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Dinosaurios, meteoritos, cambio climtico y extinciones

Por Jos Ignacio Canudo

os Pirineos oscenses, hace 65 millones de aos, estaban ocupados por un gran golfo del ocano Atlntico que se adentraba en la Pennsula desde el Cantbrico. En su costa tropical vivan unos grandes vertebrados que hoy conocemos como hadrosuridos. Estos dinosaurios, as como sus parientes ms cercanos, no se encuentran actualmente en la Tierra porque se han extinguido. La evolucin de la vida en nuestro planeta no se puede entender sin la extincin de los organismos, en un proceso que ha funcionado desde el mismo comienzo de la vida terrestre. La causas de la extincin, en general, y de los dinosaurios, en particular, es uno de los debates ms enriquecedores de la Ciencia. Dos son las razones. Una es ms cientfica ya que es una investigacin abordada desde mltiples disciplinas y que permite colaborar a investigadores tan aparentemente alejados como un astrofsico, un qumico y un paleontlogo. La segunda es ms popular. Si algo pudo extinguir a unos colosos como los dinosaurios que domi-

naron la Tierra durante ms de 200 millones de aos, tambin podra hacerlo con nosotros... Las evidencias ms importantes para poder estudiar la extincin de los dinosaurios son precisamente sus restos fosilizados, y mejor si son de los ltimos que vivieron en la Tierra. Uno de esos lugares privilegiados, donde se pueden estudiar, son los Pirineos oscenses. Desde el ao 1997, el grupo Aragosaurus de nuestra universidad viene desarrollando un proyecto de investigacin que ha permitido recuperar varios cientos de huesos de hadrosaurios en los alrededores de Arn (Huesca). La excavacin de sus restos no fue sencilla y rompe con la idea de un paleontlogo trabajando con un pincel. De hecho, se realiz con amoladoras y martillos pilones. Horas al sol y extraccin de casi una tonelada de fragmentos de rocas con fsiles en su interior. Han sido necesarios cientos de horas de preparacin con medios mecnicos y qumicos (cidos) para la separacin de los fsiles de su matriz. Estos mtodos se basan en la diferente composicin y consistencia del hueso fsil de la roca. El esfuerzo vale la pena ya que los fsiles recuperados son, en su conjunto, una de las mejores colecciones del mundo de los ltimos dinosaurios. Precisamente, ese es el lema del Museo de Arn donde pueden verse algunos de estos huesos, y esa es la importancia de estos fsiles. Estos animales habran vivido unos 200.000 aos antes del lmite (o un poco menos), esto lo conocemos gracias a los estudios magnetoestratigrficos. Como bien se conoce, la Tierra tiene en la actualidad un Polo Norte y un Polo Sur. Sin embargo, la posicin relativa de estos polos ha cambiado numerosas veces a lo largo de la historia terrestre. Esta informacin queda reflejada en los minerales magnticos que

L a evolucin de la vida en nuestro planeta no se puede entender sin la extincin de los organismos, en un
proceso que ha funcionado desde el mismo comienzo de la vida terrestre.
tienen las rocas, de manera que conocemos cundo la disposicin de los polos era igual que en la actualidad o al contrario. En diferentes partes del mundo se ha datado, con exactitud, los instantes de los cambios de polaridad y, de esta manera, se ha podido tener una escala vlida en todo el mundo. Nuestro colega, el gelogo Oriol Oms de la Universidad Autnoma de Barcelona, ha sido el encargado de realizar el estudio magnetoestratigrfico. Su estudio ha permitido situar a los fsiles de los dinosaurios de Arn en el mismo cambio de polaridad que el lmite Cretcico-Terciario con una antigedad de 65 millones de aos, es decir, menos de 200.000 aos del lmite. En Geologa no solemos usar los millones de aos para referirnos a la edad de unas rocas, sino que hablamos de periodos de tiempo. Algunos bien conocidos por las pelculas como es el Jursico que forma, junto al Trisico y el Cretcico, la era Mesozoica (era en que vivieron los dinosaurios). Precisamente en el final del Cretcico es cuando se produjo la extincin de los dinosaurios. Pero cmo se conoce esto?. Uno de los grandes problemas en Geologa es situar, en el campo, los lmites de las grandes unidades temporales, a partir de criterios que permitan correlacionarlos en diferentes partes del mundo. Una de las maneras es que suceda en la Tierra un acontecimiento instantneo, que quede registrado en los sedimentos como un impacto extraterrestre.

Jos Luis Barco del grupo Aragosaurus excavando en el yacimiento de Blasi 3 (Arn, Huesca). La tcnica usada no es la habitual, debido a la dureza de la roca.

Crneo de Tyrannosaurus rex (final del Cretcico, Norteamrica), terpodo de los ms grandes que se han descubierto. Se extingui muy cerca del impacto meteortico, por lo que puede considerarse uno de los ltimos dinosaurios.

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Al final del Cretcico se produjo el impacto de un gran meteorito al norte de la pennsula de Yucatn (Mjico). El violento impacto form un enorme crter de unos 250 Km de dimetro y de varios kilmetros de profundidad. Hoy en da, este crter se encuentra enterrado debajo de sedimentos ms modernos y no puede verse en la superficie. Los efectos locales y regionales debieron ser devastadores con la destruccin del entorno en varios miles de kilmetros. Adems, la expulsin a la atmsfera de gran cantidad de polvo en suspensin y elementos contaminantes, fruto de la vaporizacin de las rocas, afectaron, de una u otra manera, a la mayor parte de la Tierra. Hay numerosas evidencias encontradas especialmente en el hemisferio norte que ratifican este hecho. Se trata de concentraciones anmalas de elementos raros en la corteza terrestre como el iridio; pequeas esferas llamadas microtectitas formadas por la solidificacin de gotitas fundidas expulsadas por el impacto; microdiamantes, espinelas de nquel, cuarzo formado a gran presin, todo ello en un nivel estratigrfico de pocos centmetros de espesor. En fin, es posiblemente el impacto extraterrestre mejor documentado en la historia de la Tierra. Pero la pregunta surge rpidamente: cmo pudo afectar a la vida, especialmente a los dinosaurios? Para comenzar a dar respuesta nos tenemos que fijar en unos organismos microscpicos con caparazn calcreo y que forman parte del plancton marino. Los foraminferos son muy abundantes en las rocas sedimentarias marinas, siendo muy sensibles a los cambios medioambientales. El grupo de investigacin de Micropaleontologa de la Universidad de Zaragoza liderado por Eustoquio Molina lle-

va ms de 20 aos buscando la relacin entre las evidencias del impacto del lmite Cretcico Terciario con la distribucin de los foraminferos. Sus conclusiones, a partir de estudiar el lmite en Espaa, Francia, Mjico, Tnez y Cuba, son contundentes: coincidiendo el nivel geolgico con las evidencias del impacto del lmite Cretcico Terciario se produce la mayor extincin de los foraminferos planctnicos de su historia evolutiva, de hecho casi se extinguieron. Esta conclusin, por parte de nuestros colegas de Facultad, est en la lnea de las teoras catastrofistas que relacionan la extincin de los dinosaurios con el impacto. Estas teoras surgen de un clsico trabajo del investigador norteamericano lvarez y sus colaboradores publicado el ao 1980, a partir del estudio de la seccin de Gubbio. Esta bella ciudad del centro de Italia ha pasado a la historia por ser el primer lugar donde se relacion una anomala de iridio con la extincin, en masa, de los foraminferos planctnicos del Cretcico. Con todos los respetos a estos microfsiles (de hecho el autor hizo su tesis sobre foraminferos), el trabajo de lvarez no hubiese tenido la trascendencia que tuvo si solo hubiera explicado su extincin. Estos investigadores fueron un poco ms all y relacionaron al impacto extraterrestre con la extincin de los dinosaurios. La polmica estaba servida y contina hasta la actualidad entre los defensores de una muerte catastrofista

de los dinosaurios y una desaparicin ms gradual a lo largo del final del Cretcico. En Gubbio, as como en los dems cortes del mundo donde se han estudiado los foraminferos planctnicos, no hay fsiles de dinosaurios. Estos tetrpodos tenan un modo de vida terrestre y sus restos se encuentran mayoritariamente en rocas formadas en los medios continentales. Esto tiene una gran desventaja respecto a los organismos marinos. El potencial de conservacin de los dinosaurios como fsiles es mucho menor, por dos razones: la primera es por ser ms es-

Serie de vrtebras caudales en conexin anatmica de un dinosaurio hadrosaurio del yacimiento de Blasi 3. Los fsiles se han preparado con parte de la matriz para que sea ms atractiva en la exposicin. Estos fsiles se encuentran depositados en el Museo Paleontolgico de la Universidad de Zaragoza. Actualmente se pueden ver en el Museo de Arn (Huesca).

casos que los marinos. La segunda es que si no se entierran rpidamente, las carcasas de los dinosaurios se destruan por las inclemencias del tiempo. Esto se traduce en que el registro fsil de los dinosaurios del final del Cretcico sea muy escaso a nivel mundial. De hecho, slo se han registrado sus fsiles en algunos lugares de EEUU, en la India, Rumana y en los Pirineos. Esa es la gran importancia de los yacimientos de Arn, lo que los hace singulares a nivel mundial, como los ltimos dinosaurios europeos. Especialmente en el centro de EEUU, se ha realizado un gran esfuerzo por buscar una relacin clara entre la extincin de los dinosaurios y el nivel con las evidencias de impacto. Esta relacin nunca se ha encontrado.

Conjunto de flamencos fotografiados en el Zoolgico de Madrid. Los flamencos, junto al resto de las aves, son los representantes de los dinosaurios, ya que un grupo de terpodos (dinosaurios carnvoros) emplumados sobrevivieron a la extincin. Son los que conocemos como las aves.

Aspecto de campo de una seccin vrtebra cervical de un dinosaurio hadrosaurio en el yacimiento de Blasi 3. Este es el aspecto que presentan los huesos en campo, antes de la extraccin.

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Dicho de otra manera, el investigador que encuentre un esqueleto de dinosaurio coincidiendo con el nivel de impacto, pasar a la historia de la Ciencia. El argumento de los catastrofistas es que es un problema del sesgo (tafonmico) del registro fsil, por tanto no es argumento la ausencia de fsiles de dinosaurios, coincidiendo con el lmite, para descartar una extincin instantnea por el impacto meteortico. El escenario sera sencillo: final del Cretcico (Maastrichtiense) no se produce un descenso gradual de especies de dinosaurios, sino que se extinguen coincidiendo con el lmite (geolgicamente hablando). Sin embargo, para los gradualistas el escenario es bien diferente. Segn estos investigadores, al final del Cretcico se produce una extincin gradual de las especie debido a una serie de cambios medioambientales, es decir, por un cambio climtico que empieza a manifestarse antes del lmite. El papel del impacto meteortico sera un aadido ms a los efectos asesinos, pero no el nico y quizs tampoco el ms importante. Para entender este concepto se puede usar un ejemplo de extincin actual. El bucardo es (mejor dicho era) una subespecie de la Capra

hispanica que se extingui al final del siglo pasado. El ltimo ejemplar era una hembra que viva en el Parque Nacional de Ordesa y muri aplastada por un abeto en el transcurso de una tormenta. Se podra decir que el bucardo se extingui por la cada de los abetos pero, sin duda, sera atrevido ya que, en realidad, la extincin de esta especie se debi a otros factores como la fragmentacin de su territorio, la caza excesiva etc. Por tanto, hay que diferenciar al agente asesino de las especies, del ltimo factor (efecto bucardo) que puede terminar con la vida de las ltimas poblaciones de una especie. Para los gradualistas, los efectos medioambientales del impacto meteortico podran ser el efecto bucardo que termin con los ltimos dinosaurios, pero no sera el verdadero asesino. Las ideas gradualistas sustentadas, adems del registro fsil de dinosaurios, tambin tienen datos geolgicos que indican un deterioro medioambiental al final del Cretcico. En ese momento se produjo un importante reajuste de las placas tectnicas que se tradujo en la modificacin del nivel del mar y en el mayor episodio de emisiones volcnicas de la historia de la Tierra. Hay zonas, como en el Deccan (India), donde hay varios kilmetros de capas volcnicas. Es fcil de comprender que la gran cantidad de elementos contaminantes emitidos a la atmsfera tuvo que afectar al clima terrestre. Trminos que nos suenan muy familiares como lluvia cida, efecto invernadero etc., pudieron producirse en relacin con este vulcanismo. En este escenario, los dinosaurios iran extinguindose de una manera gradual en pocos cientos de miles de aos (geolgicamente casi instantneamente). De alguna manera, el mundo de los dinosaurios, con unas condiciones climticas tropicales en la mayor parte de la Tierra, haba cambiado y terminaron por extinguir a los hadrosaurios de Arn y a la mayora de los dinosaurios.

N uestros gorriones o los bellos flamencos son la evidencia viva de animales tan fantsticos como los

grandes saurpodos extinguidos hace 65 millones de aos.

Independientemente de cul de las dos teoras nos parezca ms correcta, no ha sido una equivocacin el prrafo anterior donde se ha apuntado la mayora de los dinosaurios. En realidad, hubo un grupo de pequeos dinosaurios carnvoros (terpodos) que fueron capaces de sobrevivir a este conjunto de eventos encadenados. Se trata de las aves que, en realidad, son dinosaurios emplumados. La mquina de la evolucin trabaja deprisa y el cambio orgnico puede producir estas paradojas. Nuestros pequeos gorriones, o los bellos flamencos, son la evidencia viva de la existencia de animales tan fantsticos como los grandes saurpodos extinguidos hace 65 millones de aos. Ni el mejor escritor de ciencia ficcin podra habrselo imaginado. Jos Ignacio Canudo Grupo Aragosaurus (www.aragosaurus.com) rea de Paleontologa Departamento de Ciencias de la Tierra

del Cretcico se produce una extincin gradual de las especies debido a una serie de cambios medioambientales, es decir, por un cambio climtico. El papel del impacto meteortico sera un aadido ms a los efectos asesinos, pero no el nico.
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S egn estos investigadores, al final

Lmite Cretcico Terciario en Zumaya (Pas Vasco). El nivel con evidencias de impacto se sita en la base del nivel duro. La seccin de Zumaya es una de las ms conocidas del mundo, por ser una de las primeras en que se encontr la evidencia de la anomala de iridio relacionada con el nivel de extincin de foraminferos.

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