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CANCER FACTS

National Cancer Institute National Institutes of Health

Preguntas y respuestas acerca del cncer metastsico


1. Qu es el cncer? El cncer es un grupo de diferentes enfermedades que empiezan en las clulas, la unidad bsica del cuerpo para vivir. Normalmente, las clulas crecen, se dividen y reproducen a medida que se necesita para mantener el cuerpo sano. Sin embargo, a veces, el proceso se descontrola y las clulas se siguen dividiendo cuando no es necesario. La clulas extras pueden formar una masa o tejido que se conoce como un crecimiento o tumor. Los tumores pueden ser benignos (no cancerosos) o malignos (cancerosos). El cncer puede surgir en cualquier rgano o tejido del cuerpo. El tumor original se llama cncer primario o tumor primario y normalmente toma el nombre de la parte del cuerpo en el que se inicia. 2. Qu es el cncer metastsico? El cncer metastsico es un cncer que se ha extendido. Las clulas cancerosas pueden separarse del tumor primario y transportarse a travs de la sangre o el sistema linftico a otras partes del cuerpo. Las clulas cancerosas pueden concentrarse en los ndulos linfticos cercanos al tumor primario, o pueden invadir otras partes del cuerpo. La diseminacin de las clulas cancerosas se llama metstasis. Por ejemplo, las clulas cancerosas del seno pueden diseminarse (hacer metstasis) a los pulmones y ocasionar el surgimiento de un nuevo tumor. Cuando esto ocurre, la enfermedad se llama cncer metastsico del seno y el nuevo tumor se llama tumor secundario o tumor metastsico. Es importante aclarar que el cncer todava es considerado cncer del seno (no cncer del pulmn) porque el tumor se forma con clulas anormales del seno (no con clulas anormales del pulmn). Es probable que los tumores metastsicos se desarrollen en algunas partes del cuerpo ms que en otras. Los ndulos linfticos, el cerebro, los pulmones, el hgado y los huesos son sitios comunes de metstasis.

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Es posible tener metstasis sin tener un cncer primario? No. Una metstasis es un tumor que se origina de una clula cancerosa o de clulas de otra parte del cuerpo. Sin embargo, a veces, un cncer primario se descubre slo despus de que una metstasis genere sntomas. Por ejemplo, un paciente cuyo cncer de la prstata se ha extendido a los huesos de la pelvis, puede sentir dolor en la parte baja de la espalda (causado por el cncer en los huesos) antes de sentir cualquier sntoma del propio tumor de la prstata.

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Cmo sabe el mdico si un cncer es un tumor primario o secundario? Las clulas de un tumor metastsico se parecen a aqullas del tumor primario. Al examinar el tejido canceroso bajo el microscopio para determinar el tipo de clula, el mdico puede, generalmente, determinar si este tipo de clula se encuentra normalmente en la parte del cuerpo de donde se extrajo la muestra de tejido. Por ejemplo, las clulas cancerosas del seno se ven iguales, ya sea que se encuentren en el seno o se hayan extendido a cualquier otra parte del cuerpo. De manera que, si una muestra de tejido que se tom de un tumor en el pulmn contiene clulas que parecen clulas del seno, el mdico determina que el tumor del pulmn es un tumor secundario. Es posible encontrar cnceres metastsicos al mismo tiempo que el tumor primario, o meses o aos despus. Cuando se detecta un segundo cncer en un paciente que ya ha sido tratado por cncer, a menudo es debido a una metstasis ms que a otro tumor primario. En un nmero reducido de pacientes de cncer, se diagnostica un tumor secundario, aun sin encontrarse un cncer primario, a pesar de haberse realizado pruebas extensas. En estos casos, los mdicos se refieren al tumor primario como tumor desconocido u oculto y se dice que el paciente tiene cncer primario de origen desconocido (CUP, por sus siglas en ingls).

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Qu tratamientos se usan para el cncer metastsico? Cuando el cncer ha hecho metstasis, se puede tratar con quimioterapia, terapia de radiacin, terapia biolgica, terapia hormonal, ciruga, o una combinacin de stas. La opcin de tratamiento generalmente depende del tipo de cncer primario, el tamao y ubicacin de la metstasis, la edad y salud general del paciente y los tipos de tratamientos utilizados previamente. En los pacientes diagnosticados con cncer primario de origen desconocido, es posible tratar la enfermedad an cuando el tumor primario no ha podido ser localizado. Se estn estudiando nuevos mtodos de tratamiento. Para llevar a cabo estos nuevos tratamientos, el Instituto Nacional del Cncer (NCI, por sus siglas en ingls), auspicia estudios clnicos (estudios de investigacin) con pacientes de cncer en diversos hospitales, universidades, escuelas de medicina y centros de cncer en todo el pas. Los
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estudios clnicos son un paso crtico en el desarrollo de nuevos mtodos de tratamiento. Antes de que cualquier tratamiento nuevo pueda recomendarse para su uso general, los mdicos llevan a cabo estudios clnicos para determinar si el tratamiento es eficaz contra la enfermedad y no es perjudicial para los pacientes. Los resultados de estos estudios han generado un verdadero progreso no slo en el tratamiento del cncer, sino tambin en la deteccin, el diagnstico y la prevencin de la enfermedad. Los pacientes interesados en participar en los estudios de investigacin, deben pedir a su mdico que investigue si cumplen con los requisitos para participar en un estudio clnico. ### Fuentes de informacin del Instituto Nacional del Cncer Servicio de Informacin sobre el Cncer Nmero para llamada sin costo: 18004CANCER (18004226237) TTY (para personas sordas o con problemas de audicin): 18003328615 NCI Online Internet Para obtener acceso a informacin del Instituto Nacional del Cncer use http://cancer.gov. LiveHelp Especialistas en informacin sobre el cncer ofrecen asistencia en lnea, en ingls, por medio del enlace de LiveHelp en el sitio de la Web del NCI.

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