sobek. Lo repito: no tiene importancia. En ese caso, por qu has despistado a mis policas? No haba emocin alguna en el severo rostro del jefe del equipo de la izquierda, cuya frente estaba surcada por profundas arrugas. Pareca que aquel hombre haba envejecido bruscamente por el efecto de una penosa prueba. No me gusta que me sigan. sa no es una explicacin convincente, Hay. Qu tienes que ocultar? No tiene que ver con el Lugar de Verdad. Si te niegas a hablar, tendr que detenerte. No tienes derecho a hacerlo sin la autorizacin del escriba de la Tumba y del maestro de obras. Tengo esa autorizacin. Hay consult con la mirada a Nefer y Kenhir. Entonces, estis todos contra m... Estoy convencido de que no tienes nada que reprocharte afirm Nefer, y tienes toda mi confianza. Pero cmo puedo ayudarte si no confiesas la verdad? Eres sincero? Lo juro, por la vida del faran. Acepto hablar, pero slo contigo. Sobek se dispona a protestar, pero Kenhir, con un parpadeo, le indic que no interviniese. Los dos artesanos se alejaron dirigindose hacia la aldea con lentos pasos. Te costar creerme, Nefer, pero tuve una adolescencia ms bien agitada, antes de convertirme en artesano del Lugar de Verdad. Entre las muchachas que conoc antes de casarme en la aldea, hay una a la que nunca he podido olvidar. Cuando me escribi dicindome que sufra una grave enfermedad, decid ir a verla en el ms absoluto secreto. Hoy he asistido a sus ltimos momentos. Al jefe del equipo de la izquierda le temblaba la voz. Comprendo que te muestres escptico, Nefer, pues semejante peripecia no encaja con mi modo de ser; sin embargo, es la pura verdad. Quiero que compruebes lo que te he contado, pues no quiero que tengas la menor sombra de duda sobre mi persona. Hay es inocente les dijo Nefer al escriba de la Tumba y al jefe Sobek. Cmo podemos estar seguros de ello? se rebel el polica. Yendo a la orilla este. Te acompao decidi Sobek. Le he prometido a mi colega que ira yo solo al lugar indicado. Sus declaraciones me bastan para disculparlo. Podra ser una trampa! Hay no ha mentido, no tengo nada que temer. Eres el maestro de obras, y no puedes correr semejantes riesgos estim Kenhir. Si renuncio, la sospecha seguir pesando sobre Hay y ya no podremos trabajar con l con absoluta confianza. S cmo asegurarme de su inocencia, y no renunciar a hacerlo. Olvidas un detalle importante record Sobek: me pidi que yo no revelara a nadie que haba un traidor en la cofrada. Hay, siempre Hay! Consultemos con la mujer sabia propuso Kenhir. El jefe del equipo de la izquierda estaba en arresto domiciliario en su propia morada, aunque ningn artesano lo saba. Oficialmente, Hay estaba enfermo, y Nefer el Silencioso

dirigi los ltimos trabajos que se deban realizar en el emplazamiento del templo de millones de aos de Merenptah. En cuanto los equipos tuvieron un da de descanso, el maestro de obras sali de la aldea tras los ritos del alba, seguido a buena distancia por Paneb, a quien la mujer sabia haba pedido que protegiera a su marido. Si Hay haba mentido, Nefer caera en una celada preparada mucho tiempo atrs. De este modo, el traidor llevara a cabo su venganza. Nefer le haba prometido a Hay que no le dira a nadie adonde deba dirigirse, y as lo hizo. A pesar de las reiteradas acusaciones de Sobek, estaba convencido de que su colega deca la verdad. Desde que se conocan, nunca se haban peleado; Hay no se haba mostrado celoso por el ascenso de Nefer y haba ejecutado los planes del maestro de obras, cuyos puntos de vista compartan. Hay era austero y autoritario, es cierto, pero ningn artesano del equipo de la izquierda tena motivos para quejarse de l, pues segua el camino de la rectitud. En la barcaza, Nefer se encontr entre un rebao de cabras que un ganadero pensaba vender, a buen precio, al jefe de los rebaos de Karnak, explicndole que animales de aquella calidad slo podan servir al dios Amn. Paneb crey que aquella compaa era preferible a la de una muchedumbre, donde el maestro de obras se podra haber perdido. Animada por una pelea entre dos amas de casa, a propsito de una herencia, la travesa se desarroll sin problemas, y Nefer desembarc con las cabras. Seguirlo no fue fcil, pues en la ribera haba un montn de gente esperando la llegada de fruta fresca, cuyos precios discutan acerbamente. Nefer se abri paso con dificultades y el joven coloso tuvo que utilizar los codos para no perderlo de vista. Oye, podras excusarte al menos! protest un aguador. Has estado a punto de tirarme al suelo! Es cierto, yo lo he visto todo intervino un vendedor de cebollas, secundado de inmediato por varios curiosos que no haban asistido al incidente. Paneb habra podido deslomarlos a todos, pero corra el riesgo de iniciar una pelea general y provocar la intervencin de la polica. Apret los puos y se excus y la muchedumbre lo dej pasar. Pero Nefer ya haba desaparecido.

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Paneb haba preguntado a decenas de personas, pero nadie haba visto a Nefer. Sin saber qu hacer, recorra la ribera, abandonada ya por los mercaderes y sus clientes. Tena que regresar a la aldea para avisar al escriba de la Tumba o explorar personalmente las callejas aun sin saber hacia dnde deba dirigirse? Paneb estaba furioso consigo mismo, y no se perdonara nunca haber abandonado su deber de un modo tan lamentable. Si a Nefer le ocurra alguna desgracia, l sera el nico responsable, y l mismo se excluira de la cofrada para llevar la ms miserable de las existencias. No, haba algo mejor que poda hacer: vengar a su amigo y padre adoptivo. Le arrancara al infame Hay el nombre de sus cmplices; ninguno de ellos escapara. Ardiente ya no tendra ms objetivo que hacer que pagasen por su crimen, y ni los policas ni los jueces le impediran actuar. La dulce luz del poniente haca brillar el Nilo, que era sobrevolado por centenares de golondrinas. De pronto, Paneb crey descubrir la silueta del maestro de obras saliendo de una calleja. Con el sol en los ojos, el coloso se neg a creer en el milagro, pero corri hacia aquel que se pareca a Nefer. Eres t?... De verdad eres t? Tanto he cambiado desde esta maana? Te haba perdido, te das cuenta? Ya no merezco pertenecer a la cofrada! Extraa idea! Yo creo que me has protegido perfectamente y no veo quin va a afirmar lo contrario. Por qu has tardado tanto? He tenido que resolver algunos problemas materiales para que una familia angustiada viva un poco mejor. He debido intervenir ante un servicio administrativo, y siempre es complicado; pero el resultado debera de ser satisfactorio. Significa eso que Hay es inocente? Acaso lo dudabas? Nefer la haba avalado personalmente, y haba conseguido obtener una especie de pensin para los ancianos padres de la mujer fallecida, que haba permanecido fiel al recuerdo del jefe del equipo de la izquierda. En adelante, compartira con l un secreto que fortalecera an ms sus vnculos. Sobek haba presentado excusas a Hay que, en vez de humillar al polica, le haba asegurado que comprenda su posicin y que no le guardara rencor. En casa de Nefer se celebr un banquete en honor a Hay, pero Kenhir no pareca estar muy contento. No os gusta el buey? pregunt Clara. Est todo muy bueno, gracias. Pero no hemos resuelto nada. Naturalmente, me alegro mucho de la inocencia del jefe del equipo de la izquierda, pero seguimos sin saber quin es el verdadero culpable. Por qu se hacen esperar tanto las directrices reales? Disfrutad del momento, Kenhir. Como vos, soy consciente de los peligros que nos amenazan; pero esta noche celebramos que hemos recuperado la armona. Kenhir no poda resistirse a los encantos de Clara, por lo que se limit a refunfuar unos minutos ms y, luego, fue abandonndose poco a poco al disfrute del momento. Fened la Nariz se present sin aliento ante el escriba de la Tumba. Un mensaje de palacio! El cartero... Acaba de traer... un mensaje de palacio! Kenhir quit el sello real y ley el texto con nerviosismo. Buenas noticias? pregunt el cantero. Excelentes! Olvidando su bastn, el escriba sali del despacho para dirigirse a casa del maestro de obras tan rpidamente como le fue posible. Reunamos a todos los artesanos, ha llegado la orden de Merenptah!

Nefer prefiri leer primero el texto, que, efectivamente, no ofreca ambigedad alguna: haba llegado el momento de bajar los sarcfagos a la tumba. Serketa miraba con admiracin al general Mhy, que remaba cadenciosamente en su pequeo lago de recreo. Parece que la crisis ha terminado le dijo a su esposa. Merenptah ha recuperado la salud, las querellas sucesorias se han calmado, Seti ha sido puesto a la cabeza de los ejrcitos y Amenms prosigue su exilio dorado en Tebas. Me han confirmado en mis funciones con la felicitacin del visir. En resumen, la paz y la estabilidad... No seas tan pesimista, dulce amor mo: sa es slo la versin oficial. El rey seguir envejeciendo y nunca recuperar el vigor de la juventud. En cuanto a las intrigas, stas comenzarn de nuevo muy pronto. El joven Amenms piafa de impaciencia y su padre, Seti, debe tascar el freno esperando la muerte de Merenptah. Sabes devolverme la esperanza, tierna palomita ma. Te espera un gran destino, Mhy, y estos pequeos baches no te impedirn realizar el recorrido que te lleve hasta l. No debemos desviarnos de nuestra lnea de conducta: sembrar la confusin para aprovecharnos de la situacin. Debemos poner a Amenms en contra de su padre Seti, sin perder por ello la confianza del uno ni la del otro. No es sta la leccin que me enseaste? Eres mi mejor alumna. La mejor... y la nica. Serketa se quit la tnica y se tumb boca arriba, acaricindose los pechos. El general no pudo resistirlo, solt los remos y se abalanz sobre aquella mujer que le invitaba al placer. Tres sarcfagos de granito rosado: as se presentaban los maestros de la vida, las barcas de piedra en las que descansara la momia del faran Merenptah, su cuerpo osrico que servira de soporte para el proceso de resurreccin. Los sarcfagos estaban cubiertos de textos y divinidades protectoras. En el fondo del ms pequeo, que estara en contacto directo con la momia real, se haban grabado bastones, armas, piezas de tela y dems objetos rituales; en el interior de la tapa figuraba la diosa del cielo, Nut, cuyo vestido estaba cubierto de estrellas, y que hara renacer al faran entre las constelaciones. El sarcfago exterior, de 4,09 metros de largo, representaba a Merenptah tendido en el interior del valo del universo, con los brazos cruzados y sujetando los smbolos de su funcin, el cetro del buen pastor y el flagelo formado por tres pieles estilizadas que evocaban el triple nacimiento, subterrneo, solar y celestial. A su alrededor, haba una inmensa serpiente, expresin del tiempo sacro y de los ciclos vitales, cuya armona sera perceptible mientras un faran permitiese que Maat reinara en la tierra. Paneb estaba preocupado, comprobando las narrias y las cuerdas. No confas en un especialista? se indign Casa. Cuatro ojos ven ms que dos. Tengo la impresin de que te ests metiendo en lo que no te importa... He hecho bien mi trabajo y no necesito a nadie que lo compruebe. De todos modos, aade una cuerda... Nunca se sabe. Casa se enfureci, pero Paneb tuvo la prudencia de alejarse. El cantero comprob el arrimado del primer sarcfago y aadi una cuerda, mientras insultaba al joven coloso en voz baja. En la entrada de la tumba estaba la mujer sabia que, pronunciando las frmulas jeroglficas inscritas en la piedra, la dotaba de vida para la eternidad. La narria estaba lista para iniciar el descenso hacia las profundidades. Tambin ella era un jeroglfico que serva para escribir el nombre del creador, Atum, el que es y el que no es; cuando se colocaba una piedra en aquella misma narria, se formaba un nuevo jeroglfico, milagro, maravilla. De hecho, el milagro se reproduca una vez ms por la magia del creador: el sarcfago destinado a recibir el cuerpo de un difunto se transformaba, a la vez, en una matriz capaz de devolver la vida y en una barca destinada a hacer navegar al resucitado por los paisajes del otro mundo. Al cruzar los pasos del dios, metro a metro, el sarcfago se impregnara con los signos y las frmulas presentes en la morada de eternidad. Alrededor de un poste de amarrado de piedra, se haban enrollado varias cuerdas gruesas, que iran soltando progresivamente para que el descenso se llevara a cabo con extremada lentitud.

La mujer sabia pronunci unas palabras de proteccin para que el viaje fuera feliz, y el maestro de obras dio la seal de partida. Casa la Cuerda, Nakht el Poderoso, Karo el Hurao y Fened la Nariz comenzaron a soltar las ataduras, y el sarcfago resbal suavemente por la pendiente. Pero de pronto, la velocidad aument. Demasiado de prisa! grit Nefer. Los cuatro canteros no haban hecho ninguna maniobra en falso, pero ya no conseguan retener el enorme peso, que segua tomando una velocidad excesiva. Paneb corri hacia el interior de la tumba y estuvo a punto de resbalar cerca de la narria, cogi la cuerda suplementaria que Casa haba atado en la parte trasera y tir de ella con todas sus fuerzas. Los msculos del coloso se tensaron como si estuvieran a punto de estallar, y la narria se detuvo. Unas cuas, de prisa! Dibujantes y escultores colocaron varias cuas de madera bajo los patines, y Paneb pudo soltar la cuerda. Has evitado una catstrofe le dijo Nefer. Mientras ascenda hacia la entrada de la tumba, Paneb pas un dedo por el suelo. Un sabotaje murmur al odo del maestro de obras. Lo han untado con grasa incolora. Nefer estaba aterrado. El devorador de sombras no haba renunciado a hacer dao, y estaba dispuesto, incluso, a arruinar la obra del Lugar de Verdad.

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Acaba de ser nombrado un nuevo visir dijo el escriba de la Tumba al maestro de obras. Lo conocis? No, es un hombre del Norte que probablemente delegar a Mhy, en calidad de administrador principal de la orilla oeste, lo esencial de sus poderes. En cualquier caso, parece que est de nuestra parte, puesto que me felicita por la conclusin de la tumba y el templo de Merenptah. Adems, para festejar, al mismo tiempo, nuestro xito y su nombramiento, nos enva ciento cincuenta asnos cargados de alimentos. Tendr muchsimo trabajo para registrar todos estos gneros... Pero si lo hacemos bien, organizaremos una fiesta que a la aldea le resultar difcil olvidar. Yo no consigo olvidarme del devorador de sombras... T lo has conseguido, Nefer; l ha fracasado. El templo de millones de aos de Merenptah ha sido inaugurado y ya est en funcionamiento; su morada de eternidad es una maravilla. Tu reputacin de maestro de obras est firmemente establecida, ambos equipos sienten admiracin y afecto por ti, y todos sabemos que la mujer sabia protege la aldea mgicamente... De modo que no sigamos pensando en el siniestro personaje, durante algn tiempo al menos, y disfrutemos de nuestra felicidad. Me pregunto cul ser nuestra prxima misin. Hablaremos de ello cuando llegue el momento... Ahora, descansa y disfruta de la fiesta. La informacin se propag por la provincia de Tebas, luego lleg rpidamente a todo el pas; una vez ms, el Lugar de Verdad haba cumplido su tarea sin desfallecer. Los monumentos esenciales para la validez de un reinado estaban terminados y, aunque slo una nfima minora de los egipcios fuera admitida a contemplarlos, todos saban que su presencia mantena el vnculo entre los dioses y los hombres, entre la armona celeste y la cohesin social. Paneb recordara siempre el sarcfago de Merenptah, que se haba colocado en un lecho de piedra dorada, en el secreto de la cmara de resurreccin. Como sus colegas, tena la sensacin de haber participado en la eternidad real; regresar a lo cotidiano, tan lejos y tan cerca, al mismo tiempo, del Valle donde los faraones vivan otra vida, haba sido un verdadero choque. Pero tena que preparar la fiesta, restaurar las fachadas de algunas casas y jugar con su hijo, que aprenda clculo con Pai el Pedazo de Pan y Gau el Preciso, pero no manifestaba aficin alguna por la lectura y los cuentos en los que su madre intentaba, vanamente, interesarle. El dibujo no le disgustaba, y ya era capaz de defenderse en la lucha contra nios mucho mayores que l. Uabet segua siendo feliz a su modo y no le peda a la vida ms de lo que le ofreca. Pero cuando vio que Paneb rompa su lecho en mil pedazos, sinti miedo. Estara destruyendo su confortable mundo? Detente, te lo ruego! Demasiado tarde, Uabet, mi decisin es irrevocable. La joven tema escuchar aquellas palabras; si Paneb haba decidido abandonar la casa, ni su ternura ni su hijo podran retenerlo. Re... realmente quieres marcharte? Marcharme? De qu ests hablando? Pero, entonces, por qu... Cmo puedes dormir an en este lecho, Uabet? Es muy malo para tu espalda. Usa esta madera para hacer lea; yo voy a fabricar un mueble digno de mi esposa. Ella sonri llorando. Qu te pasa, Uabet? Te encuentras mal? Al contrario, me siento fantsticamente bien... Estoy muy emocionada. Mira la herramienta que me ha dado Didia el Generoso. Paneb le mostr una taladradora para agujerear la madera. Se accionaba con un arco que tena una curvatura que se adaptaba al movimiento que le imprima el artesano.

Didia me ha explicado que la curvatura no era cosa del azar. Un buen carpintero la obtiene haciendo que la rama de un rbol crezca torcida. Y ahora, manos a la obra. Cuando vio el resultado, Uabet qued encantada: su nuevo lecho habra hecho morirse de envidia a cualquier tebana rica. Apenas se atrevi a sentarse en el colchn nuevo, luego hizo resbalar los tirantes de su tnica y se tendi de lado lentamente. Te gustara probarlo conmigo? le dijo con voz dulce. Haca un da estupendo, el sol brillaba amablemente, y Nefer decidi tomarse un merecido descanso. Tras la celebracin de los ritos matinales, Clara se haba adormecido en la terraza, pensando en los felices aos pasados en la aldea y en el luminoso amor que tena la suerte de vivir. Nunca haba lamentado ni por un instante haber emprendido aquella aventura, aunque las labores cotidianas fueran ms duras que en cualquier otra parte. Ruidos de pasos y risas despertaron a la mujer sabia; una procesin ms bien catica, compuesta por hombres, mujeres y nios, se diriga hacia su casa. Clara baj la escalera y se extra al ver que su marido no estaba en casa. Abri la puerta, muy intrigada, y se encontr cara a cara con Nefer el Silencioso, que iba a la cabeza de todos los habitantes de la aldea. De pronto, cesaron las risas, y el maestro de obras le entreg a la mujer sabia una arquilla para guardar joyas, con cuatro patas, que se cerraba con una tapa deslizante. El arrobador objeto estaba decorado con pequeas placas de oro, y era una pequea obra maestra. Acepta este presente de parte de la aldea dijo Nefer; deseamos honrar a la que nos cuida a todos, da tras da. Que esta arquilla sea la expresin de nuestro respeto y de nuestro amor. Clara tena un nudo en la garganta y, con lgrimas en los ojos, fue incapaz de pronunciar una sola palabra. Larga vida a la mujer sabia! clam la voz clida y profunda de Paneb, que en seguida fue imitado por los aldeanos. Me niego dijo Nefer el Silencioso. Debo insistir afirm Kenhir. Representadme... Sabis muy bien que detesto las ceremonias oficiales. El administrador principal de la orilla oeste desea felicitarte en presencia de todos los notables tebanos, y yo no puedo sustituirte. Decidle que tengo demasiado trabajo. Tenemos que pasar por esto, Nefer, si queremos saber lo que nos reserva el porvenir. No se tratar de una mera entrega de condecoraciones, estoy convencido; Mhy aprovechar la situacin para hacernos confidencias, y as conoceremos parte de nuestras tareas futuras. Y si slo fuera una mascarada mundana! No te habra invitado. Adems, el Lugar de Verdad ser honrado y confortado gracias a tu mediacin. No debes sacrificarte por el inters general de la aldea? Sois un liante, Kenhir. Slo soy un viejo escriba que ama su aldea y slo piensa en su salvaguarda. Muy a tu pesar, Nefer, te has convertido en un personaje importante, y ese reconocimiento oficial nos ofrecer una proteccin suplementaria. La mujer sabia haba apoyado la opinin del escriba de la Tumba, y haba arrebatado al maestro de obras cualquier esperanza de escapar a la ceremonia organizada en el patio al aire libre del templo de millones de aos de Merenptah. Nefer haba tenido que vestirse elegantemente, al igual que Kenhir, cuya tnica de fiesta de anchas mangas causaba muy buena impresin. En la concurrencia, no faltaba ni un solo notable de la rica ciudad de Tebas. El general Mhy haba recordado las principales etapas de la carrera del escriba de la Tumba, antes de felicitarlo por su excelente gestin y desearle que pudiera seguir con sus funciones el mayor tiempo posible. Luego Mhy haba llamado a Nefer el Silencioso, que se sinti molesto al convertirse en el centro de inters de la concurrencia. El maestro de obras del Lugar de Verdad tena que llevar a cabo una tarea particularmente difcil declar Mhy. Todos sabemos que no le gusta salir de la aldea, pero la reputacin de Nefer el Silencioso ha cruzado sus muros; por eso me ha parecido necesario

que Tebas honrase al hombre que la ha hecho an ms hermosa y ms prestigiosa, creando la morada de eternidad de su majestad y el templo en el que nos hallamos. Nefer el Silencioso es, a la vez, un conductor de hombres y un arquitecto genial. Con la aprobacin del faran, le entrego pues un collar de oro y le doy un abrazo en nombre de todos vosotros. El maestro de obras permaneci mudo y ni siquiera hizo la intencin de esbozar una sonrisa. Avanzada ya la noche, los invitados al suntuoso banquete que Mhy haba ofrecido en su lujosa mansin se iban marchando uno a uno. El general rog al maestro de obras y al escriba de la Tumba que pasaran a su despacho, donde unas lmparas sabiamente distribuidas proporcionaban una luz muy clida. Por fin tranquilos, amigos mos! Comparto vuestra aversin por este tipo de mundaneidades, pero por desgracia son necesarias. Por qu no ha venido el visir? pregunt Kenhir. Ha sido retenido de manera oficial en Pi-Ramss, pero me ha dado instrucciones que os ataen. Debo transmitroslas, slo de palabra, y no podrn incluirse en ningn documento oficial. Reconozco que su confianza me ha honrado mucho, y estoy muy orgulloso de compartir el secreto de vuestro nuevo programa de trabajo. Os escuchamos, Mhy. El faran Merenptah os pide, como en el pasado, que preparis las tumbas de los habitantes de la aldea y cuidis de sta. Iris, lo antes posible, al Valle de las Reinas y al de los Nobles, para excavar all las moradas de eternidad cuya lista os entrego. Mhy dio al escriba de la Tumba un papiro enrollado y cerrado con varios sellos reales. Tambin estaba el del visir, con una fecha. Kenhir se lo puso en la manga izquierda. Nada ms? Mi misin ha terminado y estoy convencido de que cumpliris la vuestra a la perfeccin. Kenhir y Nefer se retiraron. El general Mhy no soportaba el silencio de aquel maestro de obras cuya mirada, demasiado profunda y franca, le molestaba. No iba a resultarle fcil explotar sus eventuales debilidades.

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Cuando se iniciaba el dcimo ao del reinado de Merenptah, el Lugar de Verdad viva apaciblemente. Pero aquella felicidad, sin embargo, se haba visto truncada por la muerte de Negrote, que se haba extinguido dulcemente en brazos de Clara. Nefer, que estaba tan afectado como su esposa, haba momificado el perro y le haba fabricado un atad de acacia. El fiel testigo de su amor los esperara en la otra orilla para guiarlos por los hermosos caminos del ms all. Afortunadamente, el sosias de Negrote haba nacido en una carnada de tres cachorros, y Clara lo haba adoptado en seguida. El equipo de la izquierda trabajaba en el Valle de las Reinas, el de la derecha, en el Valle de los Nobles, y Paneb terminaba la representacin de una mesa de ofrendas de brillantes colores que le haba valido la admiracin general. En ella haba pintado costillas de buey, racimos de uva, pedazos de oca, lechuga, manojos de cebollas, panes redondos... Tu pincel es ms vivaz que el mo reconoci Ched el Salvador, satisfecho por los grandes progresos de su alumno, al que no haba dado respiro alguno desde haca varios meses, para que dominara los secretos del oficio a la perfeccin. Eso es un reproche? En ciertos casos, como en el de la mesa de ofrendas, es ms bien un cumplido; es bueno que los alimentos destinados al alma del difunto sean suculentos y abundantes. Pero an te falta la gravedad que las pruebas de la vida te inculcarn, si la vanidad no te destruye antes. Y Ched puso manos a la obra, ignorando la mirada furibunda de Paneb. Cmo va la cosa? pregunt el general Mhy a Daktair. El sabio se mes los rojos pelos de la barba y los ojillos negros le brillaron de satisfaccin. Lo he conseguido anunci con suficiencia, e hiciste bien al confiar en m. Disponemos de una gran cantidad de puntas de flecha, cuyo poder de perforacin es doble del de las utilizadas hasta hoy. Tendras que hacerlo mejor. Pero si no he dejado de progresar! No os digo que lo he conseguido para presumir... He aligerado el peso de las lanzas y aumentado su eficacia en el impacto. Alcanzarn blancos ms lejanos con notable precisin. Mi obra maestra son las espadas cortas de doble filo. Asimil los procedimientos de fabricacin de los herreros extranjeros y los he mejorado. El soldado que maneje esta arma se cansar menos que sus adversarios y, aunque no los mate, los dejar fuera de combate. No podis imaginar, siquiera, el poder de este equipamiento. Voy a comprobarlo yo mismo, y luego entrenar a mis mejores hombres para formar un regimiento de lite. Informaris al prncipe Amenms? Ya sabe demasiado. Ha seguido mis consejos y se relaciona con la alta sociedad tebana, que comienza a aceptarlo. Pero ahora debemos ser ms prudentes que nunca. Al parecer, las noticias procedentes de la capital son cada vez ms extraas. Segn mis informadores, la paz se mantiene en Siria-Palestina, y Seti no vacila en inspeccionar la regin con sus tropas para sofocar cualquier intento de levantamiento. La mejor noticia es que el rey cumplir muy pronto setenta y cinco aos. Su padre, Ramss, vivi muchos aos ms! Es cierto, pero Merenptah ya no hace muchas apariciones en pblico, ni siquiera en las ceremonias oficiales, donde sera deseable su presencia. Dicho de otro modo, su salud empeora. A Daktair le complaci clavar una espina en las esperanzas del general. Desde que fortalecisteis la reputacin del Lugar de Verdad, ste parece invulnerable. La cofrada debe creerlo as, ignorando que este perodo de calma aparente precede a una tempestad cuya violencia presiento: Amenms se levantar contra Seti; el hijo y el padre se destruirn mutuamente. Daktair pareci asqueado. Esas querellas no me interesan en absoluto... Lo nico que quiero es conservar la direccin de este laboratorio.

Intentas engaarte a ti mismo, pero tus ambiciones, como las mas, continan intactas. Contrariamente a lo que crees, tuve razn al mostrarme paciente y fortalecer mi posicin. Ningn faran puede prescindir de Tebas. Y cuando Merenptah desaparezca, se llevar consigo los jirones de la grandeza de Ramss. Entonces comenzaremos a actuar, y ninguno de los secretos del Lugar de Verdad se me escapar. Clara preparaba un anticonceptivo a base de espinas de acacia machacadas para la esposa de Casa la Cuerda, que ya no quera tener ms hijos. De pronto, la cabeza empez a darle vueltas. Primero crey que era un malestar pasajero, pero una dolorosa sensacin de fatiga la oblig a tenderse en el lecho donde, por lo general, se tendan sus pacientes. Nefer, preocupado al ver que su esposa no regresaba, fue a buscarla al local de consulta, la encontr dormida y le acarici dulcemente el pelo. Estoy agotada reconoci. Deseas que llame a un mdico del exterior? No, no es necesario... He perdido demasiado magnetismo en esta ltima semana, y la mujer sabia me ense cmo cuidarme. Tengo que subir a la cima. No sera mejor que descansaras durante toda la noche? Aydame, quieres? Nefer saba, desde haca mucho tiempo, que era intil luchar contra aquella voluntad sonriente que le haba seducido desde el primer momento. Si no puedes subir, me dejars que te devuelva a casa? Lo conseguir, gracias a ti. Bajo la bveda estrellada, treparon paso a paso, abrazados. Clara no apartaba los ojos de la cima, como si absorbiese la energa misteriosa que emanaba de la pirmide que dominaba la orilla oeste. Ni el maestro de obras ni la mujer sabia pensaban en el esfuerzo necesario para conquistar, una vez ms, la montaa sagrada cuya llamada era imperiosa. Una vez en el oratorio de la cima, miraron la Estrella Polar, a cuyo alrededor las estrellas imperecederas formaban una corte celestial. Hazme un favor le rog Nefer: sobre todo, no abandones esta tierra antes que yo. Sin ti, no sera capaz de realizar las tareas ms sencillas. Que el destino decida; slo s que nada podr separarnos, y sobre todo no la muerte. El amor que nos une para siempre y la aventura que vivimos sabrn vencerla. Cuando se levant el alba, Clara recogi el roco de la diosa del cielo, con la que sta haba lavado el rostro del sol renaciente, y se humedeci los labios con l. As recuperara la energa necesaria para cuidar a los aldeanos. Tras haber hablado con el jefe de los auxiliares, Kenhir consider que el incidente era lo bastante grave para avisar a los dos jefes de equipo y a la mujer sabia. El precio de la carne de cerdo acaba de aumentar de un modo considerable, y eso es un signo inquietante de desarreglo de la economa explic. El precio de otros productos no tardar en dispararse, y las raciones que nos enva el visir disminuirn tambin. No habra que consultarle inmediatamente? sugiri Hay. El visir est en la capital, voy a escribirle para avisarlo. Os propongo que aumentemos el precio de todos los objetos que fabricamos para el exterior, desde las estatuillas a los sarcfagos. Y no provocaremos una peligrosa inflacin? Existe ese riesgo, pero no podemos quedarnos de brazos cruzados. Y no os oculto que la situacin me preocupa: esperemos que se trate tan slo de un problema pasajero. De lo contrario, ser el preludio de una grave crisis econmica que no respetar a la aldea. Estn llenos los graneros? pregunt Clara, preocupada. Siempre he sido desconfiado dijo Kenhir, y consider preferible acumular abundantes reservas en previsin de los das malos. Dadas las garantas de las que nos beneficiamos por parte del Estado, ni siquiera debera haber pensado en ello. Hoy, no lo lamento. No debera tomar medidas la administracin principal de la orilla oeste? pregunt Nefer. Mhy no se quedar de brazos cruzados, pero deberamos saber por qu se comportan as los mercaderes de carne de cerdo. Porque tienen miedo insinu la mujer sabia. De qu? Desde hace algunos das, un terrorfico viento sopla por el Valle y turba el espritu de los

humanos. Y eso nos concierne? pregunt el jefe del equipo de la izquierda, muy inquieto. Nadie escapar de l repuso Clara. La tempestad de arena haba durado toda la noche, y haba obligado a los aldeanos a cubrir todas las aberturas de las casas. El viento no haba conseguido atravesar una atmsfera ocre y pesada, y los ritos matutinos se haban retrasado. No se vea a ms de cinco pasos y la tarea de la aguada haba exigido penosos esfuerzos. Las inflamaciones oculares iban a ser numerosas y la mujer sabia haba preparado ya varias redomas de colirio con distintas dosis adecuadas a la gravedad de las afecciones. Le pedir a Kenhir que reduzca las horas de trabajo mientras dure esta tempestad le anunci Nefer a su esposa, y nos limitaremos a las tumbas de la aldea. El pequeo Negrote se haba acurrucado en las rodillas del maestro de obras para indicarle que moverse hubiera sido un gran error. El cachorro era un animal muy prudente, ni siquiera mordisqueaba las patas de los muebles y devoraba con gran apetito las mezclas de carne, queso, legumbres y pan que Clara le preparaba. Tena los mismos ojos color avellana que su padre y era tan inteligente como l. Ests muy inquieto, verdad? Este viento no es normal. En sus remolinos se inicia una especie de locura preada de destruccin. En la puerta sonaron dos bastonazos. Abrid en seguida exigi Kenhir, que se haba cubierto la cabeza con una capucha. Qu ocurre? pregunt Nefer. El cartero Uputy ha desafiado la maldita tormenta para traernos una trgica noticia: el faran Merenptah acaba de morir.

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Ante todos los aldeanos, el maestro de obras pronunci la frmula ritual que figuraba en el mensaje oficial que palacio haba enviado al Lugar de Verdad. El alma del faran ha volado hacia el cielo para unirse al disco solar, fundirse con su dueo divino y reunirse con el creador. En adelante, Merenptah, justo de voz, vivir en el paraje de luz. Que el sol brille de nuevo, mientras el pas entero est a la espera de un nuevo Horus que suba al trono de los vivos. Los rostros eran graves, y nadie se atreva a hacer la pregunta que obsesionaba los espritus. Nadie, excepto Paneb. Qu suerte nos est reservada? El Lugar de Verdad slo depende del faran record Kenhir. Quin suceder a Merenptah? Probablemente su hijo Seti. Con un nombre tan temible, conseguira el nuevo rey dominar la potencia de Set, el dios perturbador y seor del rayo? Si Seti reina predijo Karo el Hurao, ser un perodo horrible y debemos esperar lo peor. Por qu eres tan pesimista? pregunt Gau el Preciso. Porque nadie puede tomar el nombre de Seti, el padre de Ramss el Grande! Ningn rey se haba atrevido a llevarlo antes que l, y ningn otro debera haberlo imitado. No se murmura que el prncipe Amenms ambiciona el poder supremo? insinu Nakht el Poderoso. Dejad de atormentaros recomend Pai el Pedazo de Pan; pase lo que pase, reinar un faran y nos ordenar que construyamos su templo de millones de aos y que excavemos su tumba en el Valle de los Reyes. A menos que estalle una guerra civil sugiri Paneb, cuya intervencin sembr el desconcierto. La guerra civil... El traidor recuperaba, por fin, la esperanza! Se haba desencantado por culpa de Merenptah, cuando esperaba aprovecharse rpidamente de la fortuna acumulada en el exterior de la aldea. Aquel rey que se anunciaba dbil haba salvado a Egipto de la invasin y haba apoyado al Lugar de Verdad en todo momento. Seguira Seti II el mismo camino o sucumbira bajo el peso de un cargo demasiado pesado para l, sobre todo si su propio hijo, Amenms, se levantaba? En caso de enfrentamientos violentos, el Lugar de Verdad quedara, forzosamente, debilitado y perdera parte de su grandeza. Su seguridad estara cada vez menos garantizada, y el traidor podra actuar a sus anchas. Para descubrir el escondrijo de la Piedra de Luz, emprendera una exploracin sistemtica de la aldea, tomando las precauciones indispensables para que no lo descubrieran, y slo un perodo de anarqua le dejara las manos libres. Hasta nueva orden precis el maestro de obras, estamos bajo la proteccin del jefe Sobek y de sus policas, y no tenis nada que temer. El escriba de la Tumba y yo mismo consultaremos con el general Mhy para obtener ms informacin; esperad a que regresemos y no salgis de la aldea. Y si no volvieseis? pregunt Paneb. Fened la Nariz reaccion con agresividad. Cmo te atreves a pensar algo as? Si se enfrentan facciones rivales, ni siquiera los alrededores del Lugar de Verdad sern ya seguros. Si no regresamos indic el maestro de obras, la mujer sabia gobernar la aldea. La tempestad empezaba a amainar, la visibilidad aumentaba y la orilla oeste de Tebas pareca estar en calma. Poco a poco, los campesinos regresaban a los campos y sacaban las

bestias de los establos. Las amas de casa barran afanosamente para sacar la arena que, a pesar de sus precauciones, se haba infiltrado en los rincones. Numerosos soldados limpiaban el gran patio al que daban los edificios de la administracin central. Un oficial se dirigi a los dos visitantes. Adonde vais? A ver a Mhy respondi Kenhir. Con qu derecho? Con el derecho del escriba de la Tumba. Os ruego que me excusis... El general no est aqu. Dnde est? Lo siento, no me est permitido revelar esa informacin a unos civiles. Habis recibido instrucciones referentes al Lugar de Verdad? No. Cundo estar de regreso el general? No lo s. Kenhir y Nefer dudaron unos instantes, pero decidieron regresar a la aldea. El prncipe Amenms estaba furioso. Si lo he entendido bien, general Mhy, me retenis prisionero en este aposento del cuartel principal de Tebas. Claro que no, prncipe; slo me preocupo por vuestra seguridad. De todos modos, soy libre de ir y venir! Creo que es necesario que durante este perodo de incertidumbre estis bajo la proteccin del ejrcito tebano. Quiero tomar el mando de este ejrcito y asaltar la capital! Pensadlo bien, prncipe, os lo ruego; una guerra entre el Norte y el Sur causara miles de vctimas y debilitara tan gravemente a Egipto que se convertira en una presa fcil para sus adversarios. En cuanto mi padre sea proclamado faran, ya slo ser un fantoche. No tenemos noticia alguna de Pi-Ramss; tal vez Seti os reclame urgentemente. Si lo hace, ser para destruirme! Por qu atribuirle tan funestos designios? Porque el poder supremo est en juego, general Mhy. Algunos sueos se realizarn, otros se rompern para siempre. Y no acepto renunciar a los mos... Lo queris o no, el enfrentamiento entre Seti y yo es inevitable. O mi padre renuncia a reinar o me negar a reconocer su autoridad y me har coronar aqu, en Tebas. Y que cada uno elija su bando. Me inclino ante vuestra voluntad, prncipe, pero os imploro que permanezcis en este cuartel hasta que las decisiones de Seti sean oficiales. De acuerdo, general, pero mantened las tropas en estado de alerta. Mhy se retir, muy satisfecho por el giro que tomaban los acontecimientos. Haba temido que el joven prncipe doblegara muy pronto la cabeza; pero, por el contrario, la muerte de Merenptah haba multiplicado las ambiciones de Amenms, que el general debera calmar. Tendra que hacer uso de toda su habilidad y su inteligencia para enfrentar a los dos hombres, y deba hacer creer tanto al uno como al otro que l era su mejor aliado. Aquella misma noche, Mhy enviara una carta muy confidencial a Pi-Ramss para advertir a Seti de que el comportamiento de su hijo Amenms podra resultar peligroso, y en ella, el general afirmaba que no tena ms objetivo que la paz y la prosperidad del pas. Fuera cual fuese el resultado de la lucha, Mhy saldra vencedor gracias a las mltiples armas que estaban a su disposicin. Y los primeros a los que despojara sin piedad seran los artesanos del Lugar de Verdad. Cmo? Que no hay pescado seco? pregunt Nakht el Poderoso, muy extraado. Ests segura? Si no me crees, ve a verlo t mismo le respondi su mujer. El cantero se dirigi con paso decidido hacia la puerta principal, donde se haban reunido varias amas de casa. No han entregado los pescaderos? pregunt Nakht. Ni los pescaderos, ni los carniceros respondi la ex esposa de Fened la Nariz. Nakht se dirigi en seguida a casa del escriba de la Tumba, donde se haban reunido el

maestro de obras, Paneb y otros artesanos, cuyos reproches se hacan cada vez ms vivos. Basta ya! grit Kenhir. Vuestras quejas no conducen a nada. Decidnos la verdad exigi Paneb. Nuestro avituallamiento ha quedado interrumpido declar el escriba de la Tumba con voz siniestra. Pero an tenemos provisiones para varias semanas. Intervenid con firmeza! le exigi Casa la Cuerda. Hay que avisar al visir y al rey. Qu rey? dijo Thuty el Sabio con irona. Nos abandonan, sa es la cruda realidad. Los soldados no tardarn en expulsarnos para ocupar la aldea. Nadie est autorizado a entrar en ella record Paneb. Acaso crees que podremos resistir? Por qu sois tan pesimistas? intervino Didia el Generoso. La administracin est desorganizada, no cabe duda, pero por qu razn va a sernos hostil el nuevo faran? No discutamos en vano decidi el maestro de obras: en la aldea hay mucho trabajo atrasado. Nefer distribuy las tareas entre los santuarios, las tumbas y las casas. Embellecer sus moradas tranquiliz a los artesanos y consigui que se olvidaran de las angustias que los atormentaban. Se oyeron, incluso, las canciones tradicionales que acompasaban la labor de los das apacibles, como si las amenazas se alejaran. El maestro de obras contempl el lugar donde estaba escondida la Piedra de Luz. Desde haca numerosas generaciones de artesanos, era transmitida con fidelidad para permitir que la obra se consumara; pero ahora, quizs ese milagro estuviera tocando a su fin. Clara se puso a su lado y, como l, observ el inestimable tesoro. Necesito hablar con la mujer sabia reconoci Nefer. Deseas renunciar a tu cargo, no es as? No es ni por cobarda ni por temor a enfrentarme con la tormenta, sino porque mi tarea ha terminado. El jefe del equipo de la izquierda tiene todas las cualidades para sucederme. Todas excepto una: no sabe conducir a los hombres y no ser, pues, un buen maestro de obras. Nos esperan tiempos duros, y no bastar un excelente artesano para defender la aldea y salvar lo que debe ser salvado. Ni los dioses ni la cofrada te dan opcin, Nefer. Olvdate de ti mismo y sigue cumpliendo la funcin para la que fuiste elegido. El maestro de obras estrech apasionadamente a su esposa en sus brazos. Con su amor, tal vez consiguiera vencer a las tinieblas y preservar la Piedra de Luz. (1) Sustancias que son la base de la moderna aspirina. (2) Expresin utilizada por los sabios que estiman que el nio que no ha sido educado es sordo porque la oreja que tiene en la espalda no ha sido abierta por el palo (medu), es decir, la palabra (medu) del maestro que le proporcionaba el bastn necesario para emprender el viaje de la vida. (3) En egipcio, aa-pehty, el grande en fuerza, en violencia. (4) En egipcio, qenbet. (5) Tumba nmero uno de Deir el-Medineh. (6) El vigsimo primer da del segundo mes de la primera estacin, el quinto y el vigsimo noveno da del mes de la segunda estacin. (7) Amenhotep I, el segundo faran de la decimoctava dinasta (hacia 15141493 a.c.). (8) La palabra kemet, Egipto, est formada con la raz kem, negro, por alusin al limo, la tierra negra y rica depositada por la crecida del Nilo. (9) Khufu, que l (el dios) me proteja, conocido por el nombre griego de Keops; Ka-ef-Ra, Ra se levanta en gloria, Kefrn, y Men-kau-Ra, la potencia creadora de Ra es estable, Micerinos.