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Internet: Modelar el Presente, Para Disfrutar el Futuro Vctor Manuel Garca Surez Universidad del Turabo Mara Margarita

Alonso Alonso Universidad de La Habana

Abstracto Se analiza como poco ms de una dcada despus de la irrupcin de Internet como nuevo medio de comunicacin, el estudio de su impacto social, sus semejanzas y diferencias con los medios tradicionales y las representaciones y apropiacin que sobre este medio hacen sus usuarios, se convierte en un imperativo a estudiar. Se aborda a Internet como objeto de estudio, se presenta la descripcin y anlisis de algunas conceptualizaciones, que permiten identificar tendencias en su estudio y lo caracterizan como nuevo medio de comunicacin. Se describen tres de las principales tendencias dentro de la investigacin de los usos de Internet. Se presenta, entre otras importantes conclusiones, la que afirma que el abordaje de los usos sociales de Internet requiere de una perspectiva multidimensional, que reconociendo la complejidad del fenmeno, integre de manera flexible las racionalidades econmicas, polticas, histricas, culturales y comunicativas y las dimensiones macro y microsociales, que lo atraviesan y condicionan. El artculo se respalda con una amplia bibliografa sobre el tema. Palabras clave: Mediaciones tecnolgicas, usos de Internet, impacto social de Internet, tecnologas de informacin y comunicacin (TIC), Internet como medio de comunicacin Abstract The authors analyze how a little over a decade after the Internets eruption as a new communication medium, it has become imperative to study its social impact, its similarities with and differences from traditional media, and the representations and appropriation of it made by

Vctor Manuel Garca Surez es Vicerrector Auxiliar de desarrollo de profesores de la Universidad del Turabo. Principales reas de inters investigativo: Teoras de la Comunicacin, Usos Socioculturales de las TIC, Impacto de Medios. Mara Margarita Alonso Alonso es Vicedecana de la Facultad de Comunicacin de la Universidad de La Habana. Principales reas de inters investigativo: Teora e Investigacin en Comunicacin, Psicologa de la Comunicacin.

this mediums users. The Internet is approached as a subject of study, and description and analysis is given for certain conceptualizations that allow researchers to identify and describe trends in its study, and that characterize it as a new medium of information. Three of the dominant trends in the investigation of the Internets uses are also described. Among other important conclusions, the authors affirm that approaching the social uses of the Internet requires a multidimensional perspective that recognizes the complexity of the phenomenon and integrates the economic, political, historical, cultural and communicational rationalities, as well as the macro and microsocial dimensions, that span and condition it. The article is buttressed by a vast bibliography on the subject. Key words: technological mediation, uses of the internet, social impact of the internet, communication and information technologies, internet as a communication medium

El mundo digital es, a la vez, el reino de la libertad sin fronteras y el reino de la vigilancia omnipresente. De lo que hagamos con esa libertad y de cmo seamos capaces de controlar a los controladores, depende que nuestros hijos decidan sus vidas o que inauguren la era del totalitarismo digital. (Manuel Castells)

Introduccin Las vertiginosas transformaciones del sistema meditico en los ltimos aos han planteado considerables retos a la investigacin comunicolgica. Diversos autores han sealado el hecho de que los medios virtuales y las versiones electrnicas de los medios convencionales constituyen nuevas realidades mediticas que no pueden ser explicados por los antiguos paradigmas comunicativos. A la aparicin y creciente presencia, de las denominadas Nuevas Tecnologas de la Comunicacin (NTIC), as como la coexistencia de la informtica, los medios de comunicacin y las telecomunicaciones, entre otras, se hace necesaria tambin la bsqueda de nuevas herramientas, modalidades, miradas y conceptos para su estudio (Galindo y Gmez, 2004).

As, la comunicacin y la cultura se configuran como ejes conceptuales relevantes para la reflexin de este fenmeno. Poco ms de una dcada despus de la aparicin del medio en Amrica Latina, los estudios sobre Internet han comenzado a diversificarse y ampliarse cuantitativa y cualitativamente, lo que se expresa en las numerosas publicaciones existentes en la actualidad sobre el tema. Durante varias dcadas, la investigacin comunicolgica sobre las nuevas tecnologas estuvo centrada en enfoques de carcter crtico interpretativo sobre el impacto econmico, social y cultural de las mismas. Estos estudios contribuyeron a la actualizacin de la perspectiva crtica en los nuevos entornos comunicativos y representan una reflexin de gran valor en la comprensin de las lgicas del funcionamiento de la comunicacin en la llamada sociedad de la informacin. Sin embargo, ms recientemente, la investigacin de las tecnologas de informacin ha sufrido desplazamientos sustanciales, que consideran la necesidad de reformular conceptualmente el abordaje de los nuevos medios. La investigacin acadmica de este medio ha cobrado un auge tal en la ltima dcada que llega a hablarse de los Estudios de Internet como una nueva disciplina (Figueroa, 1994); en tanto algunos autores utilizan la denominacin de Estudios Tecnoculturales o Ciberculturales (Silver, 2000 en Calvi, 2004). La relacin que se da entre la sociedad y el uso de las NTIC, sobre todo de Internet, es abordada por otros autores latinoamericanos bajo un concepto que busca agrupar y entender las manifestaciones culturales que se dan a partir del su uso y su apropiacin: el de Cibercultura, objeto de estudio amplio, cuya presencia y

protagonismo cada vez mayor en los estudios comunicolgicos se deriva de la creciente penetracin de Internet en los distintos mbitos de la sociedad. (Galindo y Gmez, 2004). Sin embargo, dado el extraordinario dinamismo de la irrupcin de este medio en el campo de estudios de la comunicacin los modelos y mtodos adecuados para estudiarlo estn por proponerse y lejos de consolidarse (Fuentes Navarro, 2000, p.27). Una importante lnea de investigacin en el contexto de los estudios mediolgicos actuales es la reflexin sobre los comportamientos, usos y representaciones simblicas ligadas al consumo de los medios virtuales, pues, como se ha sealado al inicio de este trabajo, el impacto de una tecnologa no puede estudiarse sin el anlisis de su utilizacin por parte de los sujetos: Lo que determina si una tecnologa con una serie de caractersticas dadas puede utilizarse son las circunstancias fsicas y sociales de la gente que pueda desear este uso, as como los posibles cambios en estas condiciones. (Gershuny, 1996, p.326). El inters por la indagacin del cibernauta o internauta dentro de la agenda de la investigacin latinoamericana actual adquiere sentido especialmente si se abordan la recepcin y el consumo como lugares desde los cuales se pueda repensar el proceso de comunicacin. (Martn Barbero, 2004). El punto de partida terico de la perspectiva de los Estudios crticos de Cibercultura se revela como pertinente a tales propsitos, al plantearse el anlisis de la Cibercultura en trminos de las mediaciones sociales, econmicas y culturales que explican tanto las interacciones de los individuos y grupos con los medios online como el acceso de los diferentes actores histricamente situados a dichas interacciones.

Sin embargo, el anlisis de tales mediaciones se ha realizado por lo general, a nivel de las condiciones macro-estructurales de los contextos sociales, econmicos y polticos de los diferentes pases o regiones. Si bien es cierto que, como plantea Mattelart (2003), la construccin de la llamada Sociedad de la Informacin se inscribe forzosamente en un campo de fuerzas polticas de las cuales es difcil sustraerse (p. 23), tambin es preciso abandonar ciertos dogmas generalizadores o tecnodeterministas y pasar a la implementacin de estudios empricos que permitan concebir la forma de articulacin especfica entre las variables estructurales, las condiciones del contexto y las acciones de los actores concretos (Herzog, Hoffmann y Shulz, 2003, p. 55). El estudio de los usos de Internet es imprescindible para la implementacin de polticas y regulaciones relacionadas con las Tecnologas de Informacin y Comunicacin (TIC), cuestin central para la reflexin Latinoamericana, por lo que cualquier perspectiva de estudio de los usos de Internet pasa por el anlisis y la articulacin de polticas de comunicacin e informtica que contribuyan a la definicin del significado y sentido del uso de las TIC, a que estas se coloquen al servicio del hombre y no en su contra, a que la informacin sea considerada un asunto de inters pblico y no slo una mercanca (Corral, 2003, p. 42). El estudio de la repercusin de Internet en la sociedad y sus sectores sociales se ha centrado en el anlisis de si la nueva mediacin tecnolgica introduce verdaderos cambios en la subjetividad o reproduce la misma racionalidad instrumental y econmica de la sociedad.

La tecnologa cada vez es ms abordada no como una herramienta o artefacto, sino como una prctica social, un conjunto de saberes compartidos entre diferentes actores de una sociedad. Las investigaciones acerca de las TIC e Internet cobran especial relevancia en Latinoamrica, donde las tecnologas son sometidas a un proceso de imposicin, al ser esencialmente importadas de los pases desarrollados, tanto en su uso industrial como en su utilizacin educativa, lo que ha resultado en muchas ocasiones desacertado por la incompatibilidad con los procesos de desarrollo econmico, social y cultural y la ausencia de polticas locales que le permitan una reinsercin en escenarios para los que no fueron previstas.

Internet como objeto de estudio Ya hemos sealado cmo la investigacin comunicolgica, especialmente en Latinoamrica, no descubrira hasta recientemente la centralidad de Internet en el conjunto de transformaciones que se producen en la actualidad, en el trnsito de la Sociedad de la Informacin a la Sociedad de la Comunicacin y el Conocimiento (Pineda, 2003). En Mxico, por ejemplo, uno de los pases ms destacados en el estudio acadmico de la comunicacin, ya avanzada la dcada de los noventa, la mayor parte de los investigadores mexicanos interesados en la temtica de las nuevas tecnologas apenas reparaba en la existencia de Internet. (Islas, 2001). A travs del presente artculo se presenta la identificacin y anlisis crtico de las principales tendencias actuales de los estudios sobre cibercultura y usos sociales de

internet, as como se demuestra que toda concepcin terica en torno a Internet tributa a una comprensin de las Tecnologas de la Informacin y la Comunicacin, y en ltima instancia, a una teora de la sociedad. Las NTIC y su contexto social no pueden estudiarse separadamente, si queremos comprenderlas de manera integral. Tecnologa y sociedad estn estrechamente vinculadas. (Mar, 2003). De esta manera, la investigacin sobre Internet y las nuevas tecnologas no puede realizarse al margen de la reflexin terica en torno a la relacin e influencia mutuas entre la tecnologa y la sociedad. Conceptualizando a Internet La expansin y desarrollo crecientes del funcionamiento de la Red de Redes, (WWW) ha despertado el inters de los investigadores por describir, conceptualizar y entender el significado de este novedoso y complejo medio. Los anlisis sobre Internet son en ocasiones ambiguos y oscilan entre posturas extremas, instrumentales o excesivamente crticas y no dejan de aparecer autores cuyos enfoques evidencian una actitud afectiva, ya sea de signo positivo o negativo: desde los fascinados hasta los atemorizados ante las implicaciones del medio, pasando por enfoques ms sustentados y dialcticos. Sera imposible agrupar bajo una taxonoma rgida y simplista la diversidad de perspectivas existentes en la actualidad en el estudio de Internet. Sin embargo, una mirada al conjunto de conceptualizaciones nos permite identificar las siguientes tendencias: 1. Enfoques crticos de orientacin marxista.

2. 3.

Enfoques de carcter instrumental, tecnocrtico. Estudios socio culturales.

La primera perspectiva, sustentada en la teora crtica de inspiracin marxista intenta responder preguntas tales como: Lleva o no Internet, en su seno, algn cambio? Si es as Qu cambios humanos provoca esta nueva forma de producir, difundir y compartir conocimientos? Qu nuevos imaginarios, nuevas formas de compartir y de distribuir impondr la red?, ante lo que se responde que Internet reproduce no solo a la sociedad y su modelo de desigualdad (por ejemplo en el acceso a la red), sino tambin su modelo de racionalidad, distribucin y hasta de lgica, pues la lgica binaria ciberntica tiene su correlato, no solo material, sino histrico y humano, en la polarizacin socioeconmica incluido-excluido (Sabatini, 2004). La mirada crtica aborda a Internet como parte de las estrategias de expansin del actual sistema neoliberal, basado en el predominio del valor del mercado por sobre todas las cosas, en la entronizacin del poder econmico por encima de cualquier otra racionalidad. (Verd, citado por Sabatini, 2004). Dentro de los anlisis de corte eficientista, por otra parte, que tienden a ver en Internet sus caractersticas preferiblemente instrumentales y entre sus efectos positivos se encuentran los del investigador mexicano Octavio Islas, quien, sin llegar a la tecnofilia, se centra en el estudio de las oportunidades y ventajas de las diferentes aplicaciones de la red de redes para las instituciones de la sociedad actual. Para Islas (2001) Internet es, sin duda alguna, el medio de comunicacin inteligente, que expresa en su formidable complejidad y perfeccin, el sentido ms amplio de lo que representa en nuestros das la convergencia tecnolgica, instalndonos

en una especie de versin ms avanzada de aquello que Marshall McLuhan acert en designar como aldea global (p.70). Entre las perspectivas que se incluyen en este tipo de estudios pueden mencionarse: diseo centrado en el usuario, la interaccin persona-ordenador, la mercadotecnia digital (Gutirrez e Islas, 2002), el comercio electrnico, la Publicidad en lnea, etc., en los que la investigacin adquiere, a diferencia de la tendencia anterior, un explcito carcter instrumental, de produccin-aplicacin, aunque no pueden desestimarse sus aportes concretos de acuerdo a los propsitos particulares de tales enfoques. Una mirada mucho ms integradora es la de los investigadores que, desde la perspectiva de la Cibercultura, proponen el abordaje de Internet en su carcter de soporte principal en la conformacin de una cultura global interconectada. (Galindo, 2003; Pineda, 2003). Esta perspectiva, aunque comparte muchos de los presupuestos de la corriente crtica, se centra ms en las consecuencias de la Cibercultura (y dentro de ella, de Internet), para la sociedad y sus actores sociales, sean estos impactos negativos o positivos. Desde el punto de vista terico metodolgico, estos estudios parten de la corriente multidisciplinaria de los Estudios culturales (ya sea en su versin norteamericana o desde la perspectiva de autores latinoamericanos) e integran la reflexin terica con indagaciones de carcter emprico en escenarios sociales concretos. La Cibercultura implica una nueva forma de construccin y reconfiguracin de la percepcin de la vida social a travs de formas emergentes de contacto, vnculo y relacin. Indisolublemente unidos al de cibercultura se encuentran los conceptos de Cibersociedad y de Ciberespacio, este ltimo concebido por Galindo (2003) como naciente forma ecolgica en el devenir humano que comporta un indito umbral de

complejidad. Si bien el ciberespacio es an un territorio de colonizacin, de prcticas comunicativas verticales y cargas preceptales preciberespaciales, tambin es escenario de emergencia de un nuevo territorio de lo social, de originales formas de relacin que alteran los patrones previos de la vida cotidiana. No puede dejar de mencionarse, por otra parte, la complejidad que implica un anlisis serio y contextualizado de Internet. Las diversas tendencias existentes en los enfoques conceptuales sobre Internet han permitido elaborar una plataforma conceptual que, sin dudas, contribuye a la sustentacin de la investigacin cientfica y la reflexin terica sobre este complejo y dinmico medio. Internet: Nuevo medio? Pineda emprende el abordaje de Internet a partir del concepto de cibermedios que hace referencia a los medios utilizados en el ciberespacio, y que permiten impulsar los vnculos entre las personas, produciendo trascendentes variaciones en las formas de relacionarse, de formar comunidades (virtuales) y hasta de realizar operaciones econmicas y comerciales, lo que habla de la profunda dimensin sociocultural de este trmino con relacin al de hipermedia. Lo virtual, el elemento ms renovador de estos medios digitales, modifica sustancialmente las nociones de tiempo y espacio, de distancia geogrfica y fsica, lo que influye en la conformacin de patrones, representaciones, identidades y valores inditos, cuya dimensin es imprescindible estudiar. Un elemento esencial de estas transformaciones son los nuevos modos de comunicacin que surgen entre los seres humanos, lo que se convierte en el centro de inters de las ciencias de la comunicacin.

Una importante diferencia que introduce el trmino de cibermedios con relacin al de medios masivos, es que admite una comunicacin de muchos a muchos y no de uno a muchos, elemento que supone sustanciales desplazamientos en el modelo comunicativo y en la naturaleza de la recepcin y los usos.(Pineda, 2003; Pea, 2002). As, la diversidad de modalidades de comunicacin que la Red posibilita constituye una de las peculiaridades que determinan la complejidad del medio y los nuevos modelos comunicativos que tiende a conformar. Los enfoques tericos que se centran en el anlisis de si Internet constituye o no un nuevo medio, nos habla de los cambios potenciales en los modelos comunicativos; pero se reconoce que esos mundos posibles no podrn convertirse en reales, hasta tanto persistan similares condiciones estructurales de la sociedad en que tales interacciones comunicativas se produzcan. Para Migdalia Pineda (2003), an cuando Internet no consigue situarse todava como un nuevo medio, est introduciendo formas hbridas de comunicacin y nuevos modos de contactos humanos que estimulan las relaciones sociales entre grupos culturales diversos a escala planetaria, lo que sin dudas incidir en ulteriores cambios a nivel de la sociedad. La diferencia entre Internet y los medios masivos tradicionales es tambin acentuada por Cartier, quien considera que la telemtica no puede ser considerada como otro medio ms, sino como una forma distinta de comunicacin (Cartier, 1992, citado por Uribarr, 1999).

Trejo Delabre (2002), por su parte, considera intil la discusin en torno a si Internet es un nuevo medio de comunicacin o una amalgama de los tradicionales, lo importante es comenzar su estudio cientfico y sus particularidades. En su opinin, lo que distingue a la Internet de otros medios es precisamente su carcter multimedia (fusin de recursos de los medios tradicionales - audio, texto, video - en virtud de la digitalizacin de la informacin), la amalgama de todos esos formatos y recursos y su carcter abierto tanto en la variedad de contenidos, como en las alternativas que ofrece para que sus consumidores interacten ante ellos. Como la mayor parte de los investigadores, tambin este autor destaca las potencialidades de intercambio recproco que propicia Internet. Como Hipermedio, Internet se distingue de los medios tradicionales en varios aspectos: 1. Se puede acceder a Internet dondequiera que haya computadora, mdem,

lnea telefnica u otra clase de conexin a la red de redes; mientras que accedemos a los medios tradicionales comnmente en escenarios locales. 2. acceso. 3. Las dimensiones de la red de redes: elevado nmero de canales emisores La ubicuidad constante de sus sitios independientemente del lugar de

e ilimitadas dimensiones de los contenidos. 4. Mezcla atributos de los medios convencionales, proponiendo opciones

verstiles para la apropiacin de los mensajes y exige una atencin y compromiso intensos por parte de sus usuarios.

5.

Ruptura de la estructura lineal, posibilidad de saltar de un sitio a otro en

un recorrido que trasciende la lgica del desplazamiento lineal y territorial de los medios convencionales. 6. Internet irradia sus contenidos a audiencias diversas - independientemente

de que sean abundantes o limitadas -, a diferencia de la difusin convencional a los pblicos masivos.

Otra importante diferencia entre los medios masivos e Internet es la relacionada con los contenidos. Mientras que en las industrias culturales tradicionales la propiedad tiende a determinar el tipo de contenidos que se difunden, en Internet prevalece la apertura, la horizontalidad discursiva, la tolerancia, la diferencia, la diversidad, la disidencia y, hasta ahora, la ms amplia universalidad temtica. (Islas, 2000, p.50). La comprensin del atractivo particular de Internet, pasa, para Gabriel Paz, por un anlisis de la especificidad del intercambio que promueve con el usuario. Este autor seala como significativo el hecho de que a la experiencia de integrarse a la red se le denomine navegar, pues el carecer de puntos de referencia especficos es distintivo a la navegacin. La red emerge, as, como una inmensidad sin puntos de referencia, en la que uno de los elementos ms sugestivos es la posibilidad de perderse en la infinitud de puntos que la constituyen. Una de las caractersticas ms llamativas que tiene la red es que por ella circulan una cantidad infinita de imgenes, de informacin, de datos, sin orden de ningn tipo. (Paz, 2004). Dentro de las mltiples aristas abordadas por diferentes autores, especial inters reviste, a nuestro juicio, la conceptualizacin de Internet no slo como un medio de

comunicacin sino como un lugar o un conjunto de sitios que pueden ser visitados, creados o incluso modificados por sus usuarios, es decir, como un espacio social en el que convergen las ms diversas expresiones. (Trejo Delarbre, 1994). Esta visin de la Red como espacio social es profusamente desarrollada por otro investigador mexicano, Edgar Gmez (2002), quien aborda el estudio de Internet no slo como un medio de comunicacin con posibilidades tanto sincrnicas como diacrnicas, sino como un espacio social en s mismo, diferente, aunque no independiente, de la realidad. Para comprender la significacin de Internet como espacio social, Gmez sugiere la comparacin de la Red con otros medios tradicionales. La Radio y la Televisin, por ejemplo, permiten reproducir acontecimientos que se producen en otro espacio lejano. El telfono y el fax, por su parte, no son espacios sino herramientas para reducir la distancia entre las personas. Internet, sin embargo, aunque es tambin una configuracin tecnolgica, slo es generado (en sus contenidos, intensidad y direccin) por las personas que acceden al sistema. El ciberespacio o espacio ciberntico no es autnomo con relacin a lo real, pero tampoco es una copia de aquel. La comprensin de la relacin entre lo real y lo virtual es, segn este autor, indispensable para entender la complejidad de una tecnologa que es (o puede ser) a la vez tecnologa, espacio virtual (y extensin del real), smbolo, laboratorio social, etc. (Gmez, 2002, p.280). En aras de avanzar en la solucin a una posible dicotoma entre lo real y lo virtual o ciber, Gmez introduce el concepto de Hiperespacio, que hace referencia a la suma o integracin de lo real y lo virtual. El Hiperespacio es un sistema en su totalidad cuyos

componentes tanto real como ciber operan de modo combinado y por eso ambos elementos slo pueden estudiarse unidos. Dos lneas para dar rumbo al estudio del impacto de las nuevas tecnologas seran la domesticacin de lo tecnolgico y la virtualizacin de lo espacial. El concepto de hiperespacio, aborda de forma holstica la realidad que vive la persona, la realidad virtual, la percepcin de ambas y su apropiacin por los usuarios. El cambio en la dimensin temporal es otro aspecto significativo en la interpretacin de Internet como nuevo medio. El carcter simultneo y casi inmediato del tiempo tecnolgico (Nosnik, 2000) incide sustancialmente en los desplazamientos que se producen en la apropiacin y usos del medio. Apropiacin y usos sociales de Internet En la actualidad se perfilan tres principales tendencias dentro de la investigacin de los internautas o de los usos de Internet, a saber (Alonso, 2004): 1. 2. Estudios de usuarios (internautas) con fines comerciales. Estudios enmarcados en el Diseo centrado en el usuario y la interaccin

persona-ordenador. 3. Estudios acadmicos.

Al interior de estos ltimos se presenta una gran variedad de enfoques tericos provenientes de diversas disciplinas o utilizando sus categoras de anlisis, tales como la Economa Poltica Crtica, los Estudios Culturales, el Pensamiento Complejo, la Psicologa, la Antropologa, la Sociologa, la Telemtica y otras. (Galindo y Gmez, 2004; Gmez, 2002).

Una de las ms interesantes perspectivas terico-metodolgicas es la que ofrece el investigador mexicano Ral Fuentes Navarro (2001), quien propone las siguientes dimensiones de anlisis para el estudio de los usos socioculturales de Internet: 1. la diversidad de funciones del medio (informativa, comunicativa y

difusiva); 2. los recursos (infraestructura, cdigos, hbitos y representaciones) de un

grupo o tipo de usuarios determinados; 3. la apropiacin construida de los recursos y los esquemas operativos de la

actividad; y 4. etc). Partiendo de la propuesta de Fuentes Navarro, el anlisis de la apropiacin y los usos de Internet debe tomar en consideracin los diferentes servicios y actividades que integra la Red. Sin embargo, un anlisis inicial de las posibles taxonomas de actividad que contiene Internet, evidencia la complejidad del medio, que incluye numerosas funciones que habitualmente son estudiadas a partir de abordajes especficos de una de esas partes y no en su integridad. Los denominados Estudios crticos de Cibercultura, constituyen una relevante tendencia de investigacin en torno a Internet. Retomando la mejor tradicin de los Estudios Culturales ingleses, esta perspectiva se plantea el anlisis de la Cibercultura en trminos de las mediaciones sociales, econmicas y culturales que explican tanto las los tipos de actividad (entretenimiento, trabajo, socializacin, aprendizaje,

interacciones de los individuos y grupos con los medios on-line como el acceso de los diferentes actores, histricamente situados, a dichas interacciones. El abordaje terico metodolgico de los usos socioculturales de Internet no puede realizarse al margen de las lgicas tecno-econmicas y sociales que condicionan la apropiacin de dicha tecnologa. En el terreno terico, el enfoque de la Brecha Digital o Digital Divide, da cuenta de la exteriorizacin de una relacin asimtrica entre una sociedad histrica concreta y las realidades virtuales en las que se inserta. Esta corriente ha enfatizado sobre todo en el hecho de que el diferenciado acceso a las redes incrementa la brecha de la desigualdad y la exclusin entre pases y actores sociales, subestimando en ocasiones la complejidad del anlisis. La brecha digital no se debe encarar solamente desde puntos de vista econmicos o culturales, sino que requiere de un anlisis multidimensional de los factores relacionados con los distintos ritmos de acceso a Internet y a la diversidad de usos de este medio. (Cuadra, 2003). No obstante, con respecto a la enorme y muchas veces contradictoria cantidad de cifras, datos e indicadores sobre el acceso a las TIC y a Internet, resultan tiles los comentarios de Herzog, quien alerta que esta guerra de cifras es librada por consultores que se valen de dismiles mtodos de clculo y prognosis, basados en estudios propios y en sondeos hechos al azar. Por otra parte, ni en los pases del Sur, ni muchas veces en los del Norte se sabe, con exactitud, acerca de las cantidades de computadores, servidores, cuentas y usuarios de Internet existentes. De lo anterior se desprende que cualquier estadstica debe ser recibida y analizada cautelosamente (Herzog, 2003). Una perspectiva enfatizada por diversos autores (Ford y Chicco, 2003; Meja, 2004) es el hecho de que las TIC responden a formatos elaborados en los pases

desarrollados, especialmente en Estados Unidos, por lo que el carcter de consumidor de Amrica Latina debe ser cuidadosamente tenido en cuenta para evitar extrapolaciones que no consideren la naturaleza autctona de los procesos culturales y educativos de la regin. Algunas investigaciones se plantean el anlisis de la brecha tecnolgica (Silva 2001, citado por Isla, 2003) incluso entre las diferentes generaciones, aquellas infoalfabetizadas y las que no lo son, lo cual podra generar cambios en la estructura jerrquica al interior del ncleo familiar, histricamente determinado por las relaciones de poder asociadas al conocimiento de sus miembros. La comunicacin mediada por ordenadores representa otra fecunda corriente orientada al anlisis de la comunicacin tecnolgica a partir de nuevos paradigmas y modelos que permitan captar las peculiaridades de esta modalidad de interaccin. Estos estudios se centran en el anlisis de Internet no como una red de redes de computadoras, sino como una red de redes humanas mediadas por computadoras, detrs de las cuales existen seres humanos, pero no aislados y solamente conectados a otros mediante las mquinas, sino estructurados en redes de comunicacin, integrantes de diversos agrupamientos humanos con sus propias identidades (Lara, 2003). La comunicacin mediada por ordenadores incluye fundamentalmente el estudio del correo electrnico, el chat y las listas de discusin, es decir, de aquellas aplicaciones de la red que implican la comunicacin con otros usuarios, ya sea en tiempo real o diferido, aunque en ocasiones el trmino se aplica a toda la comunicacin a travs de Internet.

La mayor parte de los estudios sobre la Comunicacin Mediada por Ordenadores (CMO) se centran en el examen de si estas modalidades de comunicacin propician formas alternas de interacciones socio-comunicativas y en qu sentido lo hacen. Tambin las investigaciones abordan la influencia del carcter sincrnico o asincrnico en el tipo de interaccin comunicativa que se establece. Un interesante enfoque es el de Paula Lenguita, quien ofrece un slida fundamentacin en torno a la distincin entre uno y otro sistema de comunicacin (en tiempo real o en tiempo diferido). Para ella, son las motivaciones e intenciones que orientan la accin comunicativa de los sujetos, las que permiten discriminar y seleccionar el tipo de sistema de comunicacin (en tiempo real o en tiempo diferido); lo que supone un tipo de acuerdo sobre las reglas del intercambio, que se sita sobre los lmites tecnolgicos propios de cada uno de los sistemas. Partiendo de la teora habermasiana, Lenguita categoriza dos tipos diferentes de accin que los sujetos o actores constituyen: Acciones orientadas al entendimiento y acciones orientadas en torno a fines. En los sistemas en tiempo real chat predomina la accin espontnea, directa y poco reflexiva; es decir, este tipo de prcticas comunicativas est asociado a la accin destinada al entendimiento. El intercambio se realiza de manera catica, en el sentido de la velocidad de circulacin de los mensajes escritos y la rapidez con que cada interlocutor tiene que ordenar la informacin que se transmite. En el caso de sistemas en tiempo real, los sujetos saben para qu y por qu lo utilizan, es decir, conocen las razones y las reglas de funcionamiento de este sistema de comunicacin on line, son conscientes de las reglas del intercambio (velocidad,

simulacin, organizacin rpida de la discusin) y las reproducen en la prctica, ms all de los condicionantes estructurales y tecnolgicos del entorno de Internet. La direccin mltiple de los mensajes en tiempo real reclama necesariamente, y en un sentido tcnico/material, un tipo de intercambio corto, efmero, e intuitivo propio del chat. A diferencia de lo anterior, los sistemas de tiempo diferido o demorado (Listas de Discusin) se constituyen en espacios virtuales, en donde predomina un tipo de accin destinada a un fin: obtener informacin o conocimiento sobre un tema prestablecido. En este caso, el carcter diferido o demorado del mensaje permite cierta reflexibilidad sobre la informacin, ya que, en general, el emisor puede reflexionar antes de enviar el mensaje. Este sistema se caracteriza tambin porque las discusiones se establecen de modo previo a la participacin a manera de un acuerdo sobre los temas de los cuales se intercambiar informacin. Los mensajes se caracterizan por estar racionalmente construidos, ser prolongados y estar orientados siempre a un tipo especfico de tema programada con anterioridad. En conclusin, conocer gente, con la inhibicin que el anonimato permite en la Red, y buscar informacin sobre determinada temtica son dos motivaciones distintas, que ordenan la accin a perseguir. De forma tal que, las reglas y los lmites de cada uno de los sistemas no slo se producen por los condicionantes estructurales, sino que tambin en ellas juega un papel central las intenciones intersubjetivas que dan forma al intercambio. Las orientaciones de la accin, condicionadas por el entorno, determinan la forma que adquieren cada uno de los sistemas de comunicacin en la Red. Y en general, las

expectativas sobre la comunicacin (orientaciones de la accin) no son idnticas para ambos sistemas. Otra relevante lnea de anlisis se orienta a la conceptualizacin del nuevo Modelo Comunicativo que instaura Internet. En este marco analtico, Raymond Colle (2003), centra su atencin en la caracterizacin del modelo reticular o de hipervnculos para comprender la comunicacin digital. El hecho de que este modelo se distingue por la ausencia de un centro, sin comienzo ni final, sino mltiples entradas y salidas, otorga al usuario mxima libertad para navegar. (Pea, 2002). El modelo, tambin denominado de telaraa, supone importantes transformaciones en la concepcin de la comunicacin, pues el ser humano es siempre el sujeto/actor del proceso. En dicho modelo no hay receptor puro. (Colle, 2003). La centralidad del sujeto supone un importante desplazamiento: del carcter productor de sentidos del receptor (propio del paradigma de la recepcin activa) a la naturaleza constructiva del internauta, quien es constructor de los discursos que fluyen por la red. Para Trejo Delarbre (2002), las condiciones que internet produce como medio de comunicacin - y sobre las cuales poco se ha reflexionado an- determinan las exigencias de un modo de comunicacin y por tanto, de nuevos modos de actuacin, produccin y percepcin de los usuarios. La singularidad de la comunicacin por Internet, su carcter gil y flexible, la amalgama de formatos y recursos que lo distinguen, otorgan a la navegacin y al cibernauta cualidades y dimensiones tales como capacidad de improvisacin, individualidad, irrepetibilidad y naturaleza estrictamente personal, que lo diferencian de la recepcin y el consumo de los medios tradicionales.

Otra interesante perspectiva es la que vincula el estudio de los usos y apropiacin de Internet con las categoras de representaciones e imaginarios sociales. Entre estos trabajos cabe mencionar el de Maurizi (citado por Pea, 2002), en torno a los imaginarios tecnolgicos de personas comunes, que hace referencia al entramado simblico de imgenes e ideas que las personas construyen en torno a la tecnologa y su vnculo con ella, la predisposicin afectiva, sus percepciones sobre quin las utiliza y con qu fines, as como la visin sobre el impacto de las mismas para sus vidas cotidianas en lo personal y profesional. Silver se refiere al hecho de que como toda cultura, la cibercultura es parcialmente producida por las narrativas que se construyen en torno a ella. El ciberespacio no es slo un lugar para la comunicacin y para la emergencia de comunidades, sino tambin un generador de discursos. Estos discursos van a versar sobre sus mitos, sus orgenes, sus caractersticas y sus proyecciones futuras. (Silver, citado por Figueroa, 2003). Por ltimo, un relevante enfoque desarrollado dentro de los usos educativos y cientficos de las tecnologas, es el relacionado con las nuevas competencias comunicativas que requiere el contexto meditico que conforma Internet. Esta perspectiva destaca las diferentes competencias que se ponen en juego y que exigen una alfabetizacin de los usuarios, como son: lingsticas, normativas, de produccin y diseo, tecnolgicas, de interaccin social, de trabajo cooperativo y comunidades virtuales, de bsqueda y recuperacin de informacin, etc.

Conclusiones El estudio de la apropiacin y uso social de las tecnologas de informacin y comunicacin constituye un nuevo campo de estudios para diversas disciplinas sociales y en especial para las Ciencias de la Comunicacin. An cuando conceptualmente ningn modelo terico de la comunicacin recoge las realidades comunicativas posibles en el ciberespacio (Pineda, 2003), las diferentes perspectivas que se aproximan a este campo emergente y las construcciones desarrolladas en el estudio de la recepcin y los usos de los medios masivos ofrecen aportes considerables que permiten un abordaje holstico de este objeto de estudio. El inters por la indagacin del cibernauta o internauta dentro de la agenda de la investigacin latinoamericana actual adquiere sentido especialmente si se aborda la recepcin/consumo como lugar epistemolgico y metodolgico desde el que repensar el proceso de comunicacin. (Martn Barbero, 2004). El punto de partida terico de la perspectiva de los Estudios Crticos de Cibercultura se revela como pertinente a tales propsitos, al plantearse el anlisis de la Cibercultura en trminos de las mediaciones sociales, econmicas y culturales que explican tanto las interacciones de los individuos y grupos con los medios online como el acceso de los diferentes actores histricamente situados a dichas interacciones. Sin embargo, el anlisis de tales mediaciones se ha realizado, por lo general, a nivel de las condiciones macro-estructurales de los escenarios sociales, econmicos y polticos de los diferentes pases o regiones. El enfoque de la brecha digital o tecnolgica, al enfatizar en las desigualdades entre pases pobres y ricos, acenta una arista ineludible de la problemtica de los usos y

el acceso a las NTIC. Sin embargo, debe pasarse tambin al anlisis de las diferencias especficas entre las diferentes capas y estratos de la sociedad y de sus competencias a nivel simblico y cultural. La distincin entre dispositivos informacionales, esto es: redes y equipos; y por otra parte, dispositivos comunicativos, es decir, las competencias bsicas de los usuarios, constituye un punto de partida que abre sugerentes perspectivas de estudio. Desde el punto de vista de las redes y equipos, lo que interesa es la conectividad, la posibilidad de conectarse fsicamente a las redes informticas; desde el punto de vista de los dispositivos comunicativos, es decir, las competencias de los usuarios, lo que interesa es, precisamente, las posibilidades de la significacin / comunicacin entre sujetos concretos. (Cuadra, 2003). Como se desprende del anlisis realizado, el abordaje de los usos sociales de Internet requiere de una perspectiva multidimensional, que reconociendo la complejidad del fenmeno, integre de manera flexible las racionalidades econmicas, polticas, histricas, culturales y comunicativas y las dimensiones macro y micro-sociales que lo atraviesan y condicionan.

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