Está en la página 1de 104

PRESENTACIN Las funciones del cerebro han apasionado e intrigado a los seres humanos durante siglos.

Ya los filsofos griegos se preocupaban del origen de nuestra capacidad para razonar. Transcurridos muchos siglos, hemos sido capaces nicamente de aprender las cuestiones ms generales sobre el funcionamiento celular. Desde un punto de vista global, las clulas del sistema nervioso en esencia no parecen ser diferentes de otras; estn compuestas por los mismos tipos de molculas y funcionan utilizando los mismos mecanismos generales que las dems. Sin embargo, se distinguen por la gran capacidad que tienen de comunicarse entre ellas y con las clulas de otros tejidos. As como la mayor parte de las funciones de una clula muscular estn relacionadas con su actividad como un elemento contrctil, la estructura y el funcionamiento de una neurona estn ntimamente ligados a su capacidad de comunicarse con otras. Por otro lado, esta capacidad funcional de las neuronas depende esencialmente de la produccin y transmisin de estmulos inhibidores y excitadores, y de que una neurona se comunique con un nmero enorme de congneres, dando lugar a redes con una cierta semejanza a la de nuestras computadoras, pero con una complejidad extraordinariamente mayor. Conocemos algunos de los principios que rigen la integracin de rdenes para realizar movimientos y para modularlos. Hemos logrado conocer tambin los principios generales del funcionamiento de nuestros rganos de los sentidos y de la percepcin de la luz, el sonido, el calor, etc., y los hemos localizado en algunas reas del sistema nervioso. Sabemos tambin del papel de ste como regulador en el funcionamiento de algunos rganos tan importantes como el corazn. Hemos identificado agrupaciones especializadas de neuronas en diversas regiones del sistema nervioso, y conocemos algunas de sus acciones. Hay conocimientos que empiezan a dar resultados en cuanto a establecer los mecanismos de ciertas enfermedades neurolgicas, y no slo esto, sino tambin a aportar posibles tratamientos eficaces. Desde la poca de los griegos, hemos avanzado mucho ciertamente, pero no cabe duda de que lo que nos falta saber para entender los detalles del funcionamiento de los ncleos y circuitos cerebrales excede considerablemente lo que ya conocemos. Todava ms difcil ser llegar a integrar estos conocimientos y explicar en todos sus aspectos, por ejemplo, nuestra capacidad de caminar simplemente, no digamos ya la de ejecutar una pieza musical en un piano o una guitarra. Todo esto, adems del gran nmero de preguntas abiertas sobre las funciones cerebrales ms complejas como, en palabras del autor de este libro: "Imaginar, disear, confiar, recelar, desear, crear, juzgar, soar, despreciar, odiar, rechazar, amar, decidir, escoger, apreciar, valorar, evaluar y, quiz lo ms sorprendente, saber que se est haciendo lo anterior, es decir, ser consciente de ello..."

Todas estas preguntas se plantean en este libro en forma extremadamente interesante y amena, a la vez que sencilla, atractiva y brillante. Su autor, Ricardo Tapia, ha dedicado su vida al estudio del funcionamiento del sistema nervioso y, sin duda, logra su objetivo de adentrar al lector en los problemas que ofrece el conocimiento de las funciones de las clulas de la mente. El libro pone al alcance de todos, sin necesidad de conocimientos bsicos profundos, la posibilidad de asomarse a este mundo extraordinario del funcionamiento del cerebro. ANTONIO PEA PREFACIO distintos rganos del cuerpo. El captulo III est dedicado a conocer cmo son las clulas nerviosas, qu forma y tamao tienen, y cmo se estructuran en capas y circuitos, constituyendo lo que llamo la arquitectura celular del cerebro. Por esta razn el ttulo del captulo es el mismo que el del libro. En el captulo IV se trata de relacionar e integrar la informacin revisada en los dos captulos precedentes, de modo que sea posible entender por qu la existencia de los mecanismos de comunicacin mediante molculas es determinante de la funcin de las clulas nerviosas y de cmo stas interactan con las dems. As, este captulo describe cul es la informacin que las neuronas manejan, es decir, qu lenguaje hablan (de ah el ttulo del captulo), y analiza la arquitectura de los sitios celulares en los que ocurre la comunicacin interneuronal. Se analizan, tambin, algunas de las ms interesantes consecuencias de que la comunicacin interneuronal sea qumica, entre ellas, la muy importante actividad de ciertas clulas de inhibir la funcin de otras. En el captulo V se enfoca el funcionamiento global de ciertos circuitos neuronales en el interior del cerebro que son ms o menos bien conocidos, incluyendo algunos que tienen como funcin central la coordinacin de los movimientos musculares. En este captulo se revisan algunos resultados experimentales de mi laboratorio, dentro del enfoque general mencionado. Finalmente, el ltimo captulo constituye un acercamiento al problema de cmo el cerebro puede tener las tantas y tan exquisitas funciones que caracterizan la mente, y plantea una serie de preguntas que la investigacin sobre el cerebro tiende a resolver, pero que presentan dificultades que en ocasiones parecen insuperables. En este contexto se revisan, entre otros aspectos, los experimentos del "cerebro dividido", que han dado lugar al concepto de que los hemisferios cerebrales llevan a cabo distintas funciones. Sin duda alguna, conocer el funcionamiento del cerebro constituye uno de los retos ms apasionantes para la inquisitiva mente que caracteriza al hombre. Y ms an si tenemos presente que cuando el hombre investiga los

mecanismos de la funcin cerebral,est escudriando precisamente los mismos recnditos y hasta ahora inaccesibles mecanismos que estn en marcha en el momento de realizar la investigacin. Es decir, en ltimo anlisis se trata de saber cmo el cerebro puede saber; de investigar cmo el hombre puede investigar; de descubrir cmo la mente puede descubrir. Algo en cierto modo parecido al famoso soneto de Lope de Vega, que se va construyendo al tiempo de irse planteando la dificultad de construirse: Un soneto me manda hacer Violante, que en mi vida me he visto en tanto aprieto; catorce versos dicen que es soneto: burla burlando van los tres delante. Yo pens que no hallara consonante y estoy a la mitad de otro cuarteto, mas si me veo en el primer terceto, no hay cosa en los cuartetos que me espante. Por el primer terceto voy entrando, y parece que entr con pie derecho, pues fin con este verso le voy dando. Ya estoy en el segundo, y an sospecho que voy los trece versos acabando; contad si son catorce, y est hecho. Slo que en el caso de la investigacin sobre el cerebro estamos muy, pero muy lejos, de poder decir "est hecho". I. EN DNDE ESTS? que visitar, unas flores en una recmara que significaba mucho para l, un bosque de pinos, una fogata junto a un riachuelo... Concluy que esas asociaciones se deban a la percepcin de olores, que apenas era capaz de captar. Olores mal definidos, ligersimos, que muy de vez en cuando le pareca no podra asegurar que fueran verdaderos percibir casi como

en sueos. Estos apenas identificados olores lo hacan imaginarse los platillos que ms le gustaban: sabores llenos tambin de recuerdos, casi escozores en la lengua, el paladar y los labios producidos por el chile, por la pimienta, por la carne de cerdo marinada en limn, naranja, ajo y organo, por un pollo baado en mole negro de Oaxaca. Y reconoci entonces que no estaba comiendo, que desde el terrible accidente no haba vuelto a sentir en su lengua ningn sabor, ninguna de esas sensaciones que produce el cosquilleo de ciertos manjares o vinos cuando se ponen en contacto con la lengua y se manipulan dentro de la boca para ser deglutidos. Al cabo de un gran esfuerzo de concentracin pudo darse cuenta que estaba acostado boca arriba. Algo senta sobre la piel de la espalda, quiz el peso de su propio cuerpo descansando sobre esa piel que estableca precisamente el lmite de su espalda, el lmite de su cuerpo. Hasta pudo identificar una, dos pequeas arrugas de la sbana que se hundan levemente en la piel de su espalda y que le confirmaron que s senta en esa regin. Pero nada ms. No le era posible sentir en ninguna otra parte del tronco, ni mucho menos con las manos, con los dedos, con la piel de la palma de la mano. Cuando intent moverse, lo hizo inicialmente con las manos, pero stas no le respondan. Quiso apretar los dedos, despus mover la mano entera sobre la mueca, ms tarde el antebrazo completo: imposible. Lo mismo le sucedi con las piernas. No tena la menor posibilidad de respuesta, ni en el pie, ni en la rodilla, ni en el muslo. Tambin trat de mover la cabeza: logr moverla ligeramente, calcul no sin esfuerzo apenas unos milmetros. Quiso hablar. Se imagin con precisin sus labios, su lengua en el interior de la boca, y la levsima contraccin en su garganta. Pero no logr emitir ningn sonido, ni an gutural, mucho menos articulado, imposible una palabra estructurada. Con el paso del tiempo (tiempo dedicado con todas sus fuerzas a sentir algo, lo que fuera pero algo, y por moverse un poco, siquiera ligeramente, sin obtener sensacin o respuesta alguna) tuvo que concluir que la explosin que recordaba vagamente pero de cuya ocurrencia no tena duda alguna, pues haba estado luchando por horas para escapar de ese sitio antes que ocurriera lo haba dejado completamente mutilado. Que no tena brazos, ni piernas, que su cara haba quedado destrozada, que su boca, nariz y lengua ya no existan, que las quemaduras en el tronco le haban dejado insensible tambin la piel, que sus odos se haban daado al romperse los tmpanos. Que lo haban recogido creyndolo muerto pero que su corazn segua latiendo, que an respiraba, que por alguna razn no se haba desangrado antes que los cirujanos cosieran, cerraran, amputaran, eliminaran el tejido muerto. Era, pues, un cerebro sano, pensante, normal, con sus funciones mentales, recuerdos, experiencias, deseos, sentimientos, imaginacin, voluntad y conciencia. Pero un cerebro aislado, que no poda recibir informacin ni mensajes del mundo exterior, y que tampoco poda

enviar a ese mundo exterior ninguna idea de lo que le pasaba, no poda comunicar sus pensamientos ni sus deseos, ni expresar sus sentimientos. Era un cerebro aislado. LOS SENTIDOS El hipottico caso que acabamos de relatar ejemplifica con claridad las funciones ms evidentes del sistema nervioso, aquellas que nos permiten comunicarnos con el exterior, con el medio ambiente que nos rodea, en dos direcciones: de afuera hacia nosotros y de nosotros hacia afuera. Es sorprendentemente cierto aunque nos parezca demasiado obvio cmo dependemos estrictamente de los sentidos, y por consiguiente de los rganos de los sentidos para poder percibir lo que ocurre a nuestro alrededor. Lucrecio, en el siglo I antes de Cristo, describa de esta manera las variedades de percepciones que los sentidos recogen en su gran poema filosfico De la naturaleza de las cosas:
Si un hombre cree que no sabe nada, tampoco eso puede saber, pues confiesa que no sabe nada. Omitir, pues, disputar este caso con se que de este modo puso su cabeza en sus pies. Y sin embargo, aunque yo conceda que al menos sabe esto, preguntar: si antes nada vio verdadero en las cosas de dnde sabe qu es el saber y el no saber, a su turno; qu cosa cre el conocimiento de lo verdadero y lo falso, y qu cosa prob que difiere entre lo cierto y lo dudoso? Encontrars que de los sentidos fue primero creada la nocin de lo verdadero y no se pueden refutar los sentidos. Pues de mayor certeza debe considerarse lo que espontneamente puede vencer con lo verdadero a lo falso. Y entonces, qu puede juzgarse de mayor certeza que los sentidos? Podr la razn nacida de falso sentido contradecirlos, la que naci toda entera de los sentidos? Si stos no son verdaderos, tambin la razn se hace falsa. O podrn las orejas reprender a los ojos, o el tacto a las orejas? O a este tacto argir el gusto de la boca, o refutarn a las narices los ojos? No es as, opino; pues cada uno tiene su potestad aparte, cada uno su fuerza. Y por eso debemos percibir lo que es blando y fro o caliente por una facultad distinta, por otra percibir los diferentes colores de las cosas y as ver todo cuando est conexo con los colores. Tiene, aparte, fuerza el sabor de la boca; los olores nacen aparte, aparte el sonido. Y as es necesario que los sentidos no puedan convencerse unos a otros. Ni podrn, adems, reprenderse ellos mismos, pues deber siempre tenrseles igual fe. Por eso, lo que a cada sentido pareci en cualquier tiempo, es verdadero.

Qu sino percepciones a travs de los sentidos reflejan estas sensaciones maravillosamente descritas por Alejo Carpentier en La consagracin de la primavera?:
Me detena atnito, ante un viejo palacio colonial que me hablaba por todas sus piedras, ante la gracia de una

cristalera polcroma que me arrojaba sus colores a la cara, ante la salerosa inventiva de una reja un tanto andaluza en cuyos enrevesamientos descubra yo algo como los caracteres de un alfabeto desconocido, portador de arcanos mensajes. Una repentina emocin me suspenda el resuello al sentir la llamada de una fruta, la musgosa humedad de un patio, la salobre identidad de una brisa, la ambigua fragancia del azcar prieta. El aliento de los anafes abanicados con una penca, la lea de los fogones, el estupendo sahumerio gris del caf en tostadero, el sudor de la caa en molino de guarapo, el potente aroma de los grandes almacenes de tabaco, prximos a la Estacin Terminal; el vetiver, la albahaca, la yerbabuena, el "agua de Florida" de la mulata puesta en olor de santera ya que no de santidad, el nardo ofrecido en los altos portales del Palacio de Aldama, las repentinas presencias del ajo, la naranja agria y el sofrito en vuelta de una esquina, y hasta el acre hedor de marisco y petrleo, brea y escaramujos, en los muelles de Regla, me conmovan indeciblemente...

Todas estas sensaciones, acumulaciones de estmulos que nos llegan de todo lo que nos rodea y son capaces de suscitar en nosotros emociones, recuerdos, tristezas, alegras, angustias y placeres, todas llegan a nosotros, a nuestro cerebro, a travs de los sentidos. El filsofo y cientfico ingls John Locke escribi en el siglo XVII, en su Ensayo sobre el entendimiento humano, lo siguiente:
Si los objetos externos no estn unidos a nuestras mentes cuando producen ideas en ellas; y sin embargo percibimos estas cualidades originales cuando caen cada una bajo nuestros sentidos, es evidente que algn movimiento debe ser continuado por nuestros nervios, o espritus animados por algunas partes de nuestros cuerpos, hacia los cerebros o el asiento de la sensacin, para producir all en nuestras mentes las ideas particulares que tenemos de ellas Y puesto que la extensin, figura, nmero y movimiento de los cuerpos de un tamao observable pueden ser percibidas a distancia por la vista, es evidente que ciertos corpsculos imperceptibles deben salir de ellos hasta los ojos y ah enviar al cerebro algn movimiento; y esto produce las ideas que tenemos de ellos en nosotros.

NEURONAS RECEPTORAS Si slo a travs de los sentidos podemos darnos cuenta de lo que sucede en el mundo exterior a nosotros, y por consiguiente qu lugar ocupamos en ese mundo, cabra preguntarse cmo es que tal cosa ocurre. Naturalmente, la primera respuesta es que existe un rgano diferente para cada sentido. Justamente los llamados rganos de los sentidos. Pero, qu tiene de particular el ojo para que pueda ver, el odo para que pueda or, la nariz para que pueda oler? Cmo es que ni el ojo ni la nariz oyen, ni el odo ni la nariz ven; y sin embargo casi en cualquier parte del cuerpo podemos

sentir dolor, aunque ste pueda tener tan distintas caractersticas? La respuesta a estas preguntas est en las clulas particulares que son capaces de captar cada sensacin. A nadie se le ocurrira tomar fotografas con un micrfono, pues es claro que ni el micrfono ni lo que est detrs de l cables, amplificadores, bocinas es sensible a la luz, mientras que la pelcula fotogrfica s lo es. De manera similar, cada rgano de los sentidos ver, or, oler, gustar, tocar (incluyendo en este ltimo la sensibilidad a la presin, al dolor y a la temperatura, no solamente a la textura) tiene elementos que son sensibles a distintos estmulos, y por lo tanto estos elementos son distintos entre s. En el ojo son sensibles a la luz, en el odo a la vibracin que el sonido produce en la membrana del tmpano, en la mucosa nasal a ciertas molculas voltiles que llegan a ella y as en las otras percepciones. Qu son estos elementos, y qu tienen en comn a pesar de ser tan diferentes en cuanto a lo que son sensibles? Todos son clulas de un tipo especial, conocidas como clulas nerviosas, tambin llamadas neuronas. Estas neuronas de los rganos de los sentidos tienen una regin muy especializada en uno de sus extremos (vase la Figura 1), mediante el cual captan o reciben los estmulos especficos que hemos revisado, segn el sentido de que se trate. Pero es claro que estas neuronas receptoras llamadas as porque reciben los estmulos no serviran de nada si no pudieran transmitir lo que reciben hasta el cerebro, rgano maestro del sistema nervioso. Es por esto que las neuronas receptoras poseen una prolongacin, que parte de la zona especializada en reconocer y recibirlos estmulos especficos correspondientes, y se dirige hacia el cerebro. En algunas neuronas receptoras, como las del tacto, esta prolongacin es muy larga, mientras que en otras, como las que perciben la luz en la retina del ojo o las olfatorias que reconocen los olores desde la parte ms alta del interior de la nariz, son muy cortas. En los siguientes captulos revisaremos hacia dnde van y cmo estn organizadas estas prolongaciones. Por ahora, baste decir que a lo largo de ellas transmiten la informacin que captan, mediante mecanismos elctricos que tambin mencionaremos posteriormente. Todo esto quiere decir que todas las neuronas de los rganos de los sentidos son el sitio sobre el que las cosas que nos rodean hacen su marca y ejercen su accin. Son las pginas en que se inscribe o escribe lo que los objetos emiten o causan, sean luz, sonido, sabor, olor, presin, calor, etc. El gran problema es de qu manera estas pginas, sobre las que se escribe en primera instancia el mensaje del exterior, transmiten hacia el cerebro este mensaje y cmo es captado, ya no como lo que inicialmente se percibe, sino como un objeto preciso que el cerebro da un nombre y reconoce como tal a distintas distancias y en muy diversas condiciones, una pintura, un determinado instrumento musical, una sinfona o la voz de cierta persona. (Figura 2.)

Figura 1. Algunas neuronas receptoras. Estas neuronas se han especializado en recibir un tipo especfico de estmulo, mediante las estructuras que se observan en la porcin ms superior de cada una de ellas. La primera clula de arriba es una neurona auditiva, que es capaz de percibir la vibracin caracterstica de los sonidos y los ruidos. La segunda es una neurona olfatoria, capaz de captar las molculas voltiles que constituyen los olores. La primera de abajo es una neurona sensible al tacto, con la cual percibimos texturas, la suavidad de una piel o la aspereza de una soga. La ltima neurona capta el grado de estiramiento de los msculos, lo cual permite regular con precisin la intensidad de su contraccin. La informacin de estmulo especfico que estas neuronas receptoras captan es enviada hacia el cerebro a travs de las prolongaciones largas que se observan.

Figura 2. Dibujo de Elvira Gascn que aparece en Tres poemas de antes de Rubn Bonifaz Nuo, UNAM, 1979. Pero adems de percibir el mundo exterior mediante estas neuronas receptoras, existe otro mundo, el mundo de nuestro propio organismo

interior, que debemos tambin conocer para funcionar normalmente, aunque en este caso ese conocimiento no llegue al nivel de la conciencia, es decir, no nos damos cuenta de l como con lo que sucede con los sentidos. Este mundo interior es tambin extraordinariamente rico en informacin y de su correcto funcionamiento depende, por supuesto, que todo marche bien. Por ejemplo y como una primera aproximacin pensemos en el simple movimiento de un brazo o de una pierna. Podemos flexionar el brazo sobre el antebrazo, utilizando para ello la articulacin del codo. Pero tambin podemos extenderlo. Esto implica que tenemos msculos flexores y msculos extensores, pero tambin establece que la actividad de estos msculos es opuesta: si los dos se contrajeran al mismo tiempo, no podramos ni flexionar ni extender el brazo, el cual estara rgido, en una sola posicin, pues los dos tipos de msculos intentaran ganarle a su opuesto con el resultado lgico de que el brazo estara inmovilizado. Cmo es entonces que podemos flexionar y extender el brazo a voluntad? Esto no podra hacerse si el msculo flexor no "supiera" o "aceptara" que tiene que relajarse cuando el extensor se contrae y viceversa. Este "saber" o "aceptar" relajarse cuando el opuesto se contrae, requiere de un flujo de informacin para que se pueda dar esa precisa coordinacin. Y de manera similar a lo que sucede con los sentidos y la informacin del mundo exterior, existen neuronas receptoras a estos estmulos internos, en este caso particular, a la tensin de los msculos, es decir a qu tanto estn contrados o relajados. Tambin de modo similar, estas neuronas poseen una zona especializada receptora de la seal que representa el grado de tensin del msculo, y deben, a travs de prolongaciones, enviar esta informacin hasta la mdula espinal, en donde, a travs de una precisa organizacin, que veremos posteriormente, un mensaje es enviado al msculo opuesto para que se relaje o se contraiga, segn el caso. REFLEJOS Hay sin embargo una diferencia muy importante entre estas neuronas receptoras de estmulos internos y aquellas que reciben los estmulos externos. La informacin que estas ltimas reciben debe llegar al cerebro para que podamos ver, or, oler, etc. En cambio, la informacin de las primeras no se hace consciente, porque la respuesta apropiada al estimulo en cuestin se produce sin necesitar que la informacin llegue a las regiones del cerebro encargadas de hacer conscientes los estmulos. As, en nuestro ejemplo de los msculos que se oponen, los flexores y los extensores, ya mencionamos que la informacin llega slo hasta la mdula espinal para que se establezca la regulacin correcta entre la contraccin de un msculo y la relajacin de su antagonista. Afortunadamente esto es as, ya que si dependiera de las mismas zonas del cerebro con las que captamos y respondemos a los estmulos externos, tendramos que poner atencin en demasiadas cosas al mismo tiempo. Es a este tipo de mecanismos de funcionamiento involuntario que se llama reflejos. Un reflejo es, pues, una respuesta que se lleva a cabo inconsciente e involuntariamente.

A pesar de que los receptores a la tensin muscular que hemos tomado como ejemplo responden normalmente a los cambios naturales del funcionamiento del organismo, es decir, a cambios internos; en ocasiones es posible demostrar su existencia mediante un estimulo exterior que sea capaz de excitar al receptor de manera similar al estmulo interior. Esta demostracin es de todos conocida: es el reflejo rotuliano, consistente en aplicar un golpe breve, preciso y no demasiado intenso, al tendn de los msculos extensores de la pierna, inmediatamente abajo de la rodilla. Al realizar esta operacin, un receptor localizado en dicho tendn, que responde precisamente al estiramiento momentneo provocado por el golpe, es excitado y enva su informacin hasta la mdula espinal, en donde es transmitida a las neuronas que a su vez van a hacer que el msculo extensor se contraiga (vase la Figura 3). Como resultado, la pierna se levanta levemente sobre la articulacin de la rodilla, y este movimiento es completamente involuntario, pues todo sucede en la mdula espinal y la informacin no llega al cerebro. Este reflejo es de los ms simples que se conocen e ilustra con claridad, la existencia de estos receptores a estmulos internos.

Figura 3. Camino del reflejo rotulinario. Una neurona receptora, del tipo de la cuarta de la Figura 1, detecta el estiramiento del tendn y conduce la informacin hasta la mdula espinal, que se muestra cortada. El cuerpo o soma de la neurona receptora, como se observa, est cerca de la mdula espinal, y su prolongacin penetra a la mdula por su regin posterior y transmite la informacin a una neurona motora, la cual a su vez enva la informacin al msculo para que ste se contraiga a travs de la prolongacin que sale de la mdula espinal y la informacin no llega al cerebro, el msculo se contrae involuntaria e inconscientemente de manera refleja : el cerebro no se entera de lo que pasa. MEDIO EXTERNO Y MEDIO INTERNO Pero el antagonismo de los msculos flexores y extensores no es sino uno de los muy numerosos mecanismos que se regulan mediante receptores a la informacin interna del organismo. Entre los muchos otros existentes,

podemos mencionar los que son capaces de detectar cunta azcar tenemos en la sangre, cul es la presin arterial, cunta sangre est circulando, el grado de llenado de la vejiga o del recto, qu tan cida est la sangre, o qu tan distendido est el estmago. En todos estos casos, como en muchos ms, el receptor capta el estmulo correspondiente y enva la informacin hasta las zonas correspondientes de la mdula espinal o del cerebro, en donde, sin que estemos conscientes de ello, se activan los mecanismos que originarn una respuesta adecuada al estmulo en cuestin, todo ello para mantener al organismo en un estado de equilibrio y de normalidad, que cuando se rompe, origina lo que conocemos como enfermedad. El gran fisilogo del siglo pasado Claude Bernard describe as la importancia del medio interno:
El medio interno de los seres vivos est siempre en relacin directa con las manifestaciones vitales normales o patolgicas de las unidades orgnicas. Conforme ascendemos en la escala de los seres vivos, el organismo crece en complejidad, las unidades orgnicas se hacen ms delicadas y requieren un medio ambiente interno ms perfecto. Los lquidos circulantes, el suero de la sangre, y los lquidos del interior de los rganos, constituyen el medio interno de los seres vivos. El medio interno, que es un verdadero producto del organismo, preserva las necesarias relaciones de intercambio y equilibrio con el medio del mundo exterior, pero conforme el organismo crece en perfeccin, el medio de los rganos se especializa y se asla ms y ms del medio ambiente que lo rodea.

De lo que hasta ahora hemos dicho, concluimos que estamos continuamente situados "entre" dos medios: por una parte, el medio externo, constituido por todo lo que nos rodea y el cual conocemos a travs de los sentidos que llevan la informacin al cerebro mediante las clulas receptoras en primera instancia y; por otra parte el medio interno, formado por nuestros lquidos fundamentalmente la sangre y nuestros rganos, cuyo estado es informado tambin mediante neuronas receptoras que, igualmente, transmiten la informacin a la mdula espinal y al cerebro a regiones que no tiene que ver con la conciencia, de modo que su operacin es totalmente independiente de la voluntad. NEURONAS MOTORAS Anteriormente mencionamos que cada individuo est entre el mundo exterior que nos rodea y el medio interno de nuestros rganos. Es a travs de la informacin que recibimos desde esos dos medios que podemos reaccionar, voluntaria o involuntariamente, segn el tipo de estmulo de que se trate, para mantener ese estado de equilibrio y armona que se traduce como salud. Pero quin es el que est entre el medio ambiente externo y el interno? Quin es el que percibe y responde a esos estmulos? Es el cerebro? Es la mente, es decir, el yo? Pero... podemos hablar de la mente sin hablar al mismo tiempo del cerebro? No trataremos en este

momento de contestar estas preguntas, que por lo dems van ms all de los limites de este libro. En el ltimo captulo abordaremos algunos aspectos de ellas. Por lo pronto, lo que nos interesa es plantear el otro aspecto de lo que hemos venido considerando hasta este momento que se refiere a la reaccin ante los estmulos del medio externo: cmo es que el organismo se manifiesta, se defiende, reacciona y se expresa ante el mundo externo, a veces tan atractivo, a veces tan amenazante? Conviene aqu regresar a nuestro hipottico caso con que iniciamos este captulo. Si el hombre sin piernas, brazos y cara no puede darse cuenta de lo que lo rodea, podr expresar lo que siente, lo que piensa, lo que quiere? A primera vista parecera que s, puesto que su Cerebro y su mdula espinal estn intactos, y el hombre mutilado piensa correctamente, ya que es capaz de enlazar palabras mentalmente para formar frases llenas de sentido. Puede asimismo recordar con precisin hechos de su vida pasada, las personas a quienes conoce, los sitios en donde ha vivido, los pases que ha visitado, las experiencias que ha sufrido y el peso que sobre su vida han tenido. Es capaz tambin de sentir, a travs de revivirlas por los recuerdos, las mltiples emociones que en distintos momentos de su existencia ha sentido: el amor por ciertas personas, el miedo ante determinada situacin, el coraje y la desesperacin, la tristeza, la alegra, la ira, la angustia... Tambin su imaginacin est despierta, pues si la deja correr puede llegar a pramos desconocidos, a cascadas inaccesibles, a rocas de formas inverosmiles o bien a ciudades encantadas habitadas por hombres cariacontecidos y mujeres resplandecientes; o con un esfuerzo mayor se puede ver a s mismo corriendo por un campo verde, agitando los brazos y gritando de jbilo bajo un cielo azul y un sol quemante. Puede quiz elevarse un poco sobre su cuerpo para contemplar lo que queda de l y compadecerse a si mismo. Pero todo lo que puede pensar, sentir, recordar, imaginar, cmo lo expresa? cmo hacer que los que lo rodean, que el mundo alrededor de l, lo conozca?, cmo manifestarse? Para hablar necesitara la boca, la lengua, los labios, y no los tiene; para escribir le hara falta un brazo, una mano, unos dedos; para hacer un gesto, un leve movimiento de las cejas o un giro en sus ojos, requerira de la cara; para hacer seas, para por lo menos rotar su tronco hacia un lado, necesitara por lo menos de las piernas. As pues, el hombre est completamente aislado, no slo por lo que puede percibir, sino tambin en cuanto a su expresin: no puede expresarse porque no tiene con qu hacerlo; no tiene msculos. En efecto, la nica manera como podemos manifestarnos hacia el mundo exterior es mediante los msculos. Los movimientos de la boca, la lengua, los labios, brazos, dedos, ojos, cara, cejas, piernas, pies... todos, todos dependen de los msculos (la lengua es un msculo).

Figura 4. Volvamos ahora al cerebro. As como lo que sucede en el mundo exterior es captado por las neuronas receptoras de los rganos de los sentidos, y la informacin es transmitida por medio de las clulas nerviosas hasta el cerebro, as este rgano maestro ejerce una accin sobre los msculos para responder a los estmulos exteriores y para manifestar lo que en l se ha procesado. Es decir, existen otras clulas nerviosas que, inversamente a lo que sucede con las neuronas que llevan la informacin al cerebro, conducen la informacin hasta los msculos para que stos se puedan contraer y al hacerlo pueda manifestar lo que el cerebro quiere, piensa, siente o imagina. Las neuronas especializadas en hacer que los msculos se contraigan se llaman neuronas motoras (porque mueven) y son as la contrapartida de las neuronas receptoras que llevan informacin al cerebro. Mientras stas la transmiten de fuera hacia dentro, del medio exterior al sistema nervioso para que ste procese la informacin, las neuronas motoras permiten tambin mediante una larga prolongacin que conduce la informacin relacionarse en forma activa con el medio exterior, a travs de los movimientos musculares en sus mltiples formas de manifestarse. Qu podra el ms creativo pintor hacer con sus cuadros por l imaginados sin los msculos de sus brazos, mano y dedos para mover con habilidad el pincel, y sin los msculos de sus ojos y su cuello para seguir con precisin el movimiento del pincel, por l mismo producido? Qu hara el ms inspirado poeta sin movimiento muscular para escribir o dictar sus ideas hechas palabras? Qu cosa hace un bailarn sino precisamente mover con agilidad, precisin, soltura y armona los msculos de todo su cuerpo? Y cmo un msico ejecuta su instrumento, ya sea ste de viento con su poderosa fuerza metlica o su delicadeza de madera, de cuerdas con su vibracin sutil y encantadora, de percusin con su solemnidad estentrea? Cmo expresamos a quienes amamos lo que por ellos sentimos? Y en un terreno ms estrictamente biolgico, cmo podran los animales sin movimientos musculares realizar los actos de comer y beber, de huir ante

un peligro o pelear con un enemigo, de perpetuar la especie mediante la copulacin, de comunicarse mediante la emisin de sonidos, de la locomocin ya sea caminando, nadando, volando o arrastrndose?

Figura 5. Esquema de una neurona motora. La informacin es recibida en las dendritas (flechas cortas), procesada en el cuerpo y enviada hacia el msculo a travs del axn (flecha larga), el cual puede ser muy largo, hasta de ms de un metro, pues el cuerpo de la neurona se encuentra en la mdula espinal y los msculos pueden estar muy alejados, como los que mueven los dedos de las manos o, an ms, los de los pies. Sor Juana Ins de la Cruz en su extenso Primero sueo describe as el despertar de los msculos y los sentidos, que reanuda la relacin con el mundo, la manifestacin de la recepcin de estmulos y de la expresin de las respuestas a ellos: ...y la falta sintiendo de alimento los miembros extenuados, del descanso cansados, ni del todo despiertos ni dormidos, muestras de apetecer el movimiento con tardos esperezos

ya daban, extendiendo los nervios, poco a poco, entumecidos y los cansados huesos (aun sin entero arbitrio de su dueo) volviendo al otro lado, a cobrar empezaron los sentidos, dulcemente impedidos del natural beleo, su operacin, lo ojos entreabriendo... LAS RESPUESTAS INVOLUNTARIAS Tambin la otra parte del sistema nervioso que hemos mencionado y que lleva informacin del medio interno del organismo, tiene su contrapartida en neuronas que parten del cerebro hacia todos los msculos que no podemos contraer a voluntad, pero de cuya actividad depende el correcto funcionamiento del organismo. Son estas neuronas del sistema autnomo las que, tambin mediante sus prolongaciones, llevan la informacin para que, como respuesta a lo que las correspondientes neuronas receptoras captaron, se contraigan los msculos que a su vez contraen las arterias y as aumente la presin arterial, se acelere la frecuencia de los latidos del corazn, se muevan el estmago y el intestino para que se digieran los alimentos, o se secreten a la sangre las hormonas que regulan la qumica sangunea. Como en el caso de la percepcin de este tipo de seales, todas estas respuestas son automticas y no dependen de la voluntad, lo cual es muy afortunado pues de otro modo estara nuestra mente ocupada constantemente en regular todas estas funciones, y no podramos pensar ni imaginar prcticamente nada ms. Basta con considerar, por ejemplo, qu difcil sera s cada vez que comemos tuviramos que secretar conscientemente la saliva a la boca, el jugo gstrico de la pared del estmago hacia el interior del mismo, el jugo intestinal hacia la luz del intestino delgado; y que, adems, as como debemos masticar voluntariamente la comida, debiramos tambin hacer que el estmago iniciara sus movimientos caractersticos de la digestin en este rgano, y que despus tuviramos que lograr que el alimento parcialmente digerido pasara del estmago al intestino y que ste se contrajera con su peculiar peristaltismo que va empujando al bolo alimenticio por su interior, y simultneamente debiramos secretar las

enzimas digestivas que componen el juego intestinal, y por si fuera poco hacer que se contraiga la vescula biliar para que la bilis, que fue formada en el hgado y se almacen en la vescula, se vierta al intestino a ejercer su importante papel en la digestin de las grasas. Y adems de todo esto, tendramos tambin que preocuparnos por relajar los msculos de la pared de las arterias del tubo digestivo, pues despus de comer debe aumentar el caudal de sangre que llega a l, pero sin que disminuya la sangre que llega al cerebro, que debe mantenerse a toda costa, sin olvidar adems al corazn, de cuya frecuencia de contraccin depende tambin que haya la suficiente presin arterial. Es pues, muy afortunado que estemos situados entre un medio externo y un medio interno pero que no tengamos que preocuparnos ms que del primero, porque todo lo que sucede en el segundo est regulado en forma autnoma, a base de reflejos que por su misma naturaleza no requieren que la informacin sea consciente y que por lo tanto funcionan involuntariamente. En lo que hemos visto hasta ahora est implcito que el sistema nervioso se puede dividir en dos grandes partes en cuanto a su funcin: la de relacin (medio externo), que tambin se llama somtica, y la autnoma (medio interno) que tambin se llama vegetativa. Pero adems, el sistema nervioso tambin se puede dividir en dos grandes partes en cuanto a su organizacin estructural: la que lleva informacin de los medios interno y externo haca el cerebro, la cual se llama sistema nervioso perifrico, y la parte que procesa esa informacin y emite las seales hacia la periferia. Esta parte es el sistema nervioso central, y est Constituida por la mdula espinal, que se encuentra en el interior de la Columna vertebral, el tallo cerebral, porcin superior de la mdula que se "introduce" en el cerebro, y el cerebro mismo, encerrado y protegido por los huesos del crneo y al que llega directamente sin pasar por la mdula espinal la informacin de la vista, el odo, el olfato y el gusto, as como el tacto y la sensibilidad de la cara.

Figura 6. El cerebro humano visto desde abajo (dibujo superior) y en el interior de la cabeza, como se vera en un corte sagital por en medio de ella (dibujo inferior). La mdula espinal (nm. 11) arranca como continuacin del tallo cerebral (10), alojada en el interior de la columna vertebral, la cual puede verse en el dibujo de la derecha y est sealada con los nmeros 12 y 13. Los otros nmeros indican : 1 y 4, huesos del crneo; 2, quiasma ptico, que es el sitio en que los nervios pticos, provenientes de la retina, se cruzan; 3, hipfisis; 5, hemisferio cerebral; 6, cuerpo calloso (vase el Captulo VI para ms informacin sobre la funcin de esta estructura); 9, cerebelo. El dibujo de la derecha muestra el gran conjunto de nervios que constituye el sistema

nervioso perifrico, a travs del cual se recibe toda la informacin del mundo exterior y del estado de los rganos del cuerpo, y tambin se envan las seales a todos los msculos que se contraigan. Los nervios son conjuntos de axones que parten de (o llegan a) la mdula espinal; podemos ver que su longitud puede ser enorme. El ltimo dibujo superior fue realizado por Vesaglio en elsiglo XVI. Es el cerebro el rgano central del procesamiento de toda la informacin, y es all donde, en palabras que Hipcrates escribi hace 24 siglos,:
...se originan las alegras, los placeres y las risas, as como las tristezas, las penas, el dolor y las lgrimas. Es con el cerebro que adquirimos sabidura y conocimientos, y vemos y omos, y sabemos qu es correcto o incorrecto, dulce o inspido... Y por ese mismo rgano podemos sufrir locura o delirio, y nos asaltan miedos y terrores de da o de noche...

As, el sistema nervioso est presente en todo el organismoy es el tejido especializado en la comunicacin, tanto con el medio externo como con el medio interno. Es gracias a esta finsima trama de clulas nerviosas, a travs de sus extraordinariamente largas y delgadas prolongaciones, que el sistema nervioso se comunica con todos nuestros rganos y nos comunica con el medio ambiente. As sabemos en dnde estamos y qu lugar fsico ocupamos en ese medio. La pregunta que ahora nos haremos es mediante cules mecanismos se comunican las neuronas, cmo pueden conducir y transmitir la informacin que reciben, sea del exterior hacia el cerebro o viceversa. Posteriormente veremos con mayor detalle los sitios y el funcionamiento de la comunicacin entre las neuronas, dentro del cerebro mismo. Sin embargo, hacernos la pregunta de cmo se comunican las neuronas, implica necesariamente que hagamos una serie de consideraciones previas sobre los mecanismos generales de comunicacin entre los componentes de todos los seres vivos, es decir, las molculas y los tomos. Adems, es indispensable que conozcamos la estructura de las neuronas como clulas. As, nos abocaremos en el prximo captulo a conocer los mecanismos generales de comunicacin en la qumica y en la biologa, lo cual nos dar pie para que en el tercer captulo entremos de lleno a conocer de cerca las neuronas y poder as llegar, en el cuarto captulo, a uno de los aspectos centrales en este libro, por su enorme importancia: los mecanismos de comunicacin interneuronal. Pasemos pues a revisar lo que nos interesa respecto a la comunicacin entre las molculas biolgicas. II. CMO DICES? Quedme y olvidme, El rostro inclin sobre el amado,

Ces todo, y dejme, dejando mi cuidado entre las azucenas olvidado. SAN JUAN DE LA CRUZ. HAY MUCHAS maneras de entendernos. Naturalmente, cuando pensamos en qu piensa, siente o imagina otra persona, lo primero que nos viene a la mente es el lenguaje. Si quiero saber cmo est alguien a quien conozco o quiero conocer, o acercarme a alguien que me interesa, me aproximo a l o ella y le hablo. Pero si reflexionamos un poco, inmediatamente reconocemos que de ninguna manera es el lenguaje la nica manera de comunicarnos con otra persona ni de saber algo de ella. La fotografa de la nia sonriente, de la cultura totonaca del Golfo de Mxico ( Figura 7.), es un excelente ejemplo de cmo podemos comunicarnos sin hablar. La sonrisa es, en efecto, uno de los medios ms eficaces para lograrlo, tanto que casi inconscientemente (y a veces muy conscientemente) la usamos con mucha frecuencia. Cuando lo hacemos, si hay reciprocidad y obtenemos otra sonrisa como respuesta, sabemos que algo existe entre la persona que nos respondi y nosotros, as sea ese algo meramente momentneo. Pero muchas veces ni siquiera es necesaria una sonrisa ni un gesto: basta una mirada en que dos pares de ojos se encuentran por un segundo para que ambos sepan que hay algo en comn entre los poseedores de los ojos que se miraron. Ciertamente, si entre las personas existen ciertas afinidades o cosas en comn, esto se dar no slo momentneamente sino de manera continua, y mientras ms cerca estemos de alguien, ms sern los mecanismos de comunicacin no verbales que constantemente se pongan en juego para "hablarse". No es raro, inclusive, entre parejas que se han identificado y convivido durante cierto tiempo, que se lleguen a "adivinar" los pensamientos, lo cual no es sino una manifestacin de la profunda identificacin y el claro conocimiento mutuo, lo cual permite conocer el significado de pequeos signos como miradas, movimientos, gestos, sonrisas, exclamaciones o actitudes corporales.

Figura 7. Nia Sonriente. Escultura totonaca del Golfo de Mxico.

Existen, pues, muchas maneras de saber qu dice otra persona. No olvidemos, sin embargo, que cada una de esas maneras, como cualquier otra manifestacin del modo de ser o de pensar, implica necesariamente el funcionamiento del cerebro, y que ste a su vez requiere de la continua actividad de las neuronas y de la constante comunicacin entre ellas. Recordemos ahora que las neuronas, como cualquier clula viviente, estn constituidas por tomos organizados en molculas, y que las molculas tienen tambin una peculiar organizacin, muy precisa, de la cual depende que la clula pueda vivir llevando a cabo todas las funciones. Con esta idea en mente, no debe extraarnos que los mecanismos de comunicacin entre las neuronas sean moleculares, es decir, realizados mediante ciertas molculas especficamente organizadas para permitir y facilitar dicha comunicacin interneuronal. Por esta razn, en este captulo revisaremos los aspectos generales ms importantes de la comunicacin entre molculas, empezando por el tomo mismo, e iremos paulatinamente aumentando el grado de complejidad de tal comunicacin intermolecular, para llegar finalmente a la comunicacin del cerebro con el resto del organismo, como rgano maestro que lo coordina, organiza y controla. Empecemos, pues, por el principio. AFINIDADES Y UNIONES Prcticamente todo lo que existe est hecho de pequeas partes que se ensamblan entre si, de tal manera que forman otras unidades ms grandes, pero al mismo tiempo ms complejas. stas a su vez se organizan con otras similares para dar origen a nuevas formas o estructuras, an ms grandes y ms complejas, y as progresivamente. Sin embargo, lo que ms nos interesa para acercarnos poco a poco a los mecanismos de comunicacin interneuronal no es que al unirse las unidades se formen estructuras de mayor tamao, sino de mayor complejidad. Veamos por qu. Entre los seres vivos esta unin que resulta en una mayor complejidad es una caracterstica, como veremos, muy interesante. Tambin se presenta en el mundo orgnico de los seres no vivientes. Imaginemos inicialmente al tomo, cualquier tomo: est compuesto por su parte central, el ncleo, y por una nube de electrones que se mueven en la periferia del ncleo, siguiendo determinado patrn que les da su energa. Un tomo es, as, un conjunto de partculas de distinta naturaleza; aqullas que forman el ncleo, notablemente los protones que poseen una carga elctrica positiva, y los electrones, que son mucho ms pequeos y que tienen carga elctrica negativa. La estructura del tomo incluye ambos tipos de partculas, pero stas en s mismas distan mucho de ser un tomo. As pues, de la atraccin que existe entre los protones con carga positiva y los electrones con carga negativa (hay el mismo nmero de protones que de electrones), resulta la estructura del tomo, ya que las cargas opuestas se atraen. (Figura 8.)

Figura 8. Los dos tomos ms sencillos : a la izquierda el de hidrgeno, que tiene un solo protn con carga positiva en su ncleo, y un solo electrn en su periferia; a la derecha, un tomo de helio , que posee dos protones en su ncleo y dos electrones en la periferia. La atraccin o afinidad entre la carga positiva de los protones y la negativa de los electrones mantiene la estructura de los tomos. Es precisamente debido a esta composicin del tomo que ste puede unirse con otros tomos para formar molculas. Un tomo completo es capaz de ganar un electrn, por su tendencia a formar pares de ellos hasta completar cierto nmero, y cuando esto ocurre resulta que ha adquirido una carga negativa, pues le falta un protn para compensar la carga negativa adicional. De manera similar, un tomo puede perder un electrn y en este caso le sobrar un protn que no tiene una carga negativa compensatoria y por lo tanto ese tomo tendr una carga positiva. Cuando esto sucede, puede ocurrir que un tomo con carga negativa se relacione con otro con carga positiva, de manera que se constituye una molcula formada por dos tomos atrados mutuamente por tener cargas contrarias. Las sales, por ejemplo la sal comn de mesa (el cloruro de sodio), son molculas formadas de esta manera; adems las molculas de este tipo pueden formar cristales regulares precisamente por tener esta propiedad de que sus tomos estn cargados y los de carga positiva atraen a los de carga negativa (Figura 9.)

Figura 9. Afinidad por atraccin de cargas opuestas entre un tomo de sodio que ha perdido un electrn (sealado con el crculo de puntos ) y por lo tanto qued con un protn cuya carga no est neutralizada, y uno de cloro que ha ganado un electrn (sealado con un crculo negro) y por lo tanto qued con una gran carga negativa no compensada por ningn protn. Esta afinidad por cargas entre el sodio y el cloro hace que se unan para constituir la sal comn o cloruro de sodio. Cuando la sal se encuentra en estado slido forma cristales, cuya estructura se esquematiza en la parte inferior; los tomos de cloro son las esferas ms grandes. Existe otra manera mediante la cual los tomos se pueden unir entre s para formar molculas. En lugar de que un tomo pierda y otro gane un electrn, lo que sucede es que ambos tomos simultneamente ceden y reciben un electrn, con el resultado de que dos electrones son compartidos por los dos tomos, los cuales quedan as enlazados. Este es el caso del agua, en que cada uno de sus dos tomos de hidrgeno comparte un electrn con el tomo de oxgeno, formndose la molcula H 20, como se ilustra en la Figura 10.

Figura 10. Afinidad por comparticin de electrones. En la molcula de agua (H2O) , el oxgeno comparte dos de sus electrones de su ltima rbita (indicados con un asterisco) con sendos tomos de hidrgeno, cada uno de los cuales, a su vez, comparte con el de oxgeno su nico electrn, sealado con un crculo negro. El resultado de compartir electrones es que el tomo de oxgeno completa 8 electrones en su ltima rbita, y cada uno de los tomos de hidrgeno completa 2. Como sta es la forma ms estable de los tomos mencionados, se estabiliza la molcula de agua en la forma H2O. MACROMOLCULAS, AFINIDAD Y ESPECIFICIDAD Existe en la naturaleza un tomo muy especial, que slo puede unirse a otros mediante el mecanismo de compartir electrones, y adems lo puede hacer con cuatro tomos distintos. Este interesante tomo es el carbono, el cual, debido a esa propiedad, es un tomo clave en todas las molculas que constituyen a los seres vivos. (Figura 11.) Cuando el carbono se une de cierta forma peculiar con otros tomos de carbono, de hidrgeno, de oxgeno y de nitrgeno, forma una enorme variedad de molculas, tanto pequeas como muy grandes, que son parte estructural y funcional de las clulas vivientes. Algunas de estas molculas estn formadas por relativamente pocos tomos, 12, 20 40, mientras que otras son gigantescas, ya que tienen muchos cientos o hasta miles de tomos.

Figura 11. El tomo de carbono. Como se muestra en la parte superior izquierda, este tomo tiene 4 electrones en su ltima rbita , por lo que tiende a completar 8 mediante el mecanismo de compartir que se muestra en la figura 10 para el caso del agua. As, el carbono puede unirse con varios tomos iguales o bien distintos, de la manera que seala en la parte superior derecha (slo se indica aqu la ltima rbita y el electrn que comparten, en negro, los tomos A, B, C y D). En los esquemas de la parte inferior se observa que las uniones que cada tomo de carbono establece, se orienta en direcciones distintas, como si el carbono estuviera en el centro de un prisma triangular y los cuatro tomos con los que se une ocuparan los vrtices del prisma. Esta propiedad del carbono es muy interesante, pues da lugar a que las molculas muy grandes formadas por l, adquieran formas tridimensionales distintas. Entre estas molculas muy grandes, que reciben el nombre genrico de macromolculas, existen unas que por sus muy especiales propiedades constituyen parte esencial de los mecanismos que mantienen las funciones de las clulas vivas. Estas molculas son las protenas, las cuales poseen una estructura de tal naturaleza, que permite la existencia de un mecanismo de comunicacin nunca visto antes de su aparicin sobre el planeta: la comunicacin por medio del reconocimiento de la forma especfica de cada molcula, de manera que las diferentes protenas pueden identificar a otras porque su forma tridimensional en el espacio les permite acomodarse perfectamente una en la otra, en una especie de acoplamiento por similitud, o mejor dicho, por afinidad entre sus estructuras. (Figura 12.) Es decir, una molcula de determinada protena ser capaz de reconocer, y de combinarse con ella, slo con otra cierta protena, porque sus estructuras son afines. De hecho, es interesante que lo que hemos dicho antes respecto a la comunicacin entre los tomos para formar molculas encaja perfectamente en esta idea de la comunicacin por mecanismos de afinidad. Por ejemplo, la carga opuesta del electrn con respecto al protn,

sin duda indica un tipo de afinidad, definido precisamente como esa diferencia de carga que las hace opuestas y al mismo tiempo, atraerse mutuamente. De manera similar, entre los tomos la atraccin para complementarse en electrones, representa tambin una afinidad, la cual les permite unirse para formar las molculas. En el caso especial del tomo de carbono, la afinidad es tan particular que este tomo es capaz de compartir cuatro de sus electrones, cada uno de ellos con un tomo diferente, o bien con tomos iguales. As pues, y volviendo a las protenas, estas interesantsimas molculas iniciaron una forma de reconocimiento entre ellas con caractersticas muy peculiares, ya que su forma particular en el espacio, en tres dimensiones y no solamente en dos, les permite reconocerse y asociarse. Esto es lo que est ejemplificado en la Figura 13, que muestra dos de estas grandes molculas en el espacio reconocindose mutuamente.

Figura 12. Estructura tridimensional de una macromolcula, una protena. Cada uno de los pequeos crculos en el esquema superior es un conjunto de tomos, fundamentalmente de carbono, oxgeno, hidrgeno y nitrgeno, que constituyen unidades pequeas.Como se explica en el texto y en la Figura 14, estas unidades tienen "brazos" laterales que se atraen entre s por sus cargas, como los tomos de la figura 9, lo cual origina los dobleces y da lugar a la forma particular en el espacio, que se ilustra con ms claridad en el dibujo inferior. Los nmeros 1 y 129 indican, respectivamente, la primera y la ltima unidad, para dar mejor idea de la disposicin tridimensional.

Figura 13. Reconocimiento especfico de dos macromolculas entre s. La molcula A puede asociarse momentneamente con las molculas B y C porque puede establecerse una atraccin parcial por cargas opuestas en ciertas partes de las molculas. Sin embargo, la estructura tridimensional de cada una de ellas no es lo suficientemente "complementaria" como para permitir que tal asociacin sea completa y permanente. En cambio, entre las molculas A y D, su forma tridimensional les permite reconocerse con gran afinidad, por lo cual permanecen unidas, como se muestra en la parte inferior. Esta forma novedosa de poder reconocerse y acoplarse significa un gran paso en los mecanismos de afinidad entre las molculas, debido fundamentalmente a una poderosa propiedad, que tendr consecuencias de enorme trascendencia para las funciones celulares y particularmente para la funcin de comunicacin entre las clulas nerviosas, como lo analizaremos en el Captulo IV. La propiedad a que nos referimos es la especificidad, que puede definirse como la capacidad de las protenas de reconocer y asociarse solamente con determinadas protenas. As, una molcula proteica reconocer especficamente a otra molcula proteica, pero slo a ella y no a ninguna otra, por ms cerca que se encuentre. En otras palabras, esta propiedad de la especificidad impedir que haya errores en el reconocimiento, ya que slo aquellas que estn hechas "una para la otra" se podrn reconocer y asociarse, dejando de lado todas las dems. Vale la pena detenernos un poco en este punto para analizar a qu se debe esta especificidad, ya que es una propiedad de extraordinaria importancia en la comunicacin biolgica. Una primera aproximacin sera pensar que las protenas son tan grandes que su mismo tamao sirve como lenguaje de comunicacin entre ellas: las de tamao X van a reconocer a las de tamao X, las de tamao Y a las de tamao Y, etc. Sin embargo, sabemos que hay en las clulas muchas molculas muy grandes que sin embargo son incapaces de reconocer a otras molculas similares en tamao. Es ms, son incapaces de reconocer a

ninguna otra molcula, sea del tamao que fuere. Por ejemplo, las molculas del almidn en las plantas, que tienen su equivalente en los animales, son mucho ms grandes que muchas protenas, y sin embargo no son capaces de reconocer a otras molculas. Por otra parte, un reconocimiento por el tamao no podra ser muy especfico, pues seguramente habra muchas molculas diferentes pero de tamao similar. Si no es el tamao, podra ser la carga elctrica, como entre los tomos? claramente podemos ver que difcilmente podra ser la carga, ya que no podra explicarse entonces la especificidad, pues cualquier molcula de carga opuesta sera reconocida. FORMAS TRIDIMENSIONALES: INFORMACIN Qu otra caracterstica podra explicar esa afinidad especfica por otra molcula? La forma. En efecto, ya hemos dicho que su estructura tridimensional en el espacio es lo que concede a las protenas esa capacidad maravillosa de reconocer especficamente slo a ciertas otras molculas. Pero esto nos lleva a hacernos una pregunta clave: de qu depende la forma tridimensional de las protenas? La respuesta es muy simple, aunque para explicarla en detalle podramos ocupar todo el resto de este libro. Esa respuesta simple es que la forma en el espacio de las protenas est determinada por su composicin, es decir por las pequeas unidades de que est compuesta. En efecto, como esbozamos ms arriba, una protena est hecha de unidades, es decir de molculas ms pequeas, las cuales se unen entre s para formar cadenas. Sin embargo, la estructura qumica de las unidades y el modo como se unen permite que queden hacia los lados de la cadena pequeos brazos formados por cadenitas cortas de tomos, y estos brazos no son iguales, sino que su tamao y propiedades dependen a su vez del tipo de unidad pequea a que pertenecen. Estos brazos son capaces de atraerse entre s o de repelerse, siguiendo las reglas de atraccin de cargas o de compartir electrones que ya mencionamos, pero como cada uno de ellos tiene su cabeza unida a la de las otras unidades que componen la protena, el resultado es que, como se muestra en la Figura 14, la cadena de unidades que constituye la protena se dobla sobre s misma en varias direcciones. Precisamente es la orientacin espacial de todos estos dobleces lo que hace que la protena adquiera una forma definida tridimensional en el espacio. Ahora bien, qu pasara si la cadena de unidades de una protena estuviera formada por unidades iguales entre s? Es evidente que en esas condiciones la molcula no podra tener una forma tan definida, pues como todos los brazos laterales de esas unidades seran iguales, no tendran manera de atraerse o repelerse y, por consiguiente, habra muy pocas posibilidades de que la molcula se doblara sobre s misma para que adquiera su peculiar estructura tridimensional. En cambio, si las unidades son diferentes entre s, se facilitara la posibilidad de los dobleces. Y, en efecto, las protenas estn compuestas por 20 unidades diferentes, cada una de las cuales puede repetirse muchas veces a lo largo de la cadena, lo que da muchas

posibilidades distintas de brazos que pueden atraerse y por lo tanto de formas que pueden tomarse.

Figura 14. sta es la misma molcula de la Figura 12 pero con su estructura tridimensional simplificada para dejar ver los "brazos" laterales ms importantes de algunas de las unidades que la componen y, cmo la unin de estos brazos entre s, causa que la molcula se doble varias veces sobre s misma y de esta manera adquiera su forma particular en tres dimensiones. Las letras en el interior de las unidades indican los nombres de las 20 unidades diferentes que forman protenas, aunque evidentemente se repiten muchsimas veces casi todas ellas para dar lugar al enorme tamao de las protenas. Examinemos este punto con ms detenimiento estudiando la figura: Imaginemos por ejemplo que el brazo A atrae al brazo B. Es claro que, dependiendo de lo cerca o lejos que estn uno de otro a lo largo de la cadena, el doblez de sta originar un asa de distinto tamao: si A y B estn muy cerca uno de otro, el asa que se formar ser muy pequea y, si estn muy lejos ser muy grande. As, podemos concluir que, la forma de las protenas en el espacio depende del orden en que estn colocadas las unidades que la componen, de lo que depender naturalmente la posibilidad de que sus correspondientes brazos interacten para hacer que la molcula se doble. Y de esta conclusin extraemos otra que es de capital importancia para entender un poco la funcin comunicadora de las protenas y de otras macromolculas dentro y fuera de las clulas, la cual revisaremos enseguida. Esta conclusin es la siguiente: las protenas son molculas que llevan en su estructura una informacin. Por qu decimos que esta conclusin es de capital importancia? Porque, adems de tener enormes implicaciones para las funciones celulares, si hablamos de informacin uno debera esperar que las protenas sean capaces de transmitir esa informacin. Veamos estos aspectos de funcininformacin con cierto cuidado. Cmo puede una molcula transmitir la

informacin que contiene en su estructura? La respuesta a esta pregunta es doble. Por un lado, est la posibilidad de que literalmente se transmita la informacin de una protena a otra, en el sentido de que se pueda copiar exactamente su composicin, generndose una nueva molcula idntica a la protena de la cual se copi la informacin. Por otra parte, una segunda manera de transmitir la informacin sera la de poder "decirle" a la clula que realice o no determinada funcin o lleve a cabo determinado proceso. Si bien en este caso no se trata de una transmisin de la informacin en el sentido estricto del trmino, pues no se est copiando dicha informacin, s es evidente que se trata de una transmisin del contenido de esa informacin en cuanto a la funcin que la clula debe realizar en un momento dado. No podemos aqu revisar los interesantsimos mecanismos moleculares de la transmisin de la informacin en el sentido de copiarla en la generacin de otras molculas, pues esto se sale del tema y de los objetivos del libro que pretende concentrarse en las clulas del cerebro. Baste decir que dichos mecanismos involucran a otro tipo de macromolculas que tambin poseen informacin en su estructura, llamadas los cidos nucleicos, y que es gracias a estos mecanismos que, mediante el proceso de reproduccin, las clulas hijas tienen las mismas protenas que la clula madre y por lo tanto pueden realizar las mismas funciones. A cambio de no revisar estos aspectos, veremos con algn detalle el otro modo que tienen las protenas de transmitir informacin, mediante el dictado de qu es lo que la molcula debe hacer en un momento dado. Para revisar este aspecto, que si es esencial para el tema que nos ocupa, debemos hacer algunas consideraciones respecto al funcionamiento celular en general y posteriormente tocaremos ciertas funciones celulares especificas que nos interesan ms en particular, para saber cmo se comunican las clulas nerviosas. INFORMACIN MOLECULAR Y REACCIONES QUMICAS EN LA CLULA Toda clula viva es un pequesimo laboratorio pequeo en su tamao pero extraordinariamente grande y variado en sus capacidades, en el que se llevan a cabo una multitud de reacciones qumicas de las que depende de manera absoluta el que la clula funcione adecuadamente. Es mediante estas reacciones qumicas que la clula puede obtener energa de los alimentos, puede reproducirse y puede llevar a cabo la o las funciones especificas a que est destinada, como la contraccin muscular, la secrecin de lquidos y sustancias como hormonas, bilis, jugo gstrico o saliva, y el envo de seales hacia otras regiones. Ahora bien, todas estas reacciones qumicas que deben ocurrir en el seno de la clula tienen que llevarse a cabo a una enorme velocidad, pues de otro modo no serviran para los fines que la clula requiere. En efecto, el laboratorio que es cada clula es incomparablemente ms rpido que cualquiera de los laboratorios

qumicos que el hombre ha construido para sintetizar la multitud de compuestos que utilizamos en nuestra vida diaria, desde las medicinas, hasta los productos plsticos y los detergentes que empleamos constantemente. Cmo es esto posible? Cmo es que las clulas son capaces de realizar tantas reacciones qumicas a tan alta velocidad? La respuesta es: las protenas. Aprovechando su increble capacidad para reconocer molculas especficamente, las protenas pueden actuar sobre dichas molculas para acelerar cientos o aun miles de veces la velocidad de sus reacciones de interconversin, mediante el proceso que los qumicos conocen como catlisis. (Figura 15.) Adems, y esto es extraordinariamente til para la clula, lo hace en forma especfica, es decir, cada protena que cataliza una reaccin lo hace slo sobre esa reaccin y ninguna otra, de nuevo haciendo uso de su formidable capacidad de reconocimiento especfico de las molculas involucradas en la reaccin. Es por esto que puede decirse, sin temor a exagerar, que cada protena realiza esta accin de acelerar una reaccin especfica en particular y que, al hacerlo, permite que funcionen los mecanismos vitales para la sobrevivencia y la funcin celulares, adems de que est haciendo uso de la informacin que posee en su forma tridimensional; sin esta propiedad nica de cada molcula proteica, no podra ni reconocer a la molcula que se debe transformar en otra, ni ser especfica para ella, tampoco podra acelerar la velocidad de la reaccin necesaria para que la clula funcione normalmente. El atento lector que haya llegado hasta este punto estar sin duda pensando que debe existir una cantidad enorme de protenas distintas una de otra, si es cierto que hay muchsimas reacciones qumicas y que cada una de ellas es acelerada en forma especfica por una protena diferente. En efecto, ste es el caso. Una sola clula contiene miles de protenas diferentes, y por supuesto el nmero de molculas de cada protena es tambin muy grande.

Figura 15. Muchas protenas, por su particular forma tridimensional, pueden reconocer especficamente a otras molculas, tambin muy

grandes o mucho ms pequeas, y convertirlas en otras a una enorme velocidad, mediante lo que se llama su actividad catalizadora. A,representa al rompimiento de la molcula formada por el tringulo y el cuadrado en cada uno de sus componentes, reaccin que ocurrira tan lentamente en ausencia de una protena catalizadora, que es posible decir que no ocurrira. En cambio, B seala que ante la presencia de la protena catalizadora, la molcula es acomodada en un sitio especfico y, como resultado, se facilita cientos de veces el proceso del rompimiento, por lo que la reaccin se acelera esos mismos cientos de veces; adems la protena queda libre para repetir el proceso. INFORMACIN MOLECULAR Y MENSAJES:TRANSMISORES Pero lo que acabamos de revisar no es el nico modo que tienen las protenas de ejercer su funcin transmisora de informacin (estoy suponiendo que he sido lo suficientemente convincente para que el lector acepte que la accin catalizadora de reacciones de las protenas es un modo de transmisin de la informacin contenida en su estructura). Muchas clulas utilizan las protenas para otras funciones, de una manera que se acerca todava ms a una verdadera transmisin de la informacin: las secretan, las exportan para que acten en otro lado, sobre otras molculas o sobre otras clulas. Un ejemplo muy claro de esta transmisin mediante exportacin lo tenemos en los procesos digestivos. Cada una de las clulas de las glndulas que participan en la digestin, desde las salivales que secretan saliva hasta las de la pared del estmago que hacen el jugo gstrico, secretan protenas que van disueltas en su respectivo lquido. Estas protenas son capaces de reconocer ciertas molculas que son ingeridas en los alimentos y que deben ser convertidas en otras ms simples, ms pequeas, que puedan ser absorbidas desde el intestino y aprovechadas por todas las clulas del organismo. As, es posible afirmar que las clulas secretoras de estas protenas digestivas transmiten la informacin de ellas hacia la boca o hacia el tubo digestivo. Este es un hermoso ejemplo de especificidad de la informacin de una protena trabajando en otro sitio diferente a la propia clula que la produce. No faltar quien, a pesar de todo lo que hemos dicho hasta ahora, tenga todava dudas de hasta qu punto realmente las protenas, mediante esa extraordinaria capacidad para reconocer molculas e interactuar con ellas, pueden transmitir informacin en el sentido ms estricto de enviar mensajes de la clula que la produce a otra que la recibe. Pues bien, como veremos enseguida, muchas protenas, sin tener una accin catalizadora de reacciones qumicas, se comportan precisamente de este modo, funcionando como mensajeros entre clulas. El ejemplo ms demostrativo es el de las hormonas de naturaleza proteica. Analizaremos ahora con algn detalle esta funcin. Una hormona es una sustancia que es sintetizada por las clulas de las llamadas glndulas endocrinas, pero que no ejerce ninguna accin sobre la

misma clula que la produce, sino que sta la secreta haca la sangre para que sea transportada a otras clulas, sobre las que s actuar. Segn el tipo de la hormona de que se trate ser la clase de efecto que produzca sobre la clula sobre la que acta. Sin embargo, en todos los casos debe haber, una vez ms, un reconocimiento de esa clula hacia la molcula hormonal que le est llegando a travs de la sangre. (Figura 16.) Para que tal reconocimiento ocurra ya no debe extraar al lector, es necesario que la clula que recibe la accin de la hormona tenga en su membrana externa, que es lo primero con lo que la hormona se va a encontrar, otra protena con la afinidad suficiente para identificar a la hormona. Gracias a esta identificacin la clula podr interaccionar especficamente con la hormona y como resultado de esta interaccin se ejercern sus efectos.

Figura 16. El cerebro es tambin el controlador de la actividad de las glndulas de secrecin interna que fabrican las hormonas. El dibujo

superior, parecido al de la Figura 6, muestra la cara interna de un hemisferio cerebral y el corte del cuerpo calloso, del tallo cerebral, del hipotlamo y de la hipfisis. Estas dos ltimas estructuras son las encargadas de coordinar y regular la secrecin de las hormonas, las cuales funcionan como mensajeros qumicos que van a actuar sobre los distintos tejidos del organismo, como se seala en la parte inferior del dibujo. As, el hipotlamo regula a la hipfisis mediante ciertas hormonas que se secretan en un circuito local de circulacin sangunea y, a su vez, la hipfisis secreta otras hormonas a la circulacin general que van estimular al resto del conjunto de glndulas endocrinas como suprarrenales, tiroides, glndulas sexuales, etc. Finalmente, las hormonas fabricadas y secretadas a la sangre por estas glndulas, actan sobre los distintos rganos. En este punto es necesario hacer notar que por primera vez estamos hablando del reconocimiento de una molcula que est fuera de la clula, soluble en el agua (en ste caso en el agua de la sangre), por otra protena que no est soluble sino que se encuentra embebida en el seno de la membrana de una clula. Es importante sealar, sin embargo, que aunque estas protenas estn embebidas en la membrana, es claro que una porcin de ellas, particularmente aquella porcin involucrada en el reconocimiento de la hormona, debe estar expuesta hacia el exterior de la membrana, de modo que pueda "ver" a la molcula que se aproxima. (Figura 17.) A estas molculas proteicas que se encuentran en la membrana de las clulas, que pueden reconocer a otras molculas e interactuar con ellas para que se produzca una determinada respuesta clular, las llamamos molculas receptoras, o simplemente receptores. Y henos aqu ya hablando de molculas transmisoras que llevan un mensaje o simplemente transmisores, y de molculas que reciben o aceptan el mensaje, inicialmente mediante el reconocimiento del transmisor. Podemos por lo tanto concluir, una vez ms, que como este reconocimiento depende de la forma de la molcula, de hecho lo que se est llevando a cabo es una transmisin de la informacin contenida en la molcula transmisora.

Figura 17. Reconocimiento de una hormona por una molcula receptora embebida en el seno de la membrana celular. La estructura tridimensional de las dos molculas es tal que permite su

reconocimiento especfico, y por lo tanto su unin. El receptor tiene una porcin expuesta al exterior de la membrana celular por medio de la cual reconoce a la hormona. El resultado de la interaccin de la hormona con su receptor es que otras protenas de la membrana celular y/o del interior de la clula se modifican y en consecuencia la clula cambia una o varias de sus funciones, por ejemplo la velocidad de ciertas reacciones qumicas importantes para su nutricin. La hormona acta as como un verdadero mensajero qumico cuya informacin est en su forma tridimensional. Pero es tiempo de recapitular para retomar el hilo de nuestra discusin anterior, que se refera a cmo se van complicando los mecanismos mediante los cuales se puede establecer comunicacin entre componentes diversos o entidades distintas. As, de la afinidad por atraccin de cargas entre el protn y el electrn o entre tomos cargados positiva o negativamente, pasamos a considerar la afinidad o comunicacin por compartir electrones, mecanismos en el que los tomos de carbono resultan maestros. Dando un enorme salto, enseguida revisamos el caso de las molculas muy grandes compuestas por unidades ms pequeas, y vimos que del orden en que estas unidades estn colocadas en las macromolculas depende su forma tridimensional, y cmo de esta estructura tridimensional depende a su vez la capacidad de reconocer por afinidad a otras molculas. De aqu concluimos que estas macromolculas tienen informacin, la cual les sirve para reconocer otras molculas pero tambin les permite transmitirla de diferentes maneras, sea en el sentido estricto del trmino (copiar la estructura molecular) o bien, porque al tener esa informacin son capaces de que la clula haga lo que tiene que hacer para seguir viviendo. Finalmente, llegamos tambin a revisar que muchas de esas molculas son capaces de transmitir informacin funcional a otras clulas, actuando como mensajeros o como receptores. Para seguir, pues, con el hilo de la creciente complejidad en los mecanismos de comunicacin (o de afinidad, que en mucho hemos identificado el significado de estos dos trminos), resulta evidente que en la discusin anterior hemos dado otro paso enorme, pues casi sin darnos cuenta pasamos de la comunicacin intermolecular a la comunicacin entre las clulas. Este paso es gigantesco, pues implica que ya estamos hablando de organismos formados por muchas clulas y que adems se han ido especializando en llevar a cabo ciertas funciones que las dems no pueden hacer, por ejemplo, secretar sustancias para que acten a distancia sobre otras clulas, y que stas a su vez poseen molculas receptoras para reconocer a las transmisoras. De lo anterior podemos concluir que conforme los organismos se fueron haciendo ms complejos en el curso de la evolucin biolgica, sus clulas se fueron diferenciando, de tal modo que algunas de ellas, como las que fabrican y secretan hormonas, se han especializado precisamente en eso, en desarrollar mecanismos de comunicacin con otras clulas del organismo.

Esta especializacin de las clulas en las glndulas de secrecin interna incluye la posibilidad y la necesidad de liberar al exterior una molcula mensajera, a la cual hemos llamado transmisor (en el caso particular, hormona), el cual viaja a distancia usando como elemento transportador la sangre, lquido vital que llega a todas las clulas del organismo. Entre parntesis, la sangre lleva no solamente las hormonas sino tambin el oxgeno, el alimento, los anticuerpos (que por cierto tambin son protenas, en este caso capaces de reconocer a protenas ajenas y dainas, como las de las bacterias o los virus), y recoge al mismo tiempo los desechos de todas las clulas para su posterior eliminacin del organismo a travs de otras clulas encargadas de hacerlo, como el rin o los pulmones. COMUNICACIN EN EL SISTEMA NERVIOSO Necesitamos ahora establecer un nexo entre el tema de este captulo y las ideas revisadas en el anterior. Lo que equivale a preguntarnos: dentro del esquema general de mecanismos de afinidad, reconocimiento y comunicacin intercelular mediante molculas, qu lugar ocupan las clulas nerviosas?, qu tipo de afinidad o afinidades utilizan las neuronas que, como hemos visto en el primer captulo, son las que nos permiten entrar en contacto con el mundo exterior y al mismo tiempo controlan de manera involuntaria gran parte de las funciones de nuestro cuerpo? Dejemos claro, desde este momento y como una respuesta parcial a estas preguntas que, de entre todas las clulas vivientes no hay alguna que se haya especializado tanto en los mecanismos de comunicacin como las nerviosas. Su diferenciacin en este sentido es tan grande, que las clulas nerviosas adultas incluso han perdido la capacidad de reproducirse. Dicho de otra manera, son clulas que han abandonado prcticamente toda otra funcin para dedicarse exclusivamente a comunicarse entre s y con otras clulas del organismo. A esto habra que agregar adems que, conjuntamente con la progresiva especializacin para optimizar la comunicacin, en el curso de la evolucin de las especies las neuronas que en los organismos primitivos estaban ms o menos dispersas a lo largo y a lo ancho del cuerpo, como en los invertebrados, progresivamente se fueron centralizando, es decir, agrupando en una masa cada vez ms compacta, ms grande, ms compleja y con funciones globales cada vez ms elaboradas y sofisticadas, hasta que finalmente se lleg al cerebro humano. (Figura 18.)

Figura 18. El sistema nervioso central progresivamente se fue concentrando en masas cada vez ms compactas y ms complejas en la porcin ceflica de los organismos. En los moluscos, por ejemplo ( seccin superior de A) el cerebro est constituido por ganglios independientes unidos por cadenas de fibras nerviosas. En los peces, anfibios, reptiles y aves ya existe una masa alojada en el crneo. En los mamferos, particularmente en los primates (seccin B), grupo al cual pertenecen el gorila y el hombre, el cerebro ocupa un espacio mucho mayor, en proporcin tanto del resto de la cabeza como del tamao del cuerpo en general. Entre el gorila, el Pitecantropo (uno de los hombres primitivos) y el hombre actual, es muy claro el progresivo desarrollo del cerebro que cada vez ocupa ms volumen en relacin con la cara y con la mandbula. Esta diferencia se aprecia claramente comparando

las superficies por arriba y por debajo de las lneas diagonales en la ltima parte de la seccin B. Debido a esta enorme centralizacin de las clulas especficamente dedicadas a la comunicacin, la capacidad de almacenar informacin se increment prodigiosamente, pues no slo fue aumentando el nmero de neuronas sino que simultneamente, la complejidad de sus conexiones e interacciones se fue haciendo cada vez ms notable por la extraordinaria multiplicidad de las combinaciones posibles en el funcionamiento de los conjuntos de neuronas. Pero ste ser el tema de un prximo captulo. Por lo pronto y para continuar con nuestra lnea de alcances y progreso en distintos niveles de comunicacin, consideremos brevemente qu sucedi cuando apareci el lenguaje como una consecuencia de la centralizacin y complejidad a la que nos referimos. Mediante este inesperado, poderoso medio, ya no una molcula, ni una clula, ni muchas clulas, sino un organismo completo mediante un rgano, el cerebro, era capaz de comunicarse con otros organismos de una manera inmediata, directa, clara y concisa, y adems de transmitirles lo que simultneamente haba ido surgiendo en esa masa de neuronas centralizadas, organizadas e integradas: sensaciones, emociones, deseos, impresiones, tristezas, enojos, alegras. De este modo la socializacin que ya haba hecho su aparicin en la evolucin de varias maneras, particularmente en insectos como las hormigas y las abejas alcanz dimensiones insospechadas. Y como parte fundamental de esa nueva dimensin en la socializacin, a un nivel de lo que es ya una persona, es decir, un ser consciente de s mismo, capaz de reflexionar, se empezaron a manifestar afinidades de un carcter totalmente nuevo, ms all de los contactos fsicos, en sensaciones y emociones como la amistad o el amor en todas sus manifestaciones. Y sin embargo, no debemos olvidar que para manifestar cualquiera de estos sentimientos y emociones, as sea a travs del lenguaje, el cerebro debe emplear neuronas que muevan los msculos, que contraigan las extremidades, que flexionen o extiendan la lengua, los labios, las cejas, que endurezcan la mirada, que eleven la voz, que hagan vibrar las cuerdas vocales, que inclinen el cuerpo para abrazar, que alteren la expresin de la cara en una sonrisa, en un llanto, en un gesto de ternura... Se forman as los grupos humanos, las sociedades, los pases. Y con esto se establecen mecanismos de comunicacin entre esos grupos. No seguiremos por el momento esta lnea de continuidad en la evolucin y diferenciacin de los mecanismos de comunicacin. S quisiera, sin embargo, tocar uno de los puntos centrales de esta evolucin, tan importante como el lenguaje: la escritura Por primera vez en la historia de la vida sobre la tierra, se gener un mecanismo mediante el cual la comunicacin poda pasar a otras generaciones por venir, mediante la preservacin de las ideas, los conocimientos, los pensamientos y las emociones convertidas en poesa, cuentos, novelas, libros de texto, ensayos, monografas, historia, y todo cuanto fuera posible plasmar en smbolos ms perdurables que las palabras.

El lenguaje escrito! Los smbolos permanentes, transmisibles inclusive despus de la muerte! La comunicacin traspasando los lmites de lo que dura la vida del cerebro! Pero tambin el lenguaje escrito, con todas sus posteriores extensiones debidas a los adelantos tecnolgicos, como las mquinas de escribir, grabadoras, computadoras, impresoras, rotativas, etc., es obra de las neuronas agrupadas en esa masa que tenemos dentro de nuestros crneos y que llamamos cerebro. Es conveniente ahora, por lo tanto, regresar a las neuronas. Esas clulas que son la cumbre de la evolucin biolgica, los elementos vivos ms sensibles para percibir, transmitir, comunicar, coordinar y organizar. Veamos, pues, de cerca a las neuronas. Conozcamos cmo son, qu forma tienen, y cmo estn organizadas dentro del cerebro. Saludemos a las neuronas! III. LAS CLULAS DE LA MENTE ARISTTELES reconoce, en su tratado Las partes de los animales, que entre todos los animales, el hombre es el que posee el cerebro de mayor tamao, en proporcin al cuerpo, y su funcin es "nada menos que la preservacin del cuerpo entero". Sin embargo, Aristteles pensaba que esta importante funcin era llevada a cabo por el cerebro, slo porque este rgano era capaz de compensar un exceso de calor del corazn, verdadero asiento del alma y de los sentidos, de tal manera que el cerebro funcionaria como contrapeso del corazn, moderando su actividad. La razn de esto, dice Aristteles, es que el cerebro es fro mientras que el corazn es caliente, por lo cual aqul es capaz de enfriar a ste y mantener un equilibrio que no se encuentre ni en un extremo de calor ni en un fro excesivo. Para que el cerebro pueda llevar a cabo esta importante funcin moderadora del corazn, la composicin del cerebro es hmeda, y est formada por agua y tierra. En efecto sigue diciendo el gran cientfico y filsofo griego esto puede comprobarse porque el cerebro es fro al tacto y porque cuando se hierve se endurece, ya que con el calor se evapora el agua que lo compone y queda slo el material terrestre, que es duro, tal como sucede cuando se hierve una fruta. De esta idea aristotlica de la composicin del cerebro a la que ahora realmente sabemos que tiene, hay un enorme abismo, pero tuvieron que pasar veinte siglos para saberlo. En efecto, no fue sino hasta la segunda mitad del siglo XVII cuando Marcello Malpighi descubri en muchos tejidos animales y vegetales unos pequeos sacos o "utrculos', que no eran otra cosa que las clulas. Entre los tejidos observados por Malpighi estaba el cerebro, en donde l fue capaz de describir algunas clulas grandes en una zona de la corteza cerebral. A pesar de que ya para esa poca se conoca bastante bien el cerebro, desde un punto de vista macroscpico, y se haban descrito sus distintas regiones casi completamente, sobre todo

gracias a los trabajos de Andreas Vesalio probablemente el ms grande anatomista de todos los tiempos, las observaciones de Malpighi sobre la anatoma microscpica de los tejidos no fueron fcilmente aceptadas por sus escpticos colegas, quienes lo atacaron repetida y duramente. Sin embargo, Malpighi pudo demostrar ms all de cualquier duda que todos los tejidos estn formados por clulas. Fue el primero en observar, con los microscopios de la poca, los glbulos rojos de la sangre, entre varios otros descubrimientos cruciales como la continuidad de los capilares arteriales y los venosos, con lo cual se confirmaba la hiptesis de la circulacin cerrada de la sangre. Sin duda, Malpighi se estableci as como el fundador de la anatoma microscpica de los tejidos y puede ser considerado, por lo tanto, como el primer histlogo de la historia. CMO VER LAS NEURONAS Dos siglos ms tarde, en 1873, otro italiano, Camillo Golgi, describi el uso de una sal de plata el cromato de plata para teir las clulas nerviosas. Con esta tcnica fue posible observar por primera vez una neurona ntegra, ya que por razones an desconocidas el cromato de plata "pinta" la neurona completa, la cual como veremos enseguida es extraordinariamente compleja en su forma. (Vase la portada). Fue gracias a esta tcnica, mejorada por l mismo, que Santiago Ramn y Cajal realiz el estudio ms completo acerca del sistema nervioso que hasta la fecha se haya hecho individualmente por un investigador. (Figura 19.) En efecto a travs de ms de cuarenta aos de intenso trabajo, este gran investigador espaol describi prcticamente todos los tipos de neuronas de las distintas regiones del cerebro, cerebelo y la retina de muchas especies animales, y pudo de esta manera demostrar, una vez ms en contra de las ideas que en ese momento existan acerca de la estructura histolgica del tejido nervioso, que las neuronas son clulas individuales, separadas una de otra, y que constituyen la unidad anatmica y funcional del sistema nervioso. Parte esencial de esta demostracin fue el descubrimiento de que cada neurona est separada de las dems, es decir, que no se continan una con otra como si fuera una red, lo cual era la idea que prevaleca en la mayora de los laboratorios que estudiaban el sistema nervioso en esa poca. Como revisaremos en el prximo captulo, este postulado, que fue plenamente confirmado con el uso del microscopio electrnico a mediados del presente siglo, es un punto capital para el entendimiento de cmo funcionan las clulas nerviosas y cmo se comunican entre s.

Figura 19. Las preparaciones que Ramn y Cajal realiz de neuronas de todas las regiones del sistema nervioso de muchas especies animales siguen siendo, casi un siglo despus, una de las fuentes de informacin sobre la organizacin neuronal ms completas y precisas. Este dibujo fue hecho por Ramn y Cajal sobre una preparacin de la corteza cerebral de un nio. Son claras la riqueza y la complejidad de cada una de las neuronas, as como la elaborada organizacin topogrfica del conjunto. Las largas prolongaciones cubiertas de "espinas" que cruzan verticalmente todo el dibujo son dendritas principales, cuyo origen se encuentra en cuerpos de neuronas localizados en el extremo inferior de la corteza no incluido en el dibujo. Un cerebro humano, sin contar el cerebelo que se encuentra dentro de la parte posterior del crneo, posee aproximadamente 10 11 potencia neuronas, es decir, un 1 seguido de once ceros, o sea, cien mil millones. Este nmero es muy grande, mucho ms de lo que aparece al orlo y repetirlo tranquilamente, por ejemplo hagamos su equivalencia en tiempo. cunto tiempo corresponde a ese nmero de segundos, si hay 60 segundos en un minuto, y 60 minutos en una hora, y 24 horas en un da y 365 das en un ao? cuntos aos equivalen a cien mil millones de segundos? Al hacer las operaciones pertinentes el resultado es sorprendente: cien mil millones de segundos es igual a nada menos que tres mil ciento setenta y un aos! Otro ejemplo igualmente impresionante de lo grande de este nmero es calcular cuntos kilmetros equivalen a cien mil millones de milmetros; el resultado es igualmente sorprendente; cien mil kilmetros, o sea, aproximadamente un tercio de la distancia de la tierra a la luna. De estos ejemplos simples de nuestra vida diaria es fcil concluir que el nmero de clulas nerviosas que forman un cerebro humano es verdaderamente muy grande. No basta sin embargo pensar slo en el nmero de neuronas para acercarnos a entender la composicin celular del cerebro, ya que al hacer consideraciones estrictamente numricas se estn dejando de lado otros

aspectos mucho ms importantes en la caracterizacin de las clulas de los tejidos y de sus funciones. Pensemos, por ejemplo, que ese nmero tan elevado de clulas en el cerebro no es tan sorprendente al compararlo con el que existe en otros rganos del cuerpo. El hgado, cuyo tamao es considerablemente mayor que el del cerebro, tiene quiz ms clulas que este ltimo. La diferencia est en que adems del nmero, las neuronas son muy diferentes entre s, y esta diferencia es muy importante para la organizacin estructural del cerebro. Adems, ya hemos mencionado que las neuronas se han especializado tanto en su funcin de comunicacin que han perdido la capacidad para hacer otras cosas, entre ellas la muy importante funcin de reproducirse. En contraste, las clulas del hgado tienen gran capacidad para fabricar una enorme cantidad de molculas que las neuronas no pueden hacer y adems, las clulas hepticas tienen un impresionante poder reproductor cuando han sido lesionadas. LA FORMA DE LAS NEURONAS Para volver a centrarnos en el tema fundamental de este captulo que es la estructura de las neuronas, hagamos una comparacin ms respecto a la forma de las clulas y, para ello, veamos ms de cerca una clula del hgado: posee todas las caractersticas morfolgicas de lo que podramos llamar una clula animal tpica, como son su ncleo, citoplasma, membrana externa y un conjunto de pequeos organelos en el seno del citoplasma, que incluye las mitocondrias, los lisosomas y el sistema reticuloendoplsmico. No es ste el momento de detenernos a analizar qu es lo que hace cada uno de estos organelos intracelulares. Lo que nos interesa es comparar la estructura de una clula heptica con la de una neurona. Y lo primero que salta a la vista es, que mientras que un hepatocito (o clula heptica) es muy parecido, por no decir idntico, a cualquier otro, cuando observamos las neuronas encontramos una enorme diversidad de formas. Mientras que todos los hepatocitos son ms o menos esfricos y prcticamente iguales entre s, las neuronas poseen mltiples ramificaciones que parten de una zona central, que tampoco es igual entre los distintos tipos de neuronas. Esta zona ms voluminosa, llamada cuerpo o soma, puede tener forma de pera, esfrica o ligeramente alargada, y varia muchsimo en su tamao. Las variaciones en la forma de las neuronas son verdaderamente sorprendentes cuando, ms que el soma, observamos sus prolongaciones. Ya desde el captulo 1 sealamos que las neuronas receptoras y las neuronas motoras tienen una larga prolongacin que les permite llevar la informacin que reciben hacia el cerebro en el caso de las receptoras o desde el cerebro hacia la periferia en el caso de las motoras. Esta prolongacin, que es muy delgada en comparacin con el soma o cuerpo de la neurona, existe tambin en cada una de las10 11 neuronas que estn localizadas en el interior mismo del cerebro, slo que en este caso lleva informacin a otras neuronas dentro del mismo tejido cerebral. El nombre de esta prolongacin es axn. (Figura 20.)

Figura 20. La forma de las neuronas es extraordinariamente variada, como puede apreciarse claramente en los ejemplos que aqu se muestran. En (a), se observan dos tipos de las neuronas "piramidales", caractersticas de la corteza cerebral ( vase tambin la figura 19). En la seccin (b), una hemosa neurona de retina de gato, muestra la compleja red de ramificaciones en el extremo de su axn. En (c) encontramos una neurona de Purkinje de la corteza del cerebelo, la cual posee un magnfico rbol dendrtico que recibe mltiples conexiones de otras clulas del cerebelo (vase la figura 21). La (d) es tambin de la corteza del cerebelo: a, axn; d, dendritas; s, soma o cuerpo celular. Adems del axn, que arranca desde un solo sitio del soma pero que puede despus ramificarse profusamente, existen en las neuronas muchas otras prolongaciones que parten tambin del soma, generalmente del lado opuesto al del origen del axn. A diferencia de ste, son casi siempre muy numerosas desde su origen mismo, y se ramifican casi inmediatamente. Estas prolongaciones constituyen la parte receptora de informacin de la clula, por lo que puede decirse que son la contrapartida del axn, y reciben el nombre de dendritas. Qu tan grande es una neurona? Segn el tipo de neurona de que se trate su soma puede medir tanto como medio milmetro o tan poco como menos de 2 milsimas de milmetro. Sin embargo, la longitud de las prolongaciones, especialmente la del axn, puede ser sorprendentemente grande. Por ejemplo, pensemos en los axones de las neuronas que llevan la informacin de la piel del pie hasta la mdula espinal. Es claro que estos axones miden muchos centmetros de longitud, al igual que los de las neuronas motoras que hacen que los msculos se contraigan. En el caso de ciertas especies animales grandes, como la jirafa, un axn puede medir hasta dos o ms metros de largo. Sin embargo, los axones de las neuronas del interior del cerebro tienen axones muy cortos, pues van a comunicarse con otras neuronas que se encuentran muy cerca, en el mismo interior del

cerebro. La otra dimensin, el grosor de los axones, si es muy pequea, pues su dimetro raramente sobrepasa 3 o 4 milsimas de milmetro. La longitud de las dendritas, finalmente, es de slo fracciones de milmetro en la gran mayora de las neuronas. (Vase la Figura 6.) De lo dicho hasta este momento podemos concluir que no existe una neurona tpica, pues cul tomar como ella, por ejemplo de entre las que se muestran en las Figuras 1 y 20? Segn el lugar especfico que ocupe dentro de la estructura del cerebro, y la manera como se relacione con las otras numerosas neuronas con que se comunica, cada tipo de neurona tendr una forma propia, segn la estructura particular de sus prolongaciones, el axn y las dendritas, y por las ramificaciones de stas. Podemos resumir lo dicho hasta ahora sobre la forma y estructura de las neuronas de las siguiente manera: todas tienen una porcin receptora de seales, formada por las dendritas, sumamente ramificadas, un soma o cuerpo en donde se encuentra el ncleo y la maquinaria qumica para fabricar protenas y otras molculas, y adems es la porcin encargada de manejar e integrar la informacin , y una porcin emisora de la informacin recibida, constituida por el axn, el cual tambin se ramifica considerablemente. Sin embargo, estas tres bien diferenciadas porciones de cada neurona son sumamente variables en forma, en tamao y modo de ramificarse, de tal manera que aparte de la definicin general que acabamos de hacer es prcticamente imposible hablar de una morfologa general de las neuronas. LA ARQUITECTURA NEURONAL: LOS CIRCUITOS Conviene ahora revisar hacia dnde van los axones, y de dnde viene la informacin que recogen las dendritas. Esto quiere decir, ni ms ni menos, describir a vista de pjaro lo que bien puede llamarse la arquitectura de las neuronas. Y es que la forma como estn organizados los conjuntos de neuronas para comunicarse entre s, bien puede compararse con la ms elaborada arquitectura urbana que pueda concebirse. Como en la imaginada ciudad Zora de Italo Calvino, quien la describe as en su Ciudades invisibles:
..el secreto de Zora radica en el modo como tu mirada recorre los distintos patrones siguiendo uno al otro como en una partitura musical en la que no se puede alterar o desplazar ninguna nota. El hombre que conoce de memoria cmo est hecha Zora, si no puede dormir en la noche, puede imaginarse que camin a lo largo de sus calles y recordar el orden en el que el reloj de cobre sigue al toldo con rayas del peluquero, y despus la fuente con los nueve chorros, la torre de vidrio del astrnomo, el kiosko del vendedor de melones, las estatuas del ermitao y el len, el bao turco, el caf de la esquina, el callejn que lleva al puerto. Esta ciudad que no puede ser expulsada de la mente es como una armadura, un panal en cuyas celdas cada uno de nosotros puede colocar las

cosas que quiere recordar: nombres de hombres famosos, virtudes, nmeros, clasificaciones vegetales y minerales, fechas de batallas, constelaciones, partes de discursos Entre cada idea y cada punto del itinerario se puede establecer una afinidad o un contraste, sirviendo como ayuda inmediata a la memoria.

Esta brillante visin de una ciudad imaginada podra corresponder a la manera como estn dispuestas las neuronas en el cerebro. En efecto, las neuronas no estn distribuidas al azar, una junto a la otra, sino que estn organizadas de una manera extraordinariamente precisa, de tal modo que mediante sus dendritas y sus axones forman complicadas vas o circuitos, a travs de los cuales cada una de ellas se puede comunicar slo con aquellas que forman parte de la va o circuito. En el siguiente captulo revisaremos en detalle cmo se comunica una neurona con otra, y la trascendencia del mecanismo de comunicacin. Por el momento solamente es necesario hacer nfasis en que esta precisa y preciosa organizacin permite que distintos grupos neuronales llamados ncleos neuronales en regiones o zonas especficas del cerebro se comuniquen directamente slo con ciertos ncleos neuronales de otras regiones, siguiendo una determinada distribucin como la de la ciudad de Zora. Por ejemplo, veamos los esquemas mostrados en la Figura 21. En el de la mdula espinal, los axones de las neuronas sensoriales o receptores, de que hemos hablado en el Captulo 1, penetran por la parte posterior o dorsal de la mdula y van a hacer conexin, a travs de ramificaciones, con varias otras neuronas situadas ms profundamente, entre las cuales estn las neuronas motoras. Estas a su vez, envan su axn partiendo de la porcin anterior o ventral de la mdula, hacia fuera de ella, hasta llegar a los msculos. Sin embargo , antes de salir de la mdula ese axn emite una colateral, que se va a conectar con otra neurona de axn muy corto. Este axn, a su vez se conecta con otra motoneurona diferente, cuyo axn va a terminar en el msculo antagonista a aqul al que llega el axn de lo motoneurona inicial (msculo antagonista de otro es el que genera el movimiento opuesto: el msculo bceps, que nos permite flexionar el antebrazo sobre el brazo, tiene su antagonista, el trceps, con el que realizamos el movimiento opuesto de extensin).

Figura 21. Las neuronas se comunican con otras de manera perfectamente definida y precisa, formando vas o circuitos multineurales que son los responsables de las funciones nerviosas. El primer esquema muetra algunos de los circuitos de la mdula espinal, incluyendo neuronas que inhiben a otras, en vez de excitarlas, las cuales estn en negro y con una I ( vase tambin la figura 32). Las flechas hacia arriba y hacia abajo indican que estos axones vienen del cerebro, o van hacia l, a lo largo de toda la mdula espinal. El 2 esquema muestra la organizacin de los circuitos neuronales en la corteza del cerebelo. Ntese que las clulas se observan en un corte transversal y adems en otro longitudinal, por lo cual la clula de Purkinje (Figura20 c), ahora se ve de frente o de perfil. La direccin de las flechas indica el sentido del flujo de informacin. En otro ejemplo mostrado en la Figura 20 (c) y (d), de corteza del cerebelo, los axones que llegan a ella hacen contacto con las dendritas de las neuronas llamadas granulares, el axn de stas sube hasta una capa ms superficial de la corteza cerebelosa, se divide en forma de "T " y cada una de las dos ramas as formadas avanza una distancia considerable, estableciendo mltiples contactos con las dendritas de otro tipo particular de neuronas, las llamadas clulas de Purkinje, de manera que recuerda a los cables de electricidad apoyndose en los postes. Finalmente, para completar este circuito de la corteza del cerebelo, los axones de las clulas de Purkinje abandonan la corteza e ininterrumpidamente salen del cerebelo para ir a conectarse con otros grupos neuronales del cerebro, situados cerca del origen de la mdula espinal, en la zona conocida como tallo cerebral. Otro ejemplo muy hermoso de la organizacin de los circuitos neuronales lo constituyen la retina. En esta delgada estructura que se encuentra en la

parte posterior del ojo y con la cual percibimos la luz en todas sus variedades e intensidades, existe toda una red de neuronas que, al comunicarse entre s, inician el complicado procesamiento de la informacin que llega en forma de luz para que el cerebro la perciba como imgenes, colores, formas en el espacio, distancias, movimientos, perspectivas, composiciones, deslumbramientos, penumbras, sombras y reflejos. Esta organizacin est resumida en forma esquemtica en la Figura 22. A partir de las neuronas receptoras de luz que estn en el fondo de la retina es decir, en la capa ms profunda por lo que la luz debe atravesar toda la retina para llegar a ellas, existen dos capas de neuronas de axn muy corto y una ltima cuyos axones se renen, atraviesan en un punto especfico todo el espesor de la retina y constituyendo el nervio ptico, llegan al cerebro en donde termina de procesarse la informacin. Como en la corteza cerebral y prcticamente en todas las regiones del cerebro en que se procesa informacin, tambin en la retina hay otras neuronas de axn muy corto, que se conectan con las ya mencionadas y que permiten una ordenada interaccin lateral entre ellas, as como regulacin o control, que es precisamente parte importante del procesamiento de la informacin a que nos hemos referido y el que veremos con ms detalle en el prximo captulo.

Figura 22. La retina (esquema a) y la corteza cerebral (esquema b) son hermosos ejemplos de la organizacin de las neuronas en capas y circuitos localizados en lminas celulares muy delgadas. La fotografa de la primera parte (a) muestra un corte de la retina del pollo ( cortesa de la Dra. A. M. Lpez Colom ) en el que se observan en la parte superior los receptores a la luz o fotorreceptores, as como las distintas capas de cuerpos neuronales unidos por dendritas y axones, como se esquematiza en el dibujo. El nervio ptico que se origina en las ltimas clulas ( inferiores en foto y dibujo) lleva al cerebro la informacin ya parcialmente procesada en distintas clulas de la

retina. En la corteza cerebral (b) puede apreciarse la elaborada red de fibras nerviosas y la organizacin de los cuerpos neuronales en capas. Como en la retina, si vemos una capa o zona especfica del cerebro, por ejemplo la corteza cerebral, nos daremos cuenta que en el interior mismo de una zona que podra parecer tan delgada que ya no sera capaz de tener una organizacin mayor, las neuronas se distribuyen en capas, donde predominan los somas de las clulas, mientras que sus dendritas y sus axones se dirigen hacia los planos superior o inferior de manera que forman redes perfectamente definidas, al establecer contactos con neuronas vecinas de otras capas. Algunas de estas neuronas forman capas cuyos axones son muy cortos y no abandonan la zona, sino que se comunican con otras neuronas de la misma capa. La importancia de este tipo de arreglos es grande pues por tener estas clulas su axn corto y comunicarse con otras de la misma regin, funcionan como clulas de asociacin y, como tales, regulan la informacin que toda esa zona procesa. Considerando varas regiones diferentes del cerebro, las conexiones que entre ellas se establecen tambin siguen un arreglo determinado. En otras palabras, los axones que emergen de una regin se dirigen con suma precisin hasta otra zona del cerebro, y an dentro de ella misma llegan precisamente a cierta subzona y no a otra. Adems, como se ejemplifica en el esquema, es frecuente que los axones de cierta regin, directamente o despus de hacer otras conexiones intermedias, regresen a la misma regin de la que se originaron, de manera que se establecen circuitos cerrados en los que la informacin que parte de una regin puede repercutir sobre esa misma regin. No es difcil imaginar, en el siguiente captulo se har nfasis en ello, que este tipo de organizacin permite la posibilidad de mecanismos de regulacin precisos, mediante los cuales la informacin que parte de cierta zona puede retroactuar sobre ella misma. Estos ejemplos bastarn para hacer ver la precisin de la complicada arquitectura, que podramos llamar urbanstica, de los circuitos neuronales que constituyen el cerebro. Adems, si consideramos solamente una neurona con su soma y sus dendritas, observaremos que recibe una enorme cantidad de conexiones provenientes cada una de ellas de neuronas diferentes. As, no es raro encontrar que a una sola neurona llegan decenas, cientos y hasta varios miles de conexiones de otras tantas neuronas (vase el captulo IV). De todo lo que hemos revisado hasta ahora podremos concluir, y esta conclusin es correcta, que las neuronas, mediante los circuitos que establecen, constituyen la parte fundamental del cerebro: el cerebro es un conjunto de neuronas extraordinariamente organizadas en sus arreglos tridimensionales y en sus conexiones. Es con las neuronas que pensamos, sentimos, nos movemos, captamos todo lo que est a nuestro alrededor en forma de luz, imgenes, sonidos, ruidos, fro, calor, dolor, suavidad o dureza, dolor o placer, olores agradables o desagradables, sabores,

consistencias, texturas y configuraciones, colores y forinas. Es con las neuronas que creamos, imaginamos, sufrimos, amamos y gozamos. Las neuronas son, por todo lo anterior, las clulas de la mente. LAS OTRAS CLULAS DEL CEREBRO Adems de las neuronas, existen en el cerebro otro tipo de clulas, cuya funcin ha empezado a conocerse con cierto detalle en los ltimos aos. Estas clulas son tambin extraordinariamente numerosas su nmero es an mayor que el de las neuronas aunque su funcin es completamente diferente, pues no reciben, procesan o envan informacin a otras clulas, ni tampoco se comunican entre s. De manera general estas clulas reciben el nombre de clulas gliales, o simplemente neuroglia. Las clulas gliales tienen tambin muchas prolongaciones que parten de su soma pero a diferencia de las neuronas, las prolongaciones son todas muy parecidas entre s morfolgica y funcionalmente ya que no existe diferencia entre ellas. Las clulas gliales ms abundantes son las llamadas astrocitos, que tienen forma de estrella y cuyas prolongaciones estn en contacto ntimo con los capilares que llevan sangre a todas las clulas del cerebro. La funcin de los astrocitos es mltiple: por un lado, proporcionan una especie de soporte o consistencia al cerebro, adems, parecen jugar un importante papel en muchas reacciones qumicas necesarias para el correcto funcionamiento de las neuronas, proporcionndoles sustancias de varios tipos, incluyendo algunas de gran importancia para la funcin neuronal, pues tienen que ver con la fabricacin de las molculas que la neurona usa para comunicarse con sus vecinas, como veremos en el prximo captulo. Adems de los astrocitos, existen otras clulas gliales de suma importancia para la funcin general del sistema nervioso. Estas son las clulas de la oligodendrogla, u oligodendrocitos. Las prolongaciones de estas interesantes clulas se enrollan alrededor de los axones de las neuronas formndoles una cubierta de varias capas de membrana celular, la cual posee una composicin muy especial, diferente a la de las otras membranas celulares. Recibe el nombre de mielina. La mielina est constituida por un material que, por su alto contenido en grasa, es aislante para el axn, lo cual facilita grandemente la transmisin de la informacin elctrica a lo largo del axn (vase el siguiente captulo). Como resultado de esto, los axones pueden conducir la corriente elctrica a mucha mayor velocidad que si no existiera la mielina. La importancia funcional de la mielina se pone de manifiesto claramente durante el desarrollo postnatal: al nacer, la mayor parte de los axones no estn an mielinizados, por lo cual la conduccin de la corriente elctrica es defectuosa, y sta es una de las razones de la torpeza y la falta de habilidad y coordinacin motora, as como de las deficiencias en el uso de los rganos de los sentidos en la primera infancia de la mayor parte de los

mamferos, incluyendo al hombre. Adems, existen algunas enfermedades del sistema nervioso en las que la mielina degenera o se altera, con consecuencias graves para el funcionamiento del sistema nervioso en su conjunto. stas son las enfermedades llamadas desmielinizantes, para las cuales an no existe tratamiento efectivo. Aunque ciertamente las clulas de la neuroglia no son clulas nerviosas propiamente dichas, en conjunto dan un soporte y un apoyo funcional esencial para la actividad neuronal. El cerebro queda as definido como un gran conjunto de neuronas, apoyadas por la neuroglia, organizado de manera precisa en redes, circuitos, capas y conexiones. Este gran conjunto es el que, mediante los mecanismos de comunicacin interneuronal que estamos listos para revisar en el prximo captulo, hace del cerebro humano la ms compleja organizacin anatmica y funcional a que ha llegado la evolucin biolgica en su creciente progreso de centralizacin del sistema nervioso. IV. QU LENGUAJE HABLAS? El pjaro ha venido/ a dar la luz: de cada trino suyo/ nace el agua. Y entre agua y luz que el aire desarrollan/ ya est la primavera inaugurada,/ ya sabe la semilla que ha crecido,/ la raz se retrata en la corola,/ se abren por fin los prpados del polen. Todo lo hizo un pjaro sencillo/ desde una rama verde. "La primavera", PABLO NERUDA EN 1921 el alemn Otto Loewi realiz un experimento que iba a tener consecuencias muy interesantes e importantes para el desarrollo futuro del conocimiento del lenguaje que las neuronas hablan y lo que se dicen entre s. Loewi trabajaba sobre lo mecanismos de contraccin del corazn de la rana, y con este objetivo, utilizaba un modelo experimental que se ha usado mucho en fisiologa cardiaca: mantener el corazn de la rana fuera del cuerpo de sta, aislado de todos los otros rganos en una caja de Petri o pequeo vaso de vidrio. EI corazn est baado en una solucin que contiene las sales ms abundantes del plasma y de los lquidos que se encuentran normalmente fuera de las clulas en todos los tejidos animales, por ejemplo el cloruro de sodio, que es la sal ms abundante. En estas condiciones, si hay suficiente oxgeno en la solucin, el corazn de la rana puede latir durante dos o tres horas, debido al automatismo

caracterstico del msculo cardiaco recordemos que el corazn no es otra cosa que un msculo con ciertas propiedades especiales, a pesar de que sigue siendo considerado el rgano con el que amamos y sentimos las emociones. Gracias a esta propiedad del automatismo, el corazn es capaz de contraerse casi como si estuviera an dentro del organismo y siguiera conectado por medio de las arterias y venas al resto del mismo. Sin embargo, esto no quiere decir que el corazn dentro del cuerpo funcione independientemente; al contrario, como cualquier otro rgano del cuerpo, el corazn est sujeto a una regulacin muy importante ejercida por el cerebro, precisamente por aquella parte del sistema nervioso que en el captulo I denominamos autnoma porque funciona sin la participacin de la voluntad. Es mediante esta regulacin autnoma que no necesitamos pensar para ordenarle al corazn que acelere su frecuencia de latidos cuando los rganos requieren de ms sangre, por ejemplo, cuando corremos o tenemos alguna experiencia que nos produce enojo o un estado de alerta. En estos casos, la frecuencia de latidos del corazn aumenta por accin de la parte autnoma del cerebro, a travs de los axones de las neuronas localizadas en ciertos ncleos celulares del tallo cerebral. Sin embargo, otros axones de neuronas diferentes, que llegan al corazn por otro nervio, llevan una informacin opuesta: en lugar de acelerar la frecuencia cardiaca, la disminuyen. De este modo el sistema nervioso autnomo controla la frecuencia cardiaca, aumentndola o disminuyndola segn lo requiera el organismo. SUSTANCIAS QUMICAS QUE CAMBIAN LA FRECUENCIA CARDIACA Regresemos ahora a Otto Loewi y sus experimentos del corazn aislado de la rana. A Loewi se le ocurri que el nervio que causaba una disminucin de la frecuencia de latidos del corazn quiz lo haca mediante una sustancia qumica, la cual sera liberada por el nervio cuando ste se estimulaba. Como es posible aislar al corazn junto con su nervio, Loewi pens que si su idea era correcta, debera ser posible demostrarla mediante el siguiente experimento: estimular el nervio encargado de disminuir la frecuencia cardiaca en un corazn aislado, tomar un poco de la solucin en que ese corazn est sumergido, y agregarla a otro corazn aislado. Si realmente el nervio ejerciera su accin mediante la liberacin de una sustancia, sta debera estar presente en la primera solucin y por consiguiente al agregarla al otro corazn de velocidad normal, ste debera disminuir su frecuencia de latidos. Loewi refiere que esta idea se le ocurri por primera vez en un sueo que al despertar tena muy claro, pero que, como a todos nos has ocurrido muchas veces, le fue imposible recordar despus por ms esfuerzos que hizo. Sin embargo, afortunadamente para el futuro de la investigacin sobre el sistema nervioso, pocos das despus volvi a tener el mismo sueo. En esta ocasin Loewi no quiso correr riesgos, y al recordar el sueo lo apunt inmediatamente. La idea le pareci tan atractiva, que sin pensarlo mucho,

muy temprano al da siguiente, se precipit a su laboratorio a hacer el experimento, el cual, como ya habr supuesto el lector de estas lneas, result como l esperaba: al agregar la solucin del corazn cuyo nervio haba estimulado, al segundo corazn, ste inmediatamente disminuy tambin su frecuencia de contraccin. Fue verdaderamente una fortuna que Loewi no esperara mucho tiempo para hacer el experimento en la segunda ocasin que so la idea, pues, como l mismo confiesa, si lo hubiera pensado un poco ms quiz nunca se hubiera animado a hacerlo, pues las probabilidades de xito eran muy bajas considerando una serie de factores, como el hecho de que la hipottica sustancia liberada del nervio seguramente estara en cantidades extraordinariamente pequeas, y adems al liberarse al medio se diluira enormemente por el relativamente gran volumen de ste, y en esas condiciones era muy improbable que pudiera observarse el efecto esperado en otro corazn. As pues, debemos a la prisa de Loewi el que no haya pensado de antemano tantas posibles objeciones experimentales y se haya animado a hacer lo que hizo. En efecto, como a pesar de todo el experimento result positivo veremos en este captulo la trascendencia del hallazgo se descubri que las sustancias qumicas eran capaces de liberarse de los axones y actuar sobre otros rganos, en este caso el corazn. La historia del descubrimiento de Loewi nos da la entrada para unir los dos captulos precedentes y tratar de entender cmo se comunican las neuronas. Por una parte, en el captulo II revisamos cmo los mecanismos de comunicacin entre las molculas se fueron haciendo ms y ms complejos en el curso de la evolucin biolgica, de tal manera que, al aparecer las macromolculas, especialmente las protenas, la manera de cmo las molculas se pueden reconocer entre s cambi profundamente. Vimos cmo este cambio implic una especificidad en dicho reconocimiento, de modo que slo las molculas con formas que tuvieran afinidad entre s pueden unirse, combinarse o interactuar, y cmo todo esto se debe a la informacin contenida en la estructura de las protenas. Por otra parte, en el captulo III revisamos cmo es una neurona. Vimos que su forma particular incluye, adems del soma, las dendritas o parte receptora de la informacin, y el axn o parte emisora de la informacin. El resto de este captulo lo dedicaremos a ver la relacin de estos dos captulos entre s y con el descubrimiento de Otto Loewi. LA INFORMACIN QUE UTILIZAN LAS NEURONAS ES LA ELECTRICIDAD Empecemos por ser un poco ms precisos en lo que entendemos por la informacin que es recibida por las dendritas y emitida por el axn. Para Aristteles, la informacin aunque l no la llamaba as sino el "espritu animal" o "animado" (animal por referirse al nima o alma resida en la sangre, la cual era impulsada por el corazn, asiento del alma. Ren Descartes, en la primera mitad del siglo XVII,sin dar una explicacin ms exacta, ampli el concepto aristotlico de un sistema hidrulico en el que se

mova el "espritu animado". Al considerar ciertos reflejos, como los que ocurren cuando retiramos sin darnos cuenta un brazo o una pierna del fuego cuando sentimos un calor demasiado intenso, Descartes postul que el fuego causara un desplazamiento de la piel, el cual sera transmitido por una "cuerda" los nervios sensoriales que parten de la piel hasta el cerebro, en el cual se abrira como consecuencia un poro o agujero que permitira la comunicacin entre el nervio y el ventrculo cerebral. Por este poro pasara entonces el espritu animado hacia el interior de los nervios que l postulaba sera hueco , de modo que al llegar el espritu a los msculos, a travs de los nervios, stos se inflaran y como primera consecuencia se contraeran y entonces, la pierna o el brazo se retirara. (Figura 23.) Estos conceptos de Descartes ciertamente corrigen en gran medida la equivocacin aristotlica, ya que le dan a los nervios la capacidad de conducir la informacin, en vez de adjudicar este papel a la sangre, pero conservan dos errores muy importantes: primero, la idea del espritu animado como la informacin que es enviada, inicialmente de la piel al cerebro y despus del cerebro al msculo, y segundo, conceden a los ventrculos cerebrales que son verdaderos huecos que existen en el interior del cerebro, en donde se encuentra el lquido cefalorraquideo un papel importante en este proceso, ignorando al propio tejido cerebral. Asimismo, la naturaleza del espritu animado, lo que en este libro llamamos informacin, contina completamente indefinida, pues slo se le considera como la manifestacin del alma. Sin embargo, otro concepto importante y correcto de Descartes es que en un reflejo, como lo hemos ya mencionado en el primer captulo para el caso de reflejo rotuliano, la informacin parte de un rgano receptor y regresa a un msculo, el cual responde de manera automtica a dicha informacin. Tuvo que transcurrir un siglo a partir de Descartes, es decir, llegar casi a fines del siglo XVIII, para que se empezara a conocer la identidad de la informacin transmitida por los nervios.

Figura 23. En este dibujo de Descartes, publicado en 1637, el filsofo y naturalista francs ilustra su idea del reflejo de retirar la pierna del fuego. Como se menciona en el texto, aunque el concepto de reflejo es en esencia correcto, la naturaleza de la seal que viaja por los nervios y de los nervios mismos y el cerebro, estaba muy lejos de ser correcta. El inicio de este descubrimiento fue un hallazgo del italiano Luigi Galvani quien realizando experimentos de electricidad observ que si pasaba una corriente elctrica de un metal a otro, colocando las patas de una rana entre los dos metales, los msculos de esas patas se contraan, Galvani demostr as que los msculos respondan con una contraccin, a la excitacin por medios elctricos. Y fue ms all en sus investigaciones sobre esta propiedad del msculo que llam 'electricidad animal", realizando otro experimento que, adems de interesante en s mismo, plante por primera vez de una manera directa la posibilidad de que los nervios estimulen los msculos por medio de corrientes elctricas. Este experimento consisti en formar un circuito elctrico mediante la insercin de un gancho de cobre en la mdula espinal de una rana, de tal manera que este gancho, a travs de la mdula espinal, se conectaba con otro metal. En estas condiciones, durante una tormenta elctrica o mediante la estimulacin de la mdula espinal con una mquina electrosttica (una mquina de aquella poca capaz de generar chispas) la pata de la rana se mova por la contraccin rpida de sus msculos. Posteriormente, Galvani demostr que lo mismo ocurra cuando, en vez de la mdula espinal, eran los nervios que llegaban a los msculos de la pata los que eran estimulados elctricamente. Para Galvani estos hallazgos demostraban que los tejidos de la rana eran capaces de generar electricidad, la cual era probablemente de naturaleza diferente a la de la electricidad fsica, es decir, habra una electricidad animal y otra electricidad no animal. Sin embargo, Alessandro Volta, quienes aos despus construira la primera batera artificial, la pila voltaica, demostr que en los experimentos de Galvani la electricidad no se originaba en los tejidos directamente, sino en los metales con que estaban en contacto, y lo que realmente hacan los nervios era conducir esa electricidad hasta el msculo, provocando que ste se contrajera. A partir de los experimentos que acabamos de relatar se fue afinando y consolidando la idea de aquello que Aristteles bautiz como espritu animado y Descartes consider como transmitido por los nervios para "inflar" los msculos, era en realidad electricidad. Es curioso que desde dos siglos antes, en el siglo XVI, se conoca un fenmeno que indicaba una importante relacin entre la vida de ciertos animales y la electricidad. En efecto, las descargas elctricas producidas por las anguilas y otros peces elctricos eran conocidas desde esa poca. En el siglo XIX, Faraday, en sus extensos estudios sobre electricidad, realiz experimentos sobre la naturaleza de la electricidad generada por estos peces, y concluy que era exactamente igual al generado por cualquier otro mtodo, pila o

relmpagos y, adems, postul que haba una relacin entre el sistema nervioso de estos peces y su rgano elctrico. Muchos estudios posteriores, ya en nuestro siglo, han confirmado de manera muy precisa que, en efecto, la naturaleza de ese flujo que viaja por los nervios y hace contraer los msculos es elctrica. As, como los nervios no son otra cosa que un conjunto de axones de las neuronas sensitivas que llevan la informacin hacia la mdula espinal y el cerebro, y de las motoneuronas que la llevan hasta los msculos, podemos concluir que la informacin de que hemos venido hablando repetidamente, la cual cada neurona es capaz de recibir y enviar, es informacin de naturaleza elctrica; que cada axn, por consiguiente, genera en su sitio de origen una corriente elctrica y que es capaz de conducirla a todo su largo, sin perder intensidad, hasta el sitio donde termina y establece comunicacin ya sea con un msculo, una glndula endocrina, el corazn o, si se trata de una neurona del interior de la mdula espinal o del cerebro, con otras neuronas. sta es la informacin que buscaba Aristteles y que Descartes determin que viajaba por los nervios huecos: la electricidad. ste es, pues, el lenguaje de las neuronas. LA COMUNICACIN ENTRE LAS NEURONAS ES QUMICA Es ste un punto clave de nuestro relato a propsito del lenguaje que hablan las neuronas. Cada neurona habla, efectivamente, en un lenguaje de electricidad. Pero, qu sucede cuando la corriente elctrica, palabra de este lenguaje, llega al final del axn, al sitio terminal en que debe comunicarse con la siguiente neurona? Para contestar esta pregunta debemos primero recordar lo que hemos dicho en el captulo anterior respecto a la monumental obra de Ramn y Cajal, confirmada despus de manera precisa por la microscopia electrnica: las neuronas no se continan una con otra; sus membranas no son comunes, sino que cada neurona est perfectamente limitada por la membrana que la rodea por todas partes, incluyendo naturalmente a las dendritas y al axn; las neuronas no son continuas una con otra sino contiguas, cada una es una entidad independiente. Cmo es que una neurona puede entonces comunicarse con un msculo o con otra neurona? Qu sucede cuando la corriente elctrica que viaja a lo largo del axn llega al final de ste? La primera respuesta que podra uno pensar es que, si bien la membrana de la neurona no se contina con la de la neurona siguiente, sus respectivas membranas podran estar tan cerca una de la otra que la corriente elctrica, al llegar al extremo del axn, sera capaz de "brincar" el pequesimo espacio que existe entre las dos neuronas. De hecho, es bien conocido que si nosotros acercamos dos cables elctricos casi hasta tocarse y hacemos pasar una corriente elctrica por uno de ellos, esa corriente puede transmitirse al otro cable. As, si las membranas de las neuronas que se van a comunicar, o la de la neurona motora con la membrana de la clula muscular, estuvieran suficientemente cerca, es perfectamente posible que la

informacin o corriente elctrica de excitacin que viaja a lo largo del axn, simplemente siga su camino saltando ese pequesimo espacio, de tal manera que la segunda neurona respondiera como si fuera una continuacin de la primera neurona. Siguiendo esta lnea de pensamiento, veamos qu nos dicen las observaciones realizadas con el microscopio electrnico respecto a las distancias existentes entre la membrana del extremo terminal del axn y la membrana de la neurona con la que ste se comunica. Dijimos microscopio electrnico, porque estas distancias son de dimensiones tan pequeas que ni el ms potente microscopio de luz puede dar una imagen exacta de estos arreglos entre membranas en los sitios de comunicacin entre las neuronas. (Figuras 24 y 25.) Slo con el microscopio electrnico se logran los aumentos necesarios y adems de los aumentos, el poder de resolucin para poder distinguir una membrana de otra. Pues bien, las fotografas de microscopia electrnica ensean (ver figura 26) que efectivamente hay algunos sitios en los que las membranas de las neuronas involucradas en la comunicacin estn directamente adosadas una a la otra, dejando entre ellas un espacio extraordinariamente pequeo de aproximadamente 2 nanmetros (un nanmetro es la millonsima parte de un milmetro). Es este espacio suficientemente pequeo para que pueda pasar el lenguaje de la corriente elctrica de una neurona a la otra? Un gran nmero de estudios fisiolgicos, por medio de electrodos colocados en las dos neuronas que se estn comunicando y que muestran este tipo de adosamiento entre las membranas, indica que s: efectivamente, cuando la membrana de la terminal axonca est tan cerca de la membrana de la otra neurona, la corriente elctrica puede pasar y por consiguiente, la segunda neurona al recibir esta informacin de la primera, se excita elctricamente y puede, a su vez, transmitir esa excitacin a las neuronas con las que se comunica.

Figura 24. El microscopio electrnico " de barrido ", llamado as porque los electrones barren la preparacin en vez de atravesarla, como sucede en el "de transmisin", permite ver claramente las terminales sinpticas llegando a las neuronas. En la micrografa de la figura 24(a) se ven por lo menos cuatro neuronas, la ms grande con sus prolongaciones principales y en el dibujo se observa un esquema de lo que la micrografa muestra. Es evidente el gran nmero de terminales que una neurona puede recibir, sobre todo si consideramos que, por razones de la preparacin de la muestra para la microscopa, slo algunas de ellas permanecen adheridas y por ello no se ven los cientos de terminales que llegan a las dendritas (comprese la extensin de la dendritas en esta fotografa con la observada en microscopa de luz con neurona teida en su totalidad. Figuras 19 y 20). En la micrografa electrnica de barrido, figura 24(b), se observa una neurona que tambin tiene sobre su superficie algunas terminales ( la flecha seala un axn terminado en el cuerpo de la neurona), y adems se observan dos clulas (SC) que no son neuronas sino astrocitos, cuya funcin se menciona en la ltima parte del Captulo III.

Figura 25. Esta micrografa fue tomada en un microscopio de luz equivale a la figura 24 con microscopio electrnico de barrido. en este caso la neurona se encuentra cortada y es imposible verla en volumen, sin embargo, son visibles las terminales axnicas que la rodean. Los detalles estructurales de estas terminales y de la zona de contacto con la membrana de la neurona slo son visibles con el microscopio electrnico de transmisin (ver figura 26). Muchas observaciones con el microscopio electrnico han demostrado de manera contundente que en la gran mayora de los sitios de comunicacin entre las neuronas las membranas de stas tienen ciertas caractersticas especiales y estn separadas por un espacio aproximadamente 10 veces mayor que el que acabamos de describir, es decir de aproximadamente 20

nanmetros. Estos sitios precisos de comunicacin entre las neuronas se llaman sinapsis y por ello, el espacio entre membranas recibe el nombre de espacio sinptico el cual es demasiado grande para que la corriente elctrica lo pueda brincar. Lo mismo ocurre en los sitios en que las terminales de los axones de las neuronas motoras se comunican con los msculos: el espacio sinptico entre la membrana de la terminal del axn y la membrana de la clula muscular es demasiado ancho para que la corriente elctrica lo pueda saltar. La pregunta que ahora debemos hacernos es entonces obvia: si el lenguaje del axn es el de corriente elctrica pero en los sitios en que el axn termina y se debe comunicar con un msculo o con la siguiente neurona, ese lenguaje ya no puede ser entendido y esto es lo que ocurre en la inmensa mayora de los sitios en que las neuronas se comunican dentro del cerebro, cmo es que tal comunicacin se lleva a cabo?

Figura 26(a).

Figura 26(b).

Figura 26 (c). Figura 26. Los detalles arquitectnicos y la estructura fina de los sitios de comunicacin entre las neuronas, llamados sinapsis, se observan en estas micrografas electrnicas de gran aumento ( un centmetro en las fotografas equivale aproximadamente a dos diezmilsimas de milmetro). En la figura 26(a) se observa una sinapsis elctrica en la que las membranas de las clulas que se comunican estn muy cerca una de otra; como se ilustra en el esquema izquierdo de la figura 26(c) y se discute en el texto, esta cercana permite a la corriente elctrica brincar de una neurona a la siguiente. En contraste, la micrografa de la figura 26(b) muestra que en las sinapsis qumicas el espacio entre las membranas es demasiado para que la corriente elctrica lo pueda saltar, y se requiere por tanto de un transmisor (NT) qumico ( de aqu el nombre de sinapsis qumica). En la foto se observa una dendrita cortada transversalmente, sobre la cual dos terminales axnicas una a la izquierda y otra abajo a la derecha, establecen sinapsis. Las terminales se reconocen porque poseen en su interior pequeas vesculas esfricas que se agrupan cerca de la membrana en el sitio de la sinapsis. Las sinapsis qumicas son, por mucho, las ms abundantes e importantes en el cerebro de los mamferos. Las fotografas han sido tomadas de C. S. Raine, Basic Neurochemistry, Little Brown and Co. El ltimo cuestionamiento corresponde a un lenguaje elctrico que ya no puede ser transmitido. Podemos decir entonces que ese lenguaje no es entendido, y que por lo tanto debe ser traducido. La pregunta anterior se convierte as en: cules son los mecanismos de traduccin del lenguaje elctrico de los axones a otro lenguaje que pueda ser entendido por la neurona siguiente o por el msculo, a travs de ese espacio de 20 nanmetros? La respuesta a esta pregunta tan fundamental nos la da en principios los experimentos de Otto Loewi que hemos descrito ms arriba. Ese mecanismo de traduccin consiste en que, como efecto directo de la llegada del impulso elctrico hasta la terminal del axn, sta libera una sustancia qumica a travs de su membrana, la cual s puede cruzar el espacio de 20 millonsimas de milmetro que la separa de la siguiente neurona y as llegar a ella. (Figura 27.) Y qu sucede cuando esa molcula alcanza a la siguiente neurona? El lector atento del captulo II de este libro

tendr sin duda la respuesta en la punta de la lengua, pues en ese captulo vimos cmo las molculas pueden comunicarse entre s de acuerdo a sus afinidades, mediante un reconocimiento especfico de una molcula hacia otra. Adems revisamos en ese captulo II cmo algunas de estas macromolculas capaces de reconocer a otras estn colocadas en el seno mismo de la membrana, embebidas en ellas, de modo tal que pueden reconocer a otras molculas que se acerquen y que posean las caractersticas de afinidad para que puedan ser reconocidas. Inclusive dijimos que esas molculas de la membrana reciben el nombre de molculas receptoras, justamente porque eran capaces de recibir, de aceptar, a otra molcula con las caractersticas adecuadas para ser reconocida. Mencionamos tambin que un ejemplo muy claro de las molculas que viajan desde grandes distancias y son reconocidas por receptores especficos que existen en muchas de las clulas del organismo eran las hormonas, las cuales podan as ser definidas como mensajeros que llevaban informacin desde el sitio en que eran producidas hasta todas esas otras clulas del organismo. Pues bien, consideremos ahora a estas otras molculas, que son liberadas, es decir, secretadas, por las terminales de los axones en los sitios de comunicacin. Aunque ciertamente no viajan tanto como las hormonas, ni son secretadas hacia la sangre para ser ah transportadas, el hecho es que s recorren la distancia de 20 nanmetros que separa las dos membranas de las clulas que se estn comunicando, y al igual que las hormonas requieren de una molcula receptora en la membrana de la segunda neurona para ser reconocidas como mensajeros y transmitir la informacin de la clula de las cuales son liberadas. Como estos mensajeros se forman en las neuronas, que hemos definido como las clulas constituyentes del sistema nervioso que determinan su funcionamiento, estas molculas mensajeras reciben el nombre de neurotransmisores.

Figura 27. Este esquema de la sinapsis qumica ilustra las vesculas sinpticas contenidas en el interior de la terminal axnica, as como el

espacio sinptico entre la membrana de dicha terminal y la membrana de la siguiente neurona; en este caso la sinapsis se establece con una de las llamadas espinas dendrticas, que son pequeas salientes de las dendritas ms gruesas ( vase la figura 19 y el primer dibujo de la 20). Se observa tambin en el interior de la terminal una mitocondria; este importante organelo celular es el encargado de aprovechar la enegia obtenida de los alimentos, de modo que mediante una serie de reacciones qumicas, la energa es almacenada en una molcula especial y puede ser usada para las distintas funciones celulares. En el dibujo superior se muestra una neurona con el cuerpo cortado en parte para dejar ver su interior, que contiene un ncleo, mitocondrias y el llamado sistema retculo endoplsmico, que es el sitio en el que todas las clulas sintetizan sus protenas. En el exterior de la neurona se observan numerosas terminales axnicas haciendo sinapsis con el cuerpo o las dendritas de la neurona, como en la figura 24. NEUROTRANSMISORES Y RECEPTORES Ya estamos en condiciones de definir el mecanismo de traduccin que usan las neuronas para comunicarse: mediante la liberacin de un neurotransmisor, y la combinacin de ste con una molcula receptora localizada en la membrana de la segunda neurona, traducen el lenguaje elctrico del axn a un lenguaje qumico. Sin embargo, tenemos otra interesante pregunta todava frente a nosotros: qu hace esa segunda neurona una vez que ha reconocido y aceptado al neurotransmisor sobre su membrana, mediante el receptor correspondiente? Para contestar esta nueva y muy importante pregunta tenemos que hacer otra consideracin respecto al lenguaje elctrico de las neuronas, que es la siguiente. En trminos de excitacin elctrica, estrictamente hablando, una neurona puede hacer solamente dos cosas: a) emitir, como hemos revisado, una seal elctrica a lo largo de su axn, o b) no emitirla. Si emite la seal, una vez que sta se ha iniciado en el sitio de origen del axn, la corriente elctrica ser indefectiblemente conducida hasta todas las terminales de dicho axn, de la misma manera que una vez prendida la mecha de un polvorn la chispa continuar su avance a lo largo de la mecha hasta su destino final. En otras palabras, una vez que la neurona ha disparado la corriente elctrica, sta llegar a su destino sin que la neurona pueda hacer algo para impedirlo. Pues bien, si esto es lo que sabe hacer una neurona, es inevitable concluir que cuando un neurotransmisor se combina con su receptor, algo debe pasar en la membrana de la neurona que reconoci y acept al neurotransmisor para que a su vez dispare una seal elctrica desde el origen de su axn, y pueda sta ser conducida a lo largo de dicho axn. Nos interesa, pues, saber qu es ese "algo" que sucede en la membrana. Lo que sucede en la membrana es el mecanismo mediante el cual el receptor, en el momento de reconocer al transmisor, es capaz de excitar a toda la membrana de la neurona a la cual pertenece, para que sta dispare sus seales. Ese mecanismo es muy interesante. Como en el medio externo

a las neuronas hay tomos que tienen carga positiva, especialmente sodio el cual ya comentbamos en el captulo II que se encuentra cargado cuando est en forma de la sal cloruro de sodio, lo que sucede cuando el transmisor se combina con el receptor es que se abren unos pequesimos canales en la membrana, y por estos canales penetran rpidamente los tomos de sodio. Dado que el sodio tiene carga positiva, su entrada genera cambios en las caractersticas elctricas de la membrana, y la consecuencia de estos cambios es que la neurona se excita al grado de generar en su axn los impulsos elctricos de que hemos venido hablando. De esta manera, mediante una ntima relacin de las molculas receptoras con los canales que permiten el paso del sodio, se lleva a cabo una nueva traduccin del lenguaje, podramos decir que en reversa: inicialmente el lenguaje elctrico se convirti en un lenguaje qumico mediante la liberacin del neurotransmisor en las terminales axnicas mientras que ahora, como resultado de la combinacin del transmisor con el receptor, a travs de la apertura de canales para sodio el lenguaje qumico es reconvertido en lenguaje elctrico, cerrndose el mecanismo de comunicacin entre neuronas. Este mecanismo de comunicacin elctrico-qumico-elctrico que hemos descrito, ocurre de manera muy similar entre dos neuronas y entre una neurona y el msculo al que la neurona llega para que ste se contraiga. Es as como podemos mover cada uno de nuestros msculos, mediante la accin de una sustancia que las terminales nerviosas liberan en el sitio en que las motoneuronas se comunican con ellos. Esto quiere decir que la membrana de las clulas musculares tambin tiene molculas receptoras, y adems que el msculo tambin tiene un lenguaje elctrico que le permite contraerse. EXCITACIN E INHIBICIN Debemos ahora introducir una complicacin ms en nuestro estudio de la comunicacin entre las neuronas. Recordemos el tantas veces mencionado experimento de Loewi. Decamos que lo que haca la sustancia que pareca liberarse de los axones que llegan al corazn no era aumentar la frecuencia de los latidos, sino disminuirla, frenarla. Pensemos un poco en lo que esto quiere decir. Antes describimos un mecanismo que permita a la segunda neurona disparar impulsos, es decir, excitarse, y dijimos tambin que al msculo le suceda algo parecido, slo que en este caso en lugar de responder a la excitacin con el envo de seales elctricas lo haca contrayndose. Y ahora, al recordar el experimento de Loewi, vemos con sorpresa que en vez de que el msculo cardiaco se contraiga ms al recibir el neurotransmisor, se contrae menos. Cual es la conclusin?. Inevitablemente es necesario concluir que ese transmisor en vez de excitar al corazn lo inhibe. Traslademos ahora esta conclusin a las neuronas, mediante una pregunta, existen neurotransmisores que al ser liberados y combinarse con los receptores de otras neuronas las inhiban en vez de excitarse? Y si la respuesta es afirmativa, cmo es que esto sucede? Y

como tercera pregunta inmediata, de evidente trascendencia, qu importancia tendra para el funcionamiento del cerebro el que las neuronas puedan inhibirse en vez de excitarse, es decir frenar o disminuir la capacidad de disparar seales elctricas a travs de su axn, en vez de emitirlas? Contestemos a estas preguntas. La respuesta a la primera pregunta es inmediata y muy simple: s existen neurotransrnisores que al combinarse con sus receptores en la siguiente neurona, causan una inhibicin y no una excitacin de ella, es decir, disminuyen la probabilidad de que esa neurona dispare seales elctricas por su axn. Es ms, de una vez ve la pena decirlo, las neuronas que tienen esta accin inhibidora sobre otras neuronas son mucho ms numerosas que aquellas de cuya accin resulta una excitacin. La respuesta a la segunda pregunta es un poco ms complicada, pero no muy difcil despus de lo que hemos dicho respecto a los mecanismos de excitacin. Si en ellos entra un tomo cargado positivamente, como el receptor esta acoplado a canales para tomos cargados negativamente, sucede un cambio en el mecanismo de excitacin por inhibicin. As, cuando la comunicacin entre las neuronas es de naturaleza inhibidora, se abren canales para tomos cargados negativamente, los cuales al penetrar al interior de la neurona la inhiben. (Figura 28.)

Figura 28. La protena que acta como receptor en la membrana de las neuronas, al reconocer y aceptar a un determinado neurotransmisor por su parte externa, que ve hacia el exterior de la clula, sufre un cambio en su estructura tridimencional el cual produce una modificacin en otras protenas. Estas ltimas son canales para sodio (Na+) o para cloro(Cl-), por lo que al modificarse por efecto de la combinacion transmisor-receptor dejan pasar estos tomos. Debido a que, como se describi en el texto, los tomos de sodio y de cloro tienen una carga positiva o negativa, respectivamente ( vase la figura 9), al entrar, cambian las propiedades elctricas de la membrana: cuando entra el sodio hay excitacin de la neurona y cuando entra el cloro hay

inhibicin. El transmisor que produce excitacin es distinto al que produce inhibicin, y naturalmente tambin sus correspondientes receptores son diferentes, pues reconocen distintas molculas. Evidentemente debe haber una relacin entre las cargas elctricas de los tomos que entran a travs de los canales abiertos por los transmisores y la corriente elctrica que finalmente va a fluir a lo largo de todo el axn. Esta relacin est dada por la membrana de la neurona, la cual es capaz de guardar o almacenar cargas elctricas. Debido a esta propiedad, al entrar los tomos con carga positiva en el caso de la excitacin o negativa en el caso de la inhibicin, la membrana modifica su capacidad de almacenar esas cargas. El resultado de este cambio puede ser, por lo tanto, que aumente la diferencia de carga contenida en la membrana o que disminuya. Debido a las caractersticas especiales de la membrana y a la composicin de los lquidos que se encuentran en el interior y en el exterior de la neurona, cuando disminuye la diferencia en la carga elctrica de la membrana, por la entrada de tomos con carga positiva, la neurona se excita. Lo contrario sucede cuando esta diferencia de carga aumenta por la entrada de tomos con carga negativa: la neurona se inhibe. Hasta ahora hemos visto cmo las dendritas y el axn reciben y envan la informacin elctrica, respectivamente; cmo esa informacin elctrica es traducida a un lenguaje qumico para que por medio de los neurotransmisores se establezca la comunicacin entre dos neuronas; y cmo esa comunicacin puede ser de naturaleza excitadora o inhibidora, de acuerdo con los mecanismos de traduccin en reversa, es decir, del lenguaje qumico al elctrico, por la apertura de canales para tomos que poseen carga elctrica positiva o negativa. Pero an no sabemos cmo la clula maneja esta informacin inhibidora o excitadora. Para revisar este importantsimo aspecto de la funcin de las neuronas es necesario recordar brevemente la arquitectura de las comunicaciones entre las neuronas. Como anotamos en el captulo anterior, cada neurona recibe una enorme cantidad de terminales nerviosas, cada una de ellas proveniente de otra neurona. Dijimos inclusive que ese nmero de conexiones poda ser de muchos miles sobre una sola neurona. Ahora nuestro objetivo es entender cmo la neurona maneja toda esa informacin que le llega simultneamente tomando en cuenta que esa informacin es de naturaleza distinta, pues muchas de esas seales sern inhibidoras mientras que otras sern excitadoras. Es aqu que el soma de la neurona adquiere una gran importancia funcional, pues el soma es el maestro capaz de analizar toda esa informacin. En efecto, recordemos que lo nico que podr hacer la neurona como respuesta a toda la informacin que recibees enviar o no, la corriente elctrica que viajar a lo largo de su axn, para a su vez comunicarse con otras neuronas. As, lo que el soma debe hacer con toda la informacin excitadora o inhibidora que recibe en cada momento es integrarla, es decir, sumarla algebraicamente para obtener un resultado final. (Figura 29.) Esta suma algebraica implica que una excitacin se

opondr a una inhibicin y viceversa, pues son claramente de signo contrario, de manera que suceder lo siguiente: supongamos que una neurona recibe 7 seales excitatorias simultneamente y ninguna inhibidora. Estas 7 seales excitadoras sern suficientes para que el soma inicie el envo de la corriente elctrica por su axn: la neurona ha sido excitada. Pero, qu sucede si simultneamente con la llegada de estos 7 estmulos excitadores llegan 3 inhibidores? La respuesta es clara: esta inhibicin neutralizar a los estmulos excitadores, de manera que ahora la neurona no podr ya enviar su seal a travs de su axn: la neurona ha sido inhibida. Lo que acabamos de revisar implica que la membrana de las neuronas es un verdadero mosaico de receptores, pues frente a cada membrana de cada una de los cientos o miles de terminales axnicas que lleguen a ella habr un receptor, que adems, por los mecanismos de especificidad en el reconocimiento entre molculas que hemos revisado en el Captulo II, ser slo para la molcula neurotansmisora que se libere desde la terminal que le corresponde y para ninguna otra molcula que pueda estar cerca en el medio extracelular. As, los mecanismos de comunicacin entre las neuronas resultan de una sofisticacin y complejidad verdaderamente asombrosas. No solamente cada clula est anatmicamente comunicada exclusivamente con las otras neuronas que forman parte de la va o circuito a que ella pertenece, sino que adems en cada uno de los sitios de comunicacin hay una especificidad absoluta respecto tanto a la molcula neurotransmisora que se est liberando desde la terminal, como a la molcula receptora que est en la membrana de la neurona que recibe, precisamente frente a la terminal de la otra neurona. Es por esto que hablamos de un mosaico en las membranas neuronales, un riqusimo mosaico en cada neurona, comparable en riqueza y complejidad a los vetustos, extraordinarios mosaicos bizantinos de San Marcos de Venecia, o de las tantsimas iglesias y monasterios bizantinos en Grecia y en Turqua. LAS SINAPSIS EXCITADORAS E INHIBIDORAS EN LOS CIRCUITOS NEURONALES Detengmonos ahora un momento para analizar las implicaciones y consecuencias que tiene sobre el funcionamiento de grupos de neuronas el hecho de que exista la inhibicin. Pensemos para esto en un motor cualquiera, por ejemplo el de un automvil. Qu sucedera si no hubiera manera de detenerlo, de frenarlo una vez en marcha? Qu tan eficiente sera su funcionamiento si slo fuera posible acelerar o no acelerar? Qu Ventaja tiene, adems, el hecho de poner un freno ms constante cuando en una bajada muy pronunciada colocamos la palanca de velocidades en segunda o primera sin necesidad de mantener presionado el freno para que los mismos engranes impidan que siga acelerndose por simple efecto de gravedad? Probablemente no sea necesario ser ms explcito en contestar estas preguntas. Es obvio que contar con un mecanismo capaz de frenar de manera continua, adems del freno momentneo, es lo que permite tener un

control del movimiento de un vehculo, particularmente cuando su velocidad tiende a aumentar en forma espontnea, como en el caso de una bajada. La falta o la prdida de un mecanismo frenador resultara evidentemente en la prdida del control de vehculo, con resultados catastrficos.

Figura 29. Cada neurona es capaz de integrar, sumando algebraicamente, la informacin que recibe de todas las terminales que llegan a ella y que en un momento dado estn liberando su correspondiente neurotransmisor. El resultado de esta suma algebraica es que la neurona enviar informacin o no a lo largo de su axn, en forma de una seal elctrica. Esta neurona recibe 7 sinapsis excitadoras (terminales blancas) y 3 sinapsis inhibidoras (terminales negras). A: Cuando ninguna de ellas est activa, liberando transmisor, la neurona est en reposo, el nivel de excitacin de su membrana es normalmente bajo y naturalmente no hay envo de seales. B: Si 3 de las7 sinapsis excitadoras estn activas, el nivel de excitacin de la membrana est aumentando, pero no lo suficiente para que la neurona dispare la seal. C: Si las 7 terminales excitadoras estn "encendidas", el nivel de excitacin de la membrana ser suficientemente alto para que dispare la seal a lo largo de su axn: se habr alcanzado el umbral de disparo de esa neurona. D: Si solamente estn activas las terminales inhibidoras, el nivel de excitacin de la membrana estar obviamente disminuido, y evidentemente no habr envo de seal. E: Si las 7 terminales excitadoras estn activas, pero al mismo tiempo las 3 inhibidoras tambin estn encendidas, el nivel de excitacin ser bajo y

por lo consiguiente la neurona no disparar. Ntese que en esta ltima condicin la neurona ha sido inhibida, puesto que no puede disparar a pesar de estar recibiendo el mismo nmero de estmulos excitadores que, en ausencia de inhibicin, era capaz de causar el envo de seales. Apliquemos estas ideas al control de la actividad neuronal. Por una parte, cuando un grupo de neuronas ha sido excitado hasta el punto de enviar seales a lo largo de su axn, sera posible inhibir su actividad mediante la llegada de estmulos inhibidores, sin necesidad de disminuir la excitacin que le est llegando, y que fue determinante para que empezara a disparar. Por otro lado, si para mantener excitada una neurona es necesario que reciba digamos los 7 estmulos excitadores que hemos mencionado, bastara con inhibir uno de ellos, es decir, inhibir a la neurona que est enviando esa excitacin, para obtener un cese del envo de seales por la neurona en cuestin. Pero, adems, supongamos ahora que hay neuronas qu tienen un ritmo endgeno de disparo, es decir que, de manera similar a las clulas del corazn de la rana, tienen la propiedad de estar en un estado de excitacin espontnea, de tal manera que para mantenerla funcionando eficientemente no hay que excitarla, sino ms bien controlarla mediante una inhibicin: con menor control inhibidor se suelta demasiado, mientras que si se aumenta esa inhibicin disminuye su actividad. En este caso estamos hablando de una actividad que depende totalmente del grado de inhibicin que se ejerza para que sea eficiente, y prcticamente no es necesario ningn mecanismo excitador. Probablemente el lector no necesite ms para entender y convencerse de la importancia enorme que tienen los mecanismos inhibidores en el funcionamiento de las neuronasparticularmente cuando consideramos no una sola, sino un conjunto de ellas arregladas en circuitos o vas especificas que a su vez determinan cierta funcin particular del sistema nervioso. Este tipo de repercusiones sobre circuito ser el tema de nuestro siguiente captulo. Sin embargo, por el momento y antes de pasar a l, necesitamos dedicar un espacio a las interesantes consecuencias que tiene sobre el funcionamiento de las neuronas, el hecho de que la comunicacin entre ellas sea la naturaleza qumica y no elctrica. ALGUNAS VENTAJAS Y COMUNICACIN QUMICA CONSECUENCIAS DE LA

Si la comunicacin fuera elctrica, slo pasando la corriente de una neurona a otra, como si fuera una continuacin del axn, es claro que no podra haber inhibicin. Solamente mediante el procedimiento de los neurotransmisores que al acoplarse con su receptor abren canales para tomos con carga negativa, es posible que las neuronas se inhiban. Esta es una primera y trascendental consecuencia de la existencia de los mecanismos qumicos de la comunicacin entre las clulas de la mente, pero no es la nica. Recordemos que se trata de corrientes que fluyen como

en un cable, con una comunicacin elctrica esas corrientes podran pasar de una neurona a otra y viceversa, es decir, la comunicacin entre dos neuronas sera bidireccional, lo cual podra tener una serie de consecuencia indeseables en trminos del control de la informacin a lo largo de determinados circuitos. Por el contrario, mediante la existencia de los mecanismos qumicos que requieren que un neurotransmisor se libere de la terminal axnica, se establece con precisin que la comunicacin ocurra undireccionalmente, es decir, slo de la terminal axnica a la neurona siguiente, pero no a la inversa. Adems de las ventajas que mencionamos en el prrafo anterior, la existencia de mecanismos qumicos en la comunicacin interneuronal representa una ventaja adicional enorme: permite una serie de posibilidades de regulacin o control de la misma transmisin de la informacin, que no podran existir con una transmisin elctrica. Por ejemplo, a travs de la protenas que mencionamos en el Captulo II como responsables de que ocurran las reacciones intracelulares a una velocidad apropiada, es posible regular la velocidad de sntesis y de destruccin qumica de las molculas que funcionan como neurotransmisores, determinando as en un momento dado qu tanto puede funcionar la comunicacin en que participa ese transmisor. Adems, tambin es posible para la neurona controlar la liberacin del transmisor desde la terminal axnica, con lo cual tambin se puede regular la comunicacin. Pero esto no es todo. Como la comunicacin depende tambin de la combinacin y la interaccin del neurotransmisor con su receptor, imaginemos qu sucedera si la clula que recibe la informacin fuera capaz de alterar la estructura o la disposicin de esa molcula receptora, de modo que se haga ms sensible al transmisor, es decir que con menor cantidad de ste se produzca la apertura del canal correspondiente; o por el contrario, que el receptor pierda sensibilidad a su transmisor. Es claro que mediante cualquiera de los mecanismos sealados en el prrafo anterior, o de la combinacin de dos o ms de ellos, es posible modificar la comunicacin interneuronal. Dicho de otro modo, la existencia de los mecanismos qumicos de la transmisin de informacin permite que dicha transmisin sea modificable, maleable, plstica. Y no es precisamente sta una de las propiedades ms sorprendentes del cerebro, si pensamos en su capacidad de memorizar, de dar marcha atrs, de reconsiderar en funcin de nuevos datos, de aplicar los conocimientos o las experiencias previas a nuevos actos, de recordar, de asociar eventos, de recapitular, en una palabra de aprender? Desde esta perspectiva, el hecho de que el funcionamiento de la comunicacin interneuronal sea qumica hace pensar que quiz muchos de los mecanismos de aprendizaje tengan su explicacin en esta plasticidad de la comunicacin, en el nivel interneuronal, ejercida mediante alguno, o varios, de los mecanismos que hemos mencionado.

Si consideramos las caractersticas y las ventajas que los mecanismos qumicos conceden al lenguaje con el que se entienden las neuronas, tendremos que concluir necesariamente que eso se debe a una sorprendente sofisticacin de la comunicacin intermolecular que revisamos en el Captulo II. En efecto, es gracias a la afinidad entre las molculas, en este caso determinada por la increble capacidad de las protenas receptoras de reconocer especficamente a las molculas neurotransmisoras, que fue posible para la naturaleza desarrollar los mecanismos de comunicacin entre las neuronas. Es tambin ste el lenguaje qumico que permite contraerse a los msculos todos, desde los que usamos para expresarnos, hasta los de nuestras vsceras, incluyendo el corazn de cuyos latidos depende el viaje de la sangre hasta el ms recndito sitio en que una clula del organismo hace lo que tiene que hacer en el concierto del organismo completo. Y es as como el lenguaje de las clulas de la mente se manifiesta y permite a su vez la manifestacin de la comunicacin entre los organismos, particularmente entre los seres humanos, a travs de los lenguajes hablado y escrito o bien mediante el otro lenguaje, el corporal de las emociones y sentimientos plasmados en actitudes, entregas, amores y desamores. Es muy poco lo que sabemos respecto al funcionamiento de grandes grupos de neuronas trabajando sincrnicamente para dar lugar a nuestros sentimientos, placeres, actos inteligentes, pensamientos, reflexiones, creaciones, conciencias, remordimientos, arrepentimientos, dudas, odios, iras, pasiones, tristezas y alegras. En donde empezamos a tener una idea un poco ms clara es en el papel de algunos ncleos de neuronas en la regulacin de nuestra actividad muscular. Por esta razn en el siguiente captulo ejemplificaremos el funcionamiento de grupos de neuronas, con su excitacin, inhibicin y regulaciones implcitas en el control muscular. Veremos tambin cmo es posible alterar los mecanismos qumicos de la comunicacin mediante el uso de una serie de sustancias y de cmo esto puede ser en la actualidad ya de hecho lo es de enorme utilidad para entender mejor cmo funcionan las neuronas y tambin para poder desarrollar frmacos que resulten tiles en el tratamiento de muchos padecimientos. V. QUIN ERES? Ante la cal de una pared que nada nos veda imaginar como infinita un hombre se ha sentado y premedita trazar con rigurosa pincelada

en la blanca pared el mundo entero: puertas, balanzas, trtaros, jacintos, ngeles, bibliotecas, laberintos, anclas, Uxmal, el infinito, el cero. Puebla de formas la pared. La suerte, que de curiosos dones no es avara, le permite dar fin a su porfa. En el preciso instante de la muerte descubre que esa vasta algaraba de lneas es la imagen de su cara. "La suma", JORGE LUIS BORGES AQUEL hombre trabajaba con ahnco. Era un obrero responsable, tranquilo, de modales austeros y suaves a quien le era fcil tener amigos y llevarse bien con sus compaeros y jefes. Este modo de ser, y sus deseos de trabajar y progresar, lo haban hecho a los 25 aos uno de los jefes de cuadrilla que construan la lnea del ferrocarril en el estado de Vermont, entre Rutland y Burlington, en los Estados Unidos. Su nombre era Phineas Gage. Ese da, el 13 de septiembre de 1848, era necesario hacer volar una gran roca que se atravesaba en el camino de la va, y Phineas decidi que sa era una tarea que l personalmente deba realizar. Primero hizo una profunda perforacin en la roca y la llen de plvora. Tom entonces una barreta de fierro para apisonar la plvora en el fondo de la perforacin, antes de cubrirla con arena y provocar la explosin que volara la roca para dar paso a la va del tren. Y entonces ocurri el accidente. Al apisonar la plvora, la barreta se frot contra una de las paredes de la perforacin y provoc una chispa, la cual hizo explotar la dinamita. Con la fuerza de la explosin, la barreta de ms de un metro de largo, 3 centmetros de dimetro y 6 kilogramos de peso sali disparada con enorme fuerza, convirtindose en un poderoso proyectil que encontr en su camino la cabeza de Phineas Gage. La barreta penetr por la parte superior de la rbita del ojo izquierdo, y en una fraccin de segundo perfor el cerebro y sali por la parte superior del crneo cerca de la frente de Phineas, y aterriz a unos cuarenta metros de la roca.

Phineas Gage no muri a raz de este terrible accidente. Los dos mdicos que una meda hora despus lo atendieron en el pequeo pueblo situado a un kilmetro del sitio del accidente no podan creer que Phineas estuviera no solamente vivo, sino tambin consciente. Esa misma noche, unas 6 horas despus, Phineas poda hablar y recordar con claridad todo lo que haba sucedido, e inclusive deca que en pocos das estara de nuevo trabajando. A pesar de que no haba duda que la barreta haba pasado a travs de la parte ms anterior de su cerebro, separando una parte del mismo del resto, su percepcin del tiempo, sus sentidos y su lenguaje no haban sido afectados. El estado de Phineas en los das siguientes fue muy grave. Adems de la sangre que haba perdido, la herida se infect y estuvo muy cerca de morir. Sin embargo, su fuerte naturaleza y las altas dosis de los antispticos de entonces en 1848 no haba antibiticos le salvaron y dos meses despus del accidente se senta listo para empezar una nueva vida. La pregunta para nosotros es cmo iba a ser esa nueva vida?, en qu se iba a afectar si es que algn cambio habra la vida de un hombre que haba perdido una parte de su cerebro, al ser esta parte desconectada del resto por el paso de la barreta? La respuesta a estas preguntas nos la da el testimonio de uno de los mdicos que lo atendieron y que lo vio de nuevo aos despus. Este mdico escribi:
Aunque su salud fsica parece haberse recuperado, el equilibrio entre sus facultades intelectuales y sus tendencias ms animales parece haberse destruido. Es irreverente, agresivo, dado a exclamaciones profanas y vulgares (lo cual no era su costumbre), manifestando muy poca deferencia hacia sus compaeros, impaciente para realizar sus deseos, obstinado y al mismo tiempo caprichoso y vacilante, haciendo muchos planes para el futuro que ms tardan en ser pensados que en ser abandonados.. . En este aspecto su mente cambi radicalmente, tanto que sus amigos y conocidos dicen de l que "ya no es Gage".

Este cambio fue tan notorio que sus patrones no quisieron recontratarlo y Phineas se dedic a vagar por el territorio de Estados Unidos y por Sudamrica, cargando consigo la barreta y exhibindose en ferias como un milagro viviente. Finalmente muri en San Francisco, y tanto la barreta como el crneo de Phineas se recuperaron y en la actualidad pueden verse en el museo de la Escuela de Medicina de Harvard, en Massachusetts. ZONAS DEL CEREBRO: DISTINTAS FUNCIONES? Qu interpretacin puede darse a este caso tan excepcional de la vida real que parece inventado, como el del individuo que perdi todos sus sentidos y la capacidad de mover los msculos relatado al inicio de este libro? En cierto modo este caso verdadero es la contrapartida del narrado en el captulo I: un individuo que conserva perfectamente todos sus sentidos y la capacidad ntegra de sus movimientos musculares, pero cambia su

personalidad, ya no es el mismo, debido a una lesin del cerebro en la que el lbulo frontal (llamado as por estar colocado bajo la frente,en la parte anterior del crneo sobre las rbitas de los ojos) fue separado de todas las otras partes del cerebro. Una conclusin apresurada pero razonable sera que ese lbulo del cerebro es la regin que determina la personalidad y el modo de ser de cada individuo, por lo cual al ser separado o destruido, dicha personalidad cambia radicalmente. Con esta idea en mente, un siglo despus de este accidente, entre 1935 y 1950, se realizaron varios miles de operaciones quirrgicas conocidas con el nombre de lobotoma frontal, en las cuales los neurocirujanos hacan prcticamente lo mismo que la barreta, es decir, desconectar el lbulo frontal del resto del cerebro, slo que en una sala de operaciones y con toda la asepsia necesaria para evitar infecciones. Paradjicamente, el objetivo de estas operaciones era precisamente cambiar la conducta de ciertos pacientes agresivos o con alteraciones mentales, para volverlos ms "normales". El portugus Egas Moniz, un neuropsiquiatra, concibi esta idea al conocer los resultados de una lobotoma frontal realizada en un chimpac que mostraba una conducta muy temperamental y difcil de manejar cuando algo no le sala bien al rebuscar dnde haban ocultado sus alimentos, conducta que desapareci despus de la lobotoma. Sobre esta endeble base experimental, Moniz y sus colaboradores, y despus otros neurocirujanos, realizaron muchas lobotomas frontales con resultados segn ellos muy alentadores. Sin embargo, esta operacin carente de fundamento, prcticamente ya no se realiza. Si se piensa en la historia de Phineas Gage, ciertamente no es fcil encontrar una justificacin apropiada para que a tantas personas se les haya sometido a tan riesgosa mutilacin cerebral. Independientemente de esta equivocada concepcin de los padecimientos mentales y de la participacin de los lbulos frontales en ellos, el accidente de Phineas Gage hizo ver que algunas regiones del cerebro podran estar relacionadas con cierta funcin particular, es decir, que parecera haber una especializacin interna en el cerebro mismo. Esta idea llev a exageraciones casi irracionales por parte de los llamados frenlogos de la segunda mitad del siglo XIX, quienes en su afn de asignar funciones mentales especficas para cada zona cerebral, llegaron a hablar de regiones que determinaran hasta las actitudes polticas, como el "republicanismo". Por si fuera poco, los frenlogos afirmaban que era posible determinar las tendencias, el modo de ser y las caractersticas mentales de las personas analizando las protuberancias del crneo y de la cara, pues stas reflejarian cules de las reas cerebrales eran ms grandes o ms importantes. Se relata, por ejemplo, el caso de una mujer particularmente bien dotada para las relaciones morosas que tena unas protuberancias craneales excepcionalmente grandes detrs de los odos, lo cual dio pie a los frenlogos para postular que este tipo de protuberancias indicaba una habilidad especial para el amor fsico.

La frenologa fue muriendo lentamente de muerte natural por carencia de evidencias cientficas que la sustentaran, a pesar de que a principios de este siglo se llegaron a disear aparatos ms o menos sofisticados para determinar qu partes del crneo eran ms prominentes y as establecer el modo de ser de las personas . Sin embargo, la muerte de la frenologa causada por su misma exageracin no destruy la idea de que el cerebro est organizado en regiones diferentes, las cuales probablemente tengan que ver con ciertas funciones especficas. Experimentos en humanos llevados a cabo alrededor de 1950 por Jackson y Penfield demostraron que si se estimulaba la corteza cerebral elctricamente era posible observar la contraccin de un msculo o grupo de msculos preciso, dependiendo del sitio de la corteza que era estimulado. Se descubri as que existe una zona especial de la corteza cerebral donde se localizan las motoneuronas responsables del movimiento de los msculos de las extremidades, los dedos, el tronco, la lengua, la cara, etc. Adems, lo que fue todava ms interesante: se descubri que la zona de la corteza que controlaba la actividad de los msculos con mayor movilidad o mejor control, como son los del pulgar o los de la lengua, tena una superficie mucho ms extensa que la de aquel los msculos de movilidad limitada y de importancia menor en las funciones motoras, como son los msculos del tronco, incluyendo el trax y el abdomen. Se construy as el llamado homnculo motor que se puede observar en la Figura 30, en el cual el tamao de cada regin del cuerpo representa comparativamente qu tan grande es el rea de la corteza cerebral que controla los msculos de dicha regin corporal.

Figura 30. La llamada corteza cerebral motora (dibujo del lado derecho) en el lbulo parietal de los hemisferios cerebrales, controla los movimientos de los msculos de lado contrario del cuerpo. Lo ms interesante es que la superficie de la corteza que controla los msculos de movilidad ms amplia y al mismo tiempo ms fina y precisa, como los de la cara, boca, manos, pulgar y lengua, es mucho mayor que aquella del tronco, muslo y piernas. Esto es lo que est representado por el "homnculo" dibujado en el extremo derecho. Lo mismo sucede con la corteza sensitiva (dibujo del lado izquierdo), a la cual llegan los estmulos tctiles de todo el cuerpo. En este caso, la superficie de la corteza ms extensa corresponde a los sitios del cuerpo que poseen sensibilidad ms exquisita, como labios, lengua, faringe, dedos de mano y pies, as como rganos genitales. En experimentos paralelos, en los cuales se tocaban levemente con un alfiler o con objetos romos distintas partes del cuerpo y simultneamente se registraba la actividad elctrica de distintas zonas de la corteza cerebral, se descubri que existan regiones en dicha corteza que reciban especficamente los estmulos sensoriales de la piel de cada zona del cuerpo, y de nuevo haba una correlacin entre la capacidad de sentir ms finamente y la extensin de la corteza que reciba tales estmulos. Por ejemplo la lengua, que es uno de los rganos con mas fina sensibilidad que el hombre posee (como es de experiencia de todos, basta el ms fino cabello o pelusilla en la lengua para sentirla, lo cual no sucede ni siquiera con la yema de los dedos), as como los rganos sexuales, tienen un rea muy extensa en la corteza que se encarga de recibir y procesar la llegada de estos estmulos sensoriales; en contraste, otras regiones como el trax tienen una representacin pequea en la corteza sensitiva. La zona de la corteza sensitiva es diferente de aqulla de la corteza motora, estando una por detrs de la otra, situadas en la parte posterior del lbulo frontal del cerebro. CENTROS NEURONALES EN EL INTERIOR DEL CEREBRO Adems de la corteza cerebral, que como su nombre indica es la capa superficial que recubre los hemisferios cerebrales y que tiene muchos surcos que aumentan considerablemente su superficie, en el interior del cerebro existen grupos de neuronas bien definidos, separados de otros grupos por las fibras nerviosas constituidas por los grandes conjuntos de axones que van de un lado a otro del cerebro, y es lo que se denomina "materia blanca", en contraposicin con los grupos de neuronas, que constituyen la llamada "materia gris". (Figura 31.) Algunos de estos grupos o ncleos neuronales del interior del cerebro tambin se han relacionado con aspectos especficos del funcionamiento del cerebro, por ejemplo el control de los movimientos musculares, particularmente de los movimientos finos, o inclusive de otras funciones que podramos llamar ms relacionadas con las actividades mentales. Por ejemplo, experimentos realizados en ratas a las cuales se les ha implantado un electrodo (varilla

muy delgada de un metal que es capaz de conducir la electricidad) en una parte del interior del cerebro conocida como "sistema lmbico", han demostrado claramente que si el electrodo est en cierto sitio particular, y ste se estimula por medio del paso de una pequesima corriente elctrica, el animal muestra signos claros de ira, atacando prcticamente cualquier objeto que se acerque, vivo o no; en cambio si se estimula otra zona cercana, lo que sucede es que el animal se queda exageradamente tranquilo y no responde a estmulos que normalmente provocaran en l una reaccin de defensa o de ataque. Al ser estimuladas otras zonas del cerebro se producen, aparentemente, una muy intensa sensacin placentera. Esto ha podido demostrarse en ratas a las que se les ha colocado un electrodo en una regin del sistema lmbico, diferente a las mencionadas arriba, de tal manera que el cable del electrodo est conectado a un dispositivo que permite que la propia rata se estimule a s misma en esa regin del cerebro, si presiona una palanca con las patas Lo que se ha observado en estos casos es que una vez que la rata se ha autoestimulado una vez, empieza a presionar la palanca en forma continua durante mucho tiempo, llegando inclusive al grado de dejar de comer por no interrumpir la autoestimulacin. Aunque es claro que no podemos saber qu es lo que la rata siente al autoestimularse, es evidente que la sensacin que obtiene debe ser extraordinariamente placentera, pues de otro modo no se concibe que contine hacindolo tan repetidamente hasta el grado de dejar de comer. De manera anloga pero contraria, al ser estimuladas otras regiones del sistema lmbico producen una sensacin que seguramente es muy desagradable, pues la rata una vez que ha apretado la palanca para autoestimularse no vuelve jams a acercarse a ella. Se habla as de centros del cerebro relacionados con el placer o con el desagrado.

Figura 31. La materia gris cerebral est constituida por la corteza que recubre los dos hemisferios cerebrales y por los grupos de neuronas que estn situados en su interior, mientras que la materia blanca est formada por los conjuntos de fibras nerviosas (axones) que viajan de

una parte a otra del cerebro y a lo largo de la mdula espinal. En este corte del cerebro se observa la corteza y algunos de los ncleos neuronales del interior. El corpus callosum o cuerpo calloso, es un gran conjunto de fibras que comunica los hemisferios cerebrales entre s.En este dibujo se ve cortado, como se ha hecho en monos con fines experimentales y en humanos con fines teraputicos (vase el captulo VI). Hay todava interesantes ejemplos de centros cerebrales aparentemente responsables de otras funciones especficas. Una lesin o la destruccin de una zona particular conocida con el nombre de "hipotlamo", en la base del cerebro, hace que una rata empiece a comer descontrolada y vorazmente, sin saciarse aparentemente y volvindose, en consecuencia, extraordinariamente obesa, por lo que se ha concluido que dicha zona corresponde al centro de la saciedad. De manera similar, se han descubierto otros centros como el de la sexualidad. Cuando ste se estimula, el animal se vuelve hiperactivo sexualmente, y si es macho tender a montar no slo a las hembras que se encuentren cerca, sino tambin a los machos o inclusive a otras especies animales diferentes a la suya (estos experimentos fueron hechos en gatos); ms todava, un animal as estimulado tender a mostrar una conducta sexual an frente a ciertos objetos inanimados, por ejemplo animales de peluche. CIRCUITOS NEURONALES Y LA FUNCIN DE LAS REGIONES CEREBRALES Los ejemplos que acabamos de citar en los prrafos anteriores, indican con claridad que, sin llegar a las absurdas exageraciones de los frenlogos, es claro que muchas regiones del cerebro tienen que ver especficamente con una funcin ms o menos bien definida, tanto en lo que se refiere a sus aspectos motores como en aquellos ms relacionados con las funciones mentales. Podramos todava mencionar otras reas con una funcin muy precisa, como es la regin del lenguaje oral, localizada en una regin pequea del lbulo temporal izquierdo. Es sta la regin que cuando se destruye ocasiona la prdida de la capacidad para expresarse verbalmente. Qu representan en trminos de conexiones neuronales los distintos grupos de neuronas que parecen estar relacionados con funciones especficas? Si hemos insistido en los captulos anteriores que las funciones del sistema nervioso dependen bsicamente de la comunicacin entre las clulas nerviosas, cul es la participacin de los mecanismos de comunicacin interneuronal mediante molculas neurotransmisoras en la realizacin de las funciones en que participan los diferentes grupos de neuronas? Podremos dar slo algunas respuestas parciales a esta importante e interesante pregunta. En primer lugar, es claro que si un ncleo neuronal como los que hemos mencionado se asla de los dems, difcilmente podra producir las acciones descritas. Es slo mediante las conexiones de cada uno de esos ncleos con otras regiones del cerebro que su funcin se puede

manifestar. Y si ahora pensamos cmo tales conexiones entre los grupos neuronales se establecen, recordando la forma y organizacin de las neuronas, ser fcil concluir que los axones de las neuronas de un determinado ncleo se dirigirn precisamente a los otros ncleos que tengan que ver tambin con la actividad o funcin de que se trate, y stos a su vez harn lo mismo con otros, tal como ya habamos mencionado en el captulo anterior. El resultado de estas comunicaciones entre grupos neuronales es la formacin de circuitos o redes de neuronas que en conjunto llevan a cabo un determinado aspecto de las funciones cerebrales. Veamos ahora un poco ms de cerca que papel tienen los neurotransmisores excitadores e inhibidores en el funcionamiento de los circuitos. Hemos visto en captulos anteriores que las neuronas se comunican entre s mediante mecanismos qumicos que implican el uso de molculas mensajeras que llevan la informacin de excitacin o de inhibicin a la siguiente neurona. Cuando se trata de circuitos formados por muchas neuronas es claro que el funcionamiento del circuito neuronal completo depender en ltimo anlisis de la manera en que los diferentes neurotransmisores excitadores e inhibidores que participan en cada una de las conexiones del circuito est funcionando en un momento dado. Teniendo en mente lo anterior, podemos imaginar el funcionamiento del circuito si pensamos que ste opera mediante la integracin de las entradas y las salidas. Por ejemplo, si al circuito en cuestin llegan varias entradas provenientes de neuronas de tres o cuatro sitios o regiones distintas del cerebro y todos estos axones son excitadores, esa informacin tendr que ser procesada como una suma de estmulos que llegan de distintos sitios, de tal modo que la salida del circuito estar activada y ste enviar su seal hacia otro u otros circuitos o ncleos neuronales. Hasta aqu no habra gran diferencia entre una sola neurona y un grupo de ellas en un circuito, excepto en que se estaran sumando las entradas, mediante el proceso que se conoce como suma espacial o topogrfica, ya que dichas entradas provienen de regiones diferentes. Sin embargo, si recordamos la existencia de las neuronas inhibidoras y nos imaginamos que dentro de la organizacin del circuito puede haber una o varias neuronas de este tipo, las cuales pueden inhibir a muchas de las neuronas excitadoras del propio circuito, el panorama cambiar de manera importante. En efecto, por mas que puedan llegar al circuito muchos estmulos excitadores provenientes de otros ncleos neuronales, tales excitaciones sern matizadas o controladas por las neuronas inhibidoras que forman parte del mismo circuito. Como se observa en la Figura 32, esta posibilidad de organizacin permite que un determinado circuito tenga muy interesantes posibilidades de autorregulacin. As, cabe la posibilidad de que una neurona cuyo axn emerja del circuito tenga una colateral que se comunique con una neurona inhibidora, la cual a su vez va a inhibir a otra u otras neuronas excitadoras del propio circuito. De esta manera, las posibilidades de procesamiento o manejo de la informacin que llega a

cada circuito neuronal son mltiples y pueden graduarse de acuerdo a las necesidades o condiciones de funcionamiento del circuito. El ejemplo de la figura 32 nos ayudar a entender este mecanismo. El axn de la motoneurona que emerge de la mdula espinal para dirigirse a un msculo y excitarlo en este caso hacer que se contraiga, emite una colateral cuando todava est dentro de la mdula, la cual se comunica con una interneurona de axn corto, llamada por esta razn interneurona, la cual es inhibidora de la propia motoneurona que haba emitido la colateral. Es claro que el resultado de la existencia de este tipo de arreglos entre neuronas excitadoras e inhibidoras lleva a la posibilidad de controlar a una neurona excitadora, de tal manera que sta tenga limitada su accin y sea ms difcil caer en un estado de hiperexcitacin que evidentemente sera peligroso para el msculo y por consiguiente para el organismo en su conjunto.

Figura 32. Los mecanismos de inhibicin permiten la regulacin de la contraccin de los msculos agonistas y antagonistas. Cuando el msculo flexor es excitado, como en la figura 3, la neurona sensitiva excita a la motoneurona que har contraer a ese msculo, pero al mismo tiempo, mediante una colateral, excita a una neurona inhibidora (en negro) de la mdula espinal, la cual inhibir la motoneurona del msculo antagonista extensor. Adems el axn de la motoneurona del msculo flexor emite una colateral que excita a otra neurona inhibidora (tambin de negro) que a su vez inhibir asimismo la motoneurona del msculo antagonista y a la propia motoneurona del flexor y de su agonista, proporcionando as un mecanismo regulador que permite una contraccin ms controlada de todos los msculos que participan en la movilidad de la articulacin. Vayamos ahora un poco ms all, intentando ver qu sucede cuando la salida de un circuito afecta a otro circuito. Regresemos a nuestro ejemplo

de la motoneurona que sale de la mdula espinal y cuyo colateral del axn excita a una interneurona inhibidora. Qu pasara si el axn de esta ltima neurona. inhibiera la motoneurona de otro msculo? A primera vista parecera que este tipo de arreglo ya descrito en el captulo III, no podra tener ninguna utilidad, ya que dara la impresin de interferir con otro sistema neuronal independiente, lo cual no suena razonable. Sin embargo, si pensamos que esta segunda neurona que sera inhibida como consecuencia de la excitacin de la motoneurona inicial, podra ser la que se encargara de excitar precisamente al msculo antagonista que resultar excitado por la primera neurona del sistema, nos daramos cuenta que ste sera un mecanismo muy til y eficiente para permitir que el msculo se contraiga. En efecto, mediante este arreglo de excitacin e inhibicin se excita un msculo al mismo tiempo que se inhibe a su antagonista, con lo cual la oposicin entre ambos queda anulada (vase la Figura 32). Los ejemplos anteriores dan una idea clara de cmo dentro de un mismo circuito los mecanismos de inhibicin permiten un control fino de su funcionamiento global; adems, estos mismos mecanismos por inhibicin son capaces de regular el funcionamiento de un circuito neuronal como resultado de la actividad de otro circuito.

Figura 33. Los circuitos neuronales con neuronas inhibidoras intercaladas proporcionan eficientes mecanismos reguladores de las respuestas a estmulos externos. En este esquema, un estmulo inicial captado por la neurona A puede causar inicialmente una respuesta de ataque a causa del estmulo, mediante la excitacin de la neurona B. Si como consecuencia del ataque se produce una sensacin de "gusto", se reforzar dicha respuesta de ataque, mientras que simultneamente se inhibe la posible respuesta de huida mediante la neurona inhibidora que acta sobre la neurona C. Por el contrario, si la consecuencia de ataque es dolor, registrado por la neurona C, sta generar una respuesta de huida al tiempo que mediante la colateral de su axn y la correspondiente neurona inhibidora, inhibe la neurona B. Las

neuronas inhibidoras son las negras, y su accin esta sealada en la sinapsis correspondiente con el signo (-). Todas las otras neuronas y sus correspondientes sinapsis son excitadoras. Las flechas sealan la direccin de la informacin a lo largo de los axones. Imaginemos ahora el circuito hipottico de solamente cinco neuronas que se observa en la Figura 33. En este circuito se ha sobresimplificado muchas cosas, entre ellas los sistemas de llegada de estmulos dolorosos ("dolor") o de gusto ("gusto"), as como las salidas, marcada como "ataque" o "huida". Haciendo una analoga con los circuitos que controlan la contraccin de los msculos y sus antagonistas en los que ya vimos que si no se inhibe el msculo antagnico es difcil que se contraiga aqul que se quiere contraer de manera similar, si no se inhibe el circuito que determina la huida, no se podr poner en marcha el circuito que origina el ataque. Nuevamente, y siguiendo con la analoga de los mecanismos, es necesario que exista una neurona inhibidora capaz de inhibir el circuito antagnico a aqul que se desea echar a andar. Naturalmente, para que esta neurona inhibidora realice su funcin acoplada entre los dos circuitos, se requiere que la colateral de cada uno de ellos excite las neuronas inhibidoras del mecanismo contrario al mismo tiempo que se activa o excita el que debe predominar (vase la Figura). Es claro que la existencia de neuronas inhibidoras dentro de los circuitos neuronales conlleva la posibilidad de regular, controlar o modular el funcionamiento de ellos y, lo que es quiz ms importante, permite la posibilidad tambin de modular la actividad de otros circuitos neuronales opuestos, al tiempo que se activa el requerido. NEUROTRANSMISORES Y FUNCIONES EXPERIMENTOS CON DROGAS CEREBRALES:

Regresemos a los mecanismos qumicos de la comunicacin entre las neuronas, revisados en el captulo anterior, pero ahora tratemos de analizarlos en trminos de circuitos neuronales. Para este propsito describiremos algunos experimentos que permiten algunas conclusiones interesantes respecto a cmo funcionan algunos de los circuitos neuronales que tienen que ver con el control de los movimientos voluntarios. Adems, en el animal ntegro, estos experimentos permiten ver con cierta claridad el papel de algunas neuronas inhibidoras en el funcionamiento de los circuitos mencionados. Hagamos inicialmente algunas consideraciones respecto a cmo podra ser estudiada la comunicacin interneuronal y adems, cmo sera posible distinguir entre la actividad de la neuronas excitadoras y las inhibidoras en el animal vivo. Pregunta difcil para adentrarnos en su respuesta y as poder referirnos a los experimentos anunciados; damos por sentado que estamos hablando de comunicacin qumica y no elctrica, entre neuronas; comunicacin que es la ms importante y abundante en cerebro y mdula

espinal de vertebrados, particularmente de los mamferos a los cuales el hombre pertenece. Recordemos que por definicin la comunicacin qumica implica que la neurona a comunicarse con la siguiente, libere un neurotransmisor al espacio que la separa de ella y que dicho neurotransmisor se combine especficamente con la molcula receptora localizada en la membrana de la segunda neurona. Considerando lo anterior es fcil visualizar que mediante manipulaciones de la funcin de los neurotransmisores sea posible alterar experimentalmente el funcionamiento de alguno o algunos de los pasos en la comunicacin interneuronal. Por ejemplo, si cada neurotransmisor debe ser sintetizado, como hemos dicho,por la terminal del axn en el sitio en que ste se comunica con la otra neurona, habr algn modo de impedir que se forme dicho transmisor sin afectar la sntesis de otros transmisores? Debido a la manera como se llevan a cabo las reacciones bioqumicas dentro de las clulas, las cuales requieren, como hemos dicho en el captulo II, que ciertas protenas con propiedades catalticas participen, la respuesta es: s, mediante el uso de ciertas drogas o frmacos, se puede "engaar" a la protena que sirve para formar el neurotransmisor, y as impedir que ste se sintetice. Como este tipo de protenas posee esa extraordinaria propiedad de la especificidad o selectividad, sobre la cual insistimos mucho en el captulo II, es posible usar drogas que impidan la sntesis de un neurotransmisor slo, sin afectar a otros neurotransmisores. Con esta informacin, imaginemos ahora que disponemos de una droga capaz de impedir la sntesis de un neurotransmisor inhibidor, pero no sabemos qu es lo que ste hace primordialmente en los complicados circuitos neuronales del cerebro. Una manera de saberlo sera inyectar la droga en cuestin al animal y observar qu efectos tiene sobre su conducta. Desde luego que estamos simplificando el problema y dando por sentado que la droga inyectada efectivamente impide la sntesis del transmisor y que adems puede penetrar al cerebro por la sangre cuando se inyecta. Tomemos pues un ratn albino, animales fcilmente manejables y que se usan rutinariamente en los laboratorios de todo el mundo, e inyectmosle nuestra droga. Coloquemos al ratn en una jaula transparente para observarlo, sentmonos en un banco cmodo, con lpiz y papel o una videograbadora si disponemos de ella y veamos qu le pasa al ratn. Recordando que el transmisor cuya sntesis estamos impidiendo con la droga inyectada es un transmisor inhibidor, veremos que al cabo de unos 30 a 45 minutos, el ratn se muestra inquieto, se rasca continuamente la cara, se limpia los bigotes, se acicala la parte ms alta de la cabeza, brincotea un poco y despus de varios minutos con esta conducta, de pronto corre muy rpidamente golpendose con las paredes de la jaula durante 5 o 10 segundos, despus, pone todos sus msculos muy rgidos en una contraccin generalizada de toda la musculatura. Esta contraccin total, muy intensa, puede terminar con la vida del ratn si los msculos respiratorios del trax y el diafragma se ven tambin afectados, pues no podra seguir respirando. Si esto ltimo no sucede, el ratn se recuperar

lentamente, pero unos cuantos minutos ms tarde volver a caer en ese estado de contraccin generalizada. La conducta motora que acabamos de describir es muy parecida a ciertos tipos de convulsiones de tipo epilptico en el hombre, por lo que puede afirmarse que en el experimento descrito estamos produciendo en el ratn epilepsia experimental. Si recordamos ahora lo que origin el experimento, el hecho de que la droga que inyectamos impide la formacin de un transmisor inhibidor, la conclusin de este resultado experimental debe ser que muy probablemente la funcin de ese transmisor es participar como inhibidor en los circuitos neuronales que tienen que ver con el inicio de los estmulos que finalmente van a producir la contraccin de los msculos. Al inyectar la droga e impedir que el transmisor se sintetice por la neurona inhibidora, sta deja de ejercer control sobre las neuronas excitadoras de la corteza cerebral destinada a los diferentes msculos, y por consiguiente stas disparan en forma no modulada, descontrolada y sobrevienen las convulsiones. Naturalmente que esta conclusin no se puede considerar como definitiva si no est apoyada en otros hechos experimentales que la confirmen. Entre los varios experimentos que se han diseado para saber si en verdad la conclusin a que hemos llegado es correcta, se ha inyectado otra droga cuya accin no es impedir la sntesis del transmisor inhibidor, sino antagonizar la combinacin de ste con su receptor en la membrana de la neurona motora. El resultado de inyectar esta droga es muy similar al de impedir la sntesis del transmisor, slo que los efectos son ahora ms rpidos. En este caso el ratn tiene convulsiones slo 5 o 10 minutos despus de la inyeccin y estas convulsiones son muy parecidas a las observadas con la otra droga. La hiptesis de que el neurotransmisor en cuestin es un regulador natural de los circuitos cerebrales que tienen que ver con el inicio de la contraccin de los msculos se ve as fuertemente apoyada. Era de esperarse que la accin de esta nueva droga fuera similar a la de la inhibicin de la sntesis del transmisor, ya que si ste no puede combinarse con su receptor es como si su accin hubiera disminuido mucho o como si no existiera, pues mientras no acte sobre la molcula receptora de la siguiente neurona, nada sucede desde el punto de vista de la comunicacin entre las dos neuronas. En ambos casos se logra enmudecer la comunicacin: la primera neurona no puede hablar cuando se impide que forme su transmisor o bien la segunda no puede or, porque se ha tapado su receptor. De este modo, mediante este tipo de experimentos, se ha podido conocer que existe un neurotransmisor inhibidor cuya accin es precisamente la de regular, o mantener bajo estricto control, la actividad de las neuronas excitadoras de cuya accin depende la contraccin de los msculos. Dichas neuronas se encuentran localizadas en los sitios de la corteza motora, la cual constituye parte fundamental de los circuitos de excitacin muscular.

MS EXPERIMENTOS CON DROGAS: ACCIN SOBRE LA COMUNICACIN NEUROMUSCULAR Los experimentos relatados nos muestran la enorme utilidad del buen uso de las drogas como herramienta para ver qu est sucediendo en ciertos circuitos neuronales y cules son los neurotransmisores con los que stos trabajan. Gracias a drogas capaces de alterar el funcionamiento del cerebro, hemos podido conocer la naturaleza de muchas molculas neurotransmisores en distintas regiones del sistema nervioso y podemos tener cierta idea de qu funcin llevan a cabo inhibidora o excitadora en dichos circuitos. Mediante su uso podemos no slo impedir la sntesis de neurotransmisor o la combinacin con su receptor en la membrana de la siguiente neurona, sino tambin evitar que el transmisor se libere desde la terminal axnica o bien aumentar su liberacin. En el laboratorio del autor se han utilizado algunas de estas drogas que evitan o aumentan la liberacin de los neutransmisores con resultados interesantes para la discusin de este captulo. Qu sucede cuando a un animal se le inyecta una droga que inhibe la liberacin del transmisor? Pensemos, inicialmente, no en el cerebro sino en la comunicacin entre las terminales nerviosas de las neuronas motoras sobre los msculos, es decir, en la comunicacin neuromuscular. Recordemos que cuando estas neuronas localizadas en la mdula espinal se excitan, liberan desde sus terminales vecinas al msculo un transmisor excitador que acta sobre la membrana de las clulas musculares y como consecuencia el msculo se contrae. Si inyectarnos a un ratn la droga mencionada, a una dosis que pueda llegar hasta los sitios de comunicacin entre los nervios y los msculos, la droga impedir que el transmisor sea liberado y por consiguiente los msculos ya no podrn contraerse por falta de esta comunicacin excitadora. El resultado ser que el ratn no pueda moverse, caer en un estado de parlisis con los msculos flccidos, tal como se ve en la fotografa. (Figura 34.)

Figura 34. Este ratn est totalmente paralizado por la inyeccin de una sustancia que inhibe la liberacin del transmisor que excita los msculos. Este experimento fue realizado en el laboratorio del autor, como se describe en el texto. Ningn ratn no paralizado permite ser sostenido de la piel del cuello, pues rpidamente se volteara para morder a quien lo intenta. Cmo comprobar que la droga inyectada est efectivamente actuando mediante la inhibicin de la liberacin del neurotransmisor? Una manera ms o menos obvia es inyectar al ratn paralizado otra droga que tenga el efecto contrario, es decir, que estimule la liberacin del transmisor. Afortunadamente tambin existen este tipo de drogas. El experimento siguiente al de la produccin de la parlisis con la primera droga fue tomar al animal paralizado e inyectarle la segunda droga. El resultado fue emocionante: a los dos o tres minutos de la segunda inyeccin, los animales empezaron a mover ligeramente las patas y, en otros dos o tres minutos, eran capaces de caminar casi normalmente. Lo que hicimos en estos experimentos fue entonces antagonizar el efecto paralizante de la primera droga con la segunda, confirmando as que la parlisis se deba a la disminucin de la liberacin del transmisor, de modo que al incrementar dicha liberacin por la segunda droga, los animales podan de nuevo moverse normalmente. Los experimentos que acabamos de relatar nos muestran con gran claridad que el control de la intensidad de los movimientos musculares se ejerce por la cantidad de transmisor que es liberado en cada momento desde las terminales de los nervios, es decir, de los axones de las neuronas excitadoras cuyo soma se encuentra en la mdula espinal. En la vida real existen numerosos ejemplos de la accin de drogas usadas como armas, que matan precisamente por alterar los mecanismos qumicos de la comunicacin nerviosa. Por ejemplo, algunos gases usados durante la segunda Guerra Mundial actan impidiendo las reacciones normales de interconversin del neurotransmisor activo sobre los msculos. El curare, veneno ancestralmente usado por algunas tribus del Amazonas, con el cual impregnan la punta de sus flechas, es una droga que se combina con los receptores al transmisor en los msculos y por los tanto stos no pueden contraerse. Este veneno es extraordinariamente potente y basta una pequesima cantidad para que los msculos respiratorios se paralicen sobreviniendo la muerte. Los venenos de algunas serpientes, as como el de la araa conocida como viuda negra, contienen toxinas que al parecer tambin actansobre los mecanismos de liberacin de transmisores, bien porque impiden dicha liberacin o porque producen una liberacin masiva de ellos. No es difcil imaginar que, si estos venenos llegan hasta el cerebro, afecten el funcionamiento de varios de los circuitos neuronales. Debemos aqu recordar tambin que muchos de los circuitos neuronales son los que controlan las llamadas funciones involuntarias del organismo a que nos

referimos en el captulo I, tales como la contraccin del corazn o la respiracin. Es evidente entonces que si estos venenos afectan, como muchas veces ocurre, los mecanismos de transmisin entre las neuronas de este tipo de circuitos, la muerte puede sobrevenir muy rpidamente. LA REGULACIN FINA DE LOS MOVIMIENTOS Y LA ENFERMEDAD DE PARKINSON Volvamos un poco ms sobre los circuitos que controlan los movimientos musculares. Hemos dado ejemplos de experimentos en los que la movilidad muscular se altera en los dos sentidos: en una hiperactividad que resulta en convulsiones, o en una hipoactividad que resulta en parlisis. Estos ejemplos, sin embargo, se refieren slo a acciones sobre los msculos mismos o sobre los circuitos que en forma directa inician la estimulacin que finalmente provoca que el msculo se contraiga. Adems de estos circuitos, en el interior del cerebro existen otros que se encargan de establecer una regulacin muy fina de los movimientos. Con regulacin de movimientos finos quiero decir aqulla que es necesaria para realizar las tareas de todos los das y que precisamente por ser cosas rutinarias no nos percatamos del increble y exquisito control que requieren. Me refiero por ejemplo a tomar un vaso lleno de agua, llevarlo a los labios y beber el contenido sin derramar una gota, o servirse del cuchillo y tenedor para cortar y comer la carne, o pelar una naranja, o escribir, o caminar a una velocidad perfectamente controlada de acuerdo con la prisa que se tenga, y con el tipo de piso sobre el que se est, librando los obstculos que surjan, etc. Prcticamente cualquier actividad en que podamos pensar se podra usar como ejemplo de esta indispensable finsima regulacin de nuestros movimientos. Por supuesto sta es mucho ms obvia si consideramos, ya no las actividades diarias que todo el mundo realiza todos los das, sino otras que requieren de gran destreza, entrenamiento, aprendizaje y finura. Los ejecutantes de instrumentos musicales son quiz el mejor ejemplo de esto. Los movimientos de los dedos de un pianista, un guitarrista o un arpista son asombrosos por su precisin, no solamente en cuanto a tocar las teclas debidas o pulsar las cuerdas adecuadas sin equivocarse, sino tambin por la enorme velocidad con que los movimientos se realizan y la variedad en la intensidad, calidad de la vibracin y simultaneidad de las notas. La danza es tambin otro ejemplo maravilloso ya que en esta actividad son todos los msculos del cuerpo los que participan armnicamente del movimiento, logrndose un control exquisito de ellos. Otras actividades, menos artsticas que las mencionadas pero tambin interesantes, requieren asimismo de un grado de control muscular extraordinario. Los acrbatas, malabaristas, prestidigitadores, escaladores de rocas, etc., nos dejan asombrados por el control que son capaces de tener sobre sus movimientos musculares. Como lo pint en palabras el poeta Luis Rius, refrindose a la bailarina Pilar Rioja:

Podra bailar en un tablado de agua sin que su pie la turbase, sin que lastimara al agua. No en el aire, que al fin es humano el ngel que baila. No, en el aire no podra, pero s en el agua. Qu circuitos cerebrales son los que participan en tan fina regulacin de los movimientos? En una de las regiones ms internas del cerebro se encuentran dos grupos de neuronas conectados entre s por sus axones, de tal manera que los axones de uno de los grupos llega hasta el otro y a su vez los axones de ste regresan a los del primero. (Figura 35). Este circuito es en gran medida, aunque no nicamente, el responsable del mencionado control de los movimientos musculares. Hace apenas cuatro aos se descubri, en otro de esos hallazgos fortuitos que al seguirse ms profundamente proporcionan informacin de mucho valor, una sustancia muy txica que al ser inyectada a monos produca alteraciones del control de los movimientos. Estudios experimentales en varias especies animales demostraron que esta droga tena estos efectos debido a que produca una lesin permanente de las neuronas de uno de estos dos grupos neuronales que participan en el circuito mencionado. Como resultado de esta lesin, esas neuronas mueren y por consiguiente ya no pueden liberar su neurotransmisor y actuar sobre las neuronas del segundo grupo constituyente del circuito. Los sntomas que mostraban los monos as lesionados eran muy parecidos a los de la enfermedad de Parkinson, la cual se conoce desde hace muchos aos en humanos y se caracteriza porque los msculos estn rgidos y tienen un temblor fino que, a veces se exacerba precisamente, cuando el paciente trata de realizar algn movimiento delicado. De hecho, se sabe que esta droga es capaz de producir la enfermedad de Parkinson en humanos intoxicados con ella en realidad as fue como se descubri, cuando se observ que aparecieron algunos casos de enfermedad de Parkinson en jvenes menores de 30 aos, cuando es bien conocido que esta enfermedad ataca a personas casi siempre mayores de 45 o 50 aos.

Figura 35. El control y la coordinacin de los movimientos musculares se ejercen principalmente mediante la actividad del circuito neuronal mostrado en este esquema de un corte del cerebro. El grupo de neuronas del tallo cerebral conocido como sustancia negra (SN) inhibe a otro grupo de neuronas localizado en el interior del cerebro, llamado cuerpo estriado (CE), el cual a su vez inhibe a la sustancia negra. Esta ltima se comunica tambin con neuronas que a travs de varias conexiones (no mostradas pero esquematizadas por lnea discontinua) actan sobre las motoneuronas de la corteza cerebral. Las neuronas negras son inhibidoras, y la otra es excitadora. Aqu slo se muestra el circuito de un hemisferio cerebral, pero en el otro hemisferio tambin existe. Las alteraciones de los movimientos que se observan en la enfermedad de Parkinson fundamentalmente rigidez, temblores y falta de movilidad se deben a que neuronas de la sustancia negra se destruyen. An no sabemos la causa de esta destruccin, pero experimentalmente es posible reproducir los sntomas de la enfermedad mediante ciertas drogas que lesionan selectivamente estas neuronas de la sustancia negra. La informacin que se obtenga de este tipo de experimentos quiz proporcione la clave para entender por qu ocurre el Parkinson. Unos 10 aos antes del descubrimiento de esta droga tan txica se sabia que la enfermedad de Parkinson se debe a la destruccin del ncleo neuronal al que nos hemos referido. Este descubrimiento se haba hecho mediante un estudio bioqumico sobre cules eran los posibles neurotransmisores que se afectaban en distintas regiones del cerebro de pacientes que moran con esta enfermedad. Sin embargo, hasta la fecha no se sabe qu es lo que causa que dichas neuronas mueran, por lo que el descubrimiento de la droga mencionada ha despertado mucho inters entre los investigadores ya que, precisamente por ser tan selectiva en la localizacin de las neuronas que mata, podra proporcionar la clave de cmo y por que mueren tales neuronas en la enfermedad de Parkinson.

Podemos concluir que la enfermedad de Parkinson es una enfermedad de un crcuito neuronal, en la cual ciertas neuronas mueren, mientras que el resto del cerebro est normal. Es por esto que los tratamientos para la enfermedad, intentan sustituir al neurotransmisor que falta debido a la lesin celular Nuevamente enfatizamos que para conocer todo esto, primero fue necesario conocer los mecanismos de comunicacin interneuronal que nos han ocupado buena parte de este libro. Sin estos conocimientos nunca hubieran podido buscarse los defectos bioqumicos que abrieron la puerta al descubrimiento del defecto en el neurotransmisor del grupo neuronal afectado. Quiere todo esto decir que ser posible identificar una lesin o defecto funcional en un circuito especfico para cada enfermedad que afecta al sistema nervioso? Contestar esta pregunta no es fcil. En principio, parece posible que algunos de los padecimientos neurolgicos que afectan los movimientos musculares, como la epilepsia, s pudieran tener su explicacin en lesiones ms o menos especficas de ciertos circuitos cerebrales. Los ejemplos dados al inicio de este captulo sobre las funciones especficas de varios de ellos podran hacer pensar que tambin algunas alteraciones de las funciones mentales propiamente dichas podran ser el resultado de lesiones restringidas a ciertos grupos neuronales. De hecho, sta fue la base para las operaciones de lobotoma frontal en pacientes con alteraciones mentales anteriormente mencionados. Sin embargo, cada vez es ms claro que no es posible pensar en explicaciones simplistas de este tipo para entender la actividad mental y sus alteraciones patolgicas, pues an estamos lejos de entender estas funciones en trminos de circuitos neuronales. Baste por ahora decir que los fenmenos de comunicacin interneuronal y particularmente los mecanismos qumicos responsables de esta comunicacin, tienen sin duda mucho que ver en un gran nmero de padecimientos neurolgicos y mentales. En este sentido, la frase del investigador de finales del siglo pasado, Thudichum, podra ser proftica. Thudichum escribi en 1884 en su Tratado sobre la constitucin qumica del cerebro lo siguiente:
Creo que se demostrar que las grandes enfermedades del cerebro y la mdula espinal estn relacionadas con cambios qumicos especficos en las neuronas... En resumen, es probable que con la qumica muchas alteraciones del cerebro y de la mente, que actualmente son oscuras, podrn ser definidas con exactitud y ser susceptibles de un tratamiento preciso, y lo que es ahora el objeto de un ansioso empiricismo se convertir en el orgulloso ejercicio de las ciencias exactas.

Es claro que an falta mucho tiempo y muchas investigaciones para que estas palabras de hace 100 aos se hagan una realidad. Hasta qu punto esto ocurrir? Es muy difcil de decir. En el prximo captulo cerraremos este discurso en el punto del futuro de la investigacin sobre las clulas de la mente.

VI. ADNDE VAS? MIENTRAS escribo estas lneas pasa por mi cerebro una multitud de ideas, sensaciones auditivas y tctiles, recuerdos, asociaciones y emociones. Por una parte, tengo la idea general de lo que quiero desarrollar en este captulo, y al tiempo que escribo, voy ordenando, corrigiendo, cambiando o modificando el orden de las frases y de las palabras, tratando de que lo que quiero decir quede lo ms claramente explicado e inteligible: tacho una palabra o una oracin completa, releo, reempiezo desde el inicio, reconsidero. Pienso en el ulterior desarrollo del captulo e imagino por instantes fugaces cmo se ir armando a medida que contine con su escritura. Y al hacer todo esto soy plenamente consciente de presionar las teclas de la mquina de escribir y de la manera en que el corrector automtico funciona al presionar la tecla correspondiente cuando cometo un error mecanogrfico pues nunca aprend mecanografa en la forma debida. S sin embargo que muy frecuentemente presiono la tecla equivocada, pero segn el ritmo y la velocidad a la que estoy escribiendo, a veces corrijo el error y a veces lo dejo, sabiendo que tendr que revisar varias veces el captulo antes de obtener la versin final. Tambin estoy consciente de que frecuentemente el disco con los tipos de la mquina llega al final del rengln y debo presionar el saltador del margen para continuar con la siguiente lnea sin cortar la palabra incorrectamente. Todo ocurre sin que pierda el hilo de la idea de fondo que estoy tratando de comunicar a los posibles lectores y de cmo esa idea se ir modificando en las siguientes pginas. Otras sensaciones llenan mi cerebro simultneamente. He puesto un disco, una sinfona que cuento entre mis favoritas por el tipo de emociones que me causa, por su instrumentacin, sus pausas, por una flauta que de pronto irrumpe como llegando de lejos y al mismo tiempo muy intensamente y puedo escucharla y sentir el gozo de hacerlo sin dejar de escribir excepto los momentos en que me concentro un poco ms en ella y sin perder la idea de la secuencia de las palabras. El or esa msica me trae ciertos recuerdos de cmo me empez a gustar y de algunas ocasiones memorables en que el escucharla ha sido algo ms que simplemente or msica, por la intensidad con que ha ocurrido. Vuelvo despus de unos cuantos segundos a la escritura, y de pronto me hago consciente de que otros ruidos voces de nios de mis vecinos, ruidos de aparatos elctricos, la llegada de algn automvil se agregan a la msica de manera un tanto desagradable. Todava ms cosas me suceden al ir escribiendo. Recuerdos ocasiones en que me he sentado frente a la mquina de escribir en otras circunstancias y con fines completamente diferentes, la sensacin del peso que a veces representa tener enfrente una hoja en blanco que espera ser llenada con ideas y conceptos que otros sean capaces de seguir y entender, la preocupacin del posible fracaso en el intento de ser comprendido y que tales propsitos queden frustrados.

Todo lo que acabo de describir ocurre sumultneamente y no es lo nico, pues an se podran agregar otras sensaciones, recuerdos, ideas colaterales, emociones y asociaciones, as como la conciencia de los movimientos de varias partes de mi cuerpo, de la posicin de mis piernas, de la ocasional incomodidad por la posicin de los pies, de la presencia de una luz que aunque ilumina lo que estoy escribiendo est quiz demasiado cerca de mis ojos y me deslumbra un poco, etc. Cmo es que tantas cosas pueden ocurrir al mismo tiempo? La captacin de estmulos del exterior y del interior de mi organismo, el poder de la decisin y la concentracin necesarias para ordenar las ideas, el trabajo mecnico de hacerlo con el movimiento de mis brazos, manos, dedos, coordinadamente al movimiento de mis ojos siguiendo las teclas, todo esto ocurre, claro est, en el cerebro. Pero qu grupos de neuronas, qu circuitos estn funcionando para que todo esto suceda?, cuntas y cules regiones del cerebro estn activas?, cules estn silenciosas?, qu neurotransmisores estn siendo liberados en cuntas y cules sinapsis?, cmo se est integrando todo este caudal de actividades neuronales mediante molculas que estn siendo sintetizadas y liberadas desde las terminales axnicas, y que as estn permitiendo la comunicacin interneuronal? En una palabra, qu mecanismos cerebrales pueden explicar tan grande complejidad de la actividad mental, sensorial, motora y emotiva? LA CAPACIDAD DEL CEREBRO HUMANO A pesar de lo sorprendente que es poder realizar y sentir tantas cosas a la vez, ciertamente parece poco comparado con la complejidad de otras actividades que el cerebro del hombre sabe hacer, como imaginar, disear, confiar, recelar, desear, crear, juzgar, soar, despreciar, odiar, rechazar, amar, decidir, escoger, apreciar, valorar, evaluar, y quiz lo ms sorprendente, saber que se est haciendo todo lo anterior, es decir, ser consciente de ello y por consiguiente poder considerarlo, sopesarlo, analizarlo y eventualmente aceptarlo o no, as como llevar a cabo acciones que reflejen tal aceptacin o rechazo. Es sta la capacidad que apareci cuando el cerebro se organiz finalmente como tal en un organismo humano: la enorme complejidad de los circuitos neuronales del cerebro manfestndose en funciones nunca antes realizadas en el mundo vivo como la creacin de pinturas rupestres, representando escenas de la vida cotidiana de esos grupos humanos, que ya podan llamarse as porque ya posean precisamente los circuitos neuronales caractersticos del cerebro de esta especie nica, la especie humana. Es tambin por la organizacin de los circuitos neuronales que el cerebro humano ha sido capaz de hacerse preguntas sobre cmo funciona la naturaleza, describir fenmenos, comunicar esas descripciones y esas investigaciones a otros hombres contemporneos, pero tambin a todas las generaciones por venir en la historia de la humanidad, mediante el lenguaje escrito, grabado, filmado, codificado. Es el cerebro humano, el que es

capaz de hacer lo que, aunque parezca muy simple y muy natural, llega a los lmites del conocimiento por las consecuencias que puede llegar a tener: el cerebro que se investiga a s mismo, que quiere saber cmo funciona precisamente el rgano que le permite "querer saber" Es el mismo cerebro que ha escudriado en la estructura molecular de los genes y ha sido capaz de conocer los mecanismos mediante los cuales se transmite la herencia y por qu las clulas hijas tienen las caractersticas morfolgicas y qumicas de las clulas padres. Es el mismo cerebro que decor las cuevas de Altamira, que construy las pirmides de Egipto y los templos de Palenque, que pint la Capilla Sixtina y escribi El Quijote, que invent la televisin y el telfono intercontinental y los vuelos a la Luna, que conoce la composicin de la atmsfera de Venus y sabe exactamente a qu distancia estn las estrellas y puede predecir, con exactitud de fracciones de segundo,los eclipses; el que se destruye a s mismo en guerras pequeas y grandes, el que fabrica las ms destructoras bombas y otros artefactos mortferos,el que desarrolla eficacsimos sistemas para destruir las plantas del territorio enemigo, que produce bacterias resistentes a los antibiticos conocidos para usarlas como arma, que inventa las ms refinadas torturas para obtener la informacin que desea, independientemente de si es o no verdadera. Es el mismo cerebro el que tambin se pregunta cmo es que tantas y tan diferentes potencialidades de creatividad, imaginacin y fuerza destructiva existen y se manifiestan en l mismo. ALTERACIONES DE LA PERCEPCIN Y DE LA CONCIENCIA Una de las maneras por la que el cerebro puede aprender algo sobre s mismo es alterando su funcionamiento normal. Este es un mtodo que ha sido usado en todo tipo de investigacin biolgica y que nos ha enseado mucho, pues alterar las funciones que queremos conocer, mediante procedimientos que podemos manipular con cierta precisin, nos dice mucho de los mecanismos de esas funciones. Ya en el captulo anterior mencionamos algunos ejemplos de cmo es posible alterar el sistema motor mediante sustancias que se combinan con receptores o que modifican la sntesis o la liberacin de ciertos neurotransmisores y de cmo esto es de gran utilidad para entender la relacin de esos transmisores con determinada funcin, en ese caso la contraccin muscular y su regulacin. Mencionamos asimismo el resultado de estimular elctricamente ciertas zonas bien localizadas del cerebro en relacin con algunas conductas que reflejan placer o dolor, hambre o saciedad. Podemos entonces preguntarnos es tambin posible alterar algunas de las actividades que hemos descrito en las pginas anteriores, como la imaginacin, la creatividad, la agresividad o la conciencia, mediante el uso de drogas? Y, de ser esto posible, qu tanto nos permite aproximarnos a la respuesta que nos interesa, respecto a los mecanismos de estas funciones?

Ciertamente hay drogas capaces de producir alteraciones mentales, con modificaciones de la percepcin, la personalidad y la conciencia, que por esta razn se llaman psicotrpicas. Muchas de ellas estn presentes en algunas plantas, como la marihuana, el opio, la psilocibina de los hongos alucinantes de Oaxaca, la mescalina del peyote y muchas otras menos populares. Otras se han sintetizado qumicamente, como la anfetamina y la dietilamida del cido lisrgico, mejor conocida como LSD. Cmo actan estas drogas al producir alucinaciones visuales y auditivas, alterar el sentido del tiempo, intensificar las sensaciones tctiles, y a veces cambiar completamente la personalidad de quienes las ingieren o provocarles estados casi patolgicos de angustia, depresin, euforia y, segn la droga de que se trate, tambin adiccin? Es posible sealar un circuito neuronal afectado primordialmente por estas drogas? Hay algn neurotransmisor cuya funcin se altere especficamente por ellas?

Figura 36. Muchas drogas capaces de alterar la percepcin, la conducta y la personalidad, tienen una estructura qumica similar a la de algunos neurotransmisores, por lo cual se piensa que sus efectos pueden deberse a que alteran la comunicacin interneural en que participan dichos transmisores. En la figura 36 (a) se muestra la estructura molecular de tres de los transmisores cuya funcin pudiera estar alterada, tanto por efecto de las drogas como en el caso de ciertas alteraciones mentales, como la esquizofrenia. El parecido entre las estructuras de los transmisores con las drogas mostradas en las Figuras 36 (b) y (c) es evidente, aunque en algunos casos la similitud es slo con una parte de la molcula. En la Figura 36 podemos ver el parecido notable que tienen las molculas de algunas de las drogas sealadas con las de ciertos neurotransmisores que funcionan en distintas regiones del cerebro. Este parecido molecular difcilmente puede considerarse una coincidencia, sobre todo cuando sabemos que existen muchos datos en la literatura cientfica que indican que los transmisores sealados s parecen tener una relacin especfica con ciertas funciones mentales. Era de esperarse entonces que muchos investigadores realizaran experimentos para ver si efectivamente las drogas psicotrpicas tienen efectos sobre la comunicacin qumica entre las neuronas. Por ejemplo, se sabe en la actualidad que la anfetamina, droga estimulante que se lleg a usar mucho para mantenerse despierto y alerta, impide el transporte de un neurotransmisor a travs de la membrana neuronal, de tal manera que el transmisor se hace ms efectivo en ciertas zonas del cerebro relacionadas con las emociones. Como la anfetamina produce adiccin y al usarse por perodos prolongados origina un estado mental alucinatorio, conducta de agresin y paranoia, as como tendencias autodestructivas, todo lo cual simula en cierta medida la esquizofrenia, se ha postulado que el neurotransmisor afectado podra ser el responsable de la aparicin de esta enfermedad. Sin embargo, como ocurre en prcticamente todo lo que tiene que ver con las funciones mentales, esto no es ms que una hiptesis, ya que no ha podido an demostrarse plenamente. Cmo es posible que la psilocibina de los hongos alucinantes tenga los efectos que Fernando Bentez, en su libro Los hongos alucinantes describe as?:
Una media hora ms tarde me sent flotar, ligero como una pluma en el aire, y las primeras visiones me hicieron entender que penetraba en un mundo nuevo. Viboritas grises ondulaban rtmicas y compactas sobre un fondo rojo, pero esta visin no tena nada de placentera. Entraaba una angustia, una irracionalidad ligeramente angustiosa, una imagen de la fiebre, un producto de la nusea invasora (...) Me senta incomprendido, vejado, injustamente humillado. Todos los

presentes eran mis enemigos. Aquella ridcula ceremonia era una farsa. Una trampa. Haba cado en ella. Algo muy grave se estaba preparando en mi contra... Afuera, inmovilizado por Mara Sabina, mi exaltacin cedi y principi mi lenta cada a los infiernos. De ser un dios, pas a convertirme en un anciano tembloroso, condenado para siempre a la decadencia irremediable de la vejez, a su debilidad, a la humillacin que supona saberse compadecido por los testigos de mi total aniquilamiento.

Qu resortes internos mueven estas drogas, en trminos de neuronas y sus conexiones, de neurotransmisores que son liberados o cuya liberacin es impedida, de inhibiciones y excitaciones neuronales, de circuitos cuya informacin reverbera sobre los circuitos mismos? Cmo, dnde, en qu forma surgen todas estas alteraciones de la percepcin, de la sensacin sobre uno mismo, de la autoconciencia, de la reflexin, de la personalidad? Dnde est ese "yo" que siente, registra, se adjudica esas nuevas sensaciones como propias y es incapaz de reconocer la realidad por vivir como real lo que internamente le sucede? Son estas drogas verdaderamente capaces de provocar una esquizofrenia? Uno podra pensar y con razn, que si stos son los efectos que causan, sera posible administrar las drogas psicotrpicas a animales experimentales y observar los efectos sobre su conducta para despus extraer el cerebro y estudiar qu neurotransmisores se han modificado en su concentracin, reacciones bioqumicas de sntesis, liberacin desde las neuronas y efectos sobre otras neuronas. Se podra tambin medir los receptores para cada neurotransmisor en las distintas regiones del cerebro y ver si estos receptores se afectan, de tal manera que ahora, ya no puedan responder de manera normal a los transmisores cuando aqullos se combinen con ellos o si la alteracin en los receptores es tan importante que ya ni siquiera puedan ser reconocidos por los transmisores. Todo esto se ha intentado, y seguramente se seguir intentando, pues es por los menos una aproximacin a lo que puede estar sucediendo en el cerebro cuando las funciones mentales se alteran por este tipo de drogas. Sin embargo, cmo puede el investigador saber realmente qu es lo que el animal de experimentacin la rata, el ratn, el perro, el gato, el conejo, el hmster o el mono est sintiendo? Y suponiendo que encontrara cambios en los receptores, o en el manejo de las corrientes elctricas que recorren los axones, o en la concentracin o la funcin de ciertos neurotransmisores y, aun aceptando que estos cambios estuvieran localizados en regiones muy especificas del cerebro y que se pudiera demostrar que tienen repercusiones sobre el funcionamiento excitaciones e inhibiciones, cambios en la modulacin de algunas neuronas, aun suponiendo que todo esto ocurriera, cmo estar seguro que estos cambios producen las visiones, el apartamiento de la realidad, la esquizofrenia? EL "YO", LA MENTE Y EL CEREBRO

Hay en todo lo anterior un gran problema de fondo que el filsofo ha planteado repetidamente y ante el cual el neurocientfico queda perplejo. Es el gran problema de la salida final del sistema. En efecto, uno de los temas recurrentes en este libro es el de lo que pasa en el sistema nervioso hacia el exterior, es decir, la comunicacin del mundo interior hacia el exterior. Desde el primer captulo insistimos que es a travs de los msculos que se puede manifestar todo lo que nos pasa, lo que sentimos y pensamos, y que si esta salida est impedida hay una incomunicacin total. Sin embargo, cul es la salida de un sentimiento, de una sensacin personal, de una idea, de una emocin, de un xtasis, de una tristeza, de un dolor, es decir, de todo aquello que llamamos subjetivo? Precisamente porque es subjetivo, porque son sensaciones, es imposible imaginar un sistema o estructura en que se haga patente o manifiesta tal o cual experiencia. Cuando alguien nos pregunta "cmo te sientes?", ciertamente expresamos nuestra respuesta mediante el movimiento de los labios, lengua, cuerdas vocales y a veces tambin con un gesto o un ademn, para decir "muy bien" o "regular" pero nos es imposible transmitir la sensacin en s misma de "estar bien", la cual es absolutamente personal. Con lo anterior quiero decir que existe un mundo de sensaciones, sueos e imaginacin que no tiene manera de representarse hacia el exterior como lo es un movimiento muscular. Es decir, es un mundo interior en el cual est lo que llamamos la conciencia del yo, o la conciencia de uno mismo. Es esta parte tambin lo que no cambia durante la vida del individuo, pues a pesar de que sus gustos, carcter y hasta su personalidad vayan variando durante su infancia, juventud, madurez y vejez, es precisamente el propietario de ese "su" lo que no cambia: es la infancia, la juventud, el desarrollo, la madurez, la vejez, la personalidad, la capacidad imaginativa, de quin? De ese "yo" de esa conciencia que es la misma durante toda la vida y que difcilmente podemos representar como algo que pueda de manera directa manifestarse. Cuando, por ejemplo, queremos compartir con alguien una emocin o sensacin muy placentera o muy dolorosa, una gran tristeza o un gozo inefable, una opresin, una depresin, un xtasis, en fin, cualquier estado de nimo o experiencia emotiva, siempre nos parece que las palabras no alcanzan para siquiera aproximarse a lo que quisiramos comunicar a quien nos escucha o a la persona con quien tanto quisiramos compartir lo que nos pasa y lo que sentimos. Y es que la razn de esto es precisamente que no podemos comunicar de manera directa la sensacin misma. Si acaso y paradjicamente, es mediante el lenguaje no verbal que podemos en muy contadas ocasiones, acercarnos a comunicar lo que nos pasa y al mismo tiempo, a saber, a tener la clara conciencia de que la otra persona est sintiendo exactamente lo mismo que nosotros y adems, lo que es an ms sorprendente, que sabe que nosotros sabemos. Quiz uno de los ejemplos ms claros de este tipo de comunicacin no verbal se da con la mirada (y ntese que no se requiere una expresin muscular para esta comunicacin, pues los movimientos de la cabeza o de

los msculos oculares para encontrar la mirada de la otra persona se dan antes de la comunicacin). Cuando este tipo de comunicacin se da, se crea una situacin muy especial, que ha sido definida por Martin Buber como un ''entre'', que est ms all del ''t'' y el ''yo'' y que, de nuevo paradjicamente, a veces ocurre entre dos personas que nunca se han visto previamente, que no se conocen y que muy probablemente nunca se volvern a ver despus de ese momento de comunicacin. Veamos cmo lo describe Buber en su libro Qu es el hombre?:
En la angustia mortal de un refugio contra bombardeos, las miradas de dos desconocidos tropiezan unos instantes, en una reciprocidad como sorprendida y sin compromiso; cuando suena la sirena que anuncia el cese de la alarma, aquello ya est olvidado, y sin embargo ocurrio en un mbito no ms grande que aquel momento... En la sala semioscura se establece entre dos oyentes desconocidos, impresionados igualmente por la pureza y la intensidad de una meloda de Mozart, una relacin apenas perceptible y sin embargo esencialmente de dilogo, que cuando las luces vuelven a encenderse apenas si se recuerda... en todos estos casos lo esencial no ocurre en uno y otro de los participantes ni tampoco en un mundo neutral que abarca los dos y a todas las dems cosas, sino, en el sentido ms preciso, "entre" los dos, en una dimensin a la que slo los dos tienen acceso.

Aparte de estos momentos excepcionales, y quiz algunos otros que el lector pueda identificar de su experiencia personal, la impotencia para comunicar nuestras sensaciones ms ntimas y por eso ms preciosas y que ms quisiramos poder comunicar al menos a ciertas personas, es prcticamente total. En palabras de Aldous Huxley:
Vivimos juntos, actuamos sobre otro y reaccionamos a otro; pero siempre y en todas las circunstancias nosotros somos por nosotros mismos. Los mrtires van a la arena mano con mano; son crucificados solos. Abrazados, los amantes tratan desesperadamente de fundir sus aislados xtasis en una sola autotrascendencia; en vano. Por su propia naturaleza, cada "espritu encarnado" est condenado a sufrir y gozar en la soledad. Sensaciones, sentimientos, intuiciones, goces, todos ellos son privados y, excepto por smbolos y "de segunda mano", incomunicables. Podemos comunicar la informacin acerca de las experiencias, pero nunca las experiencias mismas. Desde el individuo hasta las naciones, cada hombre y cada grupo humano es un universo aislado.

Pero volvamos a nuestro problema anterior, al problema de la relacin entre el yo y el cerebro o, para ponerlo en los trminos que dan ttulo a este libro, de la relacin mente-cerebro, es decir, de la relacin mente-neuronas. Despus de las consideraciones de los prrafos precedentes, y tomando en cuenta el contenido de los cinco primeros captulos, es posible identificar

la actividad mental como un producto de la actividad neuronal? Es la mente un producto del funcionamiento de los circuitos cerebrales? O por el contrario, es la mente una entidad diferente al cerebro, que usa a ste solamente como un instrumento o herramienta para manifestarse? Estas son preguntas que el hombre se ha hecho desde hace muchos siglos. Ya hemos mencionado en el captulo I, por ejemplo, como para Hipcrates el cerebro es la fuente misma del pensamiento, de los goces y de las tristezas. Y Lucrecio, en La naturaleza de las cosas, aunque le asigna un lugar en el pecho y no en el cerebro, dice:
Y primero digo entonces que la mente a la que a menudo llamamos entendimiento, en la que el consejo y rgimen de vida estn colocados, es parte del hombre, no menos que la mano, el pie y los ojos son parte del todo viviente... De la misma manera que arrancar el olor de los granos de incienso no es fcil sin destruir tambin su naturaleza, as no es fcil extraer del cuerpo entero, sin que el todo sea disuelto, la naturaleza de la mente y del nima: trabados as los principios desde el primer origen, entre s se conforman y estn dotados de una vida consorte. Y no parece que cada facultad del cuerpo y de la mente puedan sentir por separado, cada una sin la fuerza de la otra.

A esta identificacin entre el cerebro y la mente, esta postulacin de que la actividad mental es el producto de la actividad neuronal, se le llama monismo, al cual se opone el dualismo, que postula la otra posicin, la de que la mente es una entidad separada del cerebro, y que ste es utilizado por la mente para manifestarse pero no es lo mismo. Ciertamente esta discusin no es fcil, razn por la que ha sido objeto de un debate tan largo como la filosofa misma, desde los griegos hasta los filsofos y neurocientficos contemporneos. Ciertamente los conceptos filosficos sobre la relacin mente-cerebro no pueden dejar de lado los conocimientos sobre los mecanismo del funcionamiento cerebral que en la actualidad se tienen, y que de modo muy general han sido el objeto de los captulos precedentes. Cmo negar, por ejemplo, que es posible alterar el estado de nimo de un individuo, sacarlo de un estado de depresin intensa que puede conducirlo al suicidio, mediante ciertas sustancias que actan modificando el funcionamiento de muchas sinapsis en regiones ms o menos especficas del cerebro? Cmo no reconocer que las drogas psicotrpicas son capaces de modificar la personalidad y las sensaciones objetivas de manera tan importante como para hacer que el individuo parezca haber cambiado de "yo"? Y prcticamente nadie podra negar que estos cambios, estos notables efectos de las drogas o de ciertas lesiones cerebrales, ocurren porque se han cambiado algunas propiedades de la comunicacin entre las neuronas. Es claro as que el descubrimiento de que la comunicacin entre neuronas es un fenmeno esencialmente qumico, debido a movimientos e interacciones entre las molculas que son fabricadas por las propias clulas y secretadas

para actuar sobre las neuronas vecinas, necesariamente tiene que cambiar la visin de las relaciones mente-cerebro. El conocimiento que lentamente se empieza a tener sobre la organizacin de los circuitos neuronales y los distintos tipos de neurotransmisores que en esos circuitos predominan para establecer la comunicacin interneuronal sin duda tambin pesa sobre los conceptos de la relacin mente-cerebro. UN CEREBRO O DOS? Estrechamente relacionados con la discusin de los prrafos anteriores, los fascinantes experimentos del "cerebro dividido" (split brain) de Roger Sperry y sus colaboradores nos proporcionan una nueva base de argumentacin. Recordemos primero que el cerebro tiene dos hemisferios claramente definidos y separados uno de otro. La conexin entre los hemisferios se lleva a cabo mediante un enorme conjunto de fibras nerviosas equivalente a los nervios que llevan el impulso nervioso a todos los msculos y a todas las vsceras, el cual lleva la informacin de un hemisferio a otro y viceversa, de tal modo que los hemisferios estn intercomunicados. Este conjunto de fibras que une los dos hemisferios recibe el nombre de cuerpo calloso (en latn corpus callosum). Debemos hacer nfasis en que los dos hemisferios cerebrales son realmente independientes uno del otro, en el sentido de que la corteza cerebral que recubre a uno no se contina con la corteza del otro, lo cual quiere decir que la informacin que cada hemisferio maneja es en realidad "privada" para ese hemisferio, aunque pueda de algn modo, comunicarlo al otro a travs del cuerpo calloso. En otras palabras, el cuerpo calloso no es un ncleo neuronal como lo hemos definido en el captulo IV, sino slo un conjunto de fibras que funciona como puente entre los dos hemisferios y por lo mismo, no puede procesar informacin tampoco tiene sinapsis, sino slo transmitirla de un hemisferio a otro. De acuerdo a la hiptesis monista sealada anteriormente, de que el cerebro y la mente estn tan ntimamente relacionados que el rgano es el responsable de que exista la mente, se podra pensar entonces que cada hemisferio debera tener su propia conciencia, su propia mente, de tal modo que cada uno de nosotros tendra dos mentes coordinadas en una sola mediante el cuerpo calloso y toda la informacin que fluye a travs de l. Por el contrario, y dicho de un modo muy simplista, el dualismo esperara que la conciencia, la mente, fuera una sola, independientemente de que los hemisferios puedan funcionar aisladamente. (Figura 37.)

Figura 37. En este dibujo de Vesalio, publicado en 1555, pueden verse los hemiferios cerebrales separados, descubriendo en el fondo el cuerpo calloso, estructura que los une y les permite comunicarse. Se aprecia la cara interna de la corteza de ambos hemisferios, as como la meninge o membrana que recubre al cerebro, llena de vasos sanguneos, que ha sido cortada y cuelga hacia los lados de la cabeza. Cmo estudiar estas posibilidades? El experimento por hacer se define claramente por los propios objetivos perseguidos mediante una operacin quirrgica que corte con un bistur el cuerpo calloso: seprese un hemisferio de otro y vase qu sucede. Inicialmente, entre 1950 y 1960, se haban realizado numerosos experimentos en animales, incluyendo monos, y se haba demostrado con claridad que este tipo de operacin no produca ninguna alteracin conductual o neurolgica seria. As, en la dcada de 1960 se realizaron unas 20 de estas operaciones en humanos, con objeto de tratar de disminuir las crisis de epilepsia generalizada en individuos que no respondan a ningn tratamiento con medicamentos. La idea de esta operacin de los enfermos epilpticos era que al impedirse la comunicacin entre los dos hemisferios mediante el corte del cuerpo calloso la excitabilidad neuronal, causante de las convulsiones epilpticas, ya no podra propagarse al otro hemisferio y por lo tanto disminuira la severidad de la epilepsia. Este razonamiento es correcto, pues era ya bien conocido que las crisis convulsivas se inician localmente en ciertas zonas del cerebro y se propagan "en espejo" hacia zonas del hemisferio contralateral y despus, a otras regiones, hasta hacerse generalizadas. En efecto, despus de esta operacin las convulsiones ya no se propagaban al otro lado y, adems, por alguna causa an desconocida, tambin disminuyeron su frecuencia. En la actualidad se dispone de un nmero de drogas que, aunque no en el 100% de los casos ,s en la mayora de ellos, son capaces de controlar a un paciente epilptico, por lo que esta operacin ya prcticamente no se hace. En este momento, lo importante para nosotros no es la epilepsia sino la posibilidad de que estos experimentos respondieran a la pregunta de si en realidad tenemos dos cerebros, con dos conciencias,

dos mentes, o una sola, manejada por los dos hemisferios en forma coordinada. Esto fue lo que trat de contestar el grupo de Sperry mediante un estudio muy cuidadoso de los sujetos que fueron sometidos al corte del cuerpo calloso, es decir, los sujetos cuyo cerebro fue dividido. Para poder realizar estos estudios era esencial disear experimentos que permitieran diferenciar las funciones de cada uno de los dos hemisferios, pues el comportamiento de estos pacientes, algunos meses despus de la operacin, no permita distinguir ninguna anormalidad atribuible al hecho de que los hemisferios cerebrales estaban separados. Tomando en cuenta que las fibras de los nervios pticos se cruzan de tal manera que lo que ve el ojo izquierdo se proyecta al hemisferio derecho y viceversa y que de manera similar las fibras de los nervios motores se cruzan, por lo que el hemisferio derecho mueve todos los msculos del lado izquierdo del cuerpo y viceversa, Sperry dise experimentos que permitieran saber qu manejaba cada uno de los hemisferios cerebrales. As, por ejemplo, si se presentaba al sujeto una imagen con el ojo izquierdo cubierto, slo el hemisferio de ese mismo lado lo podra ver, ya que las fibras del nervio del ojo derecho se cruzan hacia el hemisferio izquierdo. Y para saber qu vea ese hemisferio izquierdo, se le peda al sujeto que dijera qu objeto vea o que lo reconociera de entre varios que tenan a su alcance, con la mano derecha, que es la que controla y puede mover el hemisferio izquierdo. (Figura 38.)

Figura 38. Cuando se aislan los hemisferios cerebrales mediante el corte del cuerpo calloso, es posible estudiar las funciones independientes de cada uno de ellos, como fue realizado en humanos. Para el diseo e interpretacin de los experimentos en estos pacientes fue indispensable conocer y tomar en cuenta el entrecruzamiento de las fibras nerviosas que llevan al cerebro la informacin visual y auditiva, as como el de los nervios que mueven los msculos. Este esquema muestra que, debido al entrecruzamiento parcial de las fibras de los nervios pticos y al campo visual que capta cada mitad de la retina, lo que ve el ojo izquierdo se proyecta al hemisferio derecho y viceversa. Debido a cruzamientos similares, el hemisferio derecho siente y mueve al lado izquierdo del cuerpo y viceversa, como se esquematiza por las manos I y D. Cada odo tambin enva su informacin hacia el hemisferio opuesto y slo el olfato es registrado del mismo lado que se percibe. Tambin se indica en el esquema, como se discute ampliamente en el texto, que el hemisferio izquierdo es el ms "lgico" y posee el centro del lenguaje y la escritura, mientras que el hemisferio derecho es el ms "intuitivo" y maneja predominantemente la comprensin no verbal.

De estos experimentos que proporcionaron resultados muy similares en los ocho pacientes con el cerebro dividido que Sperry estudi, se ha concluido que cada hemisferio es capaz de hacer ciertas cosas que el otro no puede hacer y, adems, quiz lo ms interesante, que lo que un cerebro vea, as como su reaccin a lo que vea, era desconocido para el otro hemisferio. Ciertamente y no fue sorpresa pues ya se saba que el centro del lenguaje est exclusivamente en el cerebro izquierdo, el hemisferio derecho no puede hablar; cuando se le preguntaba al sujeto qu vea con el ojo izquierdo, cuya imagen llega al hemisferio derecho, no poda decirlo verbalmente, pero s era capaz de sealarlo con su mano izquierda sin equivocarse nunca. En cambio, cuando era el ojo derecho el que vea, y por tanto la imagen llegaba al hemisferio izquierdo, el sujeto no tena ningn problema para expresar verbalmente qu objeto haba visto, y poda tambin sealarlo con su mano derecha, pero no con la izquierda. El cerebro izquierdo tiene tambin mucho mayor capacidad de leer, aunque el derecho no est privado del todo para hacerlo. Sin embargo, la comprensin no verbal y las habilidades de manejo de objetos en el espacio son superiores en el hemisferio derecho en comparacin con el izquierdo, que es mucho ms lgico y matemtico. Sperry resume sus hallazgos e interpretaciones de la manera siguiente:
El hemisferio menor mudo (el derecho) parece ser llevado en buena medida como un pasajero pasivo y silencioso que deja el control de la conducta al hemisferio izquierdo. As, la naturaleza y las cualidades mentales del mundo interior del silencioso hemisferio derecho permanece relativamente inaccesible a la investigacin, ya que requiere pruebas especiales de mediciones con formas no verbales de expresin.

Y sin embargo el propio Sperry considera que:


el hemisferio derecho es consciente por s mismo, percibiendo, pensando, deseando y con emociones, todo en un nivel caractersticamente humano, y ambos hemisferios izquierdo y derecho pueden ser conscientes simultneamente de experiencias mentales diferentes, o aun opuestas, que ocurren en paralelo. Aunque predominantemente mudo y generalmente inferior en todas las actividades que tienen que ver con el lenguaje o el razonamiento lingstico o matemtico, el hemisferio menor es sin embargo claramente el miembro cerebral superior para ciertos tipos de tareas. Sin olvidar que en la gran mayora de las pruebas es el hemisferio izquierdo el superior y el dominante, revisemos rpidamente ahora algunas de las actividades excepcionales en las que el hemisferio menor es mejor. Primero, por supuesto, como se podra predecir, stas son todas las funciones no lingsticas y no matemticas. Ellas incluyen sobre todo la aprehensin y el procesamiento de patrones espaciales, relaciones y transformaciones. Estas funciones parecen ser holsticas y unitarias ms bien que analticas y fragmentarias, as como orientacionales ms que focales, e

involucrar apreciaciones preceptuales concretas ms que razonamiento secuencial abstracto y simblico.

Qu nos dicen estos sorprendentes hallazgos respecto a nuestra discusin anterior? Ciertamente hasta la fecha no se han encontrado diferencias en cuanto a la organizacin de circuitos neuronales o los mecanismos de manejo y transmisin de informacin entre los dos hemisferios, ni se han descubierto neurotransmisores o procesos bioqumicos en un hemisferio que sean distintos del otro. Y sin embargo, los estudios en los pacientes con el cerebro dividido claramente nos dicen que los hemisferios no llevan a cabo las mismas funciones mentales. Y al mismo tiempo, por otro lado, es claro que estas funciones parecen depender del cerebro mismo, ya que al ser separados los dos hemisferios, stos ya no saben uno del otro y se comportan como entidades aisladas dentros de un mismo organismo. Quiere esto decir que est decidida la batalla entre el monismo y el dualismo a favor del primero? Evidententemente, los argumentos no son definitivos en el sentido del monismo o del dualismo, pues los experimentos del "cerebro dividido" no nos explican los mecanismos neuronales de la mente, aunque si apuntan con claridad hacia una ntima relacin mente-cerebro, quiz ms ntima que lo que los dualistas quisieran. Filsofos contemporneos como Karl Popper son monistas, y neurocientficos que han realizado descubrimientos notables sobre el funcionamiento del sistema nervioso y que conocen en gran detalle los estudios de Sperry, como John Eccles que descubri los mecanismos de la inhibicin de la actividad neuronal, son abierta y declaradamente dualistas. Me gustara aqu recordar, como un posible planteamiento que no por repetirse pierde su valor, que el conocimiento de muchos de los mecanismos biolgicos ha permitido avances extraordinarios que eran impredecibles hace apenas algunas decenas de aos, como es el caso de la transmisin de la informacin gentica. Estos conocimientos en la actualidad estn permitiendo por primera vez en la historia del hombre, de la vida misma, el que un ser viviente sea capaz de modificar la informacin gentica de otro ser viviente, a travs de los procedimientos de la llamada ingeniera gentica, para crear organismos con propiedades biolgicas diferentes de las del organismo "natural". Si se piensa que estos progresos han ocurrido en unos 30 aos, y que eran prcticamente impensables slo 10 aos antes, no parece demasiado arriesgado predecir que la investigacin sobre el funcionamiento del cerebro nos dar tambin en las prximas dcadas una gran cantidad de informacin, que quiz permitir acercarse al conocimiento de los mecanismos de lo ms humano que el hombre posee: su conciencia, su pensamiento, su imaginacin y su creatividad. Sin embargo, es claro que por el momento y el momento puede durar muchas decenas de aos este objetivo final se ve todava muy lejano. Antes ser necesario resolver muchos otros problemas acerca de la qumica y la fisiologa del cerebro, problemas que implcitamente han

ido quedando planteados en los captulos anteriores. Por ejemplo, necesitamos todava aprender mucho sobre la manera en que los neurotransmisores actan para excitar o inhibir la actividad neuronal, sobre cmo se regula o controla esta funcin excitadora o inhibidora, incluyendo los mecanismos de sntesis de los transmisores y su liberacin desde las terminales axnicas; sobre cmo los receptores pueden ser modificados en su cantidad, arreglo en la membrana de las neuronas y sensibilidad a su correspondiente transmisor. Deberemos conocer tambin cmo la neurona es capaz de integrar la informacin que recibe simultneamente desde tantos cientos de neuronas diferentes para que finalmente enve o no seales elctricas a lo largo de su axn. Tendremos que saber la naturaleza qumica de todos los neurotransmisores y de otras molculas cuya funcin parece ser la de regular la accin de ellos en las sinapsis. Hace falta asimismo tener una idea ms completa e integrada de la organizacin de los circuitos neuronales y de qu transmisor o transmisores funcionan en las sinapsis involucradas entre las neuronas que los componen. Requerimos conocer cmo un circuito afecta o modifica la accin de otros circuitos, especialmente en cuanto a la integracin de la funcin primordial de cada uno de ellos si es que realmente hay una funcin primordial de cada circuito, pues cabe la posibilidad de que determinadas funciones mentales sean el resultado de la actividad de muchos circuitos funcionando simultneamente. Los puntos que acabamos de mencionar no son sino una pequea parte de la larga lista de aspectos que an nos falta mucho por conocer y comprender. Y aun despus de todo esto, sin duda debern surgir conceptos no previstos an, respuestas por el momento inimaginables, para alcanzar la ltima de las fronteras del conocimiento: el entendimiento de las funciones mentales. En la continuacin del fragmento de sor Juana citado en el captulo 1 de este libro, dice la poetisa: ...Y del cerebro, ya desocupado, los fantasmas huyeron, y como de vapor leve formadas en fcil humo, en viento convertidas, su forma resolvieron. Cuntos fantasmas de ignorancia y de escepticismo deben desaparecer; cuntos nuevos conceptos, cuntas ideas, cuntos esfuerzos de experimentacin y sntesis de informacin, debern sumarse para llegar a la meta? Una cosa es segura: el hombre no se detendr en sus esfuerzos de

creatividad en el arte, en la tecnologa y en todo cuanto en la vida de nuestra civilizacin y cultura significa progreso.