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Los aos perdidos de

MERLN
TRILOGA DEL JOVEN MERLN VOLUMEN 1

T. A. Barron

Barron, T. A.

Los aos perdidos de Merln

No se permite la reproduccin rotal o parcial de este libro, ni el registro en un sistema informtico, ni la transmisin bajo cualquier forma o a travs de cualquier medio, ya sea electrnico, mecnico, por fotocopia, por grabacin o por otros mtodos, sin el permiso previo y por escrito de los titulares del copyright. Diseo de cubierta: Vctor Viano Ilustracin de cubierta: Mike Wimmer Mapa: lan Schoenherr Ttulo original: The Lost Years of Merlin Traduccin: Vctor Lorenzo Text copyright 1996 by Thomas A. Barron. All rights reserved. First published in he United States by Philomel Books, a divisin of the Putnam & Grosset Group, under the title THE LOST YEARS OF MERLIN. Spanish translation rights arranged with Sheldon Fogelman Agency, Inc. Grupo Editorial Ceac, S. A., 1999 Para la presente versin y edicin en lengua castellana Timun Mas es marca registrada por Grupo Editorial Ceac, S.A. ISBN: 84-480-3155-5 (Obra completa) ISBN: 84-480-3156-3 (Volumen 1) Depsito legal: B. 35.639-1999 Hurope, S.L. Impreso en Espaa Printed in Spain Grupo Editorial Ceac, S. A. Per, 164 - 08020 Barcelona Internet: http://www.ceacedit.com

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NDICE Nota del autor...................................................................................................................................................... 5 Prlogo................................................................................................................................................................ 8 Primera parte......................................................................................................................................................... 12 Un ojo vivo ....................................................................................................................................................... 13 Se acerca una lechuza ....................................................................................................................................... 17 El jinete de la tormenta ..................................................................................................................................... 19 El montn de trapos .......................................................................................................................................... 22 El tiempo sagrado.............................................................................................................................................. 26 Llamaradas........................................................................................................................................................ 31 Oculto................................................................................................................................................................ 33 El don ................................................................................................................................................................ 35 La joven rapaz................................................................................................................................................... 39 El viejo roble..................................................................................................................................................... 42 A la mar............................................................................................................................................................. 45 El guerrero cado............................................................................................................................................... 49 Un montn de hojas .......................................................................................................................................... 52 Rhia ................................................................................................................................................................... 54 Problemas.......................................................................................................................................................... 59 La puerta de Arbassa......................................................................................................................................... 66 El pjaro alea..................................................................................................................................................... 70 El nombre del rey.............................................................................................................................................. 75 La Miel.............................................................................................................................................................. 78 Shim .................................................................................................................................................................. 81 La Gran Elusa ................................................................................................................................................... 84 Encuentro en la niebla....................................................................................................................................... 89 Grandes prdidas............................................................................................................................................... 92 El cambio .......................................................................................................................................................... 95 Un cayado y una pala ........................................................................................................................................ 98 La Villa de los Bardos..................................................................................................................................... 103 Cairpr............................................................................................................................................................. 106 Una cuestin sencilla ...................................................................................................................................... 110 Las alas perdidas ............................................................................................................................................. 114 T'eilean y Garlatha .......................................................................................................................................... 120 De pronto se oy un grito................................................................................................................................ 126 Oscuro destino................................................................................................................................................. 130 La apuesta ....................................................................................................................................................... 134 El vuelo ........................................................................................................................................................... 138 El Castillo Velado ........................................................................................................................................... 141 El ltimo Tesoro.............................................................................................................................................. 145 Cortafondo ...................................................................................................................................................... 148 Versos antiguos ............................................................................................................................................... 154 El hogar........................................................................................................................................................... 157 ***

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Este libro est dedicado a PATRICIA LEE GAUCH amiga fiel, escritora apasionada, editora exigente

Con especial reconocimiento para BEN de cuatro aos, que tiene la vista y el alcance de un halcn

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Nota del autor

No s mucho sobre magos, pero una cosa he aprendido: estn llenos de sorpresas. Cuando termin de escribir The Merlin Effect, una novela que sigue una nica lnea de las leyendas artricas desde los tiempos de los antiguos druidas hasta casi los albores del siglo XXI, me di cuenta de que la historia me haba cautivado de tal modo que ya no poda escapar. Cuanto ms la segua, ms enmaraada se tornaba. Cuanto ms procuraba desentraarla, ms me enredaba ella. La lnea era el propio Merln. Es un personaje misterioso y fascinador, el mago que vive el tiempo hacia atrs, que osa desafiar incluso a la Triple Muerte y que busca el Santo Grial mientras conversa con los espritus de los ros y de los rboles. Tuve que admitir que deseaba conocerlo mejor. Los estudiosos modernos han argumentado que el mito de Merln quiz se bas en un personaje histrico real, un profeta drudico que vivi en Gales en el siglo VI despus de Jesucristo. Pero eso deben discutirlo los historiadores. Pues tanto si Merln fue real en trminos histricos como si no lo fue, sin duda existe en la imaginacin. All ha vivido largo tiempo, y all sigue residiendo. Incluso acepta visitas, de vez en cuando. Y como yo quera escribir una obra de ficcin, no histrica, encontr las puertas de Merln abiertas de par en par. As, sin darme tiempo ni a pensarlo, Merln traz sus propios planes para m. Mis dems libros y proyectos tuvieron que esperar. Era el momento de explorar otro aspecto de su leyenda, uno profundamente personal para el propio mago. Sospech que cuanto ms descubriera sobre Merln, menos sabra en realidad. Y, sin duda, era muy consciente desde el principio de que realizar una contribucin, aunque sea menor, a un acervo mitolgico tan formidable constitua un reto impresionante. Pero la curiosidad puede ser una motivacin poderosa. Y Merln se mostr porfiado. Y entonces recib la primera sorpresa del mago. Mientras me sumerga en los relatos tradicionales sobre Merln, encontr un vaco inexplicable en la antologa. La infancia de Merln la crucial poca formativa cuando, con casi toda probabilidad, descubri sus lbregos orgenes, su verdadera identidad y sus poderes mgicos slo se menciona de pasada. Cundo conoci por primera vez la pena, cundo sabore por primera vez la alegra, dnde adquiri por primera vez unas briznas de sabidura, segua sin explorar. En su mayora, las narraciones tradicionales reproducen el enfoque de Thomas Malory y pasan por alto completamente la juventud de Merln. Algunas historias hablan de su nacimiento, su atormentada madre, su padre desconocido y su infancia precoz. (En un relato habla con fluidez en defensa de su madre cuando slo tena un ao.) Despus, ya no se sabe nada ms de l hasta que, ya considerablemente mayor, reaparece contando el secreto de los dragones guerreros al traidor rey Vortigern. Entre ambos sucesos hay una laguna de varios aos. Tal vez, como han supuesto algunos, durante esos aos perdidos para la leyenda err por los bosques en solitario. O tal vez viaj a algn otro lugar. Este vaco en los primeros aos de Merln contrasta vivamente con los innumerables tomos que se han escrito sobre sus aos posteriores. De adulto adopta muchas formas, a veces contradictorias, y se describe como profeta, mago, loco de los bosques, embaucador, sacerdote, vidente y bardo. Aparece en algunos de los primeros mitos de la Bretaa cltica, algunos tan antiguos que sus fuentes ya eran oscuras cuando la gran epopeya galesa de los Mabinogion se consign por escrito la primera vez, hace mil aos. El mago Merln est presente en Faene Queene, de Spenser, y en Orlando furioso, de Ariosto. El aconseja al joven rey en Marte d'Arthur, de Malory; erige los megalitos de Stonehenge en el poema del siglo XII Merln, de Robert de Boron, y revela muchas profecas en Historia Regnum Brittaniae, de Geoffrey Monmouth. Ms recientemente, escritores tan dispares como Shakespeare, Tennyson, Thomas Hardy, T. H. White, Mary Stewart, C. S. Lewis, Nikolai Tolstoi y John Steinbeck han dedicado parte de su tiempo a este personaje, como muchos literatos de numerosos pases. Aun as, con raras excepciones como la de Mary Stewart, pocos han tratado la juventud del mago. Y as, los primeros aos de Merln continan siendo particularmente misteriosos. Todava nos preguntamos por sus primeros empeos, temores y aspiraciones. Cules eran sus anhelos ms profundos? Y

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sus pasiones? Cmo descubri su extraordinario talento? Cmo se enfrentaba a una tragedia y a una prdida? Cmo se enter, quiz incluso lleg a aceptar, su propio lado oscuro? Cmo entr en contacto con la obra espiritual de los druidas y de los antiguos griegos? Cmo reconciliaba sus propias ansias de poder con su horror ante los abusos que ste propicia? En suma, cmo se convirti en el mago y mentor del Rey Arturo? Preguntas como stas no hallan respuesta alguna en la tradicin popular. Tampoco las palabras atribuidas al propio Merln arrojan demasiada luz a este respecto. De hecho, uno acaba con la impresin de que el mago haba decidido no hablar de su pasado. Al leer los textos de la tradicin popular, se podra imaginar fcilmente a un Merln anciano sentado junto al joven Arturo, reflexionando en voz alta y desordenadamente sobre los aos perdidos de su juventud. Pero slo es posible especular si pretenda recalcar la brevedad de la vida o si se refera a un captulo ausente de su pasado. Mi visin es que, durante sus aos perdidos, Merln no slo desapareci del mundo de la narracin y las canciones. Es ms, creo que desapareci fsicamente del mundo que conocemos. Este relato, que se desarrolla a lo largo de varios volmenes, intentar llenar este vaco. La historia empieza cuando un nio sin nombre y sin recuerdos de su pasado es arrastrado por la corriente hasta la orilla de las costas de Gales. Concluye cuando el mismo joven, con muchos xitos y prdidas a sus espaldas, est preparado para desempear un papel crucial en la leyenda artrica. Entretanto, ocurren muchas cosas. Descubre su segunda visin, pero paga un alto precio por el privilegio. Empieza a hablar con los animales, los rboles y los ros. Encuentra el megaltico Stonehenge original, mucho ms antiguo que el crculo de piedras cuya construccin en Salisbury Plain, Inglaterra, le atribuye a l la tradicin. Sin embargo, antes debemos conocer el significado del nombre drudico de Stonehenge, el Baile de los Gigantes. Merln explora su primera caverna de cristal. Viaja a la isla perdida de Fincayra (que en galico se pronuncia Fianchuiv), descrita en la mitologa cltica como una isla cubierta por las olas, un puente entre los seres humanos y el Otro Mundo de los seres espirituales. Se encuentra con personajes cuyos nombres son comunes en el folclor ancestral, incluyendo al gran Dagda, al diablico Rhita Gawr, a la trgica Elen, a la misteriosa Domnu, al sabio Cairpr y a la vital Rhia. Tambin se tropieza con otros no tan familiares como Shim, Stangmar, T'eilean y Garlatha, as como la Gran Elusa. Aprende que la verdadera visin requiere algo ms que ojos; que la autntica sabidura rene cualidades a menudo opuestas, como la fe y la duda, lo femenino y lo masculino, la luz y la oscuridad; que el verdadero amor mezcla la dicha con el pesar. Y, por encima de todo, recibe el nombre de Merln. Son necesarias algunas palabras de agradecimiento a Currie, mi esposa y mi mejor amiga, por defender tan bien mi soledad; a nuestros revoltosos hijos Denali, Brooks, Ben, Ross y Larkin, por su desbordante sentido del humor y su capacidad de asombro; a Patricia Lee Gauch, por su inquebrantable fe en la posibilidad de que una historia sea cierta; a Victoria Acord y Patricia Waneka, por su inapreciable ayuda; a Cynthia Kreuz-Uhr, por su conocimiento de las intrincadas fuentes de la mitologa; a todos los que me han animado a seguir adelante, especialmente a Madeleine L'Engle, Dorothy Markinko y M. Jerry Weiss; a todos los poetas, narradores y eruditos que han contribuido a lo largo de los siglos a enriquecer los relatos sobre Merln, y, naturalmente, al escurridizo mago. Acompeme, pues, mientras Merln nos desvela la historia de sus aos perdidos. En este viaje, usted es el testigo, yo soy el escriba y el propio Merln es nuestro gua. Pero seamos cautos, pues los magos, como ya sabemos, estn repletos de sorpresas. T.A.B.

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A quien con divina mano cre tierra, aire, agua y fuego; larga vida, y paz le ruego para el que escuche a este anciano, pues relatar el portento de Merln, el sabio mago, y el de su destino aciago que empa su nacimiento con el ms amargo trago. De la balada perdida de Arturo y de Merln

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Prlogo

Si cierro los ojos y respiro al ritmo acompasado del mar, an puedo recordar aquel da, hace ya tanto tiempo. Crudo, fro y yermo era, tan vaco de promesas como vacos de aire estaban mis pulmones. Desde aquel da he visto muchos otros, ms de los que me quedan fuerzas para contar. Y, a pesar de ello, ese da brilla ms que ningn otro, radiante como el propio Galator, luminoso como el da en que descubr mi propio nombre, o como el da en que acun por primera vez a un nio que llevaba por nombre Arturo. Tal vez lo recuerdo con tanta claridad porque el dolor, como una cicatriz en mi alma, no desaparece. O porque signific el fin de tantas cosas o, quiz, un principio, adems de un final: el inicio de mis aos perdidos. Una oscura ola se elev del mar rizado y de ella surgi una mano. A medida que la ola ganaba altura e intentaba alcanzar un cielo de su mismo color gris ceniciento, tambin se alzaba cada vez ms la mano. Un brazalete de espuma rodeaba la mueca, mientras unos dedos desesperados buscaban a tientas algo que no encontraban. Era la mano de alguien pequeo. Era la mano de alguien dbil, demasiado dbil para seguir luchando. Era la mano de un nio. Con un profundo sonido de succin, la ola empez a romper, inclinndose uniformemente en su rumbo hacia la orilla. Se detuvo unos instantes, cernindose entre el ocano y la tierra, entre el sombro Atlntico y la peligrosa costa roquea de Gales, conocida en aquel tiempo como Gwynedd. De pronto, el ruido creci hasta convertirse en un rugido atronador, mientras la ola se desplomaba y arrojaba el cuerpo exnime del nio sobre las negras rocas. Su cabeza rebot contra una piedra con tanta violencia que su crneo se habra hendido con toda seguridad de no haber sido por la tupida mata de pelo que lo cubra. El cuerpo permaneci completamente quieto, excepto cuando la racha de viento producida por la siguiente ola desordenaba sus cabellos, negros bajo las manchas de sangre. Una cochambrosa gaviota, al ver su figura inmvil, avanz entre el revoltijo de rocas para inspeccionarla ms de cerca. Aproxim el pico al rostro del nio y trat de arrancar una fronda de alga marina que se haba enredado en la oreja del pequeo. El ave tir y retorci la fronda, chillando furiosamente. Por fin, el alga se rompi. Triunfante, el ave salt sobre uno de los brazos desnudos del nio. Bajo los jirones de una tnica marrn que an se pegaba a su carne, pareca pequeo, incluso para un nio de siete aos. Y, sin embargo, algo de su rostro la forma de su frente, quizs, o las arrugas que enmarcaban sus ojos le haca parecer mayor. En ese momento tosi, vomit agua de mar y volvi a toser. Con un agudo chillido, la gaviota solt el alga y se alej aleteando hasta un promontorio rocoso. El nio permaneci inmvil unos minutos. Su primera sensacin fue el sabor de la arena, el limo y el vmito. Despus, slo sinti el dolor pulstil de su cabeza y las rocas que se le clavaban en la espalda. Volvi a toser y expuls otra bocanada de agua de mar. Respir una vez, entrecortadamente y con esfuerzo. Respir por segunda vez y luego otra ms. Lentamente, su delgada mano se fue cerrando hasta formar un puo. Las olas lo envolvieron y se retiraron, lo envolvieron y se retiraron. Durante largo rato, la pequea llama que arda en el candil de su vida titil, al borde de la extincin. Por debajo del punzante latido de su cabeza, su mente pareca extraamente vaca. Casi como si hubiera perdido una parte de su identidad, o como si hubieran construido alguna clase de muro que lo separaba de una parte de s mismo, dejndole slo una permanente sensacin de miedo. La respiracin del nio se fue regularizando. Su puo se relaj. Inspir como si fuera a toser de nuevo, pero se qued inmvil. La gaviota se acerc un poco ms, con precaucin.

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De pronto, en algn rincn del cuerpo del nio se encendi un pequeo foco de energa. En su interior, algo no estaba preparado para morir an. Se estremeci de nuevo, volvi a respirar. La gaviota permaneci quieta. El nio abri los ojos. Temblando de fro, rod sobre s mismo hasta quedar de costado. Not la aspereza de la arena en su boca y trat de escupirla, pero slo consigui provocarse arcadas con el rancio sabor de las algas y el salitre. Flexion un brazo con dificultad y se sec la boca con un jirn de su tnica. El dolor por el chichn que se le haba formado en la coronilla le provocaba escalofros. Intent incorporarse; apoy un codo sobre una roca hasta que consigui sentarse. Permaneci as, escuchando el murmullo de la arena arrastrada por el reflujo. Ms all del incesante arrullo de las olas y del martilleo del interior de su cabeza, crey, por un instante, or algo ms: una voz, tal vez. Una voz de otro tiempo, de otro lugar, aunque no recordaba de dnde. Con un respingo, se dio cuenta de que no recordaba nada. De dnde vena. A su madre. A su padre. Su nombre. Su propio nombre. Por mucho que lo intentaba, no consegua acordarse. De su propio nombre. Quin soy yo? Al or el grito, la gaviota se asust y emprendi el vuelo. El nio capt su reflejo en un charco de agua y se detuvo a contemplarlo. Un rostro extrao, el de un nio al que no conoca, le devolvi la escrutadora mirada. Sus ojos, al igual que su cabello, eran negros como el carbn, con algunos mechones dorados. Sus orejas, casi triangulares y puntiagudas, parecan curiosamente grandes en relacin al resto de su cara. Del mismo modo, su frente se prolongaba muy por encima de sus cejas, pero su nariz era estrecha y enjuta, pareca ms un pico que una nariz. En conjunto, se dira que su rostro no era el suyo. Sacando fuerzas de flaqueza, se puso en pie. La cabeza le daba vueltas y se abraz a un gran peasco hasta que desapareci el mareo. Su mirada recorri la desolada costa. Rocas y ms rocas esparcidas por doquier formaban una irregular barrera negra frente al mar. Las rocas dejaban un espacio libre alrededor de las races de un roble milenario. Exhibiendo su desconchada corteza gris, el viejo roble se enfrentaba al ocano con la prestancia de los siglos. Haba una profunda hendidura en su tronco, infligida por el fuego muchsimo tiempo atrs. La edad encorvaba hasta la ltima de sus ramas y retorca algunas hasta convertirlas en verdaderos amasijos. Y, sin embargo, se mantena en pie con sus hondas races, impvido ante la tormenta y el mar. Detrs del gran roble crecan varios ejemplares ms jvenes, y tras ellos, los altos acantilados se erguan aun ms sombros. Desesperado, el nio escudri el paisaje en busca de algo reconocible, algo que propiciara el regreso de sus recuerdos. No reconoci nada. Se volvi hacia el mar abierto, a pesar de las salpicaduras del roco de espuma que llegaban hasta l. Las olas avanzaban y rompan una tras otra, incesantes. Interminables ondas grises y nada ms, hasta donde alcanzaba su vista. Aguz el odo de nuevo para intentar localizar la misteriosa voz, pero slo oy la llamada distante de una gaviota que descansaba en los acantilados. Vena l de otro lugar, del otro lado del mar? Se frot enrgicamente los brazos desnudos para dejar de tiritar. Divis un manojo de algas marinas sueltas sobre una roca y las recogi. Al instante, supo que, en un tiempo, esta amorfa masa verde haba bailado con su grcil ritmo sobre el fondo marino, antes de ser arrancada de cuajo y flotar a la deriva. Ahora colgaba flcida en su mano. Se pregunt por qu tambin l haba sido arrancado, y de dnde. A sus odos lleg un gemido grave y prolongado. De nuevo aquella voz! Proceda de las rocas que haba detrs del viejo roble. Corri hacia all. Por primera vez, sinti un dolor sordo entre las paletillas. Slo poda suponer que su espalda, as como su cabeza, haban chocado contra las rocas. Pero, por alguna razn, el dolor pareca ms profundo, como si algo se hubiera desgarrado bajo sus hombros mucho tiempo atrs. Consigui llegar hasta el viejo rbol, aunque detenindose a cada paso. Se apoy contra el inmenso tronco con el corazn acelerado. Volvi a or el misterioso gemido. Reemprendi la marcha. Sus pies desnudos resbalaban a menudo sobre las piedras hmedas, y le hacan trastabillar. Avanzaba a trompicones con su tnica marrn desgarrada ondeando al viento y abofeteando sus piernas, pareca una desgarbada ave marina que recorra la costa con pasos cautelosos. Pero en todo momento saba qu era en realidad: un nio solo, sin nombre ni hogar. Entonces la vio. El cuerpo de una mujer yaca acurrucado entre las rocas; la cara estaba junto a un charco de agua formado durante la marea alta. Su largo cabello suelto, del color de una urea luna estival, pareca surgir de su cabeza como rayos de luz. Tena unos pmulos firmes y una tez que se adivinaba cremosa, de no haber estado tan amoratada. Su larga toga azul, rasgada en algunos puntos, estaba sucia de sal y algas marinas. Sin 9

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embargo, la calidad de la lana, adems del medalln enjoyado que penda de un cordel de cuero atado a su cuello, revelaban que en un tiempo fue una mujer de gran riqueza y alta posicin. Se precipit hacia ella. La mujer volvi a lamentarse, con un gemido de infinito dolor. Casi pudo sentir su tormento, superando incluso sus propias esperanzas renovadas. La conozco?, se pregunt mientras se inclinaba sobre la figura retorcida. Y enseguida, con un anhelo que brotaba de algn lugar ms profundo: Me conoce ella?. Le toc la mejilla, glida como el fro mar. Observ cmo respiraba varias veces, penosa y entrecortadamente. Oy su lastimero gemido y, suspirando, tuvo que aceptar que era una perfecta desconocida para l. Sin embargo, mientras la analizaba, no pudo reprimir la esperanza de que quizs hubiera llegado a esta costa al mismo tiempo que l. Si no la haba arrastrado la misma ola, por lo menos poda venir del mismo lugar. Tal vez, si viva, podra llenar la taza vaca de su memoria. Tal vez saba hasta su nombre! O el nombre de sus padres. O quizs... poda incluso ser su verdadera madre. Una fra ola azot sus piernas. Se estremeci una vez ms, al tiempo que se desvanecan sus ltimas esperanzas. Tal vez no sobreviviera, y aunque lo lograse, probablemente no se conocan. Y de ninguna manera poda ser su madre. Era esperar demasiado. Adems, no podra parecerse menos a l. Aun al borde de la muerte, era realmente hermosa, bella como un ngel. Y l haba contemplado su propio reflejo. Saba cul era su aspecto: menos el de un ngel que el de un desastrado diablillo a medio crecer. A sus espaldas reson un gruido. El nio se volvi como un rayo. Su estmago se contrajo. All, entre las sombras de la oscura arboleda, divis un enorme jabal. Con una malvola vibracin gutural, el jabal sali del abrigo de los rboles. Un erizado pelaje pardo cubra todo su cuerpo, excepto los ojos y una cicatriz gris que serpenteaba por su brazuelo izquierdo. Sus colmillos, afilados como puales, estaban ennegrecidos por la sangre de una presa anterior. Pero ms aterradores todava eran sus ojos rojos, relucientes como ascuas de carbn. El jabal se mova con suavidad, casi con ligereza, a pesar de su voluminoso cuerpo. El nio dio un paso atrs. La bestia pesaba mucho ms que l. Si le soltaba una coz, lo derribara por los suelos. Si le clavaba un colmillo, le desgarrara la carne. El jabal se detuvo bruscamente y encorv sus musculosas paletillas, dispuesto a embestir. El nio volvi rpidamente la cabeza, y nicamente pudo ver las olas del ocano. Asi un tronco medio podrido que la marea haba arrastrado hasta la orilla, aunque saba que no hara ninguna mella en la gruesa piel del jabal. Aun as, trat de plantarse firmemente sobre las rocas resbaladizas y se prepar para el ataque. De pronto, record. El viejo roble hueco! Aunque el rbol se hallaba a medio camino entre l y el jabal, quiz consiguiera llegar antes que el animal. Ya empezaba a correr hacia el rbol cuando fren en seco. La mujer. No poda dejarla all. Pero su nica posibilidad de salvarse dependa de la velocidad. Con una mueca, solt el tronco corrodo y cogi a la mujer por los brazos inertes. Tens sus piernas temblorosas e intent tirar de ella para liberarla de las rocas. Fuese por el agua que haba tragado o porque la rigidez de la muerte se sumaba a la carga, pareca pesar tanto como las mismas rocas. Finalmente, ante la mirada llameante del jabal, la mujer se movi. El nio empez a arrastrarla hacia el rbol. Las afiladas aristas de roca le sajaban los pies. Con el corazn acelerado y el pulso latindole en las sienes, tir con todas sus fuerzas. El jabal volvi a gruir, y esta vez pareca ms una risa chillona. El animal tens todo el cuerpo, con las fosas nasales aletendole vivamente y los colmillos relucientes. De pronto, embisti. Aunque el nio se encontraba slo a escasos metros del rbol, algo le impidi correr. Cogi del suelo una piedra angulosa y la lanz hacia la cabeza del jabal. Pero una fraccin de segundo antes de llegar a ellos, el animal cambi de direccin. La piedra pas zumbando junto a l y rebot contra el suelo. Asombrado por haber intimidado al jabal, el nio se agach rpidamente para buscar otra piedra. En ese mismo momento, advirti que algo se mova a sus espaldas y se gir rpidamente. Un ciervo descomunal sali brincando de entre los arbustos que crecan ms all del viejo roble. Era del color del bronce, excepto por las puntas blancas de sus cuatro patas, que brillaban como el cuarzo ms puro, y en la frente luca una imponente cornamenta. Arremeti contra el jabal agachando la cabeza, provista de siete astas como siete lanzas por cada lado. Pero su rival se hizo a un lado en el ltimo instante y esquiv la cornada. El jabal derrap al intentar frenarse, mientras el ciervo volva a brincar. Aprovechando la ocasin, el nio arrastr a la mujer inconsciente hasta el hueco del rbol. Le dobl los brazos en cruz sobre el pecho y consigui introducirla a empujones por la abertura. La madera, chamuscada por algn antiguo incendio, la rode como un gran escudo negro. El nio se embuti como pudo en el reducido espacio que quedaba junto a ella, mientras el 10

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jabal y el ciervo giraban en crculo sin dejar de mirarse cara a cara, araando el suelo con las pezuas y resollando furiosamente. Con ojos brillantes como ascuas, el jabal amag una acometida contra el ciervo, lo sorte y embisti en lnea recta hacia el rbol. Acurrucado en el hueco, el nio se apart cuanto pudo de la entrada, pero su rostro quedaba tan cerca de la rugosa corteza que not el clido aliento del jabal cuando el animal clav salvajemente los colmillos en el tronco. Uno de ellos roz la cara del nio y le produjo un corte, justo debajo del ojo. En ese momento, el ciervo atac al jabal por el flanco. El voluminoso animal sali despedido por los aires y aterriz de costado cerca de los matorrales. De su muslo perforado manaba abundante sangre, pero se revolvi en el acto para ponerse en pie. El ciervo agach la cabeza, de nuevo en posicin de ataque. El jabal titube una fraccin de segundo, profiri un ltimo gruido y se retir hacia la espesura. Con majestuosa lentitud, el ciervo se volvi hacia el nio. Sus miradas se encontraron durante unos instantes. De algn modo, el nio supo que nada recordara de ese da tan claramente como los insondables estanques marrones que eran los ojos fijos del ciervo, unos ojos tan profundos y misteriosos como el propio ocano. A continuacin, haciendo gala de la agilidad con la que se haba presentado, el ciervo salt por encima de las nudosas races del roble y desapareci de la vista.

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Primera parte

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Los aos perdidos de Merln

Un ojo vivo

Estoy solo, bajo las estrellas. El cielo entero empieza a arder, como si estuviera naciendo un nuevo sol. La gente grita y huye atropelladamente. Pero yo me quedo all, incapaz de moverme, incapaz de respirar. Entonces veo el rbol, ms oscuro que una sombra recortndose contra el cielo inflamado. Sus ramas incendiadas se retuercen como mortferas serpientes. Se extienden hacia m. Las llameantes ramas estn cada vez ms cerca. Intento huir, pero mis piernas son de piedra. Mi rostro est ardiendo! Me cubro los ojos. Grito. Mi rostro! Mi rostro est ardiendo! Me despert. Los ojos me escocan por el sudor. Unas briznas de paja de mi jergn me araaban la cara. Parpade para aclararme la vista, inspir profundamente y me frot la cara con las manos. Las not fras sobre mis mejillas. Extend los brazos y volv a notar aquel dolor entre las paletillas. Segua all! Dese que hubiera desaparecido. Por qu tena que molestarme an, ms de cinco aos despus del da en que el mar me empuj hasta la orilla? Las heridas de mi cabeza haban cicatrizado haca mucho tiempo, aunque todava no recordaba nada de mi vida anterior al da en que fui arrojado contra las rocas. Entonces, por qu tena que durar tanto esta herida? Me encog de hombros. Como tantas otras cosas, nunca lo sabra. Empec a rellenar de nuevo mi jergn con la paja que se le haba salido cuando, de pronto, mis dedos pusieron al descubierto una hormiga que arrastraba el cuerpo de un gusano bastante mayor que ella. Con la sonrisa dibujada en los labios, observ que la hormiga trataba de escalar en lnea recta la montaa de paja en miniatura. Le habra costado menos esfuerzo dirigirse hacia cualquiera de los lados. Pero no. Alguna misteriosa razn la impulsaba a porfiar en su ascenso: caa dando tumbos, volva a intentarlo y se volva a caer. Contempl esta actuacin repetitiva durante varios minutos. Al final, sent lstima por mi pequea amiga. Fui a cogerla por una pata, pero enseguida me di cuenta de que poda arrancrsela, sobre todo si la hormiga forcejeaba para liberarse. En su lugar, cog al gusano. Como era de esperar, la hormiga se aferr a l, pataleando frenticamente. Llev la hormiga con su presa por encima de la montaa de paja, y los deposit suavemente en el suelo, al otro lado. Para mi sorpresa, cuando solt al gusano, la hormiga hizo lo mismo. Se volvi hacia m, agitando sus minsculas antenas con gran vehemencia. Tuve la inequvoca sensacin de que me estaba regaando. Mil perdones musit con una sonrisa. La hormiga prolong su reprimenda unos segundos ms. Finalmente, clav sus mandbulas en el gusano y empez a arrastrar la pesada carga hacia su hogar. Mi sonrisa se esfum. Dnde encontrara yo mi hogar? Llevara a rastras este jergn y toda esta cabaa entera si fuera necesario... si al menos supiese adonde ir. Me volv hacia la ventana que se abra por encima de mi cabeza y vi la luna llena, brillante como un caldero de plata fundida. La luz de la luna entraba a raudales por la ventana y a travs de las rendijas del tejado de paja y pintaba el interior de la cabaa con su fulgurante pincel. Durante unos instantes, la luz de la luna casi disimul la miseria de la estancia, alfombrando el suelo de tierra apisonada con una funda de plata, tapizando las toscas paredes de arcilla con chispas de luz y envolviendo a la figura que segua durmiendo en un rincn con el resplandor de un ngel. Pero yo saba que se trataba de una ilusin, aquello no era ms real que mi sueo. El suelo simplemente era de tierra, el lecho, slo de paja, y la morada, un simple cobertizo hecho de ramas ligadas con barro. El corral techado para los gansos que haba justo al lado se haba construido con ms cuidado. Lo saba porque a veces me esconda all, cuando los graznidos y siseos de los gansos se me antojaban demasiado parecidos al parloteo y al 13

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gritero de las personas. El corral se mantena ms caldeado que esta cabaa en febrero, y ms seco en mayo. Aunque yo no me mereciese nada mejor que los gansos, nadie dudara de que Branwen s. Contempl su figura durmiente. Su respiracin, tan tenue que apenas mova la manta de lana, pareca tranquila y serena. Pero no me dej engaar. Aunque la paz poda visitarla durante el sueo, la esquivaba cuando estaba despierta. Branwen se agit en su sueo y gir el rostro hacia m. Bajo la luz de la luna, me pareci aun ms hermosa que habitualmente, con su frente y sus mejillas de color crema profundamente relajadas, como slo lo estaban en las noches como sta, cuando ella dorma bien. O en sus ratos de silenciosa oracin, que cada da eran ms frecuentes. Frunc el ceo. Ojal hablara y me contase lo que saba. Porque si, efectivamente, saba algo sobre mi pasado, se haba negado a decrmelo. Y yo no estaba seguro de si era porque en realidad no saba nada o porque sencillamente no quera que yo lo supiera. Durante los cinco aos que habamos compartido esta cabaa, me haba contado muy poco sobre s misma. Excepto por la suavidad de sus manos y la pena siempre presente en el fondo de sus ojos, apenas la conoca. Slo saba que no era mi madre, como afirmaba ella. Cmo poda estar tan seguro de que no era mi madre? De algn modo, en el fondo de mi corazn, lo saba. Era demasiado distante, demasiado reservada. Sin duda, una madre, una verdadera madre, no le ocultara tantas cosas a su verdadero hijo. Y si necesitaba otra confirmacin, slo tena que mirarla a la cara, tan adorable como distinta de la ma. No haba ni rastro de color negro en aquellos ojos, ni indicios de punta en aquellas orejas. No, si yo era su hijo, aquellos gansos eran mis descendientes. Tampoco estaba convencido de que su verdadero nombre fuese Branwen y el mo Emrys, como intentaba hacerme creer. Fuera cual fuese nuestro nombre cuando el mar nos deposit sobre las rocas, por alguna razn yo estaba seguro de que no era el verdadero. Por ms que me llamase Emrys, tena la sensacin de que mi autntico nombre era... otro. Pero no saba dnde buscar la verdad, excepto, quizs, en las imprecisas sombras de mis sueos. Las nicas ocasiones en las que Branwen, si se era su verdadero nombre, mostraba un atisbo de su verdadera personalidad eran los ratos que dedicaba a contarme cuentos. Especialmente historias de los antiguos griegos. Esos cuentos eran sus favoritos. Y tambin los mos. Tanto si se percataba de ello como si no, una parte de ella pareca cobrar vida cuando hablaba de los gigantes y de los dioses, de los monstruos y de las gestas de los mitos griegos. Tambin es cierto que disfrutaba contando historias de los sanadores drudicos, o del nazareno que obraba milagros. Pero sus historias sobre las diosas y los dioses griegos encendan una luz especial en sus ojos zafirinos. A veces, yo casi senta que contar estas historias era su manera de hablar de un lugar en cuya existencia crea sinceramente, una tierra poblada de extraas criaturas en la que espritus poderosos se mezclaban con los hombres. Todo aquello me pareca un desatino, pero, al parecer, a ella no. Un repentino destello en su cuello cort en seco el hilo de mis pensamientos. Saba que slo era la luz de la luna reflejada en las piedras de su medalln, que an penda del cordn de cuero que rodeaba su cuello, aunque el color verde que emanaba esta noche pareca ms matizado que nunca. Ca en la cuenta de que nunca la haba visto quitarse el medalln, ni siquiera un momento. Algo golpe el suelo detrs de m. Me volv y vi un manojo de hojas secas, finas y plateadas a la luz de la luna, atadas con una brizna de hierba. Deba de haber cado de la cumbrera del tejado, que no slo aguantaba el techo, sino tambin decenas de matas de hierbas, hojas, flores, races, bayas, pedazos de corteza y semillas. nicamente constituan una parte de la coleccin de Branwen, pues muchos ms manojos colgaban del marco de la ventana, detrs de la puerta y de la inestable mesa que haba junto a su camastro. Gracias a esos manojos, toda la cabaa ola a tomillo, raz de haya, mostaza en grano y ms cosas. Me encantaban los olores, excepto el de eneldo, que me haca estornudar. El de corteza de cedro, mi preferido, me haca sentir como un gigante, el de ptalos de lavanda me produca cosquillas en los dedos de los pies y el de alga marina me sugera algo que no lograba recordar. Branwen utilizaba todos estos ingredientes para preparar sus pociones, pomadas y cataplasmas curativas. Sobre su mesa haba un extenso surtido de escudillas, cuchillos, morteros y manos de almirez, coladores y otros utensilios. Yo la observaba a menudo mientras trituraba hojas, mezclaba polvos, pasaba plantas por el tamiz o administraba una mezcla de remedios en la herida o la verruga de un visitante. Pero sobre su trabajo como sanadora, yo no saba ms que sobre ella misma. Aunque me dejaba mirar, no hablaba ni contaba historias. Se limitaba a trabajar sin interrupcin, normalmente entonando un cntico u otro. Dnde haba aprendido tanto sobre el arte de la curacin? Dnde haba odo las historias de tantas tierras y pocas? Dnde haba conocido por primera vez las enseanzas del nazareno a las que cada vez dedicaba ms pensamientos? Se lo callaba. 14

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No era yo el nico a quien molestaba su silencio. Muy a menudo, los lugareos murmuraban a sus espaldas y mostraban desconfianza hacia sus poderes curativos, su belleza sobrenatural y sus extraos cnticos. En una o dos conversaciones o que empleaban incluso las palabras brujera y magia negra, aunque la gente no se desanimaba por eso y segua acudiendo a ella cuando necesitaba que les curase una quemadura, que les quitara la tos o que los librase de una pesadilla. La propia Branwen no pareca preocupada por las murmuraciones. Mientras siguiesen pagndole por su ayuda y eso nos permitiera salir adelante, pareca no importarle lo que pensasen o dijesen los dems. Recientemente atendi a un anciano monje que haba resbalado sobre las piedras hmedas del puente del molino y se haba hecho un corte en una mano. Mientras le vendaba la herida, Branwen murmur una bendicin cristiana, lo que pareci complacer al monje. Cuando prosigui con un cntico drudico, sin embargo, el anciano la rega y la previno de su blasfemia. Ella respondi tranquilamente que el propio Jess se consagr de tal modo a la curacin de los enfermos que probablemente haba recurrido a la sabidura de los druidas, as como a la de otros que ahora llamaban paganos. Llegados a ese punto, el monje se arranc airadamente el vendaje y se march, no sin antes contar a medio pueblo que Branwen colaboraba en las obras del diablo. Volv a fijarme en el medalln. Pareca brillar con luz propia, no slo por la de la luna. Por primera vez, advert que el cristal del centro no era de un color verde uniforme, como pareca visto a distancia. Al mirarlo ms de cerca, descubr violetas y azules que serpenteaban como riachuelos bajo su superficie, mientras un millar de diminutos corazones latan con destellos rojos. Pareca casi un ojo vivo. Galator. La palabra irrumpi de repente en mi mente. Se llama Galator Sacud la cabeza, desconcertado. De dnde haba salido aquella palabra? No recordaba haberla odo nunca. Deba de haberla escuchado en la plaza del pueblo, donde todos los das entrechocaban y se fundan numerosos dialectos: celta, sajn, latn, galico y otros todava ms extraos. O tal vez de una de las historias de Branwen, que estaban salpicadas de palabras griegas, judas, drudicas y otras incluso ms antiguas. Emrys! El penetrante susurro me sobresalt tanto que di un brinco. Me enfrent a los ojos ms que azules de aquella mujer que comparta conmigo su cabaa y su comida, pero nada ms. Ests despierta. S. Y t me estabas mirando de una forma muy extraa. No te miraba a ti repliqu. Tu medalln. Siguiendo un impulso, aad: Miraba tu Galator. Se le cort la respiracin. De un manotazo, introdujo el medalln bajo su toga. No recuerdo haberte enseado esa palabra dijo, intentando que su voz sonara tranquila. Me qued estupefacto. Quieres decir que se llama as? se es su nombre? Me observ atentamente, estuvo a punto de hablar, pero se contuvo. Deberas estar durmiendo, hijo mo. Me sent incmodo, como siempre que me llamaba as. No puedo dormir. Te ayudara un cuento? Puedo terminar el de Apolo. No. Ahora no. Entonces puedo prepararte una pocin. No, gracias. Mene la cabeza. Cuando se la preparaste al hijo de la maestra, se pas durmiendo tres das y medio. Una sonrisa apareci en sus labios. Se tom de golpe la dosis de una semana, el muy tonto dijo Branwen. Da igual, ya casi ha amanecido. Tir de su basta manta de lana. Bueno, si t no quieres dormir, yo s. Antes de dormirte, puedes contarme algo ms de esa palabra? Gal... Vaya, cmo era? Branwen pareci no orme; se envolvi en su habitual manto de silencio, al tiempo que se cubra con la manta de lana y cerraba los ojos. Se qued dormida en cuestin de segundos. Pero la paz que haba visto en su rostro se haba esfumado. No puedes decirme nada? No se movi. 15

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Por qu no me ayudas nunca? gem. Necesito tu ayuda! Sigui sin moverse. Desconsolado, la observ durante un rato. Despus me levant del jergn y fui a lavarme la cara con el agua de la gran jofaina de madera que haba junto a la puerta. Volv a mirar a Branwen y sent un renovado ataque de ira. Por qu no me responda? Por qu no me ayudaba? Y sin embargo, mientras la contemplaba, sent una punzada de culpabilidad por no haberme decidido nunca a llamarla madre, aunque saba lo mucho que le habra gustado. Por otra parte... qu clase de madre se niega a ayudar a su propio hijo? Hal del tirador de cuerda de la puerta, que se abri araando el suelo de la cabaa, y sal de la cabaa.

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Se acerca una lechuza

El cielo estaba oscuro por el oeste, pues la luna casi se haba ocultado. Unas pinceladas de luz plateada con tonalidades grises cubran las densas nubes que se cernan sobre el pueblo de Caer Vedwyd. Bajo la dbil luz, sus gibosos techados de paja semejaban un montn de peascos oscuros. O balar a unos corderos en algn lugar. Y los gansos, empezaban a despertar. Un cuclillo cant dos veces desde el helechal. Bajo el roble y los fresnos hmedos de roco, el fresco aroma de los jacintos se mezclaba con el olor de la paja mojada. Corra el mes de mayo, y en mayo incluso un deprimente pueblo poda ser hermoso al amanecer. Arranqu una pelusa de la manga de mi tnica mientras escuchaba los quedos murmullos de actividad. Este mes me alteraba como ningn otro. Las flores ofrecan sus rostros abiertos al cielo, nacan los corderos, brotaban las hojas. Y, a medida que las plantas florecan, mis sueos tambin. A veces, en mayo, se esfumaban mis dudas y crea que algn da descubrira la verdad. Quin era yo realmente, de dnde era realmente. Si no por Branwen, por alguna otra persona. En mayo, todo pareca posible. Hubiera deseado ser capaz de controlar el tiempo. Hara que cada mes fuera como mayo. O tal vez vivira hacia atrs en el tiempo, de modo que al llegar al final del mes de mayo, pudiera regresar al principio y vivirlo entero de nuevo. Me mordisque el labio. En cualquier mes, este pueblo nunca sera mi lugar favorito. Ni tampoco mi hogar. Saba que esta temprana hora iba a ser la mejor del da, antes de que los rayos del sol desenmascarasen los techos destartalados y los semblantes atemorizados. Como la mayora de las poblaciones de esta ondulada y boscosa comarca, Caer Vedwyd deba su existencia a una antigua carretera romana. La nuestra segua la orilla del ro Tywy, que corra hacia el sur hasta desembocar en el mar. Aunque en un tiempo la carretera soport riadas de soldados romanos, ahora serva a vagabundos y mercaderes ambulantes. Era un camino de sirga para los caballos que arrastraban ro abajo las lanchas cargadas de cereales, una ruta para los que buscaban la iglesia de San Pedro, en la ciudad de Caer Myrddin, hacia el sur, y tambin, como bien recordaba yo, una va hasta el mar. Una herramienta de metal martille en la herrera construida debajo del gran roble. En algn punto del camino de sirga o piafar a un caballo y tintinear su brida. En menos de una hora, hasta los menos madrugadores se reuniran en la plaza, bajo el rbol, donde convergan las tres principales calles del pueblo. Pronto el rumor de los regateos, las discusiones, las lisonjas y, por supuesto, los hurtos se aduearan del ambiente. Cinco aos en este lugar y segua sin parecerme un hogar. Por qu? Tal vez porque todo, desde los dioses locales hasta los nombres locales, estaba cambiando. Muy deprisa. Los recin llegados sajones ya haban empezado a llamar Snowdon, o Montaa Nevada, al Y Wyddfa, cuyas nveas cumbres dominaban toda la regin. Del mismo modo, ahora llamaban Pas de Gales a este territorio, conocido desde siempre como Gwynedd. Pero la palabra pas sugera una especie de unidad que en realidad no exista. Dado el nmero de viajeros que circulaban cada da, ya slo por nuestro pequeo pueblo, Gales pareca ms una estacin de trnsito. Siguiendo el camino que descenda hasta el molino, vi el ltimo resto de luz de luna acariciando las laderas del Y Wyddfa. Los ruidos del pueblo al despertar se confundan con el chapaleteo del ro al pasar bajo el puente del molino. Una rana empez a croar cerca del edificio, el nico del pueblo construido con ladrillos de verdad. Sin previo aviso, una vocecita susurr en mi interior: Se acerca una lechuza. Me gir totalmente, justo a tiempo para ver la cabeza cuadrada y las inmensas alas pardas que pasaron volando junto a m, veloces como el viento y silenciosas como la muerte. Dos segundos ms tarde, cay entre la hierba que creca detrs del molino para arrancar la vida de su presa con sus garras. Comadreja para cenar. Sonre para mis adentros, contento de haber intuido que se acercaba la lechuza, y de que su invisible presa era una comadreja. Cmo lo supe? No tena ni idea. Slo lo saba, nada ms. Y supuse que cualquier observador razonable lo habra sabido tambin en el acto. Sin embargo, cada vez albergaba ms dudas. A veces pareca adelantarme a los dems al percibir lo que iba a ocurrir. Este don, si poda llamarse as, haba empezado a manifestarse en las ltimas semanas, por lo que 17

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yo ni siquiera haba comenzado a entenderlo. Y no haba hablado de l con Branwen, ni con nadie. Poda tratarse de una racha de aciertos por casualidad. Pero era algo ms: por lo menos me serva para entretenerme. O, incluso resultase til en caso de apuro. Precisamente, el da anterior haba visto a varios chicos del pueblo luchando con espadas imaginarias. Por un instante, dese ser uno de ellos. De pronto, el cabecilla del grupo, Dinatius, me vio y se abalanz sobre m sin darme tiempo a escapar. Nunca me haba cado bien Dinatius; desde la muerte de su madre, varios aos atrs, era el aprendiz del herrero. Me pareca mezquino, estpido e irascible. Pero yo haba procurado no ofenderlo nunca, no tanto por amabilidad como por el hecho de que era mucho mayor y ms alto que yo, o que cualquier otro chico del pueblo. Ms de una vez le haba visto sufrir el trato de la enrgica mano del herrero por desatender sus obligaciones, y con la misma frecuencia haba visto cmo l le haca lo mismo a alguien ms pequeo. Una vez, le infligi una quemadura en el brazo a un nio que haba osado dudar de su ascendencia romana. Todo esto pas por mi mente el da antes, mientras forcejeaba para liberarme de la presa de Dinatius. Entonces vi de reojo una gaviota que volaba bajo. Seal a la gaviota y grit: Mira, un regalo del cielo! Dinatius mir hacia arriba en el momento preciso en que el ave soltaba un regalo especialmente irnico, que aterriz justo en su ojo derecho. Mientras Dinatius maldeca y trataba de limpiarse la cara, los dems chicos se rean, y yo escap. Sonriendo, record mi milagrosa huida. Por primera vez, me pregunt si tendra un don un poder aun ms preciado que la capacidad de predecir los acontecimientos. Supongamos, slo supongamos... que yo pudiera realmente controlar lo que iba a suceder. Hacer que algo ocurriese. No con las manos, los pies o la voz, sino slo con mis pensamientos. Qu emocionante! Probablemente slo era un sueo ms del mes de mayo. Pero y si era ms que eso? Decid comprobarlo. Me aproxim al puente de piedra que cruzaba el ro y me arrodill junto a una florecilla cuyos ptalos formaban una estrecha copa. Concentr todos mis pensamientos en la flor y consegu abstraerme de todo lo dems. El fro aire de la maana, los balidos de los corderos, los ruidos de la herrera, todo se desvaneci. Examin el delicado tono malva de la flor, baada desde el este por la dorada luz del sol naciente. Unos minsculos pelitos que an retenan gotas de roco orlaban cada ptalo, y un diminuto pulgn pardo correteaba sobre el anillo de hojas dentadas que coronaban el tallo. Su perfume era fresco, pero no empalagoso. De algn modo, supe que su centro oculto deba de ser del color del queso amarillo curado. Preparado al fin, dese que la flor se abriese. Mustrate, le orden. Abre tus ptalos. Esper un largo momento. No ocurri nada. Volv a concentrarme en la flor. brete. Abre tus ptalos. Sigui sin ocurrir nada. Empec a ponerme en pie. Y ante mis ojos, muy lentamente, el crculo de hojas empez a estremecerse, como si soplara sobre l la ms ligera de las brisas. Al cabo de un momento, uno de los ptalos de color lavanda se agit, desenrollando muy suavemente una punta antes de empezar a abrirse gradualmente. Otro ptalo sigui su ejemplo, y luego otro, y otro, hasta que la flor recibi la llegada del amanecer con todos los ptalos extendidos. Y de su centro se elevaron seis tiernos vstagos, ms parecidos a plumas que a ptalos. Su color? El del queso amarillo curado. Una brutal patada me dobl la espalda. Una risa estridente inund el aire, aplastando el momento con la misma rapidez con la que un pesado pie aplastaba la flor.

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El jinete de la tormenta

Gimiendo de dolor, apoy las manos en el suelo para incorporarme. Dinatius, eres un cerdo. El muchacho de anchas espaldas y tupido cabello castao me dedic una mueca burlona. Eres t quien tiene las orejas puntiagudas como un cerdo. O como un demonio! En cualquier caso, es mejor ser un cerdo que un bastardo. Mis mejillas se encendieron, pero contuve mi genio. Lo mir a los ojos, grises como el dorso de un ganso. Esto me oblig a inclinar la cabeza hacia atrs, ya que l era mucho ms alto que yo. De hecho, los hombros de Dinatius podan levantar pesos que haran tambalearse a muchos hombres adultos. Adems de atizar el fuego de la fragua un trabajo pesado y sofocante, cortaba y acarreaba la lea, accionaba los fuelles y cargaba mineral de hierro por quintales. Por todo esto, el herrero le daba una o dos comidas al da, un saco de paja donde dormir y ms de un pescozn. No soy ningn bastardo. Dinatius se rasc lentamente la pelusa del mentn. Entonces dime, dnde se esconde tu padre? Tal vez sea un cerdo! O quizs es una de las ratas que viven contigo y con tu madre. En nuestra casa no hay ratas. Casa! Llamas casa a eso? No es ms que un sucio agujero donde tu madre se oculta para practicar su brujera. Mis puos se crisparon. Las pullas hacia m ya se me clavaban bastante hondo, pero fue su grosera mencin de Branwen lo que hizo hervir mi sangre. A pesar de ello, saba que Dinatius quera que nos peleramos. Tambin saba cul sera el resultado. Era mejor contener mi genio, si poda. Me iba a costar mucho mantener quietas las manos, pero y la lengua? Todava ms. Quien est hecho de aire no debera acusar al viento. Qu insinas con eso, mozalbete bastardo? No supe de dnde salan las palabras que pronunci a continuacin: Quiero decir que no deberas llamar bastardo a nadie, cuando tu padre era un simple mercenario sajn que saque este pueblo una noche y no dej tras de s nada ms que tu persona y una jarra vaca. La boca de Dinatius se abri y se cerr sin articular palabra. Me di cuenta de que haba dicho algo que l siempre haba temido, pero nunca reconocido, que fuera verdad. Y supona un golpe ms fuerte que el de cualquier porra. Su rostro se puso como la grana. De eso nada! Mi padre era un romano, y un soldado! Todo el mundo lo sabe. Me fulmin con la mirada. Te demostrar quin es el bastardo. Di un paso atrs. Dinatius avanz amenazadoramente hacia m. No eres nada, bastardo. Nada! No tienes padre. Ni casa. Ni nombre! Dnde has robado el nombre de Emrys, bastardo? No eres nada! Y nunca sers algo ms! Al orle me encog, sin dejar de ver que la rabia creca en su mirada. Mir furtivamente a mi alrededor en busca de una va de escape. Nunca le ganara corriendo. Ni siquiera arrancando antes que l. Y hoy no volaba ninguna ave por encima de nosotros. Se me ocurri una idea. Como haba hecho el da anterior, seal hacia el cielo y grit: Mira! Un regalo del cielo! Dinatius, que se dispona a abalanzarse sobre m, esta vez no mir hacia arriba. En su lugar, se encogi como si quisiera protegerse la cabeza de un golpe. Eso era lo nico que esperaba yo. 19

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Di media vuelta y corr con la velocidad de un conejo asustado, cruzando el patio del molino, encharcado por la lluvia. Con mucha rabia, Dinatius ech a correr detrs de m. Vuelve aqu, cobarde! Ataj por la hierba, salt por encima de una muela de molino rota y varios restos de madera, y atraves como una exhalacin el puente de piedra, que restallaba bajo mis botas de piel. Antes de llegar al otro extremo, o los pasos de Dinatius, ms sonoros que mi propia respiracin jadeante. Gir bruscamente y enfil por la vieja carretera romana que bordeaba el ro. A m derecha, las aguas del Tywy corran agitadas. A mi izquierda, el tupido bosque formaba una pared continua, excepto por los senderos que utilizaban los ciervos y los lobos, que se extenda hasta las laderas del Y Wyddfa. Aceler por el pavimento adoquinado durante sesenta o setenta pasos, sin dejar de or ni un momento cmo mi perseguidor acortaba distancias. Al coronar un pequeo promontorio, abandon el camino y me introduje precipitadamente en la espesura de los helechos que circundaban el bosque. A pesar de las espinas que me desgarraban los muslos y las pantorrillas, continu avanzando frenticamente. Por fin, sal del helechal, sorte de un brinco una rama cada, salt por encima de un riachuelo y trep por un montculo de roca cubierta de musgo que se alzaba al otro lado. Encontr un estrecho sendero hecho por los ciervos, sinuoso como una serpiente infinita que recorra el suelo del bosque, y prosegu mi carrera hasta tropezarme con un puado de rboles enormes. Apenas me entretuve el tiempo suficiente para or a Dinatius abrindose paso violentamente entre las ramas por detrs de m. Sin detenerme a pensar, me agach sobre el colchn de agujas de pino cadas al pie de los rboles y salt hasta agarrarme a la rama ms baja de un pino muy alto. Me contorsion como una ardilla para encaramarme al tronco y fui subiendo, rama tras rama, hasta llegar a una distancia del suelo equivalente a la altura de tres hombres. En ese preciso instante, Dinatius se introdujo entre los pinos. Justo encima de l, me aferr a la rama con el corazn acelerado, los pulmones abiertos y las piernas cubiertas de sangre. Intent permanecer inmvil y respirar silenciosamente, aunque mis pulmones exigan a gritos ms aire. Dinatius mir a derecha e izquierda, forzando la vista para ver algo con la escasa luz que penetraba en la arboleda. En cierto momento levant la vista, pero le cay un pedazo de corteza en el ojo y bram: Maldito sea este bosque! De repente, oy un suave roce al otro lado de los rboles y se precipit en aquella direccin. Aguard casi toda la maana subido en aquella rama, observando el lento avance de la luz sobre las copas de los pinos y el movimiento aun ms reposado del viento en su paseo entre los rboles. Al final, seguro de haber burlado a Dinatius, me atrev a moverme. Pero no me descolgu hasta el suelo. Segu trepando. Mientras ascenda por la escalera de ramas, me percat de que mi corazn continuaba latiendo aceleradamente, aunque no de miedo, ni por el esfuerzo. Se aceleraba por la expectacin. Algo de este rbol, de este momento, me intrigaba de una manera que no poda explicar. Cada vez que izaba mi cuerpo hasta una rama ms alta, senta que mi nimo se tornaba ms ligero. Era como si pudiera ver ms lejos, or con ms claridad y oler ms a fondo cuanto ms alto suba. Me imagin planeando junto a la pequea rapaz, quien observaba volando en crculos por encima de los rboles. El paisaje que se extenda a mis pies aument en amplitud. Segu el sinuoso curso del ro en su descenso hacia las colinas del norte. El ro me recordaba una enorme serpiente, algo surgido de los cuentos de Branwen. Y las colinas se extendan en hileras surcadas de pliegues. Qu pensamientos habra producido aquel cerebro a lo largo de un perodo de tiempo tan prolongado? Era este bosque uno de ellos? Era este da uno de ellos?, me pregunt. Sobre las brumas que se arremolinaban entre las colinas ms empinadas se ergua la gran mole del Y Wyddfa, con su cumbre cubierta por una resplandeciente capa blanca. Las sombras de las nubes, oscuras y redondeadas, recorran sus riscos como pisadas de gigantes. Cmo deseaba yo ver a los gigantes! Ojal pudiera contemplar su baile! Las nubes se agolpaban en el cielo por el oeste, aunque an se divisaba algn ocasional destello brillante del mar baado por la luz del sol. La visin del ocano infinito me produjo una vaga e indefinible aoranza. De algn modo, lo supe. Mi verdadero hogar, mi verdadero nombre, estaban all fuera... en algn lugar. En mi interior se agitaron corrientes tan insondables como las del propio mar. Apoyndome en la siguiente rama, forceje para trepar un poco ms. Entrelac los dedos alrededor de la base de la rama y pas una pierna por encima de sta. Se rompieron varias ramitas, que cayeron al suelo describiendo una grcil espiral. Con un gruido y un ltimo esfuerzo, consegu sentarme a horcajadas.

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Me dispuse a descansar y me acomod en el nacimiento de una rama apoyando la espalda contra el tronco. Al advertir que tena las manos pegajosas por la savia del pino, me las acerqu a la cara y llen mis pulmones con el dulce olor a resina. De pronto, algo me roz la oreja derecha. Volv la cabeza rpidamente. Una cola erizada de cerdas de color canela desapareci al otro lado del tronco. Cuando me inclinaba para espiar por detrs del rbol, o un fuerte silbido. Al instante, not la presin de unas patitas que recorran mi pecho y bajaban por mi pierna izquierda. Me enderec justo a tiempo para ver a una ardilla saltando de mi pie a una rama ms baja. Sonriendo, observ al ajetreado animal gorjear y chillar. La ardilla trep por el tronco a toda velocidad, luego descendi con la misma agilidad y volvi a subir, meneando la cola como si fuera una peluda bandera, sin dejar de masticar mientras tanto una pia casi tan grande como su propia cabeza. De repente, como si acabara de advertir mi presencia, se detuvo en seco. Me estudi durante unos segundos, solt un chillido y salt a la amplia copa de un rbol vecino. Desde all se escabull tronco abajo y desapareci de mi vista. Me pregunt si yo le habra parecido tan divertido a la ardilla como ella a m. La excitacin volvi a apoderarse de m y me impuls a continuar ascendiendo. El elixir de olores de los rboles subi hasta mi olfato debido al viento que se estaba levantando. La resina de las ramas quebradas caa sobre m por todos los lados, sumergindome en un ro de aromas. Vi de nuevo la rapaz que segua volando en crculos por encima de mi cabeza. No estaba seguro, pero tuve la sensacin de que me estaba mirando. Observndome por razones que slo ella conoca. El primer trueno retumb mientras me izaba hasta la rama ms alta capaz de soportar mi peso. Lo acompa un fragor aun ms potente, la llamada colectiva de miles de rboles que se inclinaban al viento. Pase la mirada por el mar de rboles, con sus ramas oscilantes como ondas en el agua. Descubr que por debajo del fragor poda or sus distintas voces: el hondo suspiro del roble y el seco chasquido del marjoleto, el silbante aliento del pino y el crujido del fresno. Las agujas de pino crepitaban y las hojas tamborileaban. Los troncos geman y sus huecos silbaban. Todas estas voces y muchas ms se unieron para formar un gran coro que cantaba en un idioma no muy diferente del mo. El viento empez a arreciar y mi rbol, a bambolearse. Se meca de atrs adelante y en crculo, casi como un cuerpo humano, al principio suavemente y despus cada vez con mayor violencia. A medida que el bamboleo se intensificaba, mis temores de que el tronco se partiera y me arrojara por los suelos tambin aumentaban. Pero pronto recobr la confianza. Sorprendido de que el rbol pudiera ser a un tiempo tan flexible y tan recio, segu agarrndome con fuerza mientras el tronco se agitaba y se inclinaba, se torca y se contorsionaba, describiendo curvas y arcos en el aire. Con cada grcil movimiento me senta ms parte del propio viento y menos un ser de la tierra. Se puso a llover, y el tamborileo del agua se mezcl con el chapoteo del ro y la cancin de los rboles. Las ramas flameaban como cataratas de verdor. Minsculos ros se precipitaban por todos los troncos, serpenteando entre prados de musgo y barrancos de corteza. Durante todo este tiempo, cabalgu sobre la tormenta. No poda haberme sentido mejor. No poda haberme sentido ms libre. Cuando por fin escamp, pareca que el mundo entero acababa de nacer. Sobre las hojas baadas por la lluvia danzaban los rayos de sol. De cada claro del bosque se elevaban columnas de niebla formando espirales. Los colores de los rboles resplandecan con mayor intensidad, y sus olores eran ms frescos. Y por primera vez en mi vida comprend que la Tierra se reconstrua eternamente, que la vida se renovaba sin cesar.

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El montn de trapos

La luz de media tarde ya realzaba los matices y alargaba las sombras desde haca un rato cuando not una sutil punzada en el vientre. La punzada aument rpidamente. Tena hambre. Un hambre de lobo. Mir por ltima vez el panorama y vi una telaraa de luz dorada reptando sobre las colinas. Empec a descender de mi atalaya. Cuando por fin llegu a la rama ms baja, todava resbaladiza por la lluvia, rode su corteza con ambas manos y me dej caer por un lado sin soltarme. Permanec colgado all unos segundos, balancendome como el rbol durante el temporal. Por alguna razn, el dolor que habitualmente senta entre las paletillas no me haba molestado desde que me encaram a las ramas. Me solt y ca sobre el lecho de agujas de pino. Apoy la mano suavemente en el rugoso tronco del viejo rbol. Casi poda sentir la circulacin de la resina en el interior de la alta columna viviente, mientras mi sangre circulaba dentro de m. Le di las gracias con una sencilla palmadita. Mi mirada se pos en un grupito de setas doradas que lucan una enredada melena, medio ocultas entre las agujas de pino que se amontonaban al pie del rbol. Por mis salidas con Branwen en busca de sus remedios vegetales, saba que eran comestibles. Salt sobre ellas. Enseguida las haba engullido todas, as como las races de una planta de hojas moradas que creca justo al lado. Localic el sendero de los ciervos y lo segu hasta el riachuelo que haba saltado a la ida. Beb un poco de sus frescas aguas haciendo una copa con mis manos. Me dej los dientes helados y la lengua entumecida. Con el paso ms ligero, regres al camino de sirga que conduca al pueblo. Cruc el puente. Ms all del molino, los tejados de paja de Caer Vedwyd se arracimaban como gavillas de hierba seca. Bajo uno de ellos, la mujer que afirmaba ser mi madre estaba probablemente mezclando sus pociones o curndole una herida a alguien, siempre reservada y silenciosa. Para mi sorpresa, descubr que deseaba que, algn da, este lugar pudiese parecerme un hogar. Al entrar en el pueblo, o los gritos jubilosos de otros nios. Mi primer impulso fue correr a uno de mis escondites habituales. Pero... sent una nueva oleada de confianza. Hoy era el da de participar en sus juegos! Titube. Y si Dinatius estaba all? Me convena no perder de vista la herrera. Con todo, quizs incluso Dinatius se ablandara con el tiempo. Me acerqu lentamente. Bajo el gran roble, donde convergan las tres calles principales, vi agricultores y mercaderes reunidos que ofrecan sus productos. Haba caballos y burros atados a postes, blandiendo la cola para ahuyentar las moscas. No muy lejos, un bardo de rostro melanclico entretena a un puado de oyentes con una balada, hasta que una de las colas bamboleantes lo azot en plena boca. Cuando se recuper del asco y recobr la compostura, ya se haba quedado sin pblico. Cuatro chicos jugaban en la otra punta de la plaza. Ejercitaban su puntera lanzando piedras y palos contra un blanco: unos trapos viejos que haban amontonado al pie del roble. Al comprobar que Dinatius no era uno de ellos, respir con ms tranquilidad. Pronto me acerqu lo suficiente para que uno de los chicos me oyera. Cmo tienes hoy la garganta, Lud? Un muchacho regordete con el cabello del color de la arena se gir hacia m. Por su cara redonda y sus ojos pequeos, daba la sensacin de estar eternamente confuso. Aunque en el pasado no haba sido desagradable conmigo, hoy se mostr cauteloso, no supe si porque le inquietaba Dinatius... o porque le preocupaba yo. Me acerqu un poco ms. Tranquilo, ningn pjaro se desahogar hoy sobre tu cabeza. Lud me mir por un instante y enseguida rompi a rer. Ese s fue un buen tiro! Le respond con una sonrisa. Un tiro buensimo.

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Me lanz suavemente una piedra. Por qu no pruebas tu puntera? Ests seguro? Pregunt uno de los chicos. A Dinatius no le va a gustar. Lud se encogi de hombros. Adelante, Emrys. A ver tu lanzamiento. Los chicos intercambiaron miradas mientras yo sopesaba la piedra en la palma de mi mano. Con un movimiento brusco del brazo, la lanc contra el montn de trapos. La piedra pas muy por encima y hacia un lado, se estrell contra el corral de los gansos y provoc un gran revuelo de graznidos y aleteos. No ha sido muy bueno murmur avergonzado. Quiz tengas que acercarte ms se mof uno de los nios. Ponte debajo del rbol. Los dems se echaron a rer. Lud los hizo callar con un gesto y me pas otra piedra. Prueba otra vez. Slo te falta un poco de prctica. Su tono de voz me devolvi la confianza. Bajo la atenta mirada del grupo, volv a apuntar. Esta vez, cuando me pona en posicin, me detuve un momento a calibrar la distancia hasta el blanco y el peso de la piedra que tena en la mano. Sin apartar la vista del montn de trapos, ech el brazo hacia atrs y lanc el proyectil. Fue un blanco perfecto. Lud aplaudi con satisfaccin. Yo no pude contener una sonrisa de orgullo. De pronto, algo atrajo mi atencin. En lugar de resbalar sobre los trapos y chocar contra el tronco del rbol, mi piedra haba rebotado, como si los trapos fueran slidos. Al fijarme con ms detenimiento, mi corazn dio un vuelco. Porque, ante mis ojos, el montn de trapos se movi. De su interior brot un lastimero gemido. Es una persona! grit con incredulidad. Lud lo neg con la cabeza. No es una persona dijo sealando distradamente el montn de trapos. Es un judo. Un judo asqueroso core otro de los chicos. Arroj su piedra contra los trapos. Otro blanco. Otro gemido. Pero... Pero no podis... Iba a decir algo ms, pero me contuve. Con eso pondra en peligro cualquier posibilidad de ser aceptado por el grupo. Por qu no? Lud recul para lanzar un pesado palo. Ese judo no tena que haber venido nunca por aqu. Son hijos del Infierno, como demonios, con cuernos y cola. Traen enfermedades. Dan mala suerte. El montn de trapos gimote. Tragu saliva con esfuerzo. No me lo creo. Por qu no dejamos que ese pordiosero se vaya y nos buscamos otra diana? Lud me mir de soslayo, con una expresin extraa. Ser mejor que no defiendas a los judos. La gente podra preguntarse si... Hizo una pausa para elegir bien sus palabras. Si eres de su misma ralea. Sin darme tiempo a responder, Lud arroj el pesado palo. Levant un brazo extendido y grit: No! No le hagas dao! El palo se detuvo bruscamente en pleno vuelo y cay al suelo. Fue como si el palo se hubiera estrellado contra una invisible muralla de aire. Los chicos se quedaron estupefactos. Yo, boquiabierto. Estaba tan sorprendido como ellos. Un hechizo susurr un chico. Brujeradijo otro. El rostro de Lud palideci. Lentamente, retrocedi para alejarse de m. Vete, eres... eres... Un hijo del diablo termin por l otra voz. Me volv para encontrarme cara a cara con Dinatius; su tnica luca varios desgarrones y salpicaduras de barro, a causa de su larga travesa por el bosque. Pese a su mueca de disgusto, pareca satisfecho por haber acorralado finalmente a su presa. Enderec la espalda, lo cual slo me hizo ms consciente de su considerable ventaja en tamao. No seamos enemigos dije. 23

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Me escupi en la mejilla. Crees que puedo ser amigo de un cachorro del diablo como t? Cerr los ojos mientras me secaba la cara con una mano. Era lo nico que poda hacer para reprimir la ira lo suficiente como para volver a intentarlo. No soy ningn demonio declar con voz temblorosa. Soy un chico, igual que t. Yo te dir lo que eres. La voz de Dinatius arremeti contra m como una avalancha de rocas. Tu padre era un demonio. Y tu madre colabora en las malvadas obras de los demonios. Te pongas como te pongas, eres hijo del diablo! Gritando, me abalanc sobre l. Dinatius se hizo a un lado hbilmente, aprovech mi impulso para levantarme por los aires y me arroj con fuerza al suelo. De propina me dio una patada en el costado que me hizo rodar por tierra. A duras penas logr sentarme erguido, por culpa del dolor en las costillas. La imponente estatura de Dinatius, que se rea a carcajadas con la cabeza hacia atrs, domin todo mi campo de visin. Los dems chicos tambin se rean, al tiempo que lo animaban a seguir. Cul es tu problema, hijo del diablo? se mof cruelmente Dinatius. A pesar de que el dolor era considerable, mi rabia era mayor. Oprimindome el costado, consegu ponerme de rodillas y luego en pie. Grua como un animal herido cuando volv a embestir, haciendo molinetes con los brazos. En un instante, me encontr de bruces en la hierba, incapaz de respirar. Not en la boca el sabor de la sangre. Por mi mente cruz la idea de hacerme el muerto, con la esperanza de que mi verdugo perdiera el inters por m. Pero saba que no saldra bien. Las carcajadas de Dinatius se interrumpieron cuando me vio levantarme con un esfuerzo y un hilito de sangre resbalando por mi barbilla. Plant los pies en el suelo con toda la firmeza que pude y lo mir fijamente a los ojos. Lo que vi en ellos me pill desprevenido. Bajo su belicosidad se esconda una expresin de sorpresa. Por los clavos de Cristo, mira que eres tozudo! Lo suficiente para enfrentarme a ti repliqu con voz ronca. Mis manos se crisparon en sendos puos. En ese momento, otra figura surgi de la nada y se interpuso entre nosotros. Todos los chicos excepto Dinatius retrocedieron al instante. Y yo me qued sin aliento por la sorpresa. Era Branwen. Pese a la sombra de miedo que cruz su rostro, Dinatius escupi a sus pies. Aprtate, diablesa. Branwen lo fulmin con la mirada de sus ojos llameantes. Djanos. Vete al Infierno fue su respuesta. De all es de donde habis salido los dos. De veras? Entonces eres t quien debera salir corriendo. Branwen alz los brazos amenazadoramente. O har que te consumas en el fuego de Averno. Dinatius sacudi la cabeza. Sers t quien arder en la hoguera, no yo. Pero yo no temo al fuego! Yo no me quemo! Sin apartar la vista de Branwen, Lud dio un nervioso tirn del hombro de Dinatius. Y si dice la verdad? Vmonos. No, hasta que no acabe con su cachorro. Los ojos azules de Branwen relampaguearon. Vete ya, o te consumirs. El muchacho dio un paso atrs. Branwen se inclin hacia el joven y pronunci una simple orden: Fuera. Los dems chicos dieron media vuelta y huyeron a la carrera. Dinatius, al verlos en fuga, se qued indeciso. Enseguida hizo un gesto con las manos para protegerse del mal de ojo. Fuera! repiti Branwen.

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Dinatius le dedic una iracunda mirada y retrocedi. Me aferr al brazo de Branwen. Juntos regresamos a nuestra cabaa, en solemne procesin.

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El tiempo sagrado

Tendido cuan largo era en mi jergn, me encoga de dolor bajo el masaje que Branwen aplicaba a mis doloridas costillas. Slo unos tenues rayos de la luz que penetraba por las rendijas del techo de paja iluminaban su hombro y su mano. Su frente estaba surcada de arrugas por la preocupacin. Aquellos ojos azules me examinaban con tal intensidad que casi senta que me estaban perforando la piel. Gracias por ayudarme. De nada. Has estado maravillosa. Realmente maravillosa! Y has aparecido justo a tiempo, como cada del cielo. Como uno de tus dioses griegos, Atenea, o no s qu. Las arrugas de Branwen se acentuaron. Me temo que ms como Zeus. Me ech a rer, algo que lament porque sent una nueva punzada de dolor en el costado. Quieres decir que los dominaste con el rayo y el trueno? En lugar de con sabidura. Dej escapar un taciturno suspiro. Me limit a hacer lo que hara cualquier madre. Aunque t no... Qu? Branwen mene la cabeza. No tiene importancia. Se levant para preparar una cataplasma que ola a humo y a cedro. O cmo cortaba y trituraba durante varios minutos antes de regresar a mi lado. Despus, cubri mis costillas con la cataplasma y apoy las manos encima, presionando suavemente. Poco a poco fui notando un calor que pareca emanar de mis huesos, como si su tutano estuviera transformndose en ascuas de carbn. Al poco rato, cerr los ojos y enton en voz baja un lento cntico, que sola usar en su trabajo de sanadora. En el pasado nunca supe con seguridad si lo cantaba para curar a la persona enferma o, de algn modo que yo no lograba comprender, para curarse ella misma. Esta vez, observando su rostro, no tuve ninguna duda: el cntico era para ella, no para m. Hy gododin catann hue Hud a lledrith mal wyddan Gaunce ae bellawn wen cabri Varigal don Fincayra Dravia, dravia Fincayra. Tuve la sensacin de que aquellas palabras procedan de otro mundo, situado a un ocano de distancia. Esper a que abriera los ojos y le pregunt lo que con tanta frecuencia me haba intrigado anteriormente, tambin esta vez sin esperar ninguna respuesta: Qu significa? De nuevo me estudi con unos ojos que parecan penetrar hasta mi alma. Despus, eligi con mucho cuidado sus palabras y contest: Habla de un lugar, un lugar mgico. Una tierra fascinante. Y tambin de ilusin. Una tierra llamada Fincayra. Qu quieren decir las palabras del final? Dravia, dravia Fincayra. Descendi el tono de su voz hasta que no era ms que un susurro. Larga vida, larga vida a Fincayra. Baj la vista. Fincayra. Un lugar de grandes prodigios, ensalzado por los bardos en muchas lenguas. Dicen que se encuentra a mitad de camino entre nuestro mundo y el mundo del espritu; no es del todo Tierra, ni del todo Cielo, sino un puente que comunica a ambos. Ah, la de historias que podra contarte! Sus colores son ms vivos que el ms radiante de los amaneceres; su aire es ms fragante que el ms variado de los jardines. All se encuentran muchas criaturas misteriosas, incluidos, segn la leyenda, nada menos que los primeros gigantes.

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Balanceando las caderas sobre la paja, rept para acercar ms mi cara a la suya. Lo dices como si fuera un lugar real. Sus manos se tensaron sobre mis costillas. No ms real que cualquier otro lugar del que te he contado historias. Las historias ficticias, hijo mo, son igualmente reales. Lo bastante para ayudarme a vivir. Y a trabajar. Y a encontrar el significado oculto de cada sueo, cada hoja, cada gota de roco. No querrs decir que esas historias, por ejemplo, las de los dioses griegos, son verdad. O s? Oh, s! Branwen reflexion unos instantes. Las historias requieren fe, no hechos. No te das cuenta? Ocurren en tiempo sagrado, que avanza siempre en crculo. No en tiempo real, que transcurre en una sola direccin. Y, sin embargo, son verdad, hijo mo. En muchos sentidos, ms verdad que la vida cotidiana de este pueblucho digno de lstima. Frunc el ceo, desconcertado. Pero seguro que el Monte Olimpo griego no es la misma montaa que nuestro Y Wyddfa. Sus dedos se relajaron levemente. No son tan distintos como crees. El Monte Olimpo existe en el mundo y en los mitos. En tiempo histrico y en tiempo sagrado. De un modo u otro, Zeus y Atenea se encuentran all. Es un lugar entremedias, no est del todo en nuestro mundo ni tampoco en Otro Mundo, sino en algn punto intermedio. Del mismo modo que la niebla no es realmente aire ni realmente agua, sino en parte ambas cosas. Otro lugar como ste es Dlos, la isla griega donde Apolo naci y que constituye su hogar. En los cuentos, claro. Pero no en la realidad. Me mir de una forma extraa. Ests seguro? Bueno... no, supongo que no. No he estado nunca en Grecia. Pero he visto el Y Wyddfa ms de cien veces, por esa misma ventana. Y por aqu no se pasea ningn Apolo! No por esa montaa, ni por este pueblo. Volvi a mirarme de forma extraa. Ests seguro? Claro que estoy seguro. Arranqu un puado de paja de mi jergn y lo lanc al aire. Nuestro pueblo est hecho de esto! Paja sucia, paredes que se caen, gente malhumorada. Y adems, ignorante. Vaya, la mitad de ellos cree que eres realmente una hechicera! Levant la cataplasma para examinar la contusin que marcaba mis costillas. Pero siguen viniendo aqu a curarse. Cogi una escudilla de madera que contena una pasta pardoverdosa de un olor acre, como a moras fermentadas. Con delicadeza, usando dos dedos de la mano izquierda, empez a untar con pasta la zona amoratada. Dime una cosa dijo sin apartar los ojos de mi lesin. Has estado alguna vez paseando por ah, lejos del bullicio del pueblo, y de pronto has notado la presencia de un espritu, de algo que no podas ver? Junto al ro, por ejemplo, o en algn rincn del bosque? Mis pensamientos retrocedieron hasta el gran pino que se balanceaba con la tormenta. Casi pude or las ramas cimbreantes, oler la resina que goteaba, palpar la corteza con las manos. Bueno, a veces, en el bosque... S? Me he sentido como si los rboles, sobre todo los ms viejos, estuvieran vivos. No como cualquier planta, sino como una persona. Con una cara. Con un espritu. Branwen hizo un gesto de comprensin. Como las drades y los haimdrades. Me mir con una extraa mezcla de esperanza y desesperacin. Me gustara leerte algunas historias sobre ellos, en palabras de los propios griegos. Ellos las cuentan mucho mejor que yo! Y esos libros... Emrys, he visto una sala llena de libros, tan gruesos, polvorientos y tentadores que me sentaba con uno de ellos sobre mi regazo y no haca nada ms en todo el da que leer y leer. Segua leyendo hasta altas horas de la noche, hasta quedarme dormida. Y mientras dorma, tal vez me visitaban las drades, o el mismsimo Apolo. Se detuvo en seco. No te he contado ninguna historia sobre Dagda? Negu con la cabeza. 27

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Qu tiene que ver con Apolo? Paciencia. Extrajo de la escudilla otra porcin de pasta y me la unt. Los celtas, que llevan viviendo en Gwynedd el tiempo suficiente para conocer el tiempo sagrado, tienen muchos Apolos propios. O hablar de ellos de nia, mucho antes de aprender a leer. Di un respingo. T eres celta? Cre que eras de... de dondequiera que sea yo, del otro lado del mar. Sus manos se tensaron de nuevo. De all he vuelto, porque antes de ir all, viva aqu, en Gwynedd. No en este pueblo, sino en Caer Myrddin, que no tena tantos habitantes como hoy en da. Pero djame continuar. Asent dcilmente, ms animado por lo que me haba dicho. No pareca gran cosa, pero era la primera vez que me hablaba de su infancia. Reanud su labor y su relato. Dagda es uno de esos Apolos. Es uno de los espritus celtas ms poderosos, el dios del conocimiento absoluto. Cmo es Dagda? Quiero decir, en los cuentos. Branwen reba el resto de la pasta de la escudilla. Ah, es una buena pregunta. Una pregunta muy buena. Por alguna razn que slo l conoce, el verdadero rostro de Dagda nunca se ve. Adopta formas distintas en momentos diferentes. Por ejemplo? Una vez, en una famosa batalla contra su enemigo supremo, un espritu maligno llamado Rhita Gawr, ambos adoptaron la forma de un poderoso animal. Rhita Gawr se convirti en un enorme jabal, con terribles colmillos y ojos del color de la sangre. Hizo una pausa, esforzndose por recordar. Ah, s. Y una cicatriz que recorra de arriba abajo una de sus patas delanteras. Me qued entumecido. La cicatriz de debajo de mi ojo, donde el colmillo del jabal me haba cortado cinco aos atrs, empez a escocerme. En ms de una noche oscura, despus de aquel da, el mismo jabal haba reaparecido y vuelto a atacar, en mis sueos. Y en esa batalla, Dagda se convirti... En un gran ciervo termin por ella. Del color del bronce, excepto las patas blancas. Con una cornamenta de siete astas a cada lado. Y ojos tan profundos como el vaco que separa las estrellas. Sorprendida, Branwen asinti. Ya habas odo la historia? No confes. Entonces, cmo puedes saberlo? Expuls el aire de mis pulmones lenta y prolongadamente. He visto esos ojos. Se qued petrificada. S? He visto al ciervo. Y tambin al jabal. Cundo? El da que recalamos en la costa. Me mir inquisitivamente. Y lucharon? S! El jabal quera matarnos. Sobre todo a ti, me pareci, si realmente era algn espritu maligno. Por qu dices eso? Bueno, porque t eras... t! Y entonces yo slo era un mocoso flacucho. Me ech una rpida ojeada y sonre. Nada que ver con el chicarrn flacucho que soy ahora. Bueno, pues aquel jabal nos habra matado, con toda seguridad. Pero entonces apareci el ciervo y lo ahuyent. Me toqu la cicatriz de la cara. As me hice esto. Nunca me lo habas contado. La mir vivamente. Hay muchas cosas que t nunca me has contado a m.

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Tienes razn admiti con pesar. Nos habremos contado algunas historias sobre otras personas, pero muy pocas sobre nosotros mismos. En realidad, la culpa es ma. No dije nada. Pero ahora te dir una cosa: si ese jabal, Rhita Gawr, hubiera podido matar a uno de nosotros, no habra sido a m. Te habra matado a ti. Qu? Eso es ridculo! Eres t quien tienes tantos conocimientos y poderes curativos. Y t tienes poderes muchsimo ms grandes! Su mirada se clav en mis ojos. Ya has empezado a notarlos? Tu abuelo me dijo una vez que los suyos aparecieron cuando tena doce aos. Contuvo el aliento . No quera mencionar a tu abuelo. Pero lo has hecho! No puedes contarme nada ms? No hablemos de eso. Por favor, por favor! Dime una cosa, al menos. Cmo era mi abuelo? No puedo. Tienes que hacerlo! Por qu lo has mencionado, si no hay algo de l que yo deba saber? le pregunt mientras senta arder mis mejillas. Era un mago, un mago formidable. Pero slo te contar lo que dijo de ti. Antes de que nacieras, me confes que los poderes como los que posea l a menudo se saltaban una generacin. Y que yo tendra un hijo que... Que qu? Que tendra unos poderes aun mayores que los suyos, cuya magia brotara de las fuentes ms profundas. Tan profundas que, si aprendas a dominarlas, podras cambiar para siempre el curso de la historia. Me qued boquiabierto. Eso no es verdad. Y t lo sabes. Fjate en m! Ya lo hago dijo Branwen pausadamente. Y aunque ahora no seas lo que describi tu abuelo, quiz lo seas algn da. No protest. No quiero. Slo quiero recuperar la memoria! Quiero saber quin soy en realidad. Y si eres alguien con esos poderes? Cmo? me burl. No soy ningn mago. Branwen lade la cabeza. Un da quiz te lleves una sorpresa. De pronto record lo que le haba ocurrido al palo de Lud. Bueno... ya me he llevado una. En el pueblo, antes de que llegaras. Ocurri algo extrao. Ni siquiera estoy seguro de si lo hice yo, pero tampoco estoy seguro de no haberlo hecho. Sin pronunciar palabra, Branwen fue por una tira de tela rasgada y empez a rodearme con ella las costillas. Pareca observarme con un nuevo respeto, tal vez incluso con una pizca de miedo. Lo que ella senta y yo perciba, fuera lo que fuese, me haca estar muy incmodo. En el preciso instante en que empezaba a sentirme ms cerca de ella, eso pareca volverla ms distante que nunca. Pas un buen rato antes de que hablara. Lo que quiera que hicieses, lo hiciste con tus poderes. Son tuyos para que los uses, son un regalo de las alturas. Del mayor de los dioses, al que rezo ms que a ningn otro, el que nos concede a cada uno los dones que poseemos, grandes o pequeos. No tengo ni idea de cules pueden ser tus poderes, hijo mo. Slo s que Dios no te los concedi para que no los utilizaras. Lo nico que Dios pide es que los uses bien. Pero antes debes, en palabras de tu abuelo, llegar a dominarlos. Y eso significa aprender a usarlos con sabidura y amor. Pero yo no he pedido esos poderes! Ni yo. Tampoco ped que me llamen hechicera. Pero todo don conlleva el peligro de que los dems no lo comprendan. Y no tienes miedo? El ao pasado, en Llen, quemaron a una mujer a la que acusaban de brujera. Su mirada deriv hasta los haces de luz que penetraban por las rendijas del techo. Dios Todopoderoso sabe que no soy ninguna bruja. Slo intento usar los escasos dones que pueda tener con las mejores intenciones. Intentas combinar la vieja sabidura con la nueva. Y eso asusta a la gente. Sus ojos zafirinos suavizaron su mirada.

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Ves ms cosas de las que yo crea. S, eso asusta a la gente. Como casi todo, hoy en da. Con cuidado, hizo un nudo en los extremos de la venda. El mundo entero est cambiando, Emrys. Nunca he conocido una poca como sta, ni siquiera en... el otro lugar. Invasiones procedentes del mar. Mercenarios cuya fidelidad cambia de la noche a la maana. Cristianos en guerra con las antiguas creencias. Viejas creencias en guerra con los cristianos. La gente est asustada. Mortalmente asustada. Todo lo desconocido se convierte en obra del diablo. Me incorpor con dificultad. No deseas a veces...? Mi voz se quebr y tragu saliva. No haber tenido esos dones. No ser tan diferente. Que nadie te creyera un demonio. Por supuesto. Se mordi el labio pensativamente. Pero ah es donde interviene mi fe. Vers, la nueva sabidura es poderosa. Muy poderosa. Fjate en lo que hizo por Santa Brgida y San Colomb! Pero conozco lo suficiente la antigua tradicin para saber que tambin tiene un gran poder. Es demasiado esperar que puedan convivir juntas, la vieja y la nueva? Que se refuercen mutuamente? Pues, aunque las palabras de Jess me llegaron al alma, no puedo olvidar las palabras de otros: los judos, los griegos, los druidas, los otros, aun ms antiguos. La mir con desagrado. Sabes muchas cosas. No como yo. Te equivocas. S muy poco. Casi nada. Una repentina expresin de dolor cruz su rostro. Como... por qu nunca me llamas madre. Un dardo traspas mi corazn. Bueno, porque... S? Porque no creo que seas mi verdadera madre. Inspir bruscamente. Pero s crees que tu verdadero nombre es Emrys? No. Y que mi verdadero nombre es Branwen? No. Ech la cabeza hacia atrs. Durante un rato, mantuvo la vista fija en el techo de la cabaa, ennegrecido por el holln de incontables fuegos para cocinar. Por fin, volvi a mirarme. En cuanto a mi nombre, tienes razn. Cuando llegamos aqu, lo tom de una antigua leyenda. La que me contaste? La de Branwen, hija de Llyr? Hizo un gesto de asentimiento. La recuerdas? Entonces recordars que Branwen lleg a Irlanda procedente de otro pas para casarse con alguien. Su vida empez con esperanza y belleza ilimitadas. Y acab prosegu con grandes infortunios. Sus ltimas palabras fueron: Desdichada de m, por haber nacido siquiera. Branwen me cogi la mano. Pero eso en cuanto a mi nombre, no al tuyo. Mi vida, no la tuya. Por favor, cree lo que te digo! Tu nombre es Emrys. Y yo soy tu madre. Un sollozo se abri paso por mi garganta. Si de verdad eres mi madre, no puedes decirme dnde est mi hogar? Mi verdadero hogar, el lugar que realmente me corresponde. No, no puedo! Esos recuerdos son demasiado dolorosos para m. Y demasiado peligrosos para ti. Cmo esperas entonces que te crea? Escchame, por favor. Si no te lo cuento, es slo porque me preocupo por ti! Perdiste la memoria por una razn. Es una bendicin. Frunc el ceo con enfado. Es una maldicin! Me mir fijamente y sus ojos se empaaron de lgrimas. Me pareci que iba a hablar, a decirme por fin lo que tanto deseaba saber. Despus, su mano oprimi la ma, no con simpata, sino con miedo.

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Llamaradas

Una sombra ocup todo el umbral de la puerta, interrumpiendo el paso de la luz. Salt de mi jergn bruscamente y volqu la escudilla de madera de Branwen. Dinatius! Un grueso brazo seal en nuestra direccin. Salid, los dos. No saldremos. Branwen se puso en pie y se situ a mi lado. Los ojos grises de Dinatius centellearon de furia. Empecemos por ella grit. Penetr en la cabaa, seguido por dos de los chicos que antes lo acompaaban en la plaza del pueblo. Lud no estaba entre ellos. Agarr a Dinatius por el brazo. Se desembaraz de m de un manotazo, como si yo fuera una mosca, y me lanz contra la mesa donde Branwen dispona sus utensilios e ingredientes. Cucharas, cuchillos, coladores y escudillas rodaron en todas direcciones por el suelo de tierra de la cabaa cuando la mesa se hundi bajo mi peso. Los lquidos y pastas rociaron las paredes de barro, mientras las semillas y hojas volaban por los aires. Al verlo forcejear con Branwen, me puse en pie de un brinco y me abalanc sobre l. Gir sobre s mismo con la velocidad del rayo y me abofete con tanta fuerza que sal despedido y choqu de espaldas contra la pared. Me qued all, momentneamente aturdido. Cuando mi mente se aclar, me di cuenta de que me haba quedado solo en la cabaa. Al principio no saba con certeza lo que haba ocurrido. Enseguida, al or gritos en el exterior, me dirig tambalendome hacia la puerta. Branwen estaba tendida en el suelo, a unos treinta pasos de distancia, en medio del camino. Tena las manos y las piernas atadas con una cuerda formada por varios cabos anudados. Le haban introducido un jirn de tela de su vestido en la boca para que no pudiera gritar. Aparentemente, los mercaderes y aldeanos que transitaban por la plaza, ocupados con su trabajo, no se haban percatado an de su presencia... o no deseaban intervenir. Miradla se mof un chico de rostro mugriento, sealando a la figura postrada en el camino. Ya no da tanto miedo. Uno de sus compinches core sus risotadas sin soltar la cuerda. Esa diablesa se lo merece! Empec a correr hacia ella para ayudarla. De pronto vi a Dinatius, inclinado sobre un montn de hojarasca que haban apilado bajo las anchas ramas del roble. Cuando desliz bajo la maleza una pala llena de brasas ardientes que haba recogido de la herrera, el miedo me dej paralizado. Una hoguera. Estaba encendiendo una hoguera. Las llamas prendieron en la hojarasca, que empez a crepitar. Una columna de humo se elev ligera por entre las ramas del roble, que tambin ardan. En ese momento, Dinatius se incorpor para supervisar su obra con los brazos en jarras. Su silueta se recortaba contra las llamas y l s me record a un diablo. Dice que no tiene miedo al fuego! exclam Dinatius, a lo que asintieron los dems chicos. Dice que nada puede quemarla! Vamos a comprobarlo replic el chico que sostena la cuerda. Fuego! grit de repente uno de los mercaderes, al ver las llamas. Apagadlo! aull una mujer que sala de su cabaa. Pero antes de que nadie pudiera moverse, los dos chicos ya haban agarrado a Branwen por las piernas. Empezaron a arrastrarla hacia el rbol llameante, donde los aguardaba Dinatius.

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Sal corriendo de nuestra cabaa con los ojos fijos en Dinatius. La rabia creca en mi interior, una rabia como jams haba experimentado antes. Incontrolable e irrefrenable, recorri todo mi cuerpo como una inmensa oleada, apartando violentamente cualquier otro sentimiento o sensacin. Al verme cerca, Dinatius sonri aviesamente. Justo a tiempo, chaval. Os asaremos juntos. Un nico deseo me desbord. Debera arder l. Debera arder en el Infierno. En ese instante, el rbol cruji y se oy un fuerte estrpito, como si hubiera sido alcanzado por un rayo. Dinatius gir sobre sus talones en el preciso momento en que una de las ramas ms gruesas, tal vez debilitada por el incendio, se quebraba. Sin tener tiempo para escapar, la rama cay directamente encima de l; le cruz el pecho y le aplast los brazos. Las llamas se elevaron en el acto, como el aliento de una docena de dragones. Los aldeanos y mercaderes se dispersaron. Las ramas restallaban entre chispas, y el ruido que hacan al partirse y rajarse ahogaba casi los gritos del muchacho que permaneca atrapado entre ellas. Corr hacia Branwen. La haban soltado a slo unos pasos del rbol incendiado. El fuego rozaba los bordes de su toga. La apart rpidamente de las abrasadoras llamas y afloj sus ataduras. Se sac el jirn de tela de la boca y me mir con una mezcla de agradecimiento y temor. Lo has hecho t? Yo... creo que s. Alguna clase de magia. Sus ojos de zafiro me traspasaron. Tu magia. Tu poder. Antes de que pudiera responderle, un alarido estremecedor brot del interior de aquel horno. Era un grito interminable, de martirio absoluto. Al or aquella voz aquella voz humana indefensa, se me hel la sangre en las venas. Enseguida supe lo que haba hecho. Tambin supe lo que deba hacer. No! protest Branwen, sujetndome por la tnica. Pero era demasiado tarde. Ya me haba arrojado entre las rugientes llamas.

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Oculto

Voces. Voces angelicales. Me incorpor bruscamente hasta quedarme sentado. Eran realmente ngeles? Estaba realmente muerto? Me envolva la oscuridad, ms negra que cualquier noche que yo hubiera visto antes. Despus: el dolor. El dolor en el rostro y en la mano derecha me indic que, sin duda, estaba vivo. Era un dolor lacerante. Un dolor desgarrador. Como si me estuvieran arrancando la piel a tiras. A pesar del dolor fui cobrando conciencia de un extrao peso que oprima mi frente. Me llev las manos a la cara con precaucin. Me di cuenta de que los dedos de mi mano derecha estaban vendados. Lo mismo que mi frente, mis mejillas y mis ojos; unas vendas fras, empapadas de sudor, que olan a hierbas aromticas. El ms leve de los roces me dola como si me clavaran un pual. Una pesada puerta se abri con un crujido. Unos pasos se acercaron sobre un suelo de piedra, y el ruido reverberaba en un techo que se elevaba a gran altura por encima de m. Unos pasos cuya cadencia reconoc. Branwen? S, hijo mo respondi su voz en la oscuridad. Ya ests despierto. Me alegro. Pero pareca ms desconsolada que alegre, pens mientras me acariciaba con suavidad la nuca. Debo cambiarte las vendas. Me temo que te va a doler. No. No me toques. Pero tengo que hacerlo, si quieres curarte. No. Emrys, debo hacerlo. Est bien, pero ten cuidado! Ya me duele demasiado. Lo s, lo s. Me esforc cuanto pude por permanecer inmvil mientras me cambiaba los vendajes con la delicadeza de una mariposa. Mientras trabajaba, verti sobre mi rostro unas gotas de un lquido que ola a fresco tanto como el bosque despus de la lluvia y que alivi un poco mi dolor. Cuando me sent algo mejor, empec a mascullar preguntas como un surtidor. Cunto tiempo he dormido? Dnde estamos? De quin son esas voces? T y yo, perdname si esto apesta, estamos en la iglesia de San Pedro. Somos huspedes de las monjas que viven aqu. Son ellas las que cantan. San Pedro! Eso est en Caer Myrddin. En efecto. Not una corriente de aire fro procedente de alguna ventana o puerta de la casa y me cubr los hombros con la basta manta de lana. Pero si hay varios das de camino, incluso a caballo. En efecto. Pero... Calla, Emrys, mientras desenvuelvo esto. Pero... Quieto... As. Slo un momento. Ah, ya est. Al retirar las vendas, mis preguntas sobre cmo habamos llegado hasta all se desvanecieron. Una nueva incgnita se impuso a todas las dems. Pues, a pesar de que ya no tena los ojos vendados, segua sin ver nada. Por qu est tan oscuro? Branwen no respondi. 33

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No has trado una vela? Una vez ms, no respondi. Es de noche? Sigui sin responder. Pero no hizo falta, porque la respuesta me la dio un cuclillo que cantaba animadamente en las proximidades. Los dedos de la mano que no tena vendada temblaban cuando me toqu la zona sensible de alrededor de los ojos. Solt un respingo al notar las costras irregulares y la piel de debajo, que an me arda. No tena pelo en las cejas. Ni tampoco pestaas. Parpade para conjurar el dolor y repas los bordes de mis prpados resecos y cubiertos de costras con las yemas de los dedos. Saba que mis ojos estaban abiertos de par en par. Saba que no poda ver nada. Y, con un escalofro, supe algo ms. Estaba ciego. Solt un bramido de desesperacin. O de nuevo el canto del cuclillo y ech la manta a un lado bruscamente. A pesar de la debilidad de mis piernas, me obligu a levantarme del jergn, apartando la mano de Branwen cuando intent detenerme. Trastabill por el suelo de piedra, guiado por el sonido. Tropec con algo y ca de bruces, aunque logr amortiguar el golpe apoyando un hombro. Extend los brazos, pero no pude palpar nada ms que la lisa superficie de piedra que tena debajo. Estaba dura y fra, como una lpida. Mi mente empez a girar como un torbellino. Not que Branwen me ayudaba a incorporarme, no sin or sus ahogados sollozos. Volv a apartarla de un suave empujn. Avanc a tientas hasta que mis manos chocaron contra un muro de roca maciza. El canto del cuclillo me desvi hacia la izquierda. Los ansiosos dedos de la mano libre de vendajes reconocieron el marco de una ventana. Me aferr al alfizar y asom la cabeza. El aire fro me lacer el rostro. El cuclillo cant, tan cerca que si hubiera extendido el brazo, le habra tocado el ala. Sent, por primera vez en muchas semanas, el calor del sol sobre mi piel. Sin embargo, por mucho que intentaba localizar el sol, no consegua verlo. Oculto. El mundo entero est oculto. Mis piernas se negaron a sostenerme ms. Me desplom y mi cabeza rebot contra el duro suelo de piedra. Y me ech a llorar.

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El don

Durante las semanas siguientes, que se prolongaron en meses, mi tormento invadi las amplias estancias de la iglesia de San Pedro. Las monjas que residan all, conmovidas tanto por la intensidad de la devocin de Branwen como por la gravedad de mis quemaduras, haban abierto las puertas de su santuario. Debi de resultarles difcil sentir otra cosa que no fuera simpata por esta mujer que no haca ms que rezar todo el da y cuidar de su hijo herido. En cuanto a m, en su mayora me evitaban, lo cual me vena de perlas. Para m todos los das eran sombros, no slo por mi vista, sino tambin por mi estado de nimo. Me senta como un nio pequeo, casi incapaz de gatear por la fra habitacin de piedra que comparta con Branwen. Mis dedos acabaron conociendo bien sus cuatro esquinas rectas, sus lneas irregulares de argamasa entre las piedras, su nica ventana junto a la que a veces permaneca durante horas, esforzndome por ver algo. Sin embargo, en lugar de iluminarme, la ventana slo me torturaba con el jovial canto del cuclillo y el distante bullicio del mercado de Caer Myrddin. De vez en cuando, el olor de una cazuela o un rbol en flor me llegaba en una vaharada, mezclndose con los aromas de tomillo y raz de haya procedentes de la mesita que haba junto al camastro de Branwen. Pero yo no poda salir a buscar nada de todo aquello. Estaba prisionero, confinado en las mazmorras de mi ceguera. En dos o tres ocasiones, reun el valor suficiente para aventurarme, tanteando el camino con las manos, ms all de la pesada puerta de madera y por el laberinto de salas y pasillos que empezaba all. Y descubr que, escuchando atentamente los ecos que producan mis pisadas, poda calcular la longitud y la altura de un pasillo y las dimensiones de una habitacin. Un da encontr una escalera cuyos peldaos de piedra estaban tan desgastados por los aos de uso que parecan cuencos poco hondos. Descend a tientas y con sumo cuidado, llegu a una puerta que se abra al pie de la escalera y la cruc para encontrarme en un patio repleto de olores. La hierba hmeda acariciaba mis pies; el viento me echaba su clido aliento en el rostro. De repente, me acord de lo bien que se estaba al aire libre, sobre la hierba, bajo el sol. Entonces o a las monjas cantando en las celdas cercanas. Aceler el paso, ansioso por encontrarlas. Sin previo aviso, choqu contra una columna de piedra con tanta fuerza que ca de espaldas en un estanque de aguas poco profundas. Mientras me esforzaba por ponerme en pie, pis una piedra suelta y resbal hacia un lado. La parte izquierda de mi cara se estrell contra la base de la columna. Magullado y ensangrentado, con las vendas desgarradas, permanec all tumbado y sollozando hasta que Branwen me encontr. Despus de aquello no me mov de mi habitacin, ni de mi jergn, convencido de que pasara el resto de mi vida siendo una intil carga para Branwen. Incluso cuando intentaba pensar en otras cosas, mi mente volva siempre al da de mi desgracia: la visin de Branwen, atada y amordazada junto al rbol, la rabia que desbord con tanta violencia de mi interior, las risas de Dinatius que se transformaban en alaridos; las llamas abrasadoras por todas partes; los brazos aplastados y el cuerpo quebrado bajo las ramas; el sonido de mis propios gritos cuando me di cuenta de que mi rostro estaba ardiendo. No consegua recordar nuestro viaje hasta las murallas de Caer Myrddin, aunque por la parca descripcin de Branwen poda imaginrmelo perfectamente. Casi poda ver la redonda cara de Lud observndonos cuando coronbamos la colina en el carro del mercader ambulante que se haba apiadado de la mujer de ojos zafirinos y de las graves quemaduras de su hijo. Casi poda notar el bamboleo del carro de tiro. Casi poda or el chirrido de las ruedas y el batir de los cascos del caballo sobre el camino de sirga. Casi poda saborear mi propia piel carbonizada y or mis propios quejidos delirantes mientras viajbamos durante aquellos largos das y noches. Ahora, casi nada interrumpa la monotona de los das. Los cantos de las monjas. El roce de sus pisadas cuando se dirigan a descansar, a comer, a rezar. Las silenciosas oraciones de Branwen y sus cnticos mientras haca cuanto poda por curar las heridas de mi piel. Las continuas llamadas del cuclillo, posado en un rbol de hojas susurrantes cuyo nombre yo no conoca. Y la oscuridad. La perpetua oscuridad. A veces, sentado en mi jergn, me pasaba vidamente los dedos por las costras de las mejillas y de debajo de los ojos. Las crestas que notaba en mi piel me parecan terriblemente altas, como la corteza de un pino. Saba

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que, pese a las habilidades de Branwen, mi rostro lucira cicatrices para siempre. Incluso si, por algn milagro, recobraba la vista algn da, aquellas cicatrices anunciaran al mundo mi locura temporal. Naturalmente, saba que aquellos pensamientos eran descabellados y vanos. Y sin embargo, me asaltaban igualmente. Un da descubr que deseaba ansiosamente que me creciera la barba. Me imaginaba una larga barba y ondulante, como la que se dejara un sabio antiguo, de varios siglos de edad. Menuda barba era la ma! Toda blanca y rizada, cubra mi rostro como una masa de nubes. Incluso sospech que un par de pjaros intentaran anidar en ella. Pero estos momentos de nostalgia nunca duraban mucho rato. Cada vez ms, me senta atrapado por la desesperanza. Nunca ms volvera a trepar a un rbol. Nunca ms volvera a correr por los campos a mi antojo. Nunca ms volvera a ver el rostro de Branwen, excepto en mis recuerdos. Empec a no comer. A pesar de la insistencia de Branwen para que comiera ms, yo no tena apetito. Una maana se arrodill a mi lado en el suelo de piedra de nuestra habitacin y limpi mis heridas sin pronunciar palabra. Cuando intent cambiarme las vendas, me apart de ella, negando con la cabeza. Ojal me hubieras dejado morir. No haba llegado tu hora de morir. Cmo lo sabes? le espet. Me siento como si ya estuviera muerto! Esto no es vida! Es una tortura inacabable. Preferira estar en el Infierno a vivir aqu. Branwen me sujet por los hombros. No hables as! Es una blasfemia. Es la verdad! Ves lo que me han hecho tus poderes, los que t asegurabas que son un don de Dios? Maldigo esos poderes! Muerto estara mucho mejor. Basta! Me liber de su presa con una sacudida; mi corazn lata con fuerza. No tengo vida! No tengo nombre! No tengo nada! Branwen, ahogando sus propios sollozos, empez a rezar. Seor mo, Salvador de mi alma, Autor de todo lo que est escrito en el Gran Libro del Cielo y de la Tierra, por favor, ayuda a este muchacho! Por favor! Perdnalo. No sabe lo que dice. Si quisieras devolverle la vista, aunque slo fuera un momento, te prometo que se hara merecedor de tu perdn. No volver a utilizar jams sus poderes, si se es el precio. Slo aydalo. Por favor, aydalo. No volver a utilizar jams mis poderes? me burl. Renunciara a ellos con mucho gusto a cambio de la vista. De todos modos, nunca dese tenerlos. Tir con amargura del vendaje de mi frente. Y qu clase de vida llevas t ahora? No es mucho mejor que la ma! Es verdad. Puedes hablar valerosamente. Puedes engaar a las monjas de ah fuera. Pero a m, no. S que eres muy infeliz. Estoy en paz. Eso es mentira. Estoy en paz repiti. En paz! grit. En paz! Y por qu tienes las manos en carne viva, entonces, de tanto retorcrtelas? Por qu tienes las mejillas surcadas de...? No llegu a terminar la frase. Santo Dios susurr Branwen. Yo... no lo entiendo. Titubeando, alargu una mano en direccin a su rostro y roc suavemente su mejilla. En ese instante, ambos nos dimos cuenta de que, de alguna manera, yo poda percibir las huellas de sus lgrimas. Aunque no poda verlas con mis ojos, aun as saba que estaban all. Es otro don. La voz de Branwen transluca admiracin y respeto. Me apret la mano con fuerza. Tienes la segunda visin. No supe qu pensar. Se trataba de la misma habilidad que haba utilizado una vez para abrir los ptalos de una flor? No. La sensacin era diferente. En cierto modo, menos voluntaria. Y ver los colores de la flor antes de que se abriera? Tal vez. Y, sin embargo, tambin era una sensacin distinta a aqulla. Ms bien como... una respuesta a la oracin de Branwen. Un don divino. Es posible? pregunt mansamente. Es posible realmente? Gracias a Dios, s. 36

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Ponme a prueba exig. Extiende varios dedos. Branwen accedi. Me mord el labio inferior, tratando de percibir cuntos dedos extenda. Dos? No. Vuelve a intentarlo. Tres? Intntalo otra vez. Concentr mis pensamientos y cerr los ojos por instinto, aunque naturalmente no supuso ninguna diferencia. Usas las dos manos, no una sola dije tras una larga pausa. Tengo razn? S! Ahora, dime... cuntos dedos hay? Pasaron los minutos. Mi frente llena de cicatrices se cubri de sudor, y la sensible piel nueva empez a escocerme. Pero no me rend. Por fin, formul una titubeante pregunta. Pueden ser siete? Branwen suspir aliviada. Siete son. Nos abrazamos. En ese momento fui consciente de que mi vida haba cambiado por completo. Y sospech que, hasta el final de mis das, seguira concediendo una importancia especial al nmero siete. Con todo, supe que lo ms importante era que se haba hecho una promesa. No importaba que la hubiera hecho yo, Branwen o ambos. Nunca ms movera objetos mentalmente. Ni siquiera un ptalo de flor. Tampoco adivinara el futuro, no intentara dominar otros poderes que pudiera haber posedo. Pero poda ver otra vez. Poda vivir de nuevo. Inmediatamente empec a comer. Y apenas me detena, sobre todo si tocaba pan con leche, mi plato favorito. O corteza de pan con mermelada de moras. O huevos de ganso crudos revueltos con mostaza, que me proporcionaban la diversin aadida de ver enfermar a cualquier monja que estuviese cerca. Una tarde, Branwen fue al mercado y trajo un nico y suculento dtil... que para nosotros fue tan esplndido como un banquete real. Y recuper el nimo junto con el apetito. Empec a explorar los corredores, las celdas y los patios de San Pedro. Mis dominios eran la iglesia entera. Era mi castillo! En cierta ocasin, cuando no haba monjas cerca, me escabull furtivamente hasta el patio y tom un bao en el pequeo estanque. Lo ms difcil fue reprimir el deseo de cantar con toda la fuerza de mis pulmones. Mientras tanto, Branwen y yo trabajbamos juntos todos los das durante muchas horas, intentando agudizar mi segunda visin. En las primeras sesiones de entrenamiento utilizbamos cucharas, escudillas de cermica y otros utensilios corrientes que ella encontraba en el recinto de la iglesia. Mas tarde, pas a un pequeo altar de contornos suaves y madera de textura granulosa. Con el tiempo, me gradu con un cliz de doble asa con intrincados relieves en su superficie. Aunque tard casi toda una semana, al final consegu leer las palabras que haba grabadas en su borde: Pedid y se os dar. Con la prctica, descubr que vea mejor los objetos inmviles y no muy lejanos. Si se movan con demasiada rapidez o estaban muy alejados, con frecuencia desaparecan para m. Un pjaro volando simplemente acababa confundindose con el cielo. Por otra parte, cuando la luz ambiental se debilitaba, tambin le ocurra a mi segunda visin. Al anochecer, slo consegua ver el contorno borroso de los objetos. De noche no poda ver nada, a menos que una antorcha o la luna repelieran la oscuridad. No tena respuesta para la pregunta de por qu mi segunda visin necesitaba algn tipo de luz. A fin de cuentas, no era como la vista normal. Entonces, por qu la anulaba la oscuridad? De nuevo, la segunda visin pareca ser en parte interior, y en parte exterior. Tal vez se basaba en lo que quedaba de mis ojos, de alguna manera que yo no lograba entender. O tal vez requera algo ms, algo de mi interior que no consegua identificar. De uno u otro modo, si bien la segunda visin era sin duda mejor que no ver nada en absoluto, no era ni de lejos tan buena como la vista que haba perdido. Incluso a plena luz del da, apenas poda distinguir la ms leve apariencia de los colores, mientras el resto del mundo se pintaba de diversos tonos de gris. As, aunque saba que Branwen llevaba ahora un velo de tela alrededor de la cabeza y el cuello y que era de un tono ms claro que su toga, no apreciaba si el velo era gris o marrn. Empec a olvidar gran parte de lo que haba aprendido acerca de los colores de las cosas desde mi llegada a Gwynedd. Y, sin embargo, poda aceptar esas limitaciones, y de buen grado. Con mi incipiente habilidad, me diriga a las celdas o al comedor con Branwen. Me sentaba junto a una monja y conversbamos un rato, aparentemente

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mirndola con mis ojos, sin que ella sospechara que aquellos ojos eran inservibles. Y una maana corr alrededor del patio, sorteando las columnas alternativamente por cada lado y saltando por encima del estanque. Esta vez no reprim mis deseos de cantar.

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La joven rapaz

A medida que mi segunda visin mejoraba, Branwen me ayudaba a leer las inscripciones latinas de los manuscritos religiosos que se guardaban en la iglesia. Un intenso olor a cuero y a pergamino me invada cada vez que abra uno de aquellos tomos crujientes. Y las imgenes, de colores aun ms intensos, me arrastraban lejos de all, hasta el carro llameante de Elas, la ltima cena de Jess o las tablas de piedra de Moiss. Algunas veces, mientras me volcaba sobre aquellos textos, mis problemas se desvanecan. Me funda con las palabras, vea hazaas, colores y rostros con una claridad y una definicin que jams habra podido ver con mis propios ojos. Y llegu a entender, como nunca antes haba entendido, que los libros son verdaderamente la materia de los milagros. Incluso me atrev a soar que algn da, de alguna manera, me rodeara de libros de muchas pocas y en muchas lenguas, como Branwen haba hecho en otro tiempo. Cada da que transcurra, mi visin se fortaleca un poco ms. Una maana descubr que poda interpretar la expresin de Branwen por la curvatura de sus labios y el brillo de sus ojos. Otra maana, mientras observaba por la ventana el viento que sacuda el ramaje, ca en la cuenta de que el rbol susurrante donde durante un tiempo vivi un cuclillo era un marjoleto frondoso y oscuro. Y una noche vislumbr, por primera vez desde antes del incendio, una estrella que brillaba en las alturas. A la noche siguiente me situ en el centro del patio, lejos de cualquier antorcha. Y una segunda estrella titil sobre el horizonte septentrional. La otra noche, tres estrellas ms. Despus, cinco ms. Ocho ms. Doce ms. Branwen me acompa al patio la noche siguiente. Nos tumbamos juntos, de espaldas sobre las losas de piedra. Con un amplio movimiento, me indic la constelacin de Pegaso. Despus, lenta y cadenciosamente, me cont la historia del gran caballo alado. Mientras la escuchaba, sent que volaba por los cielos montado sobre el ancho lomo de Pegaso. Fuimos saltando de una estrella a otra, dejamos atrs la luna y galopamos sobre el horizonte. Cada noche despus de aqulla, a menos que las nubes cubrieran el cielo por completo, Branwen y yo nos tendamos bajo la oscura bveda celeste. Por mucho que me gustara leer los manuscritos de la iglesia, los cielos me intrigaban aun ms. Guiado por Branwen, pasaba las noches en compaa del Cisne, de Acuario y de la Osa, cuyas zarpas me rascaron la espalda en varias ocasiones. Desplegu velas, nad largo y tendido con Piscis y desfil junto a Hrcules. En ocasiones, mientras exploraba las estrellas, imaginaba que todo el cielo se encoga hasta convertirse en una gloriosa capa. Impulsivamente, me la pona. De un azul intenso y tachonada de estrellas, la capa caa a mi espalda, centelleando cada vez que me mova. Las estrellas se apoyaban en mis hombros. Los planetas rodeaban mi cintura. Cmo deseaba tener algn da una capa como aqulla! Pero incluso cuando me exaltaba, no poda olvidar cuntas cosas seguan ocultas para m. Las nubes que cubran el cielo escondan algunas estrellas; las nubes que empaaban mi visin ocultaban algunas ms. Sin embargo, la emocin que me embargaba por lo que vea compensaba de sobra la frustracin que experimentaba por lo que no vea. A pesar de las nubes, las estrellas nunca me haban parecido tan brillantes. Y aun as... segua existiendo un lugar oscuro en mi interior al que ni siquiera llegaba la luz de las estrellas. Los fantasmas de mi pasado seguan atormentndome. Sobre todo por lo que le haba hecho a Dinatius. Todava escuchaba sus gritos, an vea el terror en sus ojos desorbitados, todava recordaba los restos de sus brazos, descoyuntados e intiles. Cuando le pregunt a Branwen si Dinatius haba sobrevivido, respondi que no lo saba. Lo nico que saba era que se hallaba al borde de la muerte cuando abandonamos el pueblo. Pero una cosa estaba clara: por mucho que Dinatius hubiera hecho para provocar mi ira, su brutalidad no justificaba la ma. Adems, otra cosa segua atormentndome, algo ms profundo que la culpa: el miedo. Miedo de m mismo y de mis espantosos poderes. Slo con pensar en ellos se alzaba una muralla de fuego en mi mente, un fuego que me abrasaba hasta el alma. Si careca de la fuerza necesaria para mantener mi promesa, usara yo mis poderes o ellos a m? Si en un arrebato de ira incontrolable era capaz de destruir un rbol y a una persona con

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tanta facilidad, qu ms podra destruir otro da? Poda aniquilarme totalmente a m mismo, como haba hecho con mis propios ojos? Qu clase de criatura soy, en realidad? Quiz Dinatius tuviera razn, despus de todo. Quiz la sangre de un demonio corra por mis venas, por eso poda surgir de m en cualquier momento aquella terrible magia, como una monstruosa serpiente surgida de las profundidades marinas ms lbregas. Y de este modo, incluso con la nueva luz de mis das, segua turbado por la oscuridad de mis temores. Con el transcurso de las semanas, mi vitalidad, al igual que mi visin, aumentaban. Pero mi inquietud tambin fue creciendo. Saba en lo ms hondo de mi ser que jams podra aplacar mis temores, hasta que descubriera de algn modo mi verdadera identidad. Una tarde o un nuevo sonido a travs de la ventana de mi habitacin. Me acerqu ansiosamente. Forc mi segunda visin y localic el origen del sonido entre las ramas del marjoleto. Observ y escuch durante un rato. Despus, me volv hacia Branwen, que estaba sentada en su posicin habitual en el suelo, al lado de mi jergn, triturando unas hierbas. El cuclillo ha anidado en el marjoleto. Habl con una mezcla de certeza y tristeza que impuls a Branwen a dejar el mortero en el suelo. He observado a la hembra, la he visto posada en el nido todos los das. Puso un solo huevo. Lo protega de sus enemigos. Y ahora, por fin, ha nacido el polluelo. Ha emergido de la oscuridad. Branwen escrut mi rostro atentamente antes de responder. Y el polluelo ya ha volado? pregunt al final con voz temblorosa. Negu con la cabeza lentamente. Todava no. Pero deber de hacerlo muy pronto. No puede...? Tuvo que tragar saliva para proseguir. No puede quedarse con su madre un rato ms, compartir su nido un poco ms? Frunc el ceo. Todos los seres deben volar cuando pueden. Pero hacia dnde? Adonde ir? En este caso, debe encontrarse a s mismo. Tras una pausa, aad: Para ello, debe encontrar su pasado. Branwen, angustiada se llev una mano al pecho. No. No hablas en serio. Tu vida no valdr nada si vuelves... all. Mi vida no valdr nada si me quedo aqu. Avanc un paso hacia ella. Aunque mis ojos eran inservibles, la sonde con mi nueva mirada. Si no puedes, o no quieres, decirme de dnde vengo, entonces debo descubrirlo por mis propios medios. Por favor, entindelo! Debo averiguar mi verdadero nombre. Debo encontrar a mis verdaderos padres. Debo hallar mi verdadero hogar. Qudate me suplic con desesperacin. Slo eres un nio de doce aos! Y medio ciego, adems! No tienes ni la menor idea de los riesgos que correras. Escchame, Emrys. Si te quedas conmigo slo unos cuantos aos ms, llegars a la pubertad. Entonces podrs decidir lo que quieres ser: bardo, monje, lo que te apetezca. Al ver mi rostro inexpresivo, intent un enfoque distinto. Hagas lo que hagas, no lo decidas ahora. Puedo contarte una historia que te ayude a pensar en toda esta locura. Qu tal una de tus favoritas? La del druida errante que salv a Santa Brgida de la esclavitud? Empez sin esperar a que le respondiera: Pues resulta que un da, Santa Brgida... Basta. Mene la cabeza negativamente. Debo descubrir mi propia historia. Branwen se puso en pie con dificultad. Dej atrs mucho ms de lo que podras imaginar. Sabes por qu? Para que estuviramos seguros, t y yo. No es eso suficiente para ti? No respond. Tienes que hacerlo? Puedes acompaarme. Se apoy contra la pared para sostenerse. No! No puedo. Entonces dime cmo puedo volver all. No. 40

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O por lo menos, por dnde empezar. No. Sent un repentino deseo de hurgar en su mente, como si fuera las entraas de una flor. De pronto surgieron las llamas, desbordando mis pensamientos. Record mi promesa... y tambin mis temores. Dime solamente una cosa le supliqu. Una vez me contaste que conocas a mi abuelo. Conociste tambin a mi padre? Dio un respingo. S. Lo conoc. Era bueno, inhumano? Era... un demonio? Todo su cuerpo se puso rgido. Tras un largo silencio, habl con una voz que pareca proceder de otro tiempo. Slo dir una cosa. Si algn da lo conoces, recuerda: no es lo que parece. Lo recordar. Pero no puedes decirme nada ms? Neg con la cabeza. Mi propio padre! Slo quiero conocerlo. Es mejor que no. Por qu? En lugar de responder, se limit a menear la cabeza tristemente. Se dirigi a la mesita baja que albergaba su surtido de hierbas medicinales. Eligi unas cuantas con destreza y las tritur hasta obtener un polvo grueso que verti en una talega de cuero que colgaba de un cordn. Esto quiz prolongue un poco tu vida dijo con resignacin, tendindome la talega. Fui a responder, pero me interrumpi. Y toma esto, de la mujer que siempre dese que la llamases madre. Lentamente, introdujo la mano entre los pliegues de su toga y extrajo su preciado medalln. A pesar de mi limitada visin, distingu el intenso destello verde. Pero si es tuyo! T lo necesitars ms que yo. Se quit el medalln y oprimi una vez ms entre sus dedos el centro enjoyado, antes de pasar el cordn alrededor de mi cuello. Se llama... Galator. Contuve el aliento al or aquella palabra. Cudalo bien prosigui. Su poder es grande. Si no puede velar por tu seguridad, nada en este mundo podr protegerte. T velaste por mi seguridad. Has construido un buen nido. Durante un tiempo, tal vez. Pero ahora... Las lgrimas se asomaron a sus ojos. Ahora debes volar. S. Ahora debo volar. Me acarici la mejilla cariosamente. Di media vuelta y sal de la habitacin, acompaado por el eco de mis pasos sobre el corredor de piedra.

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El viejo roble

Tras cruzar las puertas de madera tallada de la iglesia de San Pedro, me sumerg en el bullicio y la confusin de Caer Myrddin. A mi dbil vista le llev algn tiempo adaptarse a toda aquella conmocin. Por las calles de piedra circulaban carros traqueteantes con sus caballos, adems de asnos, cerdos, ovejas y unos cuantos perros de lanas. Los mercaderes anunciaban sus productos a voz en cuello, los mendigos se aferraban insistentemente a las vestiduras de los peatones, los ociosos se agolpaban alrededor de un hombre que haca malabarismos con unas pelotas, y gentes de toda catadura caminaban a paso vivo cargando cestos, fardos, verduras frescas y montaas de ropa. Volv la cabeza para contemplar el marjoleto, cuyas ramas distingua a duras penas por encima de la tapia de la iglesia. A pesar del dolor que haba experimentado en aquel lugar, echara de menos el tranquilo silencio de mi habitacin, los pausados cantos de las monjas, el pjaro que viva entre las ramas de aquel rbol. Y ms de lo que nunca haba imaginado, echara de menos a Branwen. Entre la masa borrosa de personas, animales y productos, distingu una especie de hornacina en la acera opuesta. Sent curiosidad y decid acercarme, aunque para eso tendra que cruzar a nado la rpida corriente del trfico urbano. Me mord el labio e inici la travesa. Al instante, fui empujado y pateado, vapuleado y abofeteado. Como no vea lo bastante bien para sortear el trfico, choqu con un hombre que llevaba a hombros un haz de lea. Salieron volando leos en todas direcciones, seguidos por una retahla de insultos. Despus, me di de narices contra el flanco de un caballo. Segundos ms tarde, una rueda de carro casi me cercena los dedos de los pies. Pese a todo, de alguna manera consegu cruzar hasta el otro lado. Me aproxim a la hornacina. Como monumento, no era gran cosa, una simple talla de una rapaz posada sobre un cuenco de agua turbia. Si alguien deba ocuparse de l, haca muchos aos que lo haba descuidado. Las alas del ave se haban roto. Las piedras que rodeaban la base se estaban desmigajando. Probablemente, muy pocas personas de las numerosas que pasaban a diario junto a ella se percataban de su presencia. Y, sin embargo, algo de esta vieja y olvidada hornacina me intrigaba. Me acerqu aun ms, hasta tocar el gastado pico de la rapaz. Por las descripciones de Branwen, saba lo suficiente para adivinar que la hornacina se haba erigido posiblemente en honor a Myrddin, uno de los dioses ms venerados por los antiguos celtas, que a veces adoptaba la forma de un ave rapaz, concretamente de un halcn. Uno de sus Apolos, como habra dicho Branwen. Aunque todava me costaba aceptar su idea de que semejantes espritus seguan habitando en la Tierra, me acord una vez ms del ciervo y el jabal que haban luchado por nosotros haca ya tanto tiempo. Si eran realmente Dagda y Rhita Gawr, era posible que el espritu de Myrddin estuviera vivo tambin? Un asno cargado de pesados sacos choc contra m. Ca dentro de la hornacina e introduje la mano sin querer en la turbia agua. Mientras me incorporaba y sacuda la mano para secrmela, intent imaginar cmo debi de ser Caer Myrddin siglos atrs. Branwen me haba contado que, en lugar de una bulliciosa ciudad, era slo una tranquila colina con un manantial donde los pastores errantes se detenan a descansar. Con el tiempo se convirti en un centro comercial que reciba productos de las granjas de Gwynedd y de regiones tan alejadas como Gwent, Brycheiniog y Powys Fadog. Cuando llegaron los romanos, construyeron una fortaleza en las empinadas orillas del ro Tywy. Y ahora, las antiguas carreteras militares, como la que conduca a Caer Vedwyd, enlazaban la ciudad con los frondosos valles y los bosques repletos de ciervos del norte, y tambin ro abajo, hasta el mar. Tanto si en la actualidad alguien dedicaba algn tiempo a recordar esas cosas como si no, este ruinoso santuario y el propio nombre de la ciudad seguan conectando Caer Myrddin con su pasado remoto. Comprend que se era el objetivo de mi viaje. Ponerme en contacto con mi pasado. Averiguar mi nombre. Encontrar mi hogar. A mis padres. Y aunque no tena ni idea de adonde me conducira este viaje, ni en qu lugar terminara, de pronto supe dnde deba empezar. El mar. Tena que regresar al mar. Al mismsimo lugar donde haba sido arrojado a la rocosa orilla, haca cinco aos.

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Quiz, cuando llegase a aquella abominable costa, no encontrara nada ms que aristas de roca, gaviotas estridentes y olas cadenciosas. O tal vez encontrara la pista que buscaba. O por lo menos una pista sobre la pista. Como esperanza, no era gran cosa, pero era la nica que tena. Durante lo que me parecieron horas, vagu por la ciudad, intentando permanecer en las callejuelas laterales para evitar que me pisoteara el gento. Como si no fuera ya consciente de las limitaciones de mi visin, tropec y choqu las veces suficientes para conseguir que los tobillos me dolieran horriblemente dentro de mis botas de cuero. A pesar de ello, segu adelante. Estoy seguro de que mucha gente lleg a la conclusin correcta de que yo era un torpe zoquete, pero estoy igualmente seguro de que nadie adivin que mis ojos eran del todo inservibles. Las ocasionales palabras amables que me dedicaron se deban a mis cicatrices, no a mi ceguera. Por fin, encontr el camino hacia la carretera que bordeaba el ro Tywy. Saba que si la segua hacia el norte el trecho suficiente llegara a mi antiguo pueblo. Desde all me dirigira al mar. Al final consegu llegar a las murallas de la ciudad, que medan diez pasos de grueso y el doble de alto. Cruc el ancho puente, con cuidado para no tropezar con el desnivelado pavimento. Despus, continu por el valle cubierto de bosques. Mientras caminaba lentamente por la orilla del ro, me concentraba en cada paso. Si mi atencin se distraa, aunque fuera slo por un instante, lo ms probable era que acabase en el suelo. Me ocurri demasiadas veces. Una de ellas fue en medio de la plaza de un pueblo, por culpa de un burro que casi me atropella a traicin. Pese a todo, me las apa bastante bien. Camin durante tres das, comiendo moras y frambuesas para acompaar la racin de queso que me haba ofrecido una de las monjas. En todo ese tiempo no habl con nadie, ni nadie habl conmigo. Un da, al anochecer, ayud a un pastor a sacar un cordero que se haba cado en una zanja y me lo agradeci con una hogaza de pan, pero se fue mi nico contacto con otras personas. Finalmente, la carretera dio paso al viejo camino de sirga que atravesaba Caer Vedwyd. Por el ro bajaban algunas barcazas, que navegaban silenciosamente entre familias de patos y cisnes. Al aproximarme al pueblo, me mantuve al abrigo de los rboles, andando paralelo al camino pero a varios metros de distancia. De este modo, nadie me vea. En ocasiones, me atracaba de races, bayas y hojas comestibles. Volv a beber el agua del arroyo, al pie del gran pino bajo el que me haba cobijado durante la tormenta, pero dese no haber bajado nunca a la tierra. De una manera extraa, aqu, en el bosque, me senta ms en mi hogar que en ningn otro lugar de Gwynedd. Al final de la tarde, me detuve cerca del puente de Caer Vedwyd. Tuve la borrosa visin de una figura alta, pero encorvada, al otro lado del puente. Me esforc por verla con ms nitidez, mientras el viento se levantaba a mi alrededor. Poda tratarse de un rbol decrpito, excepto por el hecho de que nunca me haba fijado en que hubiese un rbol en aquel punto. No consegua librarme de la sensacin de que era, en cambio, el cuerpo retorcido de una persona, una persona que solamente tena muones por brazos. No me entretuve. A pesar de los obstculos, me abr paso por el bosque un buen trecho y evit tambin los siguientes pueblos que encontr. A medida que las sombras se iban alargando, mi visin se debilitaba y mi avance era cada vez ms lento. Finalmente, tras alejarme de cualquier signo de presencia humana, me encontr de pronto en un amplio prado. Cubierto de araazos por mis numerosas cadas y agotado por la caminata, descubr una hondonada en la blanda hierba y me acurruqu en el fondo, hecho un ovillo, para dormir. Me despert la luz del sol en la cara. Retroced por el prado y regres al camino, cerca del punto donde se separaba del ro. Salvo a un anciano, cuya rala barba blanca rebotaba contra su pecho a cada paso que daba, no me encontr con nadie ms en este tramo. Observ al anciano, con el deseo nuevamente de que me saliera barba a m tambin, para tapar aquellas lamentables cicatrices. Algn da, tal vez. Si viva lo suficiente. A pesar de la ausencia de asentamientos humanos, no me senta desorientado. Mis recuerdos del camino hasta el mar seguan siendo sorprendentemente claros. Pues, aunque haba recorrido este trayecto una sola vez en mi vida, lo haba repetido innumerables veces en mis sueos. Sin dejar de arrastrar los pies, empec a acelerar el paso. Casi poda or el lejano batir de las olas. A cada momento introduca la mano en mi tnica y tocaba el Galator. Apenas saba nada de l, pero me resultaba curiosamente reconfortante comprobar que segua all. Lo mismo poda afirmar de la talega de cuero que me haba confiado Branwen y que llevaba colgada en bandolera de mi hombro. El viejo camino se degradaba progresivamente hasta que no fue nada ms que un sendero cubierto de hierba. Al final se internaba en una grieta formada en un risco que haba empezado a desmoronarse. Detect en el aire una leve vaharada de salitre. Conoca este lugar, lo notaba en mis huesos. La negra roca se ergua verticalmente hasta veinte veces mi propia altura. Las gaviotas chillaban y se lanzaban en picado entre los acantilados. El sendero giraba bruscamente hacia la derecha y terminaba donde yo saba que lo hara: en el ocano.

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Ante m se extendan las aguas grisazuladas, sin lmite y sin fondo. El olor a algas me hizo cosquillas en la nariz. Las olas avanzaban impetuosamente y retrocedan, moliendo la arena contra la roca. Las gaviotas de mayor tamao sobrevolaban la costa en crculos, graznando ruidosamente. Cruc la negra muralla de rocas, sorteando las minsculas lagunas formadas por la marea y los restos de maderos carcomidos. Nada haba cambiado. Cuando las olas lamieron mis pies, mir hacia el oeste. La niebla que enturbiaba mi visin se fundi con la bruma que se levantaba del mar. Me esforc por ver con ms claridad, pero resultaba imposible. Nada ha cambiado. Las negras rocas, la brisa salobre, el incesante ritmo de las olas. Exactamente igual que antes. Ocultaban una pista en alguna parte? En ese caso, qu esperanzas tena de encontrarla? El mar era inmenso y yo era tan... diminuto. Mi cabeza se hundi un poco ms entre mis hombros. Empec a andar sin rumbo, chapoteando con mis botas de cuero en el agua fra. Entonces vi una silueta que haba cambiado. Al viejo roble, aunque todava era un mastodonte, le haban arrancado casi toda la corteza, ahora despedazada en tiras desiguales desparramadas por el suelo y entre las races. Haba varias ramas rotas y astilladas diseminadas por la rocosa playa. Incluso el hueco del tronco desde cuyo interior me haba defendido del ataque del jabal, estaba perforado, con sus paredes rajadas y alabeadas. El viejo rbol haba muerto finalmente. Cuando me acercaba a sus restos, tropec, y una arista de roca me rasp la espinilla. Pero cort en seco mi alarido de dolor, pues no deseaba avisar de mi presencia a ningn jabal salvaje que pudiera hallarse en las proximidades. Tanto si el animal con el que me haba tropezado aqu era Rhita Gawr como si no lo era, sin duda quera ver sus colmillos teidos de sangre. Ahora no haba lugar alguno donde esconderse, si se presentaba un nuevo jabal. Y casi con toda certeza, ningn Dagda vendra a rescatarme. Me dolan los hombros y las piernas. Me sent sobre las races sin vida. Pas la mano por el borde del hueco y todava se palpaba las marcas de los afilados colmillos del jabal. Lo sent como una experiencia muy reciente. Demasiado reciente. Y, sin embargo, este viejo rbol, cuya fuerza me haba parecido entonces eterna, no era ahora nada ms que un esqueleto. Sacud un pie para librarme de un jirn de corteza de rbol, mientras senta que yo mismo no haba salido mucho mejor parado que l. Haba regresado a este lugar, si todava no muerto, s peligrosamente cerca del fin. Estaba casi ciego. Estaba definitivamente perdido. Permanec sentado con la barbilla apoyada en las manos, contemplando la orilla, absorto. Advert que la marea empezaba a retirarse. La frontera entre las escarpadas rocas y el mar se fue haciendo progresivamente ms ancha, al tiempo que dejaba una franja de arena cuyos confines aislaban sus propios ocanos y montaas en miniatura. Un cangrejo ermitao cruzaba renqueante este paisaje de arena. Lo observ mientras forcejeaba con un caparazn de molusco medio enterrado en la orilla de una laguna formada por la marea. Tras mucho pellizcar y araar, el cangrejo se cobr finalmente su pieza, una caracola veteada de un color que me record vagamente el naranja. Supuse que el cangrejo festejara haber hallado, por fin, un nuevo hogar. Pero antes de que pudiera saborear su triunfo, una repentina rfaga de brisa marina arranc el caparazn de sus pinzas. La caracola cay en la laguna poco profunda y se qued flotando como una diminuta balsa, balancendose al ritmo de las minsculas olas. Al ver que el cangrejo varado en la orilla contemplaba cmo se alejaba flotando su trofeo duramente ganado, esboc una sonrisa sardnica. As es como funciona. Crees haber encontrado tu sueo y, sin previo aviso, lo pierdes para siempre. Crees haber encontrado tu hogar y lo ves alejarse a la deriva. Alejarse a la deriva. Contra toda lgica, tuve una repentina idea. Un idea descabellada, absurda y desesperada. Construira una balsa! Tal vez este mismsimo rbol, que ya me haba ayudado en otra ocasin, me ayudara de nuevo. Tal vez esta marea, que ya una vez me haba devuelto a la orilla, me conducira ahora a mar abierto. Decid confiar. Simplemente, confiar. En el rbol. En la marea. No tena nada que perder, excepto la vida.

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A la mar

Constru una balsa con las ramas rotas del viejo roble, unidas con jirones de corteza flexible a modo de sogas. Como slo poda recurrir a mi segunda visin, calcul mal el encaje de las ramas y la resistencia de los nudos. Aun as, tabla a tabla, mi balsa fue tomando forma. En su centro coloqu una gran seccin del hueco del rbol, lo cual me proporcion un asiento ligeramente cncavo desde donde poda pilotarla. Finalmente, at los bordes con largas tiras de algas que recog entre las rocas. Para cuando hube terminado, el sol empezaba a ponerse. Arrastr mi pobre embarcacin hasta la orilla del agua. Siguiendo un impulso repentino, antes de empujarla mar adentro, corr hasta la laguna de la marea donde segua flotando la caracola marina. La recog y la traslad a la arena para que el cangrejo pudiera encontrar de nuevo su hogar. Los chillidos de las gaviotas parecan carcajadas cuando empec a caminar entre las fras olas, empujando mi dbil nave. Antes de subir a bordo me detuve, indeciso. Dos mundos distintos tiraban de m en direcciones opuestas. Me hallaba exactamente en el lmite entre la tierra y el mar, ente el pasado y el futuro. Por un momento, mi nimo flaque. El agua me llegaba a los muslos, la misma agua que casi me ahoga en el pasado. Quiz me estaba precipitando. Quiz debera regresar a la orilla e idear un plan mejor. Justo en ese momento capt un resplandor dorado entre los restos del viejo rbol. Los ltimos rayos del sol haban alcanzado el tronco, que ya empezaba a arder. Me record otro rbol que se quem, un rbol cuyas llamas seguan abrasndome profundamente. Y supe que deba buscar nuevas respuestas a mis preguntas. Me encaram a bordo de la balsa y me sent en el centro cncavo, con las piernas cruzadas al frente. Contempl una vez ms los negros acantilados y desvi la vista de la costa. Rem un buen rato, introduciendo las manos en las fras aguas, hasta que se me cansaron los brazos. El sol poniente, an lo bastante intenso para caldear mi piel hmeda, arrancaba destellos del agua, combinando ms colores de los que yo era capaz de percibir. Y, sin embargo, aunque en realidad no vea nada, distingu una telaraa de luz rosada y dorada que bailaba justo por debajo de las olas. Cuando la corriente me alej de la costa, sent una brisa a mis espaldas. No saba adonde me conducira el mar. Slo poda confiar. Me acord de antiguos navegantes como Bran el Bendito, Odiseo y Jons, cuyas historias me haba contado Branwen. Y me pregunt si a alguien ms, aparte de ella, le importara mi propia travesa marina. Dese que algn da me fuera posible contrsela. Pero en el fondo de mi corazn saba que nunca ms volvera a verla. Una gaviota de cabeza negra pas rozando la cresta de las olas en busca de su cena. Con un fuerte chillido, vir hacia la balsa y se pos en una de las sogas de algas que colgaba por babor. Asi con el pico uno de los verdes jirones y tir de l rabiosamente. Fuera! le grit, manoteando frente a su rostro. Lo ltimo que necesitaba en aquel momento era que un ave hambrienta hiciera pedazos mi pequea embarcacin. La gaviota solt el alga, despeg con un graznido y empez a volar en crculos por encima de la balsa. Unos segundos ms tarde volvi a posarse, esta vez sobre mi rodilla. Los ojos del ave, que intu amarillos como el sol, me escrutaron framente. Al parecer, decidi que yo era demasiado grande (o demasiado duro) para constituir una buena cena. Ech hacia atrs la negra cabeza y remont el vuelo, dirigindose de nuevo hacia la orilla. Mientras contemplaba la partida de la gaviota, bostec irrefrenablemente. El constante balanceo de las olas empezaba a adormilarme, sobre todo porque estaba agotado tras varios das de viaje desde Caer Myrddin. Mas, cmo iba a dormir? Poda caerme de la balsa o, peor aun, perderme algo importante. Intent descansar sin dormirme. Encorv la espalda y apoy la cabeza en las rodillas. Para mantenerme despierto, me concentr en el sol que se pona lentamente. Ahora, el gran disco llameante rozaba justo la superficie del agua, proyectando una brillante franja de luz por encima de las olas, a la derecha de mi balsa. Poda haber sido una calle pavimentada de oro, un camino a travs del agua.

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Me pregunt adonde conducira ese camino y tambin a qu lugar conducira el mo. Volv la cabeza y confirm que el reflujo me haba alejado bastante de la orilla. Aunque la brisa haba amainado, comprob que la balsa deba haber entrado en una corriente. Brincbamos sobre las olas, que me salpicaban constantemente. A pesar del bamboleo, las ataduras de mi balsa resistan y sus tablas no cedan. Prob el salado roco pasando la lengua por mis labios. Cuando volv a apoyar la cabeza en las rodillas, no pude evitar un nuevo bostezo. El sol, escarlata e hinchado, inflamaba las nubes con colores que yo slo poda distinguir sutilmente. Perciba con ms claridad la forma del sol a medida que se aplanaba contra el horizonte. Instantes despus, como una burbuja que estallara de improviso, desapareci bajo las olas. Pero no advert la llegada de la oscuridad, puesto que me haba quedado dormido. Me despert una sbita ducha de agua fra. Haba cado la noche. Miradas de estrellas formaban racimos alrededor de la luna menguante ms delgada que jams haba contemplado. Escuch el incesante chapaleteo de las olas, el azote del agua contra la madera. No dorm ms en toda la noche. Temblando de fro, encog las piernas con fuerza contra mi pecho. Slo poda esperar lo que el mar deseara mostrarme. Cuando el sol empez a elevarse a mis espaldas, descubr que la costa de Gwynedd haba desaparecido. Ni siquiera los imponentes acantilados eran ya visibles. Slo un tenue jirn de nube se extenda como un gallardete desde lo que supuse, sin mucha conviccin, que sera la cima del Y Wyddfa. Detect que un madero se haba soltado de su atadura y lo sujet de nuevo. A medida que el da transcurra lentamente, mi espalda y mis piernas estaban cada vez ms entumecidas y me dolan, pero no poda ponerme en pie para estirarlas sin riesgo de caerme por la borda. Las olas se estrellaban implacablemente contra la balsa y contra m. El caluroso sol me quemaba el cogote. Mientras tanto, senta la boca y la garganta ms abrasadas todava, sensacin que aumentaba con el paso de las horas. Nunca antes haba tenido tanta sed. Justo a la puesta de sol, divis un grupo de grandes cuerpos fusiformes que saltaban por encima de las olas. Aunque el grupo estaba formado por siete u ocho ejemplares, todos nadaban perfectamente al unsono. Avanzaban como una nica ola, sumergindose y surcando el aire alternativamente. Al pasar cerca de mi balsa, cambiaron de rumbo bruscamente y describieron un crculo completo a mi alrededor. Me rodearon una vez, dos veces, hasta tres veces, atravesando a saltos las burbujas creadas por su propia estela. Eran delfines? O tal vez hombres del mar? Aquellos a quienes Branwen llamaba pueblos del mar, que supuestamente eran mitad humanos y mitad peces. No vea lo suficiente bien como para distinguirlo. Pero verlos, aun con dificultad, me dej maravillado. Mientras se alejaban, sus cuerpos relucan bajo la luz dorada, y me promet a m mismo que si viva muchos aos hara cuanto pudiese por explorar las misteriosas profundidades submarinas. Transcurri otra noche, tan fra como la anterior. La luna menguante se desvaneci por completo, engullida por las estrellas. De pronto, me acord de las constelaciones y de los relatos de Branwen sobre sus orgenes. Despus de mucho buscar, logr identificar unas cuantas, incluyendo mi favorita, el alado Pegaso. Imagin que el constante balanceo de mi balsa era el galope, el galope del corcel cruzando el cielo. Me dorm y so que era transportado a lomos de una gran criatura alada, aunque no estaba seguro de si era Pegaso o no. De repente nos lanzbamos en picado a la batalla. Un sombro castillo, custodiado por espectrales centinelas, se ergua ante nosotros. Y s! El castillo giraba sobre s mismo, sobre sus propios cimientos. La edificacin giratoria nos arrastraba hacia ella inexorablemente. Recurr a todo mi poder para cambiar el rumbo, pero no lo consegu. En pocos segundos nos estrellaramos contra las murallas del castillo. En ese momento, despert. Me estremec por algo ms que por el fro. El sueo ocup mis pensamientos durante buena parte del da siguiente, aunque segua sin entender su significado. Antes de caer la tarde, el horizonte empez a oscurecerse por el oeste. Las olas eran ahora ms altas y lanzaban mi embarcacin de un lado a otro, animadas por las rfagas de viento que proyectaban rociadas de espuma. La balsa gema y cruja. Se rompieron varias sogas de algas y apareci una grieta en la gran plancha de madera que haba recuperado del hueco del viejo roble. Aun as, la tormenta pas de largo. Con el ocaso, las aguas volvieron a la calma. Yo estaba empapado, naturalmente, y me mora de sed, pero tanto mi nave como yo seguamos indemnes. Esa noche hice cuanto pude por reparar las ligaduras rotas. Ms tarde, sentado con las piernas cruzadas, un viento glido empez a azotarme. Otra sombra, ms oscura que la anterior, se despleg ante las estrellas. Cubri rpidamente el cielo por el sur, despus por encima de m, hasta que finalmente se ennegreci todo el cielo. Cuando la oscuridad me envolvi, mi segunda visin se debilit hasta extinguirse, inservible en medio de tanta negrura. No vea nada! No estaba menos ciego que el da de mi llegada a la iglesia.

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Poderosas olas empezaron a elevarse y arremolinarse, zarandeando mi balsa en medio de la oscuridad ms absoluta. El agua resbalaba por mi rostro, mi espalda, mis brazos y mis piernas. Y esta vez, la tormenta no amainaba. Por el contrario, arreciaba, cobraba fuerza cada minuto que transcurra. Acurrucado en mi asiento, me encog cuanto pude, como un erizo que temiera por su vida. Sujet con ambas manos los bordes de la balsa, aferrndome a los restos de madera que me mantenan a flote. Mis poderes! Por un instante pens en conjurarlos. Tal vez podra mantener unida la balsa, o incluso calmara el oleaje! Pero no. Lo haba prometido. Adems, aquellos poderes me aterrorizaban hasta lo ms hondo, ms an que este horrendo temporal. La verdad era que no saba nada de magia, excepto de sus terribles consecuencias: el hedor a carne quemada, los gritos de otra persona, la agona de mis propios ojos abrasados. Por muy tiles que resultaran mis poderes, estaba convencido de que jams volvera a utilizarlos. Y en el transcurso de la negra noche, la tormenta no dej de rugir y aullar. Sobre m caa una incesante cortina de agua. Las enormes olas me vapuleaban sin piedad. En cierto momento, record la historia de Bran el Bendito, que sobrevivi a una horrible tormenta en el mar, y por un momento albergu la esperanza de que tambin yo conseguira sobrevivir. Pero la esperanza se ahog enseguida con las acometidas del ocano. Tena ambas manos ateridas por el fro, pero no me atreva a soltarme de la balsa para intentar calentarlas. Se rompieron otras ataduras de la embarcacin. Un madero se raj por la mitad. Me dola la espalda, aunque no tanto como el corazn: de alguna manera, en lo ms ntimo de m saba que aquella tormenta significaba el final de mi viaje. El sol naciente ilumin mezquinamente el cielo, apenas lo suficiente para que yo empezara de nuevo a percibir formas. Acababa de recuperar por completo mi segunda visin cuando una poderosa ola rompi con tanta fuerza sobre m que me dej sin aliento. La balsa se alabe y finalmente se parti en dos. En aquel aterrador instante fui arrojado al mar embravecido y arrastrado a merced de las corrientes. Por suerte, encontr por el tacto un madero flotante y me agarr con las fuerzas que me quedaban. Otra ola pas por encima de m, y luego otra, y otra ms. Mis fuerzas iban menguando y empec a aflojar mi presa. La enloquecida tormenta segua descargando toda su furia. En ese momento, cre que el amanecer del nuevo da sera el ltimo para m. Apenas si not la nube de curiosa forma que se cerna a baja altura sobre las aguas, una nube que casi pareca una isla de niebla. Con un grito lastimero, me solt. El agua entr a raudales en mis pulmones.

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SEGUNDA PARTE

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El guerrero cado

Ya no me balanceaba. Ya no me ahogaba. Una vez ms, me despert en una costa desconocida. El mismo rumor del oleaje llegaba a mis odos. El mismo sabor a salitre amargaba mi boca. La misma sensacin de muerte inminente contraa mi estmago. Los tormentos que haba sufrido en los aos que viv con Branwen eran un sueo? Una perversa y terrible pesadilla? Supe la respuesta antes incluso de que mis dedos cubiertos por una costra de sal palparan las cicatrices de mis mejillas y mis ojos inservibles. Y el Galator que penda de mi cuello. Gwynedd haba sido real. Tan real como el extrao e intenso olor que perfumaba el aire en este lugar. Rod sobre un costado y aplast una caracola con la cadera. Me sent y me embeb de aire fresco. Tena el sabor dulce de un prado en verano, pero con un matiz. Ms penetrante. Ms autntico. Aunque poda or el flujo y el reflujo de las olas no muy lejos, no consegua localizarlas con mi segunda visin. Sin embargo, no era a causa de mi dbil vista. Las olas quedaban ocultas por una ondulante muralla de niebla, una niebla tan espesa que impeda ver lo que haba detrs. En el interior de la muralla de niebla parecan relucir unas curiosas formas que conservaban su entidad unos segundos y luego se desvanecan. Vi algo parecido a un gran portal, con una puerta giratoria cerrada. Al evaporarse, fue sustituida por una cola provista de pas, muy grande como para pertenecer a un dragn. A continuacin, ante mis ojos, la cola se transform en una enorme cabeza con una prominente nariz. Como un gigante de niebla, se volvi lentamente hacia m, moviendo la boca como si hablara, antes de disolverse entre la confusin de nubes. Torciendo mi dolorida espalda, mir a mi alrededor. Esta playa, a diferencia de la costa de Gwynedd, propiciaba un suave encuentro entre la tierra y el mar. No haba montones de rocas irregulares esparcidas por la orilla, slo caracolas de color rosado, blanco y prpura, diseminadas por la fina arena. Al lado de mi pie, una frondosa enredadera se desplegaba por la playa como una reluciente serpiente verde. Rosa. Prpura. Verde. Mi corazn dio un vuelco. Poda percibir los colores! Quiz no con la claridad de mis recuerdos anteriores al incendio, pero mucho mejor que antes de que el mar hiciera aicos mi balsa. Pero, un momento. No poda ser verdad. Al examinar mi propia piel, y luego los pliegues de mi tnica, comprob que no presentaban colores ms vivos que antes. Lo comprend con un rpido vistazo a la playa. No era que mi vista hubiese mejorado, sino que este paisaje sencillamente irradiaba color. Las caracolas, las hojas relucientes, la arena de este lugar, eran ms brillantes e intensas para los sentidos. Si me parecan tan vivas slo con mi segunda visin, cmo seran para unos ojos que vieran de verdad? Recog una de las caracolas en espiral. Unas lneas de color prpura circundaban su superficie de un blanco resplandeciente. Encajaba cmodamente en mi mano, como si fuera un viejo amigo que saluda a otro. Acerqu la caracola a mi odo, con la esperanza de or el rumor del mar retumbando en sus cmaras. En su lugar, o una extraa respiracin, como una voz muy lejana. Susurraba en una lengua que no conoca. Intentaba decirme algo. Contuve el aliento y mir el interior del caparazn. Me pareci vulgar y corriente. Deb de haberlo imaginado. Volv a acercrmela a la oreja. De nuevo, la voz! Esta vez ms clara que antes. Sin dar crdito a mis odos, cre entender que deca: cuidaaado... cuidaaado. Solt la caracola inmediatamente. Tena las palmas de las manos sudorosas y el estmago revuelto. Me puse en pie. Me dolan las piernas, la espalda y los brazos, que senta rgidos y entumecidos. Mir una vez ms la caracola y sacud la cabeza. Agua de mar en los odos. Quiz fuera eso. Agua. Debo encontrar agua potable. Si encontraba agua, me sentira ms vivo.

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Sub hasta la cresta de una duna que se alzaba a gran altura sobre la playa. Lo que vi me dej sin aliento. Un tupido bosque, con multicolores aves que revoloteaban entre las copas de los gigantescos rboles, se extenda hacia el oeste casi hasta el horizonte, donde se elevaban unas onduladas colinas semiocultas por la niebla, y el verde del bosque adoptaba un tono intensamente azul. Entre el horizonte y el punto donde me encontraba se expanda un frondoso valle, variopinto como un tapiz. La luz del sol llegaba a raudales del bosque y baaba los prados, combinndose en un gran ro que se precipitaba hacia el mar. A lo lejos crecan ms rboles, aunque en hileras ordenadas que parecan menos naturales que el bosque, ms semejantes a un huerto plantado por seres humanos mucho tiempo atrs. Estaba a punto de descender hacia el valle y aplacar mi sed cuando algo ms atrajo mi atencin. Aunque slo llegaba a ver un corto tramo de la orilla oriental del ro, me pareci mucho menos verde que la otra orilla. Ms bien, era pardorrojiza, del color de las hojas secas. O de la herrumbre. Al principio me provoc una sensacin de desasosiego, pero luego se me ocurri que, probablemente, slo se trataba de alguna especie de vegetacin extraa. O tal vez un efecto de la luz, debido a la masa de nubes oscuras que se cernan sobre el horizonte, hacia el este. Mi reseca garganta me oblig a volver de nuevo al exuberante valle y al bosque que se extendan a mis pies. Era hora de beber algo! Despus explorara esta isla envuelta por la niebla, si, en efecto, era una isla. Aunque no poda definirlo con palabras, algo de este lugar me impulsaba a quedarme a investigar, pese a la extraa experiencia con la caracola. Tal vez fueran los estimulantes colores. O quizs el mero hecho de que haba confiado en las olas y ellas me haban trado hasta aqu. Con razn o sin ella, decid quedarme por un tiempo... pero slo por un tiempo. Si no encontraba ninguna pista sobre mi pasado, me marchara sin tardanza. Me construira otra barca, ms slida que la primera, y proseguira mi bsqueda. Contempl la duna en toda su altura. La arena ceda enseguida el paso a la hierba, cuyos delgados tallos se balanceaban con la fragante brisa. An dolorido y entumecido a causa del viaje, aceler el paso a medida que descenda. Pronto estaba corriendo a campo abierto. Al notar el viento en la cara, me di cuenta de que era la primera vez que corra desde que haba abandonado Caer Myrddin. Me aproxim a un arroyo de aguas centelleantes y me arrodill sobre las musgosas piedras que se alineaban en la orilla. Inmediatamente sumerg la cabeza. El agua fra y cristalina abofete mi rostro. Fue una sorpresa similar a la que me haban causado al principio los colores y olores de esta tierra. Beb hasta hartarme, hasta sentirme hinchado, y luego beb un poco ms. Saciado por fin, me apoy sobre un codo para absorber ahora el claro y aromtico aire. La hierba me haca cosquillas en la barbilla. Rodeado por tanta hierba alta, cualquiera que pasase me habra tomado por un leo varado en el lecho del ro. Escuch el sutil roce de los tallos frotndose unos con otros, el viento que soplaba a rfagas en el bosque, la montona danza del arroyo. Un escarabajo rojizo de largas patas correte perezosamente entre los pliegues de mi tnica. Una repentina racha de aire pas justo por encima de mi cabeza y me sac bruscamente de mi ensoacin. Fuera lo que fuese, me haba pasado cerca a la velocidad de una flecha, tan veloz que no tena ni idea de qu poda ser. Con precaucin, me incorpor a medias. Mi segunda visin detect cierto movimiento entre la hierba, corriente abajo. Me puse en pie de un brinco. Un penetrante silbido brot de entre la hierba, seguido por fuertes siseos y ladridos. Los desagradables sonidos aumentaron a medida que me aproximaba. Tras avanzar varios pasos, me detuve, estupefacto. La rata ms grande que haba visto en mi vida, gruesa como mi muslo, con unas patas musculosas y unos dientes afilados como hojas de pual, luchaba frente a m. Su adversario era un pequeo halcn con la cola a franjas pardas y el dorso gris: un esmerejn1. Pese a que la rata era tres veces mayor que el ave, la lucha pareca estar bastante igualada. Se batan furiosamente. Las largas garras del esmerejn estaban firmemente clavadas en el cogote de la rata. El roedor se contorsionaba, con la intencin de morder y araar la cabeza de su enemigo. Pero el coraje del esmerejn era mayor que su compacto cuerpo, pues se limitaba a chillar y a clavar ms las garras, hasta que cubri de sangre el duro pellejo de la rata. Volaban plumas y la sangre salpicaba la hierba. Mientras araaban, mordan y gruan, se revolcaban uno sobre otro en un salvaje frenes. La lucha poda haber continuado un rato ms sin un vencedor claro de no haber sido por otra rata que sali de un matorral prximo al ro. Fuera por lealtad hacia su especie o, ms probablemente, por la codicia de una presa fcil, se apunt a la refriega. Enterr sus uas en una de las alas del esmerejn y trat de desgarrrsela con saa. La rapaz emiti un agudo chillido, pero logr mantener su presa sujeta y se revolvi contra su nuevo agresor. La segunda rata, con el rostro destrozado por el pico del ave, se solt y dio un rodeo para situarse al otro
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N. del t. El esmerejn, Falco columbarius, es una rapaz que se conoce en ingls con el nombre de merlin.

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lado de su vctima. El ala desgarrada del esmerejn aleteaba en vano cuando una de sus garras perdi su asidero. Intuyendo una rpida victoria, la segunda rata le clav una dentellada y consigui arrancarle unas cuantas plumas. Gir en redondo para abalanzarse de nuevo sobre la debilitada ave y sus patas se tensaron. Pero yo ya haba reaccionado. Corr hacia all y pate a la segunda rata en el pecho con tanta fuerza que la mand rodando a la espesura. Al verlo, la primera rata interrumpi sus forcejeos y clav en m sus ojos inyectados en sangre. Con una violenta sacudida, se desembaraz del esmerejn, que cay de espaldas y se qued tendido, demasiado dbil para moverse. La rata emiti un agudo siseo. Di un paso hacia ella. Despus, alc la mano como si fuera a golpearla. La rata, al parecer cansada de lucha por el momento, dio media vuelta y se escabull entre las altas hierbas. Me volv para examinar al esmerejn. Sus ojos, dos puntos negros rodeados por sendos crculos amarillos, que apenas estaban entreabiertos, me observaban con viveza. Cuando extend el brazo para tocarlo, silb y me clav uno de sus espolones, lo que produjo un corte en la piel de la mueca. Qu haces, pjaro tonto? aull, y me chup la sangre de la mano. Intento ayudarte, no hacerte dao. De nuevo, le tend la mano al guerrero cado. De nuevo, silb e intent abrirme las venas con su espoln. Me tienes harto! Meneando la cabeza con resignacin, me levant para marcharme. Mir una vez ms al esmerejn. Sus ojos se haban cerrado. Temblaba sobre la hierba. Inspir profundamente y retroced. Con precaucin, recog la rapaz. Sent en mi mano el calor del cuerpo cubierto de plumas y me maravill que un animal tan fiero pudiera tener una textura tan suave. Le acarici el ala herida y not que no tena ningn hueso roto. Hurgu en la talega que me haba entregado Branwen, saqu un pellizco de hierbas secas y las aad a unas gotas de agua del arroyo. Con el borde de mi tnica, limpi los cortes causados por los dientes de la rata. Haba algunos muy profundos, especialmente a lo largo del borde superior del ala. Apliqu las hierbas cuidadosamente en forma de emplasto. El esmerejn se estremeci y abri un ojo. Pero esta vez no intent herirme. Demasiado dbil para silbar siquiera, no poda hacer otra cosa que mirarme con ansiedad. Cuando termin la cura, sostuve a la pequea ave en mis manos mientras me preguntaba qu ms poda hacer. Dejarla aqu, junto al arroyo? No. Con toda seguridad, las ratas volveran y acabaran el trabajo. Llevarla conmigo? No, no necesitaba un pasajero, y menos uno tan peligroso. Divis un roble de anchas ramas en el lindero del bosque y se me ocurri una idea. Dej el esmerejn en el suelo el tiempo necesario para arrancar varias briznas de hierba y trenzarlas para formar un burdo nido. Con el nido y el ave debajo del brazo, me encaram a una rama baja, sobre la que supona una frtil capa de musgo. Insert el nido en la unin de la rama con el tronco y deposit en su interior a la indefensa rapaz. Mir los desafiantes ojos bordeados de amarillo durante un rato, descend y me intern en el bosque.

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Un montn de hojas

Mientras andaba entre los troncos y las intrincadas ramas de aquel antiguo bosque, se apoder de m una extraa sensacin. No tena nada que ver con mi segunda visin, aunque la luz era realmente tenue en aquella oscura arboleda, donde slo algunos rayos de sol ocasionales conseguan alcanzar el suelo. No tena nada que ver con el olor a resina que impregnaba el aire, ms intenso de lo que nunca me haba parecido, aunque me despert el recuerdo del da en que resist la tormenta en los brazos de un gigantesco pino al pie del Y Wyddfa. No tena nada que ver con los sonidos que me rodeaban: vientos que susurraban entre las hojas, ramas que crujan y restallaban, agujas de pino que crepitaban bajo mis pies. La extraa sensacin no proceda de esas percepciones. O tal vez se deba a todas ellas combinadas. Un sonido. Un olor. Un bosque dbilmente iluminado. Sobre todo, un sentimiento: el de que algo en este bosque saba que yo estaba aqu. Que algo me estaba observando. Que un extrao murmullo, muy parecido al que haba odo en la caracola, se estaba produciendo ahora a mi alrededor. Vi un palo nudoso, casi tan alto como yo, apoyado contra el tronco de un viejo cedro. Un buen cayado me ayudara a abrirme paso entre los rboles de este bosque escasamente iluminado. Extend el brazo para cogerlo y, justo en el momento en que mi mano iba a asirlo por el centro, de donde sobresala un manojo de ramitas, jade y la retir a la velocidad del rayo. El palo se mova! Las ramitas del centro, seguidas por otras que brotaban ms arriba y ms abajo, empezaron a agitarse como patitas. El nudoso cayado se dobl mientras se descolgaba por la rugosa corteza del cedro, superaba las races y se internaba entre unos helechos. En pocos segundos, el ser de palo haba desaparecido. Lo mismo le ocurri a mi deseo de encontrar un cayado. Entonces, sent un impulso familiar. Trepa a uno de estos rboles! No hasta arriba del todo, pero quizs a la altura suficiente para ver las ramas superiores del dosel formado por las copas. Escog un larguirucho tilo cuyas hojas acorazonadas se estremecan como la superficie de un ro y empec a trepar. Mis pies y mis manos encontraron apoyos en abundancia y ascend velozmente. A una distancia del suelo equivalente a cinco veces mi altura, el panorama cambiaba espectacularmente. Penetraba mucha ms luz por el intrincado ramaje, lo cual mejoraba mi visin. A travs de las temblorosas hojas del tilo, distingu un retazo de musgo, redondo y verde, cerca de mi cabeza; pero tras mi experiencia con el palo, decid no tocarlo. Despus, divis un par de mariposas naranja y azul que revoloteaban entre las ramas. Una araa, con su tela perlada de roco, se balanceaba despreocupadamente de una rama cercana. Unas ardillas de grandes ojos emitan sonidos muy ruidosos. Un pjaro provisto de un copete dorado saltaba de rama en rama. Y con todo, una propiedad del suelo del bosque no cambiaba: el extrao murmullo prosegua. Al otear el lindero del bosque, pude distinguir el campo de hierba donde haba encontrado al esmerejn. Ms all, en direccin a la muralla de niebla que ya saba que delataba la presencia del mar, detect las centelleantes aguas del gran ro. Para mi sorpresa, una extraa ola se elev entre sus rpidos, una ola que casi pareca una mano descomunal. Saba que eso era imposible. Pero vi surgir del ro aquella mano de agua cuyo lquido rezumaba entre sus anchos dedos antes de precipitarse de nuevo con un chapoteo, y sent una irresistible mezcla de admiracin y temor. De pronto, muy por encima de m, se desprendi un puado de hojas. Pero ms que caer en lnea recta, describi un arco en el aire hasta posarse en otro rbol. Milagrosamente, las ramas del segundo rbol soportaron su peso, acunndolo en sus fuertes miembros antes de lanzarlo de nuevo por los aires. Lo recibi otra rama, que se dobl bajo su peso y volvi a lanzarlo. El montn de hojas gir sobre s mismo en pleno vuelo, super ramas, esquiv troncos y rod finalmente como un bailarn. Pareca que los rboles de este bosque estuvieran jugando a pelota unos con otros, arrojndose este fardo como unos nios se lanzaran un ovillo de lana. Poco a poco, el montn de hojas fue descendiendo de rama en rama. Por fin, rod por el suelo del bosque hasta detenerse en un lecho de agujas de pino secas.

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Contuve el aliento. De la pila surgi de pronto una frondosa rama. No, no era una rama. Un brazo, cubierto por una manga de sarmientos entretejidos. Despus, otro brazo. Una pierna, y luego otra. Una cabeza, con el cabello adornado de hojas relucientes. Dos ojos, grises como la corteza de encina, con una pizca de azul. La figura envuelta en hojas se irgui y solt unas sonoras carcajadas. La risa, franca y clara, reson entre los rboles con toda la belleza de la msica de una campana. Me inclin sobre mi rama para intentar captar ms detalles. Por lo que ya haba advertido, este montn de hojas era, en realidad, una chica.

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Rhia

Sin previo aviso, la rama cedi. Ca al suelo dando tumbos, y, en la cada, part varias ramas. Mi pecho se estrell con fuerza contra una de las ramas ms gruesas, al igual que mi hombro y mis muslos. Pero aterric blandamente sobre un colchn de agujas de pino. Rod de costado, gimiendo. Adems del entumecimiento debido al viaje y del dolor habitual entre los omoplatos, ahora me dola el resto del cuerpo. Me incorpor lentamente hasta quedarme sentado... y me encontr cara a cara con la chica. Dej de rerse. Durante un largo instante, ninguno de los dos se movi. Aunque la luz era escasa, me di cuenta de que tena aproximadamente la misma edad que yo. Me observaba, tan erguida e inmvil como un rbol. Excepto por el tono azulado de sus ojos, su atuendo de sarmientos tejidos se compona de tantos tonos verdes y marrones que casi habra pasado por un rbol. Pero era imposible no fijarse en sus ojos. Relampagueaban de indignacin. Me susurr algo que pareca una orden en una extraa lengua, agitando una mano como si espantase una mosca. Inmediatamente, las pesadas ramas de un pinabete me rodearon por el pecho, al tiempo que inmovilizaban mis brazos y mis piernas. Las ramas me sujetaban con firmeza y, cuanto ms forcejeaba yo, con ms fuerza me estrujaban. Me levantaron del suelo con facilidad y me mantuvieron suspendido en el aire, incapaz de moverme. Djame en el suelo! As no volvers a caerte. La chica habl en mi idioma, la lengua cltica que se hablaba en Gwynedd, pero con una curiosa cadencia musical. Su expresin pas del enfado al regocijo. Me recuerdas a una gran mora parda, aunque no sabrosa. Arranc una oronda mora prpura que creca entre el musgo, a sus pies, y se la introdujo en la boca. Pero la escupi al instante, con una mueca de asco. Puaj! Ya no est dulce. Djame bajar! rug. Me revolv para liberarme, pero la rama que rodeaba mi pecho apretaba tanto que a duras penas me permita respirar. Por favor aad con voz ronca. No pretenda... nada malo. La chica me dirigi una severa mirada. Has infringido la ley del Bosque de la Druma. No se permite la entrada a los intrusos. Pero... yo... no lo saba exclam, con mi ltimo aliento. Ahora ya lo sabes. Arranc otra mora. Evidentemente, tena mejor sabor que la primera, porque se inclin y recogi otra. Por favor... djame... bajar. Sin prestarme la menor atencin, la chica sigui recogiendo moras y engullndolas casi con la misma rapidez con que las localizaba. Al cabo de un rato, se dispuso a abandonar el claro del bosque sin molestarse siquiera en echar una ojeada en mi direccin. Espera! Se detuvo. Me mir con expresin enojada. Me recuerdas a una ardilla a la que han sorprendido robndole las bayas a otra ardilla. Ahora pretendes devolverlas, pero ya es demasiado tarde. Volver a buscarte dentro de un par de das. Si me acuerdo. Dio media vuelta y se alej a paso vivo. Espera! jade. Desapareci tras una cortina de ramas. Forceje otra vez para intentar liberarme. El pinabete me apret con ms fuerza, oprimiendo el Galator que colgaba bajo mi tnica y clavndomelo en las costillas. 54

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Espera! En nombre de... del Galator! El rostro de la chica reapareci. Su duea regres al claro con pasos inseguros. Se detuvo bajo el imponente pinabete y me observ durante un rato. Finalmente, agit la mano y murmur ms palabras que no logr entender. Al instante, las ramas relajaron su presin. Ca de bruces al suelo. Me puse en pie con dificultad y escup un puado de agujas de pino secas. La chica alz una mano y me mostr la palma. Dispuesto a evitar un nuevo abrazo de las ramas, obedec su muda orden y permanec inmvil. Qu sabes del Galator? Titube. Acababa de comprobar que el Galator deba de ser verdaderamente famoso, para que lo conocieran incluso en estas remotas tierras. Prudentemente, le revel slo lo que me atreva a contar. S qu aspecto tiene. Yo tambin, al menos segn la leyenda. Qu ms me puedes decir? Poco ms. Lstima dijo, ms para s misma que para m. Se acerc y me estudi con curiosidad. Por qu tienes una mirada tan distante? Tus ojos me recuerdan dos estrellas ocultas detrs de unas nubes. Me puse tenso. Mis ojos son como son le espet, a la defensiva. Volvi a mirarme fijamente. De pronto, sin mediar palabra, deposit en mi mano la ltima de las moras prpura. La olfate, inseguro. Su olor me record que me mora de hambre, de modo que, contra todo sentido comn, me la introduje en la boca. Un repentino estallido de dulzura se propag por mi lengua. Me com el resto de un bocado. La chica me observaba atentamente. Veo que has sufrido mucho. Frunc el ceo. Se haba percatado de mis cicatrices, como cualquiera, slo con mirarme a la cara. Y sin embargo... pareca como si, al mismo tiempo, hubiera visto algo bajo la superficie. Sent el inexplicable impulso de desahogarme con aquella desconocida nia de los bosques. Pero me contuve. A fin de cuentas, no la conoca. Slo haca un momento, haba decidido abandonarme a merced de los rboles. No, no sera tan incauto como para confiar en ella. Volvi ligeramente la cabeza al escuchar algn murmullo distante de las ramas. Advert la compleja trama de hojas que adornaban su rizado cabello castao. Aunque no poda asegurarlo bajo la dbil luz de la arboleda, me pareci que sus orejas tenan una forma vagamente triangular, puntiagudas por arriba como las mas. Significaba eso que ella, al igual que yo, haba tenido que soportar las burlas de los dems por tener orejas de demonio? O... acaso en esta extraa tierra todo el mundo tena las orejas puntiagudas? Era posible que esta chica y yo furamos realmente de la misma raza? Me obligu a volver a la realidad. Eso era tan probable como que los propios ngeles las tuvieran puntiagudas. O que los demonios poseyeran unas hermosas alas blancas! Segu observndola mientras escuchaba. Oyes algo? Sus ojos grisazulados bascularon en mi direccin. Slo las voces de mis amigos. Me cuentan que hay un intruso en el bosque, pero eso ya lo s. Hizo una pausa. Tambin me advierten que tenga cuidado. Debo hacerles caso? Me puse tenso, al recordar la voz de la caracola. Siempre hay que ir con cuidado. Pero no debes tener miedo de m. Sonri, divertida. Te parezco asustada? No. Yo tambin sonre, sin poder evitarlo. Supongo que no doy mucho miedo. No mucho. Esos amigos de los que hablas, son... los rboles? S.

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Y hablas con ellos? Una vez ms, el cascabel de la risa de la muchacha repic entre los rboles. Pues claro! As hablo con las aves, con los animales del bosque y con los ros. Y tambin con las caracolas? Naturalmente. Todo tiene su lengua, ya sabes. Slo hay que aprender a escucharla. Enarc una ceja. No entiendes casi nada. Por qu? Vengo de... muy lejos. Por eso no conoces nada del Bosque de la Druma, o de sus costumbres? Su entrecejo se arrug. Pero s sabes algo del Galator. Muy poco, ya te lo he dicho antes y aad irnicamente: Aunque habra dicho cualquier cosa para quitarme de encima aquellos horribles ramajes. Las ramas del pinabete se estremecieron sobre mi cabeza. Al verlo, se me erizaron los pelos del cogote. Sabes ms que un poco sobre el Galator afirm la chica categricamente. Ya me lo contars algn da. Empez a andar, convencida por alguna razn de que yo la seguira. Pero primero, dime cmo te llamas. Con mucho cuidado, pas por encima de una rama cada. Adonde vamos? A buscar algo de comer, por supuesto. Gir a la izquierda, siguiendo una senda que slo ella distingua entre frondas de helechos que nos llegaban a las rodillas. Me dirs ahora cmo te llamas? Emrys. Me mir de una manera que dejaba claro que no me crea en absoluto. Pero no hizo ningn comentario. Y t? Se detuvo bajo una haya que, aunque vieja y retorcida, tena una corteza lisa como la de un plantn de un ao. Te responder mi amigo dijo, sealando las grciles ramas. Las hojas de la vieja haya se agitaron con un suave murmullo. Al principio, el sonido no tena ningn sentido para m. Mir a la chica, desconcertado. Pero enseguida, lentamente, empec a or una cadencia concreta: Rrrrhhhhiiiaaaa, rrrrhhhhiiiaaaa, rrrrhhhhiiiaaaa. Te llamas Rhia? Reanud la marcha, pasando entre un grupo de pinos de largas agujas, corpulentos y enhiestos. Mi nombre completo es Rhiannon, aunque no s por qu los rboles me llaman Rhia. No sabes por qu? inquir, con curiosidad. No te lo contaron tus padres? Cruz de un salto un lento arroyo entre cuyos juncos flotaba un pato silvestre. Perd a mi familia cuando era pequea, muy pequea. Mi vida, en conjunto, me recuerda a la de un pajarito que se cae del nido antes de saber volar. Sin mirarme, aadi: Tambin me recuerda a la tuya. Me detuve en seco y la sujet por un brazo. Al ver que varias ramas se encorvaban amenazadoramente, la solt en el acto. Por qu dices eso? Me mir a los ojos. Pareces perdido, nada ms. Nos adentramos en el bosque sin hablarnos y nos cruzamos con un zorro de cola roja que no se distrajo de un almuerzo de urogallo fresco. El terreno empez a elevarse en una suave pendiente, que pronto se convirti en una empinada ladera. Pero, aunque la caminata resultaba ms ardua, Rhia no afloj el paso. De hecho, me pareci que lo aceleraba. Tuve que hacer un esfuerzo para no quedarme atrs, resollando pesadamente. Eres como... Atalanta. Rhia afloj el paso y me mir inquisitivamente. Quin es sa? Atalanta... expliqu entre jadeos era una herona... de una leyenda griega... que corra... tan rpido... que nadie poda... alcanzarla... hasta que alguien... consigui engaarla... con unas... manzanas de oro. Me gusta. Quin te ha contado ese cuento?

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Alguien... me enjugu el sudor de la frente. Pero... ojal tuviera... unas cuantas... manzanas de esas... ahora mismo. Rhia sonri, pero no redujo la marcha. A medida que ascendamos, enormes peascos, agrietados y cubiertos de lquenes rosa y prpura, brotaban del suelo del bosque como gigantescas setas. Los rboles crecan cada vez ms espaciados, lo que permita que penetrara ms luz del sol entre el dosel de ramas. Ms helechos, as como rociadas de flores, se apiaban alrededor de las enormes races y de los troncos cados. En cierto momento, Rhia se detuvo a esperarme bajo un rbol de corteza blanca que se ergua en un saliente rocoso. Mientras llegaba fatigosamente a su altura, se llev ambas manos a la boca para formar una bocina, y emiti un curioso sonido ululante. Al instante, tres pequeos rostros de lechuza, achatados, rodeados de plumas y con unos grandes ojos anaranjados, asomaron por un boquete que tena el tronco en medio. Las lechuzas nos observaron con gran atencin. A continuacin, ulularon dos veces al unsono y desaparecieron de nuevo en su agujero. Rhia se volvi y me sonri. Luego, sigui sus ascensos por la ladera. Al cabo de mucho rato alcanz la cima de la colina y se detuvo, con los brazos en jarras, para contemplar la vista. Incluso antes de conseguirlo yo, olfate una nueva y apetitosa fragancia en el aire. Cuando por fin llegu a su lado, jadeando, el paisaje que se extenda ante m me dej sin el poco aliento que me quedaba. En el redondeado claro que se abra a nuestros pies se multiplicaban los rboles de todos los colores, tamaos y formas, tapizando toda la loma. Sus ramas, cargadas de frutos, colgaban lnguidamente hasta casi tocar la hierba. Y qu frutos! Esferas de un vivo color naranja, finas medialunas verdes, apretados racimos que alternaban el color amarillo y el azul resplandecan en medio del inquieto revoloteo de las mariposas y las abejas. Redondos. Cuadrados. Grandes. Pequeos. La mayora era de variedades que jams haba visto, ni siquiera soado. Pero eso no impidi que se me hiciera la boca agua. Mi jardn anunci Rhia. A los pocos segundos, estbamos comiendo fruta a dos carrillos. Sus jugos resbalaban por mi barbilla, mi cuello, mis manos y mis brazos. Tena pepitas adheridas al pelo, y de mi tnica colgaban cscaras medio mordidas. Desde lejos, cualquiera me habra confundido con un rbol frutal a m tambin. Las esferas naranja tenan un penetrante sabor, por lo que las mond y com hasta hartarme antes de probar otras frutas. Una variedad, en forma de urna, contena tantas pepitas que la escup asqueado. Rhia se ri y yo tambin. Despus prob otra, circular y con un orificio en el centro. Para mi alivio, saba a leche dulce y no contena semilla alguna. A continuacin engull medio fruto gris en forma de huevo. Casi no saba a nada, pero por alguna razn me produjo cierta tristeza, una dolorosa nostalgia por todo lo que le faltaba a mi vida. Cuando Rhia se percat de que haba comido aquella especie en concreto, me seal un fruto en forma de espiral, de color prpura claro. Le propin un mordisco. El sabor de la luz del sol prpura inund mi boca. De algn modo, expuls todos los sentimientos nostlgicos. Por su parte, Rhia engull una cantidad enorme de unas diminutas moras rojas que crecan en racimos de seis o siete unidades en cada tallo de la planta, pero su extraordinaria dulzura me result tan empalagosa que me provoc arcadas y me quit las ganas de seguir comiendo. Contempl asombrado cmo Rhia se coma diez moras de golpe. Cmo puedes con tantas a la vez? No se dign contestarme y sigui comiendo. Por fin, empec a sentirme lleno. Ms que lleno. Me sent y me reclin contra uno de los rboles ms gruesos del jardn. La luz de la tarde se filtraba entre las hojas y frutas, mientras una suave brisa recorra la colina. Me pareci que Rhia llegaba finalmente a su lmite de moras rojas dulces. Se sent a mi lado y se apoy en el tronco. Su hombro rozaba contra el mo. Extendi los brazos, abarcando el prodigioso despliegue de rboles que nos rodeaban. Todo esto dijo en tono de agradecimiento surgi de una sola semilla. Abr los ojos desmesuradamente. Una sola semilla? No hablars en serio. Oh, s! De la semilla del rbol de shomorra no nace un solo rbol, sino muchos, y no slo una fruta, sino centenares. Pero, aunque el shomorra sea tan fructfero, resulta tan difcil encontrarlo que su escasez es de todos conocida. Ms raro que un shomorra, reza el viejo dicho. En toda la Druma, slo existe ste. Aspir profundamente el perfumado aire de aquel claro. ste no es mi hogar, pero me quedara aqu mucho tiempo y de muy buen grado. Dnde est tu hogar, entonces? 57

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Suspir. No lo s. As, es lo que ests buscando? Eso y ms. Rhia empez a juguetear con un sarmiento de su manga. Tu hogar no se encuentra donde ests t? No hablas en serio me mof. Tu hogar es donde naciste. El lugar donde viven tus padres, donde se oculta tu pasado. Se oculta? Vaya! Qu quieres decir con eso? No recuerdo nada de mi pasado. Aunque pareci intrigada, Rhia no me formul ms preguntas. En su lugar, arranc otro racimo de moras rojas y se las introdujo en la boca. Sigui hablando con la boca llena: Lo que buscas tal vez est ms cerca de lo que crees. Lo dudo. Me estir para desentumecer los brazos y los hombros. Explorar un poco ms este lugar, pero si no descubro nada acerca de mi pasado, construir otra barca y continuar navegando hasta donde sea preciso. Incluso hasta el mismsimo horizonte, si no hay otro remedio. Entonces supongo que no te quedars aqu mucho tiempo. Probablemente no. Y por cierto, dnde estamos? Tiene nombre este lugar? S. Cul? Su rostro se ensombreci. Este lugar, esta isla, se llama Fincayra.

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Problemas

Me sobresalt como si me hubieran asestado un latigazo. Fincayra? Rhia me mir con renovado inters. Habas odo hablar de ella? S. Alguien me cont algo, pero jams imagin que sera real. Suspir melanclicamente. Fincayra es perfectamente real. Entonces es cierto, exclam para mis adentros. Tan real como el Y Wyddfa. Tan real como el Olimpo. Ojal pudiera explicrselo a Branwen! Intent recordar lo que me haba contado sobre Fincayra. La haba descrito como un lugar de grandes prodigios, que no es del todo Tierra ni del todo Cielo, sino un puente que los comunica. Tambin haba mencionado los colores vivos. Yo saba que esa parte era cierta! Y algo ms. Algo relacionado con gigantes. Permanecimos sentados en silencio, juntos, aunque sumidos en nuestros respectivos pensamientos, mientras la sbana del anochecer empezaba a arropar el jardn del shomorra. A cada minuto que transcurra, los colores se iban tornando sombras, y las formas, meras siluetas. Finalmente, Rhia se movi. Se rasc la espalda contra el rbol. Ya es de noche! No tenemos tiempo de llegar a mi casa. Sooliento tras el banquete, me deslic hasta hundirme en el blando colchn de hierba que creca al pie del rbol. He dormido en lugares peores. Mira. Rhia seal al cielo, donde las primeras estrellas titilaban entre las ramas cargadas de frutos. No te gustara poder volar? Viajar entre esas estrellas, ser uno con el viento. Ojal tuviese alas. Alas de verdad! Lo mismo digo repliqu, mientras buscaba algn rastro de Pegaso. Rhia me mir. Qu ms te gustara tener? Bueno... libros. En serio? S! Me encantara, y lo digo muy en serio, enterrarme en una sala llena de libros. Con historias de todos los pueblos, de todas las pocas. Una vez me hablaron de una habitacin as. Me observ unos instantes. Fue tu madre? Inspir larga y profundamente. No. Fue una mujer que pretenda hacerme creer que era mi madre. Rhia se qued intrigada, pero no dijo nada. En la sala prosegu habra todo tipo de libros imaginables. Me rodearan por todas partes. Estar en una habitacin as se parecera mucho a volar, ya sabes. A travs de las pginas de los libros, podra volar adondequiera que me apeteciese. Rhia se ech a rer. Preferira tener alas de verdad! Sobre todo en una noche como sta. Ves? Alz la cabeza para atisbar entre las ramas. Ya se puede ver a Grwi del Cabello de Oro. Esa constelacin es nueva para m. Dnde est?

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Justo all. Aunque forc mi segunda visin, no consegu ver nada en aquella regin del cielo, excepto una solitaria estrella que yo saba que acabara formando parte de una de las alas de Pegaso. No la veo. No ves la doncella? No. Me sujet el brazo y lo dirigi hacia el cielo. Y ahora? No. Lo nico que veo es una estrella que formar parte de Pegaso. Y all hay otra estrella de Pegaso. Rhia me dirigi una mirada de desconcierto. Estrellas? Constelaciones? Fue mi turno de expresar desconcierto. Qu ms hay? Mis constelaciones no estn compuestas por estrellas, sino por el espacio que queda entre ellas. Las zonas oscuras. Los lugares abiertos, por donde la mente puede viajar por los siglos de los siglos. A partir de aquel momento, ya no pude contemplar el cielo de la misma manera, igual que no poda contemplar del mismo modo a la chica que estaba tendida junto a m. Cuntame ms cosas sobre lo que ves ah arriba. Rhia ech hacia atrs la cabeza para apartarse de la cara los rizos castaos. Con voz melodiosa, empez a explicar algunos de los extraos prodigios del cielo de Fincayra. Que la ancha franja de estrellas que surcaba la regin central del cielo nocturno era, en realidad, una costura que una las dos mitades del tiempo, una mitad que siempre comenzaba mientras la otra siempre terminaba. Que las regiones de oscuridad ms alargadas no eran otra cosa que los ros de los dioses, que conectaban este mundo con otros. Que el crculo que describan las estrellas a lo largo de la noche era, en realidad, una gran rueda cuyas sempiternas revoluciones transformaban la vida en muerte y la muerte en vida. Ya bien entrada la noche, dibujamos formas en el cielo e intercambiamos cuentos. Cuando por fin nos dormimos, nuestro sueo fue profundo. Y cuando los clidos rayos del sol nos despertaron, nos dimos cuenta de que no queramos abandonar este lugar. Todava no. De modo que, durante otro da y otra noche enteros, nos entretuvimos en la dadivosa cima de la colina, atiborrndonos de fruta y de conversacin. Aunque no baj la guardia y me reserv mis sentimientos ms profundos, en ms de una ocasin descubr que Rhia tena una desalentadora manera de leer mis pensamientos como si fueran los suyos. Nos sentamos bajo el dosel de frutas; mientras yo me serva un abundante desayuno de aromticas esferas naranja, Rhia se despachaba moras rojas dulces. Cuando acabamos de comer, despus de repartirnos uno de los frutos en espiral, Rhia me plante una pregunta. Esa mujer, la que afirmaba ser tu madre, cmo era? La mir, sorprendido. Era alta, con los ojos muy... No, no, no. No me importa qu aspecto tena. Cmo era? Pens en Branwen unos instantes. Bueno, se portaba bien conmigo. Ms de lo que me mereca. Casi siempre, en todo caso. Tena una gran fe en su Dios y en m. Y era callada. Demasiado callada. Excepto cuando me explicaba cuentos. Saba muchsimos, ms de los que jams ser capaz de recordar. Rhia mir con atencin una mora unos momentos antes de llevrsela a la boca. Estoy segura de que aprendi algunos en esa sala llena de libros. Es verdad. Y aunque no fuera tu verdadera madre, te sentas diferente porque estaba a tu lado? Un poco menos solo? Un poco ms... seguro? Tragu saliva. Supongo que s. Por qu te interesa tanto? Su rostro, que normalmente pareca al borde de un ataque de risa, se puso serio. Slo me preguntaba cmo sera una madre, una madre de verdad.

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Baj la vista. Ojal lo supiera. Rhia asinti. Pas la mano por encima de la rama repleta de frutos, aunque pareca mirar ms all de ella, hacia algn lugar o tiempo muy lejano. Entonces, no te acuerdas de tu madre? Era muy pequea cuando la perd. Slo recuerdo sentimientos. Sentirme segura. Y abrigada. Y... abrazada. Ni siquiera estoy segura de recordar esas cosas realmente. Quiz slo las echo de menos. Qu me dices de tu padre? Y de tus hermanos o hermanas? Los perd a todos. A todos. Extendi los brazos hacia las ramas que nos servan de techo. Pero encontr la Druma. sta es ahora mi familia. Y aunque no tengo una verdadera madre, hay alguien que me protege. Y me abraza. Es casi mi madre. Quin es? Rhia sonri. Un rbol. Un rbol que se llama Arbassa. La imagin sentada en las ramas de un rbol grande y fuerte. Y yo tambin sonre. Entonces pens en Branwen, mi casi madre, y una extraa calidez inund mi pecho. Estaba tan lejos de m y, sin embargo, a veces, tan cerca... Pens en sus relatos, sus curaciones, sus ojos apesadumbrados. Dese que hubiera querido contarme ms cosas sobre sus propias dificultades, as como sobre mi misterioso pasado. Albergaba la esperanza de que algn da volvera a verla, aunque saba que eso no ocurrira jams. Inseguro, rec en silencio una plegaria al Dios al que ella rezaba tan a menudo, una plegaria que le deseaba la paz que tanto ansiaba encontrar. De pronto, un agudo silbido taladr el aire por encima de mi cabeza. Alc la vista y vi una figura familiar posada en una de las ramas. No puedo creerlo. Un esmerejn observ Rhia. Un macho joven. Y mira. Tiene un ala herida. Ves que le faltan algunas plumas? Rhia estir el cuello, como hacen a menudo las rapaces, y solt un agudo silbido. El ave lade la cabeza hacia ella y le devolvi el silbido, que terminaba en un gorjeo que incorporaba varios tonos guturales. Las pobladas cejas de la muchacha se enarcaron. Se volvi hacia m. Me ha dicho, y debo aadir que no muy educadamente, que le salvaste la vida hace un rato. Eso te ha dicho? No es verdad? S, s, es verdad. Lo remend despus de que se enzarzara en una pelea. Pero cmo has aprendido a hablar con las aves? Rhia se encogi de hombros, como si la respuesta fuera obvia. No es ms difcil que hablar con los rboles y aadi con cierta tristeza: Es decir, con los que todava estn despiertos. Por cierto, contra quin luchaba el esmerejn? No poda creer que tuviera tanto valor o que fuera tan tonto. Eligi pelearse con dos ratas gigantes; cualquiera de ellas triplicaba su tamao. Ratas gigantes? Rhia se tens de pies a cabeza. Dnde? En la Druma? Negu con la cabeza. No, pero justo en el lindero. Cerca de un arroyo que surge de entre los rboles. Con expresin grave, Rhia mir al esmerejn, que picoteaba vorazmente un fruto en espiral. Ratas asesinas, en nuestra orilla del ro mascull, sacudiendo la cabeza. Tienen prohibido entrar en el bosque de la Druma. Es la primera vez que se las ve tan cerca. Tu amigo el esmerejn quiz no tenga educacin, pero hizo bien atacndolas. En mi opinin, a ese pjaro slo le gusta luchar. Poda haberte atacado a ti con la misma facilidad. O a m. No es amigo mo. Como si quisiera contradecirme, el esmerejn remont el vuelo, renunciando al fruto, y se pos sobre mi hombro izquierdo. Rhia se ech a rer.

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Me parece que no est de acuerdo contigo. Observ pensativamente a la rapaz. Sabes una cosa? Es posible que haya ido hacia ti por alguna razn. Hice una mueca. La nica razn es la mala suerte, que me persigue vaya donde vaya. No s. A m no me parece tan mala suerte. Silbando una meloda ligera y tranquilizadora, alarg la mano hacia el esmerejn. Con un agudo chillido, el ave le asest un golpe con uno de sus espolones. Rhia la retir velozmente, pero no antes de que el espoln le sajara el dorso de la mano. Ah! Se lami la sangre de la herida con expresin hosca y luego silb una seca reprimenda. El esmerejn se la devolvi. Basta ya! estall. Intent sacudirme el ave del hombro, pero sus garras no aflojaron la presa, sino que perforaron mi tnica y se clavaron en mi piel. Mantenlo alejado de m declar Rhia. Este pjaro slo trae problemas. Ya te lo haba dicho. No seas tan presumido! Se levant para irse. Bastar con que te libres de l. Yo tambin me levant, con el indeseado pasajero todava aferrado a mi hombro. Me puedes ayudar? Es amigo tuyo. Ech a andar colina abajo. Trat de desembarazarme del ave una vez ms, pero se neg a zafarse. Me mir fijamente con un ojo y silb como si me amenazara con arrancarme la oreja si no colaboraba. Gruendo de frustracin, corr detrs de Rhia antes de que desapareciera en la espesura. El esmerejn se mantuvo firme sobre mi hombro, aleteando vivamente. Cuando por fin la alcanc, estaba sentada en una piedra plana de forma rectangular y se lama la herida. Supongo que no podrs curarme la mano como curaste el ala de tu amigo. No es amigo mo! Sacud el hombro izquierdo, pero el esmerejn se mantuvo firme, mirndome con frialdad. No lo ves? Ms bien l es el amo y yo, el esclavo. Lo fulmin con la mirada. No consigo que se marche. La expresin de Rhia se volvi ms comprensiva. Lo siento. Es que me duele mucho la mano. Djame verla. Tom su mano y examin la profunda herida. La sangre continuaba manando. Rpidamente, busqu en mi talega y saqu un pellizco de hierbas en polvo, que esparc sobre la herida abierta. Arranqu una ancha hoja de un matorral cercano y cubr con ella la cicatriz, uniendo cuidadosamente los bordes de la piel, como haba visto hacer a Branwen docenas de veces. Despus, vend la mano de Rhia con su propia manga. Se mir la mano, agradecida. Dnde has aprendido a hacer esto? De Branwen. La mujer que me explicaba cuentos. Saba mucho sobre curacin. Cerr la talega. Pero slo saba curar las heridas de la piel. Rhia asinti. Las heridas del corazn son mucho ms difciles. Adonde irs ahora? A mi casa. Espero que me acompaes. Amag un manotazo al esmerejn, quien respondi esgrimiendo malintencionadamente una garra. Aunque venga tu... esto, compaero. Muy generoso, por tu parte repliqu con melancola. A pesar del problemtico animal, mi curiosidad por averiguar ms sobre este lugar, y sobre la propia Rhia, segua siendo muy grande. Me gustara ir, pero no me quedar mucho tiempo. Est bien. Siempre que te lleves ese pjaro cuando te vayas. Acaso puedo elegir? Tras la conversacin, nos adentramos en el bosque. Durante el resto de la maana y hasta bien entrada la tarde, seguimos un camino que slo era visible para Rhia. Rodeamos colinas, saltamos arroyos y vadeamos pantanos donde el zumbido de insectos de toda clase atronaba el aire.

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A media travesa por una de esas marismas, Rhia seal un rbol seco que pareca haber sido pintado de rojo. Dio una palmada y, una fraccin de segundo ms tarde, una nube escarlata se desprendi de las ramas. Unas mariposas a cientos, a millares emprendieron el vuelo, y dejaron el rbol desnudo como un esqueleto. Observ el ascenso de la nube escarlata. Tan refulgentes eran las alas de las mariposas bajo los rayos del sol que me pregunt si entre ellas no habra incrustadas rodajas del propio astro rey. Y naci en m la esperanza de que mi segunda visin continuara aumentando. Si era capaz de ver un asombroso estallido de color como aqul aun sin ojos, algn da, tal vez, podra distinguir todos los colores del mundo tan vivazmente como antes del incendio. Proseguimos la marcha, cruzando bosques de helechos que nos llegaban a los muslos, saltando por encima de rboles cados cuyos troncos y ramas se fusionaban homogneamente con el suelo, pasando bajo rugientes cascadas. Cuando nos detenamos para recolectar moras o beber un sorbo de agua, era slo brevemente. Pero esos momentos se prolongaban siempre el tiempo suficiente para ver de manera fugaz la cola de un animal que se escabulla, para captar el embriagador perfume de una flor u or las distintas voces de un arroyo. Me esforc para no quedarme rezagado, aunque el paso de Rhia y mi dbil visin en los lugares umbros me obligaban a jadear pesadamente y suponan un martirio para mis canillas. Todo el tiempo, el ave continuaba asida a mi hombro. Empec a dudar de que aquellas garras me soltasen algn da. Cuando la luz del atardecer enhebr sus hilos luminosos en el telar de ramas, Rhia se detuvo bruscamente. Me acerqu, con la respiracin agitada y resollando, y la encontr mirando el tronco de un tilo. Una corona de espinas que reluca con destellos dorados circundaba el rbol a media altura. Qu es eso? pregunt, maravillado. Rhia me dedic una sonrisa. Murdago. La planta urea. Ves cmo retiene la luz del sol? Se dice que slo alguien que lleve un manto de murdago conseguir hallar el camino secreto hacia el Otro Mundo de los espritus. Es precioso. La chica asinti. Slo lo supera el pjaro alea de cola larga; es la visin ms hermosa del bosque. Examin la reluciente corona. Es muy diferente de las dems plantas. Y que lo digas! No es ni una planta ni un rbol, sino un poco de ambos. Est a medio camino. A medio camino, repet para mis adentros, recordando aquellas palabras. Branwen las empleaba para describir los lugares especiales, como el Monte Olimpo griego, donde los mortales y los inmortales podan vivir juntos. Y las sustancias especiales, como la niebla, donde elementos tan distintos como el aire y el agua se mezclaban para formar algo similar y muy diferente de ellos mismos. Algo a medio camino. Rhia me hizo una sea. Debemos irnos. Tendremos que darnos prisa si queremos llegar a mi casa antes de que oscurezca. Avanzamos en fila entre los impresionantes rboles. A medida que la luz disminua, mi visin empeoraba, al igual que mis contusiones y araazos. Pese a los insistentes gestos de Rhia, me fui quedando atrs en el bosque sumido en la penumbra. Tropezaba ms a menudo con piedras y races. Cada vez que trastabillaba, el esmerejn clavaba sus garras y me regaaba con sus agudos chillidos, con tanta vehemencia que me dolan los odos, adems del hombro. El viaje se convirti en una tortura. En cierto lugar, calcul mal la distancia que me separaba de una rama y choqu contra ella. Un brote golpe uno de mis ojos ciegos. Aull de dolor, pero Rhia estaba demasiado lejos para orme. Al intentar recuperar el equilibrio, no vi el cubil de un animal, y met el pie dentro y me torc el tobillo. Me derrumb sobre un tronco cado; me dola mucho el ojo y senta fuertes punzadas en el tobillo. Apoy la cabeza en las rodillas, dispuesto a pasar la noche al raso si fuera necesario. Para mi sorpresa, el esmerejn emprendi finalmente el vuelo. Un segundo despus, se abalanz sobre un ratn, parti en dos el cuello del animalito y se alej con l. Se pos sobre un tronco, no muy lejos de m, y procedi a devorar su cena. Lo sent por el ratn, pero me frot el hombro, enormemente agradecido. Aunque mi alivio dur poco. Estaba seguro de que el ave, que no dejaba de mirarme fijamente ni siquiera mientras coma, pronto regresara a su posicin favorita. Por qu, entre todos los lugares de este bosque, tuvo que elegir mi pobre hombro? Emrys! Estoy aqu respond desconsoladamente. Ni el sonido de la voz de Rhia consigui levantarme el nimo, pues no tena ganas de revelarle que no vea lo bastante bien para seguir el camino por esta noche. 63

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O un chasquido de ramitas y Rhia surgi de la oscuridad. Al momento, advert que no vena sola. A su lado haba una delgada figura, fina como un plantn, cuyo largo rostro permaneca oculto entre las sombras. Y aunque no estaba seguro, me pareci que de ella emanaba una intensa fragancia, dulce como las flores de manzano en primavera. Me puse en pie para recibirlas. El tobillo ya no me dola tanto, pero no me atrev a apoyarlo del todo en el suelo. Estaba anocheciendo y yo cada vez vea peor. Rhia me present a su delgada acompaante. sta es Cwen, mi amiga ms antigua. Ella se ocup de m cuando era pequea. Tan pequea que no ssssabassss ni hablar, ni ssssiquiera alimentarte ssssola sise Cwen con una voz que recordaba al viento azotando un campo de hierba seca. En tono nostlgico, aadi: Entoncessss t erassss tan joven como vieja ssssoy yo ahora. Me seal con un estrecho y nudoso brazo: Y quin essss sssste? En ese momento, un silbido ensordecedor y un furioso aleteo perturbaron el aire, seguidos por un chillido de Cwen. Rhia lanz un manotazo a algo y luego apart a su amiga. Por mi parte, solt un alarido cuando unas afiladas garras se cerraron una vez ms alrededor de mi hombro izquierdo. Ajjjj! exclam Cwen, mirando furibunda al esmerejn. Essssa cossssa me ha atacado! Furiosa, Rhia silb algo al ave. Pero sta se limit a inclinar la cabeza, sin molestarse siquiera en responder. Rhia me dirigi una mirada colmada de reproches. Ese pjaro es un problema! No hace ms que dar problemas! Mir de reojo hacia mi hombro y asent con resignacin. Ojal supiera cmo perderlo de vista. Dessssplmalo apremi Cwen, pero guardando las distancias. Arrncale lassss plumassss! El esmerejn eriz sus afiladas plumas y Cwen guard silencio. Rhia se rasc la barbilla pensativamente. Este pjaro me recuerda a una sombra, porque siempre est pegado a ti. A m me recuerda a una maldicin mascull. Escchame bien prosigui Rhia. Existe alguna posibilidad, por pequea que sea, de que consigas domesticarlo? Te has vuelto loca? Hablo en serio! Y por qu iba a querer domesticarlo? Porque si llegas a conocerlo, por poco que sea, quizs averiges lo que realmente quiere. Y entonces podras encontrar la manera de librarte de l. Tonterassss se burl Cwen. Como la oscuridad era ya casi completa, me senta totalmente desesperanzado. No saldr bien. Tienes alguna idea mejor? Negu con la cabeza. Bueno, si voy a intentar domesticarlo, y creo que tendra ms suerte domesticando a un dragn, supongo que primero debo de ponerle un nombre. Cierto coincidi Rhia. Pero que sea un nombre apropiado. Tiene que ser descriptivo. Solt un gemido. sa es la parte fcil. T misma lo has dicho. El nombre adecuado para l es Problemas. No hace ms que dar problemas. Bien. Ya puedes empezar a entrenarlo. Abatido, mir la oscura silueta que segua posada en mi hombro. Bueno, vmonos dijo Rhia, tomando a Cwen por uno de sus delgados brazos. Estamos a slo unos centenares de pasos de mi casa. Me sent un poco ms animado. De veras? S. Eres bienvenido, siempre que ese pajarraco no se dedique a... 64

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Crear problemassss concluy Cwen.

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La puerta de Arbassa

Cuando, guiados por Rhia, salamos de la espesura a un claro cercano, advert un repentino resplandor en el cielo nocturno. Despus, mientras la red de ramas se apartaba, me pregunt si una estrella habra explotado por encima de nosotros y haba baado el cielo de luz. Enseguida comprend que la luz no proceda de una estrella, ni siquiera del cielo. Vena de la casa de Rhia. En el centro del claro se alzaba un gran roble, mayor que ninguno de los rboles que yo haba visto antes. Sus gruesas ramas se extendan como un abanico desde el tronco, tan frondosas que parecan compuestas por varios troncos fusionados. Enclavada en medio de aquellas ramas, reluciente como una gigantesca antorcha, haba una casita suspendida en el aire cuyas vigas, paredes y ventanas se curvaban con las retorcidas ramificaciones. Sucesivas capas de hojas se superponan sobre la casa-rbol, de modo que la luz que se vea por las ventanas se filtraba a travs de mltiples cortinas de verdor. Arbassa. Rhia alz los brazos al cielo mientras pronunciaba el nombre. A modo de respuesta, las ramas que se extendan justo por encima de su cabeza se agitaron lo suficiente para dejar caer una llovizna de roco sobre su rostro. Con la sensacin de un nuevo calor en mi pecho, observ a Rhia mientras se aproximaba al pie del rbol. Se desembaraz de sus ceidos zapatos, que resultaron estar hechos de un tipo de corteza parecida al cuero, y se subi a una seccin de las inmensas races que formaban un hueco. Pronunci una pausada frase susurrante, y la raz envolvi lentamente sus pies, de manera que ella y el rbol se erguan juntos como si se tratara de un nico ser con las mismas races. Rhia extendi los brazos y abraz el grueso tronco, aunque slo abarcaba una diminuta porcin de su circunferencia. Al mismo tiempo, una de las enormes ramas del rbol se despleg como la fronda de un helecho y rode su espalda, como si le devolviera el abrazo. Instantes despus, la rama se elev y las races se separaron. Con un crujido, el tronco se repleg sobre s mismo y apareci una grieta en su superficie, que se abri formando un pequeo portal. Rhia agach la cabeza y entr. Cwen la sigui con paso firme. Pasa me dijo Rhia, con un gesto de invitacin. Sin embargo, cuando me dirig hacia la cueva, el rbol se estremeci. La puerta enmarcada de corteza empez a cerrarse. Rhia grit una severa orden, pero el rbol hizo caso omiso y sigui cerrndose. La llam en voz alta, mientras Problemas aleteaba nerviosamente sobre mi hombro. A pesar de las protestas de Rhia, la puerta se cerr hermticamente. Con una sensacin de impotencia, permanec frente al rbol. No saba qu significaba todo aquello ni tampoco qu poda hacer al respecto. Pero una cosa estaba clara: haba sido rechazado, sin duda gracias a la fastidiosa ave que segua posada en mi hombro. En ese momento, el tronco volvi a replegarse y la puerta se abri de nuevo. Rhia, con el rostro colorado de tanto gritar, me indic por seas que entrara. Mir con desconfianza al inquieto esmerejn y penetr en la oscura cueva. Rhia no dijo nada. Se limit a volverse y empez a subir por la escalera de caracol que se enroscaba por el interior del tronco. La segu, con la esperanza de que Problemas no causara ningn dao. Los rugosos peldaos de la escalera nacan directamente de las paredes del tronco, de modo que toda la escalera ola a humedad y a mil cosas ms, como un prado despus de llover. A medida que ascendamos, los peldaos se espaciaban cada vez ms y dejaban al descubierto una complicada inscripcin grabada en la madera que recorra toda la pared interior del rbol. Miles de lneas de esta apretada escritura tan hermosa como indescifrable cubran el pozo de la escalera. Me hubiera gustado entender lo que deca. Por fin llegamos a un rellano. Rhia empuj una cortina de hojas y entr en su casa. La segu de cerca, aunque Problemas se revolvi airadamente contra las hojas cuando le rozaron las plumas. Me encontr en una habitacin cuyo suelo, compacto pero irregular, estaba formado por ramas apretadamente entrelazadas. En el centro de la estancia haba una estufa de lea encendida, y las llamas

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producan tal resplandor que me pregunt por la clase de combustible que se estara quemando. Las ramas del gran rbol se curvaban a nuestro alrededor, aunque no estaban tan prietas como las del suelo, por lo que haba rendijas por todas partes. Todo el mobiliario de esta casa de una sola habitacin surga directamente de alguna rama, de una forma tan natural como las propias ramas brotaban del tronco. Una mesa baja junto a la estufa, un par de sillas sencillas, una alacena que albergaba utensilios de madera tallada y cera de abeja, todo estaba formado por ramas vivas retorcidas. Junto a la alacena, Cwen trabajaba en algo que no alcanc a ver en un primer momento. Me acerqu a Rhia. Qu ha ocurrido ah abajo? Ella mir con aprensin, primero a m y despus al ave de afiladas garras que descansaba sobre mi hombro. Mi amiga Arbassa no quera que entraras. De eso ya me he dado cuenta. Slo puede haberlo hecho por una razn: para impedirle la entrada en mi casa a alguien que podra hacerme mucho dao. Sent una nueva oleada de rencor contra Problemas. Si su presencia por poco me impide entrar en casa de Rhia, me impedira tal vez encontrar mi pasado, mi identidad? Ojal no hubiera conocido nunca a este maldito animal! dije. Rhia frunci el ceo. S. Lo s. Seal a Cwen, que segua encorvada sobre la alacena. Ven. Vamos a cenar. La delgada figura verti algo que pareca miel sobre lo que estaba preparando, una bandeja de hojas enrolladas y rellenas de frutos secos de un color pardorrojizo. El plato desprenda un apetitoso olor a asado. Llev la bandeja hasta la mesa baja prxima a la estufa al tiempo que diriga una mirada de desconfianza a Problemas. No me ssssobra comida para esssse bicho. Por primera vez, ca en la cuenta de que Cwen era verdaderamente ms que humana. Su piel, rugosa y llena de protuberancias, se pareca mucho a la corteza de rbol, y su enredado cabello castao recordaba una maraa de sarmientos. Sus pies, semejantes a races, estaban descalzos, y los nicos adornos que luca Cwen eran los anillos plateados que rodeaban el menor de sus doce dedos nudosos. Bajo su toga de tela blanca, su cuerpo se mova como un rbol que se balancea con el viento. Con todo, deba de tener una edad considerable: su espalda se encorvaba como un tronco doblado por el peso de la nieve del invierno, y su cuello, sus brazos y sus piernas estaban retorcidos y parecan muy frgiles. Aun as, emanaba un penetrante olor a flor de manzano, y sus hundidos ojos canela, en forma de esbeltas lgrimas, brillaban como el fuego. Procurando no acercarse a m, y en especial a mi pasajero, deposit la bandeja sobre la mesa. Pero calcul mal las distancias y volc un jarro de madera lleno de agua. Malditassss ssssean esssstas viejassss manossss! Cwen recogi el jarro y lo traslad a la alacena. Mientras volva a llenarlo, la o mascullar: La maldicin del tiempo, la maldicin del tiempo! Sigui rezongando hasta que puso de nuevo el jarro en la mesa. Rhia se sent en una de las sillas y me indic por seas que ocupase la otra. La observ mientras asa con dos dedos una de las hojas enrolladas y la introduca en el tarro de miel que Cwen haba incluido en la bandeja. Me dedic una leve sonrisa de culpabilidad. Nunca se puede comer demasiada miel. Sonre y, sealando con un cabeceo hacia Cwen, susurr: No es una persona, como t o yo, verdad? Rhia me mir con extraeza. Una persona es, eso seguro. Pero no como nosotros. Es la ltima superviviente de los arblidos, una raza mitad humana y mitad vegetal. Antes eran muy comunes en Fincayra, en los tiempos en que los gigantes eran los amos de esta tierra. Pero ahora se han ido todos, excepto Cwen. Se introdujo en la boca la comida rezumante de miel y luego asi el jarro de agua. Tras beber varios sorbos, me lo ofreci. Para entonces, yo ya haba probado las hojas enrolladas, pero eran tan pringosas que resultaba difcil masticar y acept el agua de muy buen grado. Al depositar el jarro sobre la mesa, advert que el fuego, por intenso que fuera su resplandor, no generaba ni humo ni calor. Como en una sbita revelacin, comprend que el fuego no era en absoluto fuego. Miles de escarabajos diminutos que emitan una luz propia intermitente correteaban por unos guijarros de ro que se 67

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amontonaban en el centro de la estufa. Los guijarros parecan conformar su hogar, pues los recorran continuamente por encima y por debajo, como abejas en una colmena. Si bien cada escarabajo constitua un nico punto de luz sutil, colectivamente producan un brillante resplandor que iluminaba toda la casa-rbol. Cuando finalmente consegu engullir el denso manjar, Problemas se agit sobre mi hombro, y me clav las garras en la piel. Profer un grito y me gir hacia l. Por qu me castigas as? Fuera de mi hombro, te digo! Mrchate! Problemas se limit a mirarme fijamente, sin parpadear. Me volv hacia Rhia. Cmo se supone que voy a domesticarlo? Ni siquiera el Galator podra hacer una cosa as! Cwen, que se encontraba junto a una de las rendijas de la pared, se puso tensa. Su reaccin me pill desprevenido y me toqu instintivamente la tnica a la altura del pecho, para palpar el medalln que ocultaba. Al darme cuenta de lo que acababa de hacer, me esforc por disimular el gesto y sub ms la mano para rascarme el hombro desocupado. No sera maravilloso encontrar algn objeto mgico? dije con despreocupacin. Como el Galator. Aunque si lo encontrase, no lo desperdiciara con el esmerejn. Lo utilizara para curar mi dolorido cuerpo. Rhia asinti comprensivamente. Dnde te duele? Las piernas, sobre todo. Pero tambin siento un dolor aqu, entre las paletillas. Me acompaa desde que tengo memoria. Rhia enarc las cejas, pero guard silencio. Tuve la extraa sensacin de que tambin ella saba mucho ms de lo que deca. Meti la mano debajo de la mesa y sac dos pequeas mantas del lino ms fino que yo haba visto jams. Despleg una de ellas sobre su regazo y me tendi la otra. Un buen sueo reparador nos vendr muy bien. Sostuve la reluciente manta y la estudi a contraluz. De qu es esta tela? Es seda, producida por unas mariposas. Mariposas? Debes de estar bromeando. Sonri. Su seda es tan clida como ligera. Puedes comprobarlo t mismo. Cwen se aproxim, guardando una prudente distancia con el esmerejn. Quieressss que te cante algo? S, por favor contest Rhia. Me acuerdo de todas las canciones que me cantabas cuando era pequea. Cwen asinti sin que sus ojos almendrados reflejasen la menor expresin. Cantar una que te ayudaba a dormir. Pas una mano por encima de los escarabajos luminosos y su luz se amortigu. A continuacin, como un rbol viejo mecindose con el viento, empez a emitir un repetitivo sonido vibrante. Creca y decreca en intensidad, reproduciendo una y otra vez una tranquilizadora cadencia. Era casi una voz, pero no del todo. El sonido sin palabras nos envolvi, invitndonos a relajarnos. Me cubr hasta el pecho con la manta y me reclin en mi silla, notando un gran peso en los prpados. Rhia, estaba seguro, ya se haba dormido, e incluso Problemas haba agachado la cabeza y la haba enterrado entre las plumas de su pecho. Contempl durante un rato los rtmicos movimientos de Cwen, pero no tard mucho en deslizarme yo tambin hacia el pas de los sueos. So que estaba solo, tendido en el suelo de un tupido bosque y profundamente dormido. Me rodeaban unos rboles altos que se mecan con el viento. De algn lugar goteaba miel, que me caa en la boca. De pronto, sin previo aviso, se present el enemigo. No poda verlo, pero s sentirlo. Se ocultaba entre los rboles. O tal vez los propios rboles eran el enemigo! Peor an: por ms que lo intentaba, no consegua despertar, ni siquiera poda ponerme a cubierto. Lentamente, uno de los delgados y retorcidos rboles cercanos se inclin sobre mi figura durmiente e introdujo en mi tnica una rama larga como un dedo. El Galator. Quiere el Galator. Con un supremo esfuerzo, logr despertarme. No me haba movido de la silla situada junto a la resplandeciente estufa de lea. La manta de seda haba resbalado hasta el suelo a mi lado. Me palp en busca del Galator y, para mi alivio, comprob que an colgaba

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de mi cuello. Prest atencin y o el gorjeo espordico de los pjaros, lo que me indic que todava faltaba una hora para la salida del sol. Rhia dorma en su silla, enroscada como un ovillo, mientras Cwen roncaba sonoramente, tendida en el suelo junto a la alacena. Problemas estaba posado en mi hombro, con los ojos de contornos amarillos abiertos de par en par. Me pregunt si la propia Arbassa dormira alguna vez. Incluso ahora, mientras nos sostena en sus brazos, segua vigilando al esmerejn, preocupada? Me hubiera gustado preguntarle al gran rbol si Fincayra conoca las respuestas a mis preguntas. Haba llegado la hora de abandonar el bosque de la Druma y explorar otras regiones de esta isla? O debera construir otra embarcacin para buscar en algn lugar completamente distinto? Suspir. Pues una vez ms cobr conciencia, en aquella hora previa al amanecer, de lo poco que saba realmente.

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El pjaro alea

Rhia grit repentinamente. Se puso rgida en su silla, sin moverse, sin respirar. Ni siquiera la dorada luz del alba, que entraba a raudales por las rendijas de las paredes y se derramaba sobre su vestido de sarmientos y hojas, poda ocultar la expresin de terror de su rostro. Me levant de mi silla de un salto. Qu ocurre? Todo. A qu te refieres? Un sueo. Tan real como si estuviera ocurriendo de verdad. Inspir profundamente. Me ha asustado. La mir fijamente, recordando mi propio sueo, al tiempo que la delgada forma de Cwen se aproximaba. Qu passssaba en tu ssssueo? Rhia se volvi hacia ella. Todas las noches sueo con la Druma. Sin falta. Ah, ssss? Yo tambin. Siempre es seguro. Siempre reconfortante. Siempre... el hogar. Aunque me duerma preocupada por los problemas de otras partes de Fincayra, lo cual me ocurre con mucha frecuencia ltimamente, s que siempre encontrar paz en mis sueos sobre la Druma. Cwen se retorci las nudosas manos. Ahora no parecessss esssstar en paz. No lo estoy! El terror volvi a asomar en los ojos de Rhia. Anoche so que toda la Druma, todos los rboles, los helechos, los animales y hasta las piedras empezaban a sangrar. Se desangraban hasta morir! Y no poda hacer nada por detener la hemorragia. El bosque se mora! Todo adquiri el color de la sangre coagulada. Un color de... Herrumbre termin por ella. El mismo que en la otra orilla del ro. Rhia asinti lgubremente; despus, se levant de la silla y fue hasta la pared orientada al este, donde los rayos malva y rosa del alba se iban tiendo de oro. Apoy una mano a cada lado de una rendija y contempl el amanecer. He intentado convencerme de que la enfermedad de la otra orilla del Ro Incesante nunca llegara a la Druma. Que slo las Tierras Plagadas se veran afectadas, no toda Fincayra. Essss terrible intervino Cwen. En todossss missss aossss, que ya sssson muchossss, nunca haba pressssentido que la Druma corriera tanto peligro. Jamssss! Ssssi queremossss ssssobrevivir, necessssitamossss nuevassss fuerzassss, vengan de donde vengan. Su ltima frase son como un mal augurio, aunque no supe exactamente por qu. La frente de Rhia se arrug. Eso tambin formaba parte de mi sueo. Hizo una pausa para reflexionar. Un extrao entraba en el bosque. Un extrao que no conoca a nadie. Tena algn tipo de poder... Gir en redondo para enfrentarse a m. Y l, y slo l, poda salvar la Druma. Palidec. Yo? No estoy segura. Despert antes de verle la cara. Bueno, yo no soy vuestro salvador. Eso seguro.

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Me estudi atentamente, pero no dijo nada. Las garras de Problemas oprimieron mi hombro con ms fuerza. Mi mirada fue de Rhia a Cwen, y de nuevo a Rhia. Os equivocis! Cometis un gran error. En un tiempo tuve... Pero no puedo... No puedo hacer nada parecido! Y aunque pudiera, tengo que reemprender mi propia bsqueda. Sacud el brazo izquierdo. Aun con este animal a cuestas. Tu propia bssssqueda? inquiri Cwen. Entoncessss, lossss demssss no te importan nada? Yo no he dicho eso. S lo has dicho. Rhia me mir entornando los prpados. Tu bsqueda te importa ms que la Druma. Dicho de ese modo, s. Me ardan las mejillas. No lo comprendes? Tengo que descubrir mi pasado! Mi nombre! Lo ltimo que necesito es enredarme en lo que est ocurriendo aqu. No puedes pedirme que abandone la bsqueda slo porque has tenido una pesadilla! Me dedic una hosca mirada. Y hasta dnde habras llegado en tu bsqueda si la Druma no se hubiera portado bien contigo? Bastante lejos. Llegu hasta aqu por mis propios medios, no? Me recuerdas a un beb que cree que l mismo se proporciona el alimento. No soy ningn beb! Rhia se arm de paciencia ostensiblemente. Escchame. Soy el nico ser de mi especie que vive en este bosque. Aqu no encontrars hombre, mujer o nio algunos, excepto los extraos intrusos que logran colarse, como t. Pero me creo que vivo aqu sola? Que podra haber sobrevivido sin la ayuda de seres como Arbassa, o Cwen, o el pjaro alea, cuya belleza es mi tesoro ms preciado, aun en el caso de que no vuelva a verlo jams? Si la Druma est en peligro, todos ellos lo estn. Y yo tambin. Me tendi las manos en actitud suplicante. Por favor. Nos ayudars? Desvi la mirada. No nossss ayudarmurmur Cwen despectivamente. Rhia se dirigi a la cabecera de la escalera. Ven. Quiero mostrarte qu ms morir si la Druma muere. Empez a bajar los escalones que crecan en el interior del tronco de Arbassa y yo la segu, si bien a regaadientes. Pues en mi interior iba aumentando la sensacin de que mi bsqueda deba conducirme a otro lugar, a otros puntos de Fincayra, y tal vez ms all, a lugares muy alejados de la Druma. Y aunque permaneciera una temporada, cmo poda ayudar a Rhia sin caer en la tentacin de recurrir a los poderes que yo mismo me haba prohibido? Mene la cabeza, seguro de que nuestra reciente amistad ya estaba herida de muerte. Mir a Cwen por encima del hombro. No demostr ninguna emocin al verme partir, con una excepcin: los ojos en forma de lgrimas centelleaban al mirar a Problemas, y expresaban su alegra por perder de vista a la irascible rapaz. Como si le respondiera, el esmerejn alz una pata y ara salvajemente el aire en direccin a Cwen. Al bajar por la escalera de caracol, percib olor a humedad. Durante el descenso, seguira dudando de si volvera a entrar alguna vez en este gran rbol. Me detuve para examinar la extraa inscripcin que cubra las paredes de Arbassa. Vmonos me grit Rhia desde el suelo. Quiero echar un vistazo a esta escritura. Pese a la escasa luz que incida sobre la escalera, su perplejidad fue evidente. Escritura? Qu escritura? En esta pared. No la ves? Volvi a subir hasta donde me encontraba. Tras examinar atentamente el lugar que yo le sealaba, pareci decepcionada, como si no viera nada. Entiendes lo que dice? No. Pero la ves?

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S. Me taladr con la mirada durante unos momentos. T lo ves todo de una manera diferente, verdad? Asent. Ves sin ojos. Asent de nuevo. Y ves algo que yo no puedo ver con ojos. Se mordi el labio inferior. Ahora me pareces todava ms extrao que cuando te conoc. Tal vez sea mejor para ti que siga siendo un extrao. Problemas agit las alas nerviosamente. No le gusta estar aqu observ Rhia, reanudando el descenso por la escalera. La segu. Probablemente, sabe lo que Arbassa opina de l coment Rhia. Tras una pausa, aadi: Por no hablar de lo que opino yo. La puerta del rbol se abri con un crujido seco. Salimos a la luz de la maana, filtrada por las frondosas ramas que tapaban el cielo. La abertura se cerr de golpe justo detrs de nosotros. Rhia levant la vista hacia la ancha copa de Arbassa y luego se dirigi a paso rpido hacia el bosque. Al seguirla, mis pasos desequilibraron a Problemas, que me clav las garras con ms fuerza que nunca. Al poco rato, llegamos a una gran haya de corteza gris que presentaba grandes pliegues debidos a la edad. Acrcate me orden Rhia. Quiero que veas una cosa. Obedec. Rhia apoy la palma de la mano en el tronco del haya. Ningn rbol est tan dispuesto a hablar como un haya. Sobre todo si es vieja. Escucha. Sin apartar la vista de la copa del rbol, enton un lento cntico susurrante. Al instante, las ramas contestaron con un bamboleo, que produca un suave murmullo. Cuando Rhia alteraba el ritmo, el tono o el volumen de su cntico, el rbol pareca responderle de un modo similar. Pronto la chica y el rbol estaban enfrascados en una animada conversacin. Al cabo de un rato, Rhia se volvi hacia m y me habl en nuestra lengua. Ahora, prueba t. Yo? S, t. Primero apoya la mano en el tronco. An lleno de dudas, hice lo que me propona. Ahora, antes de hablar, escucha. Ya oigo el roce de las ramas. No escuches con los odos. Escucha con la mano. La palma de mi mano se amold a los pliegues del tronco; mis dedos se unieron a la fra y lisa corteza. En aquel momento, pude notar una vaga pulsacin en las yemas de los dedos. La pulsacin se transmiti rpidamente a mi mano y luego a todo mi brazo. Casi poda sentir el sutil ritmo del aire y de la tierra que vibraba por todo el cuerpo del rbol, un ritmo que combinaba el poder de una ola marina al romper con la ternura de un nio de pecho al respirar. Sin pensarlo, empec a emitir un murmullo similar al de Rhia. Para mi sorpresa, las ramas respondieron, mecindose grcilmente por encima de m. Un suspiro agit el aire. Casi sonre, porque saba que, aunque no entenda las palabras, el rbol me estaba hablando, sin lugar a dudas. Algn da me gustara aprender su lengua dije, tanto a Rhia como a la vieja haya. No te servira de nada, si la Druma muere. Slo aqu estn los rboles lo bastante despiertos para hablar. Me encog de hombros. Cmo podra ayudaros? Ya te he dicho que no soy la persona que apareca en tu sueo. Olvdate de mi sueo! En ti hay algo extraordinario. Algo... especial. Sus palabras me pusieron sobre aviso. Aunque en el fondo no la cre, el hecho de que ella s lo creyera ya significaba algo. Por primera vez en lo que me parecan siglos, me acord de m mismo, sentado en la hierba y concentrado en una flor para que abriera sus ptalos uno por uno. Entonces, record adonde me haba conducido aquel camino y me estremec. 72

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En un tiempo hubo algo especial. Pero esa parte de m ha desaparecido. Sus ojos grisazulados me escrutaron con ms intensidad. Sea lo que sea, en este momento est en ti. Slo estamos yo y mi bsqueda, que probablemente me lleve muy lejos de aqu. Me respondi con un obstinado gesto de negacin. No es lo nico que tienes. De repente comprend a qu se refera. Al Galator! No me quera a m, despus de todo. Quera el medalln que yo llevaba, cuyo poder no haba empezado a comprender. No importaba cmo haba llegado a la conclusin de que lo tena yo. Lo importante era que, de algn modo, lo saba. Qu ingenuo haba sido al creer, aunque fuera un solo instante, que ella haba visto algo especial en m! En mi persona, aparte de mi medalln. En realidad, no me quieres gru. Su rostro expres perplejidad. Crees que no? Antes de que pudiera responder, las garras de Problemas se me clavaron en el hombro con una brusca sacudida. Me encog de dolor. Era lo nico que poda hacer para no abofetear al esmerejn, pues saba que poda atacarme con la misma ferocidad que haba demostrado cuando arremeti contra la rata asesina junto al arroyo. Slo poda intentar soportar el dolor y lamentarme de que me hubiera elegido como percha. Pero por qu me haba escogido a m? Qu quera realmente? No tena ni la menor idea. Mira! Rhia seal un intenso destello tornasolado, rojo y prpura que desapareca entre los rboles. El pjaro alea! Ech a correr en su persecucin, pero se detuvo y volvi la cabeza para mirarme. Ven! Acerqumonos ms. El pjaro alea trae buena suerte! Haca aos que no lo vea. Y dicho esto, se precipit en pos del pjaro. Advert que, en ese momento, el viento soplaba entre los rboles y despertaba un animado parloteo de ramas. Pero si decan algo con sentido, Rhia no les prest ninguna atencin. Ech a correr tras ella. Perseguimos al pjaro por encima de las ramas cadas y entre el mantillo de agujas de pino. Cada vez que nos acercbamos lo suficiente para verlo bien, remontaba el vuelo en una explosin de vivos colores y nos mostraba slo parte de su plumosa cola para que deseramos ver ms. Finalmente, el pjaro alea se pos en una rama baja de un grupo de rboles secos. Lo ms probable era que hubiese elegido aquel lugar porque las delgadas ramas vivas de las proximidades se bamboleaban furiosamente por el viento. Por primera vez, no haba hojas que ocultaran su vistoso plumaje. Rhia y yo, jadeando por efecto de la carrera, nos mantuvimos muy quietos, para examinar la deslumbrante cresta prpura que coronaba la cabeza del ave y las franjas de escarlata que recorran su cola. Rhia apenas poda contener su excitacin. A ver hasta dnde podemos acercarnos. Apartando una rama seca para pasar, empez a arrastrarse hacia l. De repente, Problemas solt un agudo silbido. Mientras yo me encoga de dolor por el ensordecedor pitido, el esmerejn emprendi el vuelo. Mi corazn dej de latir cuando comprend que pretenda atacar al hermoso pjaro. No! grit. Rhia agit los brazos desesperadamente. Alto! Alto! El esmerejn no le hizo el menor caso. Tras otro colrico silbido, se abalanz sobre su presa como una flecha. Cogido por sorpresa, el pjaro alea chill de dolor cuando Problemas le clav profundamente las garras en el blando cuello y le picote los ojos. Aun as, contraatac con sorprendente ferocidad. La rama se quebr bajo su peso. Ambas aves cayeron al suelo en un torbellino de plumas arrancadas. Rhia corri hacia ellos, y yo pegado a sus talones. Al llegar all, nos quedamos petrificados. Ante nuestros ojos, sobre las hojas secas, Problemas se ergua sobre el cuerpo inmvil de su presa, con las garras teidas de sangre. Me di cuenta de que el pjaro alea slo tena una pierna. Probablemente, el esmerejn le haba arrancado la otra durante la lucha. Sent nuseas al contemplar aquellas plumas estrujadas, aquellas alas resplandecientes que ya no volaran nunca ms. De pronto, ante nuestros estupefactos ojos, el pjaro alea empez a metamorfosearse. Al tiempo que cambiaba de forma, su piel original se desprendi, del mismo modo que la muda de una serpiente. El resultado

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era una funda quebradiza, casi transparente, salpicada de crestas en los puntos donde se insertaban las plumas. Asimismo, sus alas se esfumaron, mientras la plumosa cola se transformaba en un largo cuerpo serpentino cubierto de deslucidas escamas rojas. La cabeza aument de tamao y de ella brotaron unas enormes mandbulas, repletas de dientes irregulares, capaces de arrancar fcilmente una mano de un mordisco. Slo los ojos, rojos como las escamas, conservaron su aspecto. El animal con forma de serpiente yaca, muerto, con la fina piel de su anterior cuerpo colgando flccidamente a un lado. Me aferr al brazo de Rhia. Qu significa esto? Toda la sangre haba abandonado su rostro cuando se volvi hacia m. Significa que tu amigo nos ha salvado la vida. Qu es... eso? Es, o mejor dicho, era un espectro cambiante. Puede adoptar la forma que desee, por eso es muy peligroso. Esas mandbulas ya me parecen bastante peligrosas. Con expresin lgubre, Rhia removi la piel seca con un palo. Como te he dicho, un espectro cambiante puede convertirse en cualquier cosa. Pero siempre presenta algn defecto, algo que lo delata, si te fijas bien. El pjaro alea tena una sola pierna. Rhia avanz hacia las ramas que crecan ms all de la arboleda muerta, que no haban dejado de susurrar. Los rboles intentaron prevenirme, pero yo no los escuch. Un espectro cambiante en la Druma! Esto no haba sucedido nunca. Oh, Emrys... mi sueo se est haciendo realidad ante mis ojos! Me inclin y alargu una mano en direccin al esmerejn, que ahora se estaba acicalando las plumas. Problemas inclin la cabeza hacia un lado, despus hacia el otro, y finalmente salt sobre mi mueca. Subi de costado por mi brazo con pasos rpidos y se detuvo una vez ms sobre mi hombro. Pero esta vez no me pareci tan problemtico. Me plant ante Rhia, cuya frente se arrugaba por el mal presagio. Todos estbamos equivocados respecto a este pequeo guerrero. Incluso Arbassa se equivoc. Rhia me contradijo con un gesto. Arbassa no se equivocaba. Pero... Cuando cerr la puerta, no fue para cerrarle el paso al esmerejn. Inspir larga y profundamente. Era para detenerte a ti. Di un paso atrs. Ese rbol cree que soy un peligro para ti? Exacto. Y t lo crees? S. Pero decid dejarte entrar igualmente. Por qu? Eso fue antes de tu sueo. Me estudi con curiosidad. Algn da te lo contar, tal vez.

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El nombre del rey

Mi segunda visin se desplaz desde la piel del espectro cambiante, frgil como una hoja reseca, hasta las ramas vivas y susurrantes de la Druma. Dime qu le est ocurriendo a Fincayra. Rhia frunci el ceo, en un gesto poco natural en ella. Slo s algo, lo que me han contado los rboles. Dime todo lo que sepas. Tom mi mano y rode mi dedo ndice con el suyo. Me recuerda a una cesta de moras dulces que se vuelven amargas. Suspir con resignacin. Hace algunos aos empezaron a ocurrir cosas extraas, malignas. Las tierras situadas al este del ro, en un tiempo casi tan verdes y llenas de vida como este bosque, sucumbieron a la Plaga. La tierra se ennegreci y lo mismo le ocurri al cielo. Pero hasta hoy, la Druma siempre haba estado a salvo. Su poder era tan grande que ningn enemigo osaba entrar. Hasta ahora. Cuntos espectros de esos hay? Problemas alete unos segundos y se qued quieto. No lo s. Las arrugas de su ceo se hicieron ms profundas. Pero los espectros cambiantes no son nuestros peores enemigos. Lo son los trasgos guerreros. Antes permanecan bajo tierra, en sus cavernas. Pero ahora andan sueltos, y matan por simple placer. Son los necrontes, los guerreros inmortales que custodian el Castillo Velado. Y tambin Stangmar, el rey que los gobierna a todos. Cuando mencion ese nombre, las ramas vivas que rodeaban el grupo de rboles muertos empezaron a agitarse y a crujir secamente. Cuando por fin se calmaron, pregunt: Quin es ese rey? Rhia se mordisque el labio. Stangmar es terrible, demasiado terrible para ser descrito con palabras. Es difcil creerlo, pero he odo contar a los rboles que cuando accedi al poder, no era tan malvado. En aquellos tiempos, a veces recorra toda la Druma a lomos de su gran corcel negro, en ocasiones incluso se detena a escuchar las voces del bosque. Pero un da le ocurri algo, nadie sabe qu, que lo hizo cambiar. Arras su propio castillo, un lugar para la msica y la amistad. Y en su lugar construy el Castillo Velado, un sitio lleno de crueldad y terror. Se irgui solemnemente unos instantes. Est muy lejos, hacia el este, en la ms oscura de las Colinas Oscuras, donde la noche nunca termina. He odo decir que nadie que haya entrado en l, aparte de los sirvientes del propio rey, ha salido con vida. Por eso no se sabe nada con certeza. Y... se rumorea que siempre est en tinieblas y siempre gira, tan deprisa que nadie podr asaltarlo jams. Me envar, recordando mi sueo en el mar. Incluso ahora, aquel terrible castillo me pareca demasiado real. Desde entonces, Stangmar ha envenenado gran parte de Fincayra. Todas las tierras que se extienden al este de la Druma, y algunas de las del sur, han sido limpiadas, como diran los que le son leales. Lo que quieren decir es que el miedo, un miedo fro e inerte, se ha apoderado de todo. Se parece a la nieve, excepto en que la nieve es bonita. Las aldeas fueron incendiadas. Los rboles y los ros guardan silencio. Todos los animales han muerto. Y los gigantes se han ido. Gigantes? Sus ojos llamearon de indignacin. El primero de nuestros pueblos y el ms antiguo. Los gigantes de todas las tierras afirman que Fincayra es su hogar ancestral. Incluso antes de que los ros empezaran a bajar de las montaas, las pisadas de los gigantes

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ya haban dejado huellas en Fincayra. Mucho antes de que Arbassa brotara de su semilla, sus graves cnticos retumbaban entre los montes y los bosques. Incluso ahora, el Lledra, su canto ms antiguo, es la primera cancin que oyen muchos nios al nacer. Lledra. Aquel nombre me sonaba extraamente familiar. Por qu? Quizs fuera una de las canciones de Branwen. Nuestros gigantes pueden llegar a ser ms altos que un rbol. Incluso ms que una colina. Pero siempre han sido pacficos. Excepto durante las Guerras del Terror, hace mucho tiempo, cuando los trasgos intentaron conquistar la antigua ciudad de Varigal, la capital de los gigantes. Normalmente, si nadie provoca su clera, son amables como mariposas. Dio un fuerte pisotn en el suelo. Pero hace algunos aos, Stangmar dict la orden, por alguna razn que slo l conoce, de matar a los gigantes dondequiera que estuviesen. Desde entonces, sus soldados les dan caza despiadadamente. Hacen falta ms de veinte soldados para matar a un gigante, pero casi siempre lo consiguen. Me han contado que la ciudad de Varigal est hoy en ruinas. Es posible que an sobrevivan algunos gigantes, disfrazados de riscos o de despeaderos, pero deben permanecer siempre ocultos, siempre temiendo por sus vidas. En todos mis viajes por la Druma, nunca he visto ni uno. Mir de reojo el cadver del espectro cambiante. Existe alguna forma de detener a ese rey? Si existe, nadie la ha encontrado. Sus poderes son grandes. Adems de su ejrcito, ha acumulado prcticamente todos los Tesoros de Fincayra. Qu son? Objetos mgicos. Muy poderosos. Los Tesoros servan antes a la tierra y a todos sus habitantes, no a una sola persona. Pero ya no. Ahora son suyos: el Orbe de Fuego, el Invocador de Sueos, las Siete Herramientas Mgicas. La espada llamada Cortafondo, una espada de dos filos; uno hiende la carne y se clava directamente en el alma y el otro puede sanar cualquier herida. El ms bello de todos es el Arpa en Flor, cuya msica hace llegar la primavera a cualquier prado o colina. Y el ms detestable, el Caldero de la Muerte. Baj la voz hasta que slo fue un susurro. nicamente uno de los legendarios Tesoros no ha cado en sus manos todava. Se dice que sus poderes son mayores que los de todos los dems juntos. Se llama Galator. Bajo mi tnica, mi corazn lati contra el medalln. El dedo de Rhia envolvi el mo con ms fuerza. He odo contar a los rboles que Stangmar ha abandonado la bsqueda del Galator, el cual desapareci de Fincayra hace varios aos. Pero tambin he odo que sigue buscando algo que completar su poder, algo que l llama el ltimo Tesoro. Slo puede referirse a una cosa. Al Galator? Rhia asinti lentamente. Quien conozca su escondite, corre el ms grave de los peligros. No pude pasar por alto la insinuacin. Sabes que lo tengo yo. S respondi con calma. Lo s. Y crees que podra ayudaros a salvar la Druma. Frunci los labios mientras reflexionaba. Tal vez s o tal vez no. Slo el propio Galator lo sabe. Pero aun as, creo que t podras ayudarnos. Di un paso atrs y me clav en la nuca el mun de una rama rota. Problemas me expres su desaprobacin con un graznido. Pero ni el dolor del cuello ni el de los odos desviaron mi atencin, pues haba detectado algo en la voz de Rhia que hasta entonces me haba negado a or. Realmente vea algo de valor en m! Estaba seguro de que se equivocaba, pero su fe era una especie de tesoro, tan preciado a su manera como el que penda de mi cuello. Las palabras resonaron en mi mente. De pronto, lo comprend. Haba encontrado la pista que buscaba! Hasta ahora haba dado por hecho que el Galator simplemente era conocido en Fincayra, no que en realidad procediera de la isla. Ahora saba la verdad. Era el ms poderoso de los antiguos Tesoros de Fincayra. Y debi de desaparecer hacia la poca en que Branwen y yo fuimos arrojados por la marea a las costas de Gwynedd. Si al menos averiguaba cmo haba llegado el Galator a manos de Branwen, quiz descubrira tambin algunos de mis secretos. 76

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El Galatordije. Qu ms sabes sobre l? Rhia solt mi mano. Nada. Y ahora debo irme. Contigo o sin ti. Adnde? Empez a hablar, pero se detuvo para escuchar. Problemas tambin se qued inmvil sobre mi hombro izquierdo. El cabello castao suelto de Rhia se agit como las ramas al comps de otra rfaga de aire que recorra el bosque. Sus facciones se tensaron por la concentracin y, al verlo, me pregunt si su risa volvera a repicar como un cascabel entre aquellos rboles. El sonido era cada vez ms potente, un coro de roces y susurros, de gemidos y chasquidos. Cuando el viento remiti, se inclin hacia m. Han visto trasgos en el bosque! No tengo tiempo que perder. Asi un pliegue de mi tnica. Me acompaars? Me ayudars a encontrar el modo de salvar la Druma? Vacil. Rhia... Lo siento. El Galator. Lo necesito para descubrir ms sobre l. No lo entiendes? Su mirada se endureci. Sin pronunciar ni una palabra de despedida, dio media vuelta y ech a andar. Corr tras ella y la retuve por un sarmiento de su manga. Te deseo lo mejor. Y yo te lo deseo a ti dijo framente. Un sbito crujido restall entre el sotobosque, justo detrs de nosotros. Nos giramos en redondo y nos encontramos frente a un ciervo joven, con unas incipientes astas que despuntaban sobre su cabeza broncnea. El ciervo salt por encima de un tronco derribado, ansioso por alejarse de algo que no veamos. Durante una fraccin de segundo pude ver, en uno de sus ojos pardos, oscuros y profundos, el inconfundible reflejo del miedo. Me envar, recordando la nica vez que haba visto un ciervo. Pero entonces eran mis ojos los que reflejaban miedo, y el ciervo hizo cuanto pudo por ayudarme. Rhia se zaf con una sacudida y reanud la marcha. Espera! Te acompaar. Su rostro se ilumin. Lo hars? S... pero slo hasta que nuestros caminos se separen. La joven asinti, muy seria. Por un tiempo, entonces. Y adnde vamos? A encontrar al nico ser de la Druma que tal vez sepa qu hacer. Le llaman la Gran Elusa. Por alguna razn, no me gust cmo sonaba aquel nombre.

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La Miel

Con la misma agilidad que el ciervo, Rhia salt por encima del tronco cado. Aunque todava notaba las piernas rgidas, me esforc por mantener su paso, corriendo entre tupidos matorrales y saltando arroyos de orillas cubiertas de musgo. Aun as, Rhia haba de detenerse para esperarme. El sol estaba muy alto y proyectaba sus rayos hasta el suelo del bosque, lo que me permita ver los obstculos con ms facilidad que la noche anterior. Pese a ello, tropezaba con tanta frecuencia que Problemas acab abandonando mi hombro. Pero no se alej demasiado, me segua volando de una rama a otra. Y aunque mi hombro lo agradeci, su mirada vigilante no me sent tan mal como haca tan slo un rato. Haba animales de todas las especies en movimiento. Unos pjaros de cuerpo pequeo y gris, otros de alas de color verde esmeralda y algunos de enorme pico amarillo volaban por encima de nosotros; unas veces en bandadas, otras en solitario. Ardillas de grandes ojos, castores, una corza con sus cervatos y una serpiente dorada tambin pasaron por mi lado. A lo lejos aullaban los lobos. En cierto momento, distingu una sombra enorme, negra como la noche, movindose entre los rboles. Me qued petrificado, muerto de miedo, hasta que dos figuras ms pequeas aparecieron justo detrs... y comprend que haba tropezado con una familia de osos. Todos estos animales presentaban la misma expresin de terror que habamos visto en el ciervo. Y todos ellos corran en direccin opuesta a la que seguamos Rhia y yo. La maana estaba ya bien entrada y el sudor goteaba de mi rostro cuando llegu a un claro umbro. Unos cedros muy viejos, por su aspecto, se erguan en forma de un crculo perfecto. Su corteza era tan rugosa que podran confundirse con una reunin de hombres primitivos, cuyos cuerpos encorvados estaban totalmente cubiertos por sus largas barbas. Incluso el sonido de sus ramas, que se mecan suavemente con la brisa, sonaba distinto a los murmullos de los dems rboles. Eran como los asistentes a un funeral, que corean en voz baja una solemne letana de afliccin. De pronto advert, en el centro del claro, un estrecho montculo de tierra. No era ms ancho que mi cuerpo, pero su longitud doblaba por lo menos mi altura. Estaba rodeado de piedras redondas y pulidas, que relucan como hielo azul. Me acerqu con precaucin. Problemas regres volando a mi hombro. Pero, en lugar de posarse, como de costumbre, se puso a dar nerviosos y secos pasos adelante y atrs. Contuve el aliento. He estado aqu antes. Tuve esa sensacin esa conviccin en una fraccin de segundo. Como el perfume de una flor que se presenta y se desvanece sin dar tiempo a descubrir su origen, un dbil recuerdo me roz y enseguida se esfum. Tal vez fuera slo un sueo, o el recuerdo de un sueo. Pero no pude librarme de la sensacin de que, de alguna manera que no lograba identificar, este montculo rodeado por un crculo de cedros me resultaba familiar. Emrys! Vamos! La llamada de Rhia me devolvi de golpe a la realidad. Dediqu una ltima mirada al montculo y a los apesadumbrados cedros, abandon el claro. Pronto dej de or el extrao canturreo. Pero continu reverberando en los rincones ms oscuros de mi mente. El terreno era cada vez ms hmedo. Las ranas croaban con tanta fuerza que a veces no me dejaban or ni mi propia respiracin. Garzas, grullas y otras aves acuticas se llamaban unas a otras con lgubres gritos que resonaban en el bosque. El aire empez a heder a descomposicin. Por fin vi a Rhia, en pie junto a la alta hierba que delimitaba una oscura franja de tierra. Una cinaga. Impaciente, me indic por seas que me acercara. Vamos. Mir la charca con escepticismo. Tenemos que pasar por ah? Es el camino ms rpido. Ests segura?

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No. Pero se nos acaba el tiempo no viste cmo huan todos esos animales?, y si sale bien, nos ahorrar una hora de camino o ms. Justo al otro lado de la cinaga estn las colinas de la Gran Elusa. Se volvi para cruzar la cinaga, pero la cog del brazo. Qu diablos es la Gran Elusa? Se zaf de una sacudida. En realidad no lo s! Su verdadera identidad es un secreto, incluso para Arbassa. Lo nico que s es lo que cuenta la leyenda. Que habita entre las piedras vivientes de las Colinas Brumosas. Que sabe cosas que nadie ms conoce, incluso algunas que todava no han ocurrido. Y que es vieja, muy vieja. He odo decir que estaba presente cuando Dagda tall el primer gigante de la ladera de una montaa. Has dicho... piedras vivientes? As es como las llaman. No estoy segura de por qu. Mir hacia la lbrega marisma, tachonada de rboles muertos y aguas estancadas. Una grulla grazn a lo lejos. Ests segura de que ese ser nos ayudar? No... pero quiz s. Es decir, si antes no se nos come. Sent que la tierra temblaba bajo mis pies. Si no se nos come? Segn la leyenda, siempre est hambrienta. Y es ms feroz que un gigante acorralado. Problemas inclin la cabeza para mirar a Rhia y emiti un largo silbido en un tono muy grave. Ella enarc las cejas. Qu ocurre? Problemas ha prometido velar por nuestra seguridad. Pero es la primera vez que oigo ese tono en su voz. Resopl. Si la Gran Elusa intenta comerse a Problemas, lo sentir por ella. Este bicho no conoce la palabra miedo. Por eso no me alegra verlo tan preocupado. Dicho esto, se volvi de nuevo en direccin a la cinaga. Pis una costra de barro endurecido por el sol, desde donde salt a una piedra. Cuando me dispona a seguirla, me fij en que nuestras pisadas quedaban impresas en el barro, pero descart toda precaucin de no dejar rastro. Nos habamos internado tanto en el bosque que ya no tena importancia. Saltamos de piedras a troncos y de nuevo a piedras, y atravesamos lentamente la cinaga. Del agua sobresalan troncos sumergidos, que nos sealaban con sus largos miembros agostados. Extraas voces, vagamente distintas a las de los pjaros o las ranas, resonaban sobre las turbias aguas, haciendo eco de los ocasionales silbidos de Problemas. A menudo, mientras nos esforzbamos por mantenernos en los lugares menos profundos, algo turbaba la superficie del agua o se agitaba en sus oscuras profundidades. No supe qu poda provocar aquellas perturbaciones. Y tampoco quise saberlo. Por fin, la cinaga fue quedando atrs, mientras una neblina gris empezaba a espesar el aire. Llegamos a un campo cubierto de alta hierba hmeda, que se elevaba progresivamente hasta convertirse en tierra firme. Ante nosotros se alzaba una empinada colina salpicada de rocas, donde unos vaporosos brazos se desplegaban en nuestra direccin. Rhia se detuvo. Las Colinas Brumosas. Ojal encontrase un puado de moras dulces! Nos vendra bien una dosis de energa adicional para la escalada. Me mir con inseguridad. Y para lo que sea que nos aguarde despus. Cuando iniciamos la ascensin, Problemas despeg de mi hombro y empez a volar silenciosamente en crculos lentos y majestuosos por encima de nuestras cabezas. Aunque supuse que estaba inspeccionando el bosque en busca de seales de peligro, tambin pareca estar disfrutando, saboreando la libertad de surcar las alturas. Aqu y all, entre los rboles, brotaban grandes peascos, algunos del tamao de la casa de Rhia. Los propios rboles crecan cada vez ms alejados unos de otros y se aferraban a la ladera con sus retorcidas races. Pero, a pesar de que la distancia entre los troncos era mayor, el bosque no pareca en absoluto menos espeso. Tal vez se debiera a la sombra de los peascos, o a la niebla que se arremolinaba en torno a l, o a otra razn, pero el bosque me pareca cada vez ms oscuro.

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Mientras ascendamos penosamente por la empinada colina, las dudas calaron en m como la niebla. Fuera de la especie que fuese la Gran Elusa, sin duda no haba elegido un lugar como ste para vivir porque le gustara recibir visitas. Adems, y si los trasgos del bosque nos encontraban primero? Introduje la mano bajo mi tnica para tocar el Galator, pero no me sent mejor. De improviso, una gran piedra gris apareci justo delante de m. Me qued helado. Quiz slo fuera un efecto ptico debido a la niebla que distorsionaba mi segunda visin, pero pareca menos un peasco que una cara, escarpada y misteriosa. Una cara que me miraba fijamente. Entonces o, o cre or, un sonido rasposo, casi como si alguien se aclarara la garganta. El peasco pareci moverse muy ligeramente. No esper para saber qu ocurrira a continuacin. Corr ladera arriba, tropezando con races, piedras e incluso con mis propios pies. Finalmente, alcanc la cima. Por encima de mi respiracin, o un iracundo zumbido. Abejas. Miles de abejas formaban un inmenso enjambre alrededor del tronco quebrado de un rbol muerto. Aunque era difcil estar seguro con aquella niebla, pareca que el rbol se hubiese partido, probablemente durante una tormenta, poco tiempo atrs. Lo que no era tan difcil de advertir era que a las abejas no les haba gustado nada. Rhia, con los brazos en jarras, observaba con inters el furioso enjambre. Sacud la cabeza, en un intento de adivinar sus pensamientos. No estars pensando... en robarles... la miel... consegu articular entre jadeos, verdad? Me sonri tmidamente. Nunca se puede comer demasiada miel! Slo tardar un minuto en conseguir un poco. No nos retrasar mucho. No puedes! Mira cuntas abejas hay! En ese momento, Problemas se dej caer desde las alturas, no si antes disfrutar de una ltima pasada antes de posarse en mi hombro. Era evidente que le encantaba volar. Cuando se pos en m, solt un satisfecho gorjeo. Me sorprendi lo familiar, casi natural, que me resultaba tenerlo all. Qu distinto a cmo me senta ayer! Dobl las alas veteadas a la espalda y lade la cabeza sin dejar de mirarme. Siguiendo un repentino impulso, le gui un ojo. Problemas me devolvi el guio. Rhia segua examinando el tronco quebrado. Si hubiera un modo de distraer a las abejas, me bastara con unos cuantos segundos. Con un sbito graznido, Problemas remont el vuelo otra vez. Vol directamente hacia el enjambre, gan altura y se lanz en picado contra las abejas, golpeando con sus alas a cuantas se cruzaron en su trayectoria, y luego se elev rpidamente entre la niebla. El enjambre se precipit sobre l. A ese bicho le gusta tanto pelear como a ti... No me molest en terminar la frase, porque Rhia ya estaba encaramndose al tronco partido en busca de las reservas de miel de las abejas. Aguc el odo por si sonaba algn zumbido, pero no capt ninguno. Corr para unirme a ella. Mientras trepaba a una rama baja, el tronco cruji y se bambole sobre su inestable base. Cuidado, Rhia! grit. Esto puede venirse abajo en cualquier momento. Pero no me escuchaba. Absorta ya se haba apoyado en la astillada madera de la parte superior del tronco. Me puse de pie sobre la rama y llegu a su altura. Ante nosotros vimos un estanque de miel dorada, rodeada por las paredes de un panal grueso como mi pecho. Fragmentos de ramas, corteza y cera del panal flotaban en el denso jarabe. Met la mano, form un cuenco y la saqu rebosante del dulce y viscoso lquido, que proced a beber. En toda mi vida no haba probado una miel tan sabrosa. Rhia estaba de acuerdo, evidentemente, puesto que se atracaba a manos llenas de miel, que ya goteaba por sus mejillas y su barbilla. Deberamos irnos dijo por fin. Bebe el ltimo sorbo. Vi un gran pedazo de panal delante de m y cog. Sin embargo, cuando intent extraerlo de un tirn, se neg a ceder. Apoy firmemente los pies en el tronco y tir con todas mis fuerzas. En un instante, el objeto sali con un aullido ensordecedor. Comprend que no estaba sujetando un trozo de panal, sino una enorme y bulbosa nariz. Rhia solt un chillido mientras yo me apartaba bruscamente de la nariz cubierta de miel que suba hacia nosotros. De pronto, la base del grueso tronco cruji, se inclin y se raj. El tronco se desplom y rod por la ladera de la colina, arrastrndonos con l.

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Shim

Rhia y yo camos dando tumbos ladera abajo. Por delante de nosotros, el pesado madero, repleto de miel y con lo que hubiera brotado de sus profundidades, rodaba y rebotaba por el risco, cada vez a mayor velocidad. Finalmente, se estrell contra un gigantesco peasco y se hizo aicos. Cuando consegu detenerme, el mundo sigui dando vueltas a mi alrededor unos segundos ms. Medio atontado, me obligu a sentarme. Rhia grit. Aqu. Su cabeza se irgui por encima de la hierba, justo delante de m, con sus rizos castaos pringosos de miel y hojarasca. Nos volvimos simultneamente al or un gemido procedente de los restos del tronco. Rhia asi mi mano, rodeando mi dedo ndice con el suyo. Nos pusimos en pie y nos acercamos con cautela. Lo que vimos era un pequeo montculo, totalmente cubierto de miel, palitos y hojas, al pie del peasco. De pronto, el montculo rod sobre s mismo, se sacudi enrgicamente y se incorpor hasta quedarse sentado. Es un hombre. Mi voz reflejaba mi asombro y mi admiracin. Un hombrecito minsculo. Es un enano me corrigi Rhia. No saba que quedaran enanos en Fincayra. Unos ojos rosados se abrieron de repente en la mscara de miel. Los dos estn equivocados. Es un terrible, lamentable y grande error. Yo no es un enano. Rhia lo mir con escepticismo. No? Qu eres, entonces? El hombrecito expuls un gotern de miel por la protuberante nariz. Como la miel segua resbalando por su barbilla, se lami los dedos, las palmas y las muecas. Tras lavarse as las manos, mir nerviosamente a uno y otro lado. T no es amiga del rey, o t es? Rhia solt una risotada. Por supuesto que no. Y tu amigo, el del pelo negro, ese que estira narices ajenas? l tampoco. Decidida, absoluta y definitivamente no? Rhia no pudo reprimir una amplia sonrisa. Decidida, absoluta y definitivamente no. Entonces, vale. El hombrecito forceje para despegarse del suelo y ponerse en pie. Dio un paso hacia Rhia. Aunque solamente le llegaba a la rodilla, irgui la cabeza con orgullo. Yo no es un enano. Yo es un gigante. Un qu? exclam, rindome. El hombrecillo me fulmin con una mirada de sus ojos centelleantes. Yo es un gigante. De pronto, su expresin de orgullo se evapor. Su rostro se ensombreci y hundi la cabeza contra el pecho. Pasa que yo es un gigante muy, pero que muy pequeo. Yo desea, y lo desea de verdad, ser grande. Como un gigante, siendo posible. No me lo creo. Me agach para verlo mejor. No me pareces un gigante. Ni siquiera uno pequeo. Pues yo lo es! S, y yo soy una seta. Y por qu una seta va por ah tirando de las narices ajenas?

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Rhia estall en carcajadas, al tiempo que se agitaba hasta la ltima de las hojas de su vestido de sarmientos. Djalo en paz, Emrys. Si dice que es un gigante, pues vale, yo lo creo. Con la afrenta aparentemente subsanada, el diminuto personaje se palme la voluminosa barriga. Yo disfruta de un bueno almuerzo, hasta que interrumpen a yo. Yo me llamo Rhia. Y t? Volvi la cabeza nerviosamente para mirar hacia atrs y mascull: Hay que tener grande cuidado, en tiempos estos. Se acerc an ms a Rhia con un minsculo paso . Yo se llama Shim. Lo observ con suspicacia. Y dinos, Shim, siempre te baas en la miel que te vas a comer? Decidida, absoluta y definitivamente s! Si t no quiere que las abejas piquen a t, es la forma mejor. Rhia sonri, divertida. No te falta razn. Pero debe de ser muy difcil salir. El pequeo gigante mont en clera. Ya est! T se re de yo! En absoluto lo chinch yo. No eres en absoluto divertido. Intent contener la risa mientras pude, pero se me escap de golpe. Las carcajadas me obligaron a doblar todo el cuerpo. El diminuto personaje corri hacia m y me dio una patada en el pie con todas sus fuerzas. Mi regocijo se esfum. Con un gruido, me lanc en su persecucin. No, alto! Por favor, alto! grit Shim, protegindose tras las piernas de Rhia. Yo no quiere hacer dao a t. En serio, de verdad, palabra. Pues me lo has hecho! Intent agarrar la pegajosa masa que se esconda detrs de Rhia. Cuando te pille, te pellizcar algo ms que la nariz. Espera dijo Rhia en tono imperioso, apoyando una mano sobre mi hombro para detenerme. No tenemos tiempo para esto. Ya nos hemos entretenido bastante! A regaadientes, retroced. Supongo que tienes razn. De todos modos, esas abejas volvern en cualquier momento, con sus aguijones preparados para el combate. Lanc una mirada de odio a Shim. Yo en tu lugar me dara un buen bao, antes de que caigan sobre t. Los ojos rosados se abrieron desmesuradamente. Sobre yo? Decidida, absoluta y definitivamente s. El pequeo gigante resoll con agitacin. Si yo odia algo, es que piquen a yo! Tras lo cual se perdi entre la turbulenta niebla que empezaba detrs del peasco. Pero apenas haba dado unos pasos cuando chill de terror. Rhia y yo corrimos para averiguar qu le haba sucedido. Un segundo ms tarde, ambos gritamos tambin. Dando volteretas, camos en una profunda zanja que se abra en la tierra. Al llegar al fondo, nos detuvimos. El mundo se haba vuelto completamente oscuro. Oh, mi cabeza mascull. Algo se agit debajo de m. Fuera de encima de yo, idiota! Un brazo o una pierna, pegajoso y rebozado en hojas y tierra, me golpe en plena cara. Ay! Cuidado, bola de miel con patas! Basta! grit Rhia. Tenemos que encontrar el modo de salir de aqu. Y dnde estamos, por cierto? pregunt. Esto debe de ser un agujero. Uno muy profundo. Tanto que no se ve luz arriba. Y tocad el suelo! Es de tierra compactada, no de roca normal. Yo pueeedo respondeeer a vueeestras preguuuntas profiri una voz atronadora desde las oscuras profundidades. Habeeis encontraaado mi guariiida. La guarida de quin? preguntamos los tres al unsono. 82

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Sigui una larga pausa. La guariiida de la Graaan Eluuusa.

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La Gran Elusa

Las paredes de la estancia se estremecan por la potencia de la voz. Rhia se apret contra m. Forc mi segunda visin al mximo, pero resultaba intil en aquella oscuridad. Durante unos instantes me plante romper la promesa que haba hecho en Caer Myrddin y recurrir a los poderes que an pudieran quedarme para protegernos a todos. Pero slo de pensarlo se reavivaron todos mis temores y permanec sentado, incapaz de moverme. Es t susurr Shim a la oscuridad el ser que... que... que come todo? Cooomo lo que me apeteeece. La profunda voz retumb como un eco, y sus vibraciones siguieron aporrendonos. Ahooora deciiidme quieenes sooois, aaantes de que os coooma. Carraspe para infundirme valor. Yo me llamo... Emrys. Emrys de dnde? Esta vez, mi voz son ms dbil. No lo s. Y yo soy Rhia, del Bosque de la Druma. Tras un silencio, la Gran Elusa prosigui: Quieen maas estaa ahii? Su voz era tan ensordecedora que del techo se desprendieron unos terrones que nos cayeron en la cabeza. No hubo respuesta. Slo un jadeo que supuse procedente de la agitada respiracin del aterrorizado pequeo gigante. Se llama Shim contest Rhia en su lugar. Tambin es de la Druma. Inspir profundamente. Por favor, no nos comas. Necesitamos tu ayuda. Paaara quee? Para salvar la Druma! Mi hogar! Y el tuyo aad. Durante unos segundos, nadie habl. Despus, sin previo aviso, la estancia se ilumin. Nos miramos unos a otros, verdaderamente asombrados, pues nos hallbamos en una enorme caverna excavada en la roca. Aunque las paredes que nos rodeaban desprendan un tenue resplandor, no haba ningn foco de luz claramente definido. Y algo aun ms misterioso: no se vea ni rastro de la Gran Elusa. La resplandeciente caverna estaba vaca. Dnde est? Recorr con la mirada las paredes de la gruta. La frente de Rhia estaba surcada de arrugas. No tengo ni idea. Mientras tanto, Shim se haba sentado con el rostro entre las manos, temblando. Y esta luz... Extend la mano para tocar la pared. Mira! Sale de las mismas rocas! Cristales exclam Rhia con admiracin. Una cueva de cristales luminosos. En efecto, las paredes, el techo y el suelo de esta cueva emanaban una clara luz titilante. A nuestro alrededor centelleaban y refulgan miradas de cristales, como si la luz del sol que brilla sobre las onduladas aguas de un ro se hubiera derramado en las mismsimas entraas de la Tierra. Y creo que tambin mi rostro resplandeca, pues ni siquiera en la poca en que vea con mis propios ojos, cuando los colores eran ms vivos y la luz ms intensa, nunca haba visto nada tan bonito como esta cueva de cristal.

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De pronto sent un calor fluctuante sobre mi pecho. Palp en el interior de mi tnica y di un respingo. El Galator brillaba como las paredes! Una intensa luz verde irradiaba desde el centro del precioso medalln. Al levantar la vista, descubr que Rhia me observaba y sonrea. Os gusta mi cueva? Una nueva voz, fina y dbil, lleg hasta nosotros desde una de las paredes. Mientras Shim segua temblando de miedo, Rhia y yo nos acercamos al origen de la voz. All, en el interior de una enorme drusa de cristales, colgaba una delicada telaraa. Sus hilos brotaban del centro como la luz de una estrella. Por encima de la tela se balanceaba una araa del tamao de una ua del dedo pulgar. Su diminuta cabeza y su dorso estaban cubiertos de minsculos pelos que relucan como las blancas paredes. Me gusta mucho respond. Me recuerda a todas las estrellas que he contemplado aadi Rhia. Examin con curiosidad la araa, cuyo prominente dorso se bamboleaba mientras trepaba a un hilo ms alto. T eres...? Yo soy anunci la araa la Gran Elusa. Pero tu voz sonaba mucho ms... fuerte hace un momento. Sin hacerme el menor caso, la araa blanca peg una hebra de seda al hilo de la telaraa sobre el que se hallaba. Lanz la hebra por encima de un sector desgarrado de la tela y salt a un nivel inferior. Con un rpido movimiento, dos de sus ocho patas tiraron del lazo hasta cerrar el desgarrn. Tras completar la reparacin, la araa regres al centro de su tela. Cmo poda sonar tan fuerte? volv a preguntarle. Bah, puedo crecer mucho, cuando quiero. La araa agit una pata en direccin a Shim. Lo suficiente para comerme ese apetitoso flan de un solo bocado. El pequeo gigante gimote, sin apartar las manos de la cara. Si no me apetece comerme a mis invitados prosigui la araa con su fina vocecita, me encojo durante un rato. Mi estmago disminuye, aunque mi apetito no. En cualquier caso, la imagen y la realidad casi nunca coinciden. Como seguramente ya debes saber, Emrys, sa es la primera regla de la magia. Me qued sin aliento. No s nada sobre magia! Excepto que es peligrosa, muy peligrosa. Entonces ya sabes algo sobre la magia. Es lo nico que quiero saber. Lstima. Te habra resultado til en el futuro. No a m. En mi futuro no hay magia. Por lo menos no ser yo quien la utilice. La araa se qued inmvil unos instantes. Si t lo dices... Un escarabajo volador dos veces mayor que ella se enred en la telaraa y su duea se abalanz sobre l, lo mordi en el cuello y esper a que el animal dejara de convulsionarse. En un abrir y cerrar de ojos, lo envolvi de arriba abajo con un hilo de seda. Finalmente, le arranc una pata y empez a masticarla. Pero me encanta comer. Cmo veis, esa parte de la leyenda es verdad. Puedes ayudarnos? implor Rhia. La Druma... est en peligro. La Gran Elusa arranc otra pata del escarabajo. Por supuesto, que est en peligro! Como el resto de Fincayra! El mismo peligro que corre este pobre escarabajo, el de ser devorado poco a poco. Acabas de darte cuenta de eso? Rhia agach la cabeza. Yo... no quera creerlo. Hasta ahora, cuando la Plaga est prcticamente a tus puertas! Has esperado demasiado. Ya lo s! Pero quiz todava haya tiempo. Nos ayudars? La araa arranc otro bocado y lo mastic vidamente. Qu esperis que haga, exactamente? Podras explicarnos qu est ocurriendo. Por qu? Sigui masticando. Tardara demasiado en explicroslo todo. Se me acabara toda la comida y tendra que devoraros a vosotros.

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Dime al menos si es posible detenerlo. Si algo puede... Mirndome, Rhia aadi: O alguien. La araa extendi una pata y se rasc la prominencia de su peludo dorso. Os dir una cosa. Fincayra, y eso incluye la Druma, est condenada, a menos que el rey al que llamis Stangmar sea derrocado. Derrocado! Eso es posible? Todo depende declar la araa de lo que Stangmar llama el ltimo Tesoro. Algo que posey en otro tiempo, pero que perdi hace mucho. Mir el interior de mi tnica, donde reluca el Galator. Puedes decirnos qu poderes tiene? La araa medit largamente su respuesta. El ltimo Tesoro posee grandes poderes, mayores de lo que imaginas. Arranc otra pata del escarabajo y mordi la mitad inferior. Stangmar est convencido de que, cuando lo encuentre, su poder ser absoluto. Rhia suspir. Tiene razn. No! Est equivocado. No es su poder lo que ser absoluto, sino su servidumbre. Servidumbre? Al espritu ms terrible que ha existido, el que se conoce como Rhita Gawr. Me puse tenso. Para Rhita Gawr, vuestro rey no es ms que un instrumento para su objetivo superior. Mordisque la rodilla del escarabajo y se relami con satisfaccin. Su meta es dominar todo este mundo, la Tierra, y el Otro Mundo. Ese es su verdadero designio. Volvi a relamerse, antes de atacar de nuevo la rodilla. Su eterno adversario, Dagda, combate contra l en numerosos frentes, demasiados para nombrarlos. Mas Rhita Gawr ya ha sometido a Stangmar, y ha utilizado al rey para controlar gran parte de Fincayra. Poco se interpone en su camino ahora, y lo ms importante es... Nueva relamida, nuevo bocado. El ltimo Tesoro. Si tambin se apodera de l, sin duda conquistar Fincayra. Entonces Rhita Gawr controlar el puente que une la Tierra y el Otro Mundo. Estar a las puertas de conquistar la propia Tierra. Est dura, pero sabrosa; me refiero a esta pata. Y si eso llega a ocurrir, todo estar perdido. Frunc el ceo en un esfuerzo de comprensin. No sabe el rey que est siendo utilizado de ese modo? Lo sabe. Pero Rhita Gawr lo corrompi hace mucho tiempo. Engull el ltimo segmento de la pata que quedaba. Despus, se limpi cuidadosamente la boca con las dos extremidades contiguas a las antenas. Stangmar ha perdido la capacidad de elegir por s mismo. Pero si fuera posible derrocarlo de algn modo, an se podra detener a Rhita Gawr. Tal vez. Claramente desanimada, Rhia se apoy contra una pared de cristales centelleantes. Pero cmo? La Gran Elusa hinc los colmillos en el abdomen del escarabajo. Mmm!, ms tierno, imposible. Cmo? repiti Rhia. La araa se trag su bocado. Slo queda una opcin. No, no. En realidad, no es ni siquiera una opcin. Cul es? Hay que destruir el castillo del rey. Rhia parpade. El Castillo Velado? S. Es obra de Rhita Gawr, y a travs de sus muros penetra el poder del espritu maligno en Stangmar y en su ejrcito. Se sabe que los propios necrontes forman parte del castillo que custodian. Se trag otro bocado

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de abdomen. Mmmm! Buensimo. Qu estaba diciendo? Ah, s, los necrontes. Por eso nunca se aventuran a salir del castillo. Si consigues destruirlo, tambin los destruyes a ellos. Es imposible! exclam Rhia. El Castillo Velado siempre est girando, siempre est en tinieblas. Sera imposible tomarlo al asalto, y mucho menos destruirlo. Hay una posibilidad. Sin dejar de masticar, la araa se dirigi a m. Como hay una posibilidad de que un ciego vuelva a ver. Me sobresalt. Cmo sabes eso? Del mismo modo que ves con tu segunda visin cosas que otros no ven con sus ojos. Al orlo, me volv hacia Rhia. La escritura del interior de Arbassa! Por eso era invisible para ti. Y si sobrevives continu la Gran Elusa, tu segunda visin aumentar con el tiempo. Un da tal vez no slo veas, sino que adems comprendas. Quieres decir que me permitira leer la inscripcin? Si sobrevives. De verdad? No subestimes tu segunda visin! Algn da confiars plenamente en ella. La amars. Quiz ms incluso de lo que antes amabas tus ojos. Hizo una pausa bastante prolongada para mordisquear la cabeza del escarabajo. Casualmente, yo tambin adoro los ojos. Rhia interpel a la araa. Has dicho que haba un modo de vencer. Con tres de sus patas, el blanco animalito sujet el resto del escarabajo y se comi un pedazo ms del abdomen. Lo mastic lentamente, saborendolo. Quiz no tenga tiempo de explicroslo. De hecho, deberais marcharos mientras podis. Pronto me habr acabado este tentempi y, conociendo mi apetito, me temo que vosotros seris los siguientes. Shim gimote nuevamente desde detrs de sus manos. Cul es el modo? Conocis el Caldero de la Muerte? pregunt la araa, mientras se limpiaba una de las patas. Rhia asinti sombramente. Slo s que cualquiera que es arrojado a l muere en el acto. Y es verdad. Pero tambin es cierto que tiene un defecto fatal. Si alguien se introdujera en l voluntariamente, no por la fuerza, el propio caldero sera destruido. Introducirse en l voluntariamente? Quin hara algo semejante? Nadie que desee vivir un da ms. La araa acab de masticar y se relami otra vez. Sin embargo, del mismo modo, el castillo tambin tiene un defecto. Minsculo, tal vez, pero aun as es un defecto. Cul? Existe una antigua profeca, tan antigua como los propios gigantes. Al orlo, Shim separ los dedos apenas lo suficiente para atisbar por la rendija. La araa se columpi hasta otro hilo, liber una vieja antena olvidada por alguna vctima y la engull de un solo bocado. Volviendo al escarabajo devorado casi por completo, canturre: Donde, entre vastas tinieblas, gira un siniestro castillo, grande ser lo pequeo y el final ser principio. Slo cuando los gigantes bailen en la gran estancia caern todas las barreras y renacer Fincayra. Qu significa eso? inquiri Rhia. Slo cuando los gigantes bailen en la gran estancia... Caern todas las barreras. Me apart de la cara un mechn de cabello negro. As que el castillo se derrumbara si los gigantes bailasen all un da? Tras devorar el abdomen del escarabajo, la araa continu por un ala. Eso dice la profeca. La expresin de Rhia se ensombreci. Por eso Stangmar ha estado persiguiendo a todos los gigantes! Debi de or esta profeca. Est haciendo todo lo posible por asegurarse de que no se convierte en realidad. La araa tritur el resto del ala. 87

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Incluyendo la destruccin de Varigal, la ciudad ms antigua del mundo. Oh! gimote Shim. Yo dice de broma, que quiere ser grande. Lo dice de broma. En serio, de verdad, palabra. La Gran Elusa mir de reojo el tembloroso montn de tierra, ramas y miel. Siento lstima por ti, contrahecho. Porque aunque tus padres eran de la raza de los gigantes, t no has aprendido que la grandeza se mide por algo ms que por el tamao de tus huesos. Pero yo est contento de siendo pequeo! Slo un idiota quiere ser grande. Grande y muerto! Yo est contento de siendo pequeo y estando vivo. Que as sea dijo la araa. Ahora, debo advertroslo a todos. A este bocadito slo le queda un ala y parte de la cabeza. Arranc el ala, se la embuti en la boca y la mastic durante unos segundos. Hmmm! Ahora ya slo queda la cabeza. Todava estoy muy hambrienta, y harta de mi tamao actual. Si no abandonis pronto mi cueva de cristal, me ver obligada a seleccionar varias de vuestras extremidades. Rhia aferr mi brazo. Tiene razn. Salgamos de aqu. Pero cmo? No estoy segura respondi la araa, pero creo que podris escalar por los cristales. Naturalmente! exclam Rhia. Vmonos. Empez a trepar por la pared luminosa, apoyando las manos y los pies en los cristales mayores. Shim la adelant; escalaba por la pared vertical a la mxima velocidad que le permitan sus cortos miembros e iba dejando tras de s un pringoso rastro de jarabe sobre los cristales. Cuando Rhia me vio todava en el suelo, me grit: Deprisa! O hars compaa a ese escarabajo. Titube, deseoso de formularle a la Gran Elusa una ltima pregunta. Vamos! Adelantaos respond. Os alcanzar enseguida. Ser mejor que lo hagas. La araa se trag la cabeza del escarabajo, dejando nicamente un capullo de seda vaco. Por otra parte, ests flacucho, pero apetitoso. Por favor, dime una cosa ms supliqu. Sobre mi hogar. Mi verdadero hogar. Sabes dnde est? El Galator, esto que brilla, es mi nica pista. Ah, el Galator! Acrcate y mustramelo. No me atrevo, podras... Vaya, pero si ests mas suculento de lo que crea. Por favor! grit. Puedes decirme cmo encontrar a mi madre? Y a mi padre? Y mi verdadero nombre? La araa engull el ltimo bocado del escarabajo, y me respondi: No lo s. Eso deberas... Yo dira que tu aroma es inesperadamente interesante. Acrcate ms, muchacho, acrcate ms. S! Deeeja que te veeea de ceeerca! A medida que la voz de la araa aumentaba de volumen, su cuerpo tambin lo haca. Pero no me qued a contemplar el cambio. Me escabull de la cueva todo lo deprisa que pude.

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Encuentro en la niebla

Sal de la caverna envuelto por la niebla. Apenas consegua distinguir a Rhia, aunque slo estaba a unos pasos de distancia. A su lado, se ergua Shim, tan cubierto de ramas, hojas y tierra que pareca ms una montaa en miniatura que una persona minscula. Baj la vista hacia el Galator y comprob que ya no brillaba. Rhia estaba sentada junto a una arboleda compuesta por cinco ejemplares jvenes que crecan alrededor de uno mucho ms viejo. Me vio salir de la cueva con claras muestras de alivio. Despus, se inclin hacia el viejo olmo del centro de la arboleda. Empez a hablar con l, susurrando en tonos bajos. A modo de respuesta, el rbol se balance suavemente sobre sus races, crujiendo con una voz que me pareci terriblemente triste. Al cabo de un rato, Rhia volvi a mi lado con los ojos empaados. Este rbol ha vivido ms de doscientas primaveras en el Bosque de la Druma. Pero ahora est seguro de que ha llegado su fin. Llora todos los das por el futuro de sus hijos. Le he dicho que no pierda la esperanza, pero dice que slo le queda una: vivir el tiempo suficiente para realizar al menos una pequea obra para proteger la Druma de los trasgos guerreros. Pero cree que, en vez de eso, morir de pena. Detrs de ella, Shim se frot la nariz cubierta de barro y baj la vista. Yo slo pude asentir con tristeza y contemplar la niebla en movimiento. De repente, capt el dulce aroma de las flores del manzano. Parecessss muy trisssste dijo una voz familiar. Cwen! Rhia se puso en pie de un brinco. Qu te trae por aqu? Ya casi nunca sales a pasear. Con una mano de sarmientos extendida ante su rostro, Cwen surgi de la niebla. No debera haberossss sssseguido dijo con voz vacilante y una expresin de miedo en sus ojos en forma de lgrima. Essss possssible que podissss perdonarme? Rhia entrecerr los prpados. Has hecho algo terrible. En ese instante, seis enormes trasgos guerreros salieron de la niebla y nos rodearon rpidamente. Sus estrechos ojos centellaban bajo un casco puntiagudo, sus musculosos brazos sobresalan directamente de sus paletillas y sus manos de tres dedos empuaban con firmeza espadas de hoja ancha. Las gotas de sudor se condensaban sobre su piel grisverdosa. Uno de ellos, que luca brazaletes rojos por encima de los codos, blandi su espada en direccin a Cwen. Cul de ellos lo tiene? pregunt con voz imperiosa, jadeante y ronca. Cwen mir furtivamente a Rhia, que la contemplaba estupefacta. Prometieron dejarme ussssar el Galator para volver a sssser joven. Agit sus retorcidos dedos. No lo vessss? Missss manossss ya no se marchitarn mssss! Rhia se crisp de dolor. No puedo creer que hayas hecho esto, despus de tantos aos... Cul es? resopl el trasgo. Cwen me seal con un nudoso dedo. El trasgo guerrero penetr en la arboleda de olmos y apunt a mi pecho con su espada. Dmelo ahora. O prefieres que resulte muy doloroso para ti? Recuerda lo que dijisssste le apremi Cwen. Prometisssste no hacerlessss dao. El trasgo gir en redondo para mirar a la vieja arblida. Una delgada sonrisa curv su ya torcida boca. Lo olvidaba. Pero he prometido algo sobre ti? Los ojos de Cwen se abrieron desmesuradamente por el miedo. Empez a retroceder. No! grit Rhia. 89

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Era demasiado tarde. La espada del trasgo hendi el aire y seccion uno de los miembros de Cwen. La anciana solt un alarido, aferrndose el mun por el que manaba a borbotones una sangre oscura. Ya est. Las carcajadas del trasgo tronaron en el aire. Ya no tendrs que preocuparte por esa vieja mano! Avanz hacia Cwen. Ahora voy a hacerte la manicura en la otra. Con un aullido de terror, y con la sangre brotando del brazo amputado, Cwen desapareci tambalendose entre la niebla. Dejad que se vaya dijo el trasgo. Tenemos cosas ms importantes que hacer. Apoy el filo de su espada, empapada de sangre, en mi garganta. Bueno, por dnde bamos? Tragu saliva. Si me matas, nunca sabrs cmo funciona. Una expresin siniestra cruz el rostro del trasgo. Ahora que me lo recuerdas, mi amo me ha dicho que respete la vida de la persona que lo lleva. Pero no ha dicho nada de la vida de sus amigos. Abr la boca, atnito. Quiz si accedo a perdonar la vida a tus amigos, me dirs cmo funciona. Gui un ojo a otro trasgo. As mi querido amo y yo podremos hacer un trato. Gir sobre s mismo para enfrentarse a Shim, que temblaba de miedo, y le asest una patada tan violenta que lo proyect al otro lado de la arboleda. Empiezo la diversin con este sucio enanito? No, creo que no. Se volvi hacia Rhia con sus estrechos ojos llameantes. Una nia de los bosques! Qu placer tan inesperado. Rhia dio un paso atrs. A una sea del trasgo, dos miembros de su banda se abalanzaron sobre la chica y cada uno la sujet por uno de sus brazos envueltos en hojas. Dmelo orden el trasgo. Mir a Rhia y luego a l. Cmo iba a entregarle el Galator? Ahora mismo! No me mov. Est bien, t lo has querido. Mientras te decides, nos divertiremos un poco. Hizo un vago gesto de mueca en direccin a Rhia. Para empezar, rompedle los dos brazos. Al instante, los trasgos le doblaron los brazos hacia la espalda. Al mismo tiempo, ella grit: No lo hagas, Emrys! No se lo...! Aull de dolor. No! supliqu. Extraje el Galator de mi tnica. Las joyas de su centro refulgieron siniestramente en la niebla. Perdonadle la vida. El trasgo sonri brutalmente. Primero dmelo. Los guardianes de Rhia le retorcieron los brazos con ms fuerza, casi hasta levantarla del suelo. Ella volvi a gritar. Me descolgu el cordn del cuello. La arboleda estaba en silencio, excepto por el triste crepitar del viejo olmo. Sopes el precioso medalln unos instantes y luego se lo tend. El trasgo me lo arrebat de un manotazo. Contempl la joya jadeando por la emocin. Mientras tanto, su lengua verdosa bailaba sobre sus labios. Me dedic una mueca burlona. He cambiado de idea. Primero matar a tus amigos y luego te preguntar cmo funciona. No! Todos los trasgos rompieron a rer. Sus descomunales pechos se agitaron por el chiste de su superior, mientras Rhia se retorca de dolor. De acuerdo dijo el trasgo con voz ronca. Quiz tenga compasin de vosotros. Ensame cmo funciona. Ya! Titube, sin saber lo que hacer. Si en algn momento tena que faltar a mi palabra y utilizar mis poderes, era ahora. Me atrevera? Pero mientras me formulaba a m mismo esta pregunta, mi mente se llen de abrasadoras llamas. Los gritos de Dinatius. El olor de mi propia carne achicharrada.

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Intntalo, cobarde!, grit una voz en mi interior. Tienes que intentarlo! Pero al mismo tiempo, otra voz no menos apremiante replic: Nunca ms! La ltima vez destruiste tus ojos. Esta vez destruirs tu propia alma. Nunca ms!. Ensamelo! orden el trasgo. A pesar de la densa niebla, vi tensarse sus msculos. Alz la espada y orient la hoja hacia el cuello de Rhia. Yo segua titubeando. En ese momento, un extrao viento, ms violento a cada segundo que transcurra, agit las ramas del viejo roble que ocupaba el centro de la arboleda. Sus crujidos aumentaron hasta convertirse en un aullido. El trasgo mir hacia arriba justo en el momento en que el rbol se parta por la base y caa sobre l. Slo pudo proferir un alarido agnico cuando el rbol lo aplast. Me apresur a recuperar el Galator, que haba salido despedido de la mano del trasgo, y me pas el cordel alrededor del cuello. Con la otra mano, empu la espada del muerto y ataqu a otro miembro de la banda. El trasgo, mucho ms fuerte que yo, me oblig a retroceder hasta que tropec con el tronco del rbol cado y me derrumb de espaldas. El trasgo se ech hacia atrs para rematarme. De pronto, se qued inmvil. Una expresin de puro terror deform su rostro, un horror que yo haba visto antes en una sola ocasin, en la cara de Dinatius cuando las llamas lo engulleron. Gir sobre mis talones y yo tambin me qued petrificado. Solt la espada, pues no me quedaban fuerzas para sostenerla cuando, de entre la niebla, surgi una descomunal araa blanca que esgrima sus colmillos como si fueran inmensos puales. Haaambre bram la gigantesca araa con una voz capaz de helar la sangre en las venas. Teeengo haaambre. Sin darme tiempo a comprender lo que suceda, Rhia me asi por la mueca y me apart de un tirn del camino de la Gran Elusa. Dejamos atrs los alaridos del trasgo acorralado y corrimos ladera abajo, seguidos de cerca por Shim. El pequeo gigante corra casi tanto como nosotros y, a su paso, levantaba con sus pies una nube de tierra y hojas. Dos de los trasgos guerreros sortearon al monstruo y se lanzaron en nuestra persecucin. Blandiendo sus espadas con furia, nos persiguieron, jadeantes y profiriendo maldiciones entre los peascos envueltos por la niebla. Aunque nos precipitbamos ladera abajo a toda velocidad, nos iban ganando terreno inexorablemente. Pronto estaban casi encima de Shim. De repente, un ro apareci entre la niebla. Al agua! grit Rhia. Tiraos al agua! Sin tiempo para preguntas, Shim y yo obedecimos. Nos precipitamos a las turbulentas aguas. Los trasgos saltaron detrs de nosotros, aporreando las aguas con sus espadas. Aydanos! grit Rhia, aunque yo no tena ni idea de a quin se lo deca. A continuacin, golpe el agua violentamente con las manos. En ese momento, empez a formarse una ola en medio del ro. Un enorme y centelleante brazo de agua se elev de la superficie, y nos mantuvo a flote a Rhia, a Shim y a m en la palma de su mano. Los dedos lquidos se arquearon sobre nosotros como una cascada, mientras la mano nos levantaba muy por encima de las embravecidas aguas del ro. La espuma nos rode, irisada con todos los colores del espectro. El brazo de agua nos traslad rpidamente ro abajo, y dejamos muy atrs a nuestros perseguidores. Al cabo de unos minutos, el brazo volvi a fusionarse con el ro y nos deposit sobre un banco de arena. Salimos del agua, extenuados pero vivos. Y, en el caso de Shim, adems, considerablemente ms limpio.

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Grandes prdidas

Rhia se dej caer en la orilla; su atuendo de hojas hmedas refulga bajo el sol. Cuando la superficie del ro volvi a la normalidad, un minsculo dedo de agua salpic la palma de su mano. Permaneci all inmvil unos instantes, antes de disolverse en la arena. Pero ella no pareci advertirlo. De mal humor, pate los juncos de color verde esmeralda que crecan en la orilla. Me sent junto a ella. Gracias por salvarnos. Agradceselo al ro, no a m. El Ro Incesante es uno de mis amigos ms antiguos en el bosque. Me baaba cuando era nia y me daba de beber cuando crec. Ahora nos ha salvado a todos. Mir pensativamente el ro y luego a Shim, que se haba desplomado y yaca de espaldas a pleno sol. Por primera vez, su ropa no estaba recubierta de tierra y miel, y advert que su holgada camisa estaba tejida con algn tipo de corteza amarillenta. De pronto, record los ojos bordeados de amarillo de Problemas. Habra conseguido la valiente rapaz dar esquinazo al enjambre de abejas? En caso contrario, habra sobrevivido a su furia? Y si era as, lograra encontrarme de nuevo algn da? Senta el hombro extraamente desnudo, sin el esmerejn posado en l. Me volv hacia Rhia, que pareca ms apesadumbrada que yo. No pareces muy feliz. Cmo voy a ser feliz? Hoy he perdido a dos amigos, uno antiguo y otro nuevo. Sus ojos recorrieron mi rostro. Conoca a Cwen desde que me encontr abandonada, hace mucho tiempo. Al viejo olmo, apenas haca unos minutos que lo conoca cuando se tal a s mismo para evitar que nos lastimaran. No podan ser ms distintos: una retorcida y deformada, el otro alto y recto. Una me rob la lealtad, el otro me entreg su vida. Pero lo lamento por ambos. Suspir entrecortadamente. Ese olmo no volver a ver a sus hijos. Rhia alz un poco la barbilla. Arbassa no estara de acuerdo. Segn ella, volvern a encontrarse en el Otro Mundo. Dice que todos nos encontraremos all, algn da. Y t te lo crees, realmente? Inspir profundamente. Yo... no estoy segura. S que quiero creerlo. Pero si realmente nos encontraremos despus del Largo Viaje, eso no lo s. Qu Largo Viaje? Es el viaje al Otro Mundo, el que emprenden los habitantes de Fincayra cuando mueren. Segn Arbassa, cuanto ms necesitaba aprender una persona al morir, ms largo debe ser el Largo Viaje para ella. Entonces, an en el caso de que el Otro Mundo sea real, yo no llegara jams al final. Tal vez no. Contempl el caudaloso ro y luego me mir. Arbassa tambin me cont que, a veces, las almas ms valientes y sinceras se ahorran totalmente el Largo Viaje. Su sacrificio es tan grande que son transportados directamente al Otro Mundo, en el mismo instante de su muerte. No pude reprimir las ganas de mofarme de ella. As, en lugar de morir, se limitan a... desaparecer? En un momento estn aqu, retorcindose de dolor, y al instante siguiente estn en el Otro Mundo, bailando alegremente? No me lo creo. Rhia inclin la cabeza.

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Es difcil de creer. Es imposible! Sobre todo si son incapaces de realizar semejante sacrificio. Qu quieres decir con eso? Si son demasiado cobardes! Me mord el labio. Rhia, yo... poda haber hecho mucho, muchsimo ms por ayudarte. Me mir con simpata. Qu ms podas haber hecho? Tengo algunos... bueno, poderes. No tienen nada que ver con el Galator. Todava no he empezado a entenderlos. Slo s que son grandes, demasiado grandes. Poderes como tu segunda visin? S, pero mayores. Ms salvajes. Ms incontrolables. Escuch unos segundos el rumor del Ro Incesante. Yo no ped esos poderes! Simplemente, aparecieron. Un da, en un ataque de furia, los utilic de mala manera y eso me cost los ojos. A otro chico le cost mucho ms. Un mortal no debera poseer semejantes poderes! Promet no volver a utilizarlos. A quin se lo prometiste? A Dios. Al Gran Sanador de las oraciones de Branwen. Promet que, si recuperaba la visin, renunciara a mis poderes para siempre. Y Dios escuch mi splica! Pero aun as... tena que haberlos empleado antes. Para salvarte! Con promesa o sin ella. Me mir fijamente a travs de su maraa de rizos. Algo me dice que esa promesa no es la nica razn por la que no quisiste utilizar tus poderes. Me not la boca seca. La verdad es que me dan miedo. Me aterrorizan hasta el fondo del corazn. Arranqu un junco que sobresala del agua y lo retorc furiosamente entre mis dedos. Branwen me dijo en una ocasin que Dios me haba concedido estos poderes para utilizarlos, slo deba aprender a dominarlos. A emplearlos para hacer el bien, con prudencia y amor. Pero cmo se puede utilizar con prudencia algo que se teme tocar? Cmo se puede usar con amor algo que puede destruir tus ojos, tu vida, tu mismsima alma? Es imposible! Rhia aguard un buen rato antes de responder. Seal las aguas salpicadas de crestas blancas. El Ro Incesante parece una simple corriente de agua que va de un punto a otro. Pero es ms, mucho ms. Es todo lo que existe, incluyendo lo que se oculta bajo la superficie. Qu tiene que ver eso conmigo? Todo. Creo que Branwen tena razn. Si alguien (Dios, Dagda o quien sea) te ha concedido poderes especiales, es para que los utilices. Igual que el Ro Incesante tiene sus propios poderes para usarlos. Uno es todo lo que es. Mene la cabeza. Entonces, debera olvidar mi promesa? No la olvides, pero pregntate si eso es realmente lo que Dios espera de ti. Me devolvi la vista. Te devolvi tus poderes. Eso es una locura! exclam. No tienes ni idea... Un sonoro ronquido procedente de algn lugar muy cercano me cort en seco. Di un brinco, pues crea que lo profera un jabal salvaje. Enseguida volv a orlo y comprend que no era de jabal, sino de Shim. Se haba quedado dormido sobre el banco de arena. Rhia contempl la minscula figura. Ronca lo bastante fuerte para ser un verdadero gigante. Se volvi hacia m. Te preocupas por si eres demasiado para ti mismo. S simplemente t mismo, y tarde o temprano lo averiguars. Tarde o temprano! Me puse en pie con desagrado. No intentes decirme cmo debo vivir. Limtate a tu propia vida, si no te importa. Ella se irgui para enfrentarse a m.

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Quiz te ayude pensar en alguien ms que en ti mismo! Nunca he conocido a nadie tan apegado a su propia persona. Eres el individuo ms egosta que he conocido! Aunque seas... Se contuvo. Olvdalo. Vete a preocuparte por ti mismo un poco ms. Creo que es lo que voy a hacer. Me intern a paso vivo en el frondoso bosque que bordeaba el Ro Incesante. Demasiado enojado para fijarme por dnde iba, tropec varias veces entre el sotobosque, golpendome las canillas y arandome los muslos. Eso me puso de peor humor todava y maldije en voz alta. Finalmente, me sent sobre un tronco podrido que ya casi era un montculo de tierra. De pronto, o un grito ronco: Sujtalo! Dos trasgos guerreros, los mismos que habamos despistado corriente arriba, saltaron de la espesura y me arrojaron al suelo. Uno de ellos me apunt al pecho con su espada. El otro sac un gran saco de una tela parda burdamente tejida. Nada de trucos esta vez gru el trasgo que empuaba la espada. Hizo una sea al otro con una voluminosa mano grisverdosa. Mtelo en el saco. En ese instante, un penetrante silbido perfor el cielo. El trasgo de la espada grit y cay hacia atrs, con el brazo sangrando por las heridas infligidas por unas poderosas garras. Problemas! Rod sobre m mismo para alejarme de la refriega y me puse en pie de un brinco. El esmerejn propinaba golpes con las garras y aleteaba furiosamente ante la cara del trasgo, que se vio obligado a retroceder varios pasos. Cada vez que el trasgo descargaba un mandoble con la espada, Problemas se abalanzaba sobre su rostro y lo desgarraba bajo el casco puntiagudo, buscando los ojos. A pesar de la enorme diferencia de tamao, la ferocidad de la pequea rapaz estaba resultando excesiva para el trasgo. Pero Problemas no contaba con que el otro trasgo intervendra en el combate. Sin darme tiempo a lanzarle un grito de advertencia, el segundo guerrero descarg un formidable puetazo que alcanz al esmerejn en pleno vuelo. Problemas se estrell contra el tronco de un rbol y cay al suelo, aturdido. Permaneci tendido, completamente inmvil, con las alas extendidas en cruz. Lo ltimo que vi fue cmo el primer trasgo alzaba la espada para despedazar a la rapaz. Algo me golpe en la cabeza y el da se hizo noche.

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El cambio

Cuando recobr la conciencia, me incorpor de golpe. Aunque todava notaba un zumbido en mi cabeza, comprob que me rodeaban unas ramas de rbol enormes. Inspir el fragante y hmedo aire. Escuch el pausado murmullo de las ramas, que me pareci extraamente lgubre. Y supe que an deba de hallarme en el Bosque de la Druma. No haba ni rastro de los trasgos. Ni de Problemas. Haba sido todo una pesadilla? Entonces, por qu me dola tanto la cabeza? T est despierto, s. Sobresaltado, me gir. Shim! Qu ha sucedido? El pequeo gigante me estudi con aprensin. T no es bueno con yo nunca. T me hace dao si yo lo dice? No, no. Puedes estar seguro. No te har dao. Slo dime qu ha ocurrido. Todava reticente, Shim se frot pensativamente la nariz en forma de pera. No te har dao. En serio, de verdad, palabra. Est bueno. Guardando las distancias, se pase nerviosamente por el suelo cubierto de musgo. La chica, esa tan buena, oye pelear a t. Se preocupa que los trasgos capturan a t. Quiere encontrarte, pero yo dice que es una locura. Yo lo intenta, lo intenta mucho! Llegado a este punto, hizo un puchero. Sus ojos, ms rosados que de costumbre, bizquearon al mirarme. Una lgrima que resbal por su mejilla describi una amplia curva alrededor de su nariz. Pero ella no hace caso a Shim. Yo la sigue, pero est muy asustado. Muy, pero que muy asustado. Los dos van por el bosque y encuentra el lugar donde t lucha con los trasgos guerreros. Lo cog por un brazo. Aunque era pequeo, advert que era musculoso como un marinero. Viste un pjaro? Uno pequeo? El gigante se zaf suavemente de m. Ella encuentra plumas con sangre debajo un rbol. Pero no hay pjaro all. Ella muy triste, Shim lo ve. Ese pjaro, es amigo de t? Amigo. Aquella palabra me sorprendi tanto como me entristeci. S, un da antes habra dado cualquier cosa por perder de vista a aquel animal, y ahora se haba convertido efectivamente en mi amigo. Justo a tiempo para abandonarme. Una vez ms, conoc el dolor de perder lo que se acaba de encontrar. T est triste tambin. S dije con voz queda. Entonces t no gusta el resto, seguro. No es bonito, nada. Cuntamelo. Shim se sent en una gran raz de pinabete con expresin abatida. Ella sigue tu pista. Shim tambin va, pero cada vez muy asustado. Los dos encuentra el lugar donde acampan los trasgos. Ellos se pelean. Empujan y gritan a otros. Despus... ella hace el cambio. Me sobresalt. El cambio? Otra lgrima rod por su mejilla, sorteando el contorno de su nariz. Yo dice que ella no lo hace! Se lo dice! Pero hace callar y se escabulle hasta el saco donde dentro est t. Lo desata, saca a t y arrastra hasta estos matorrales. Quiere despertar a t, los dos queremos. Pero t est como muerto. Y entonces ella entra en el saco! Yo quiere impedirlo, pero ella dice... 95

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Qu? Habla! Dice que tiene que hacerlo, porque t es la nica esperanza de la Druma. Mi corazn se haba convertido en plomo. Entonces, los trasgos dejan de pelear. Y se llevan el saco sin mirar qu hay dentro. No! No! No debi hacerlo! Shim se encogi. Yo sabe que t no gusta. En cuanto la descubran, la... Oh, esto es demasiado horrible! Horrible, s. En mi mente se agolparon las imgenes de Rhia. Cuando se atracaba bajo las ramas del shomorra, cargadas de fruta. Mostrndome las constelaciones de las regiones oscuras del cielo nocturno. Cuando saludaba a Arbassa con una lluvia de roco en la cara. Al rodear mi dedo ndice con el suyo. Observndome, y observando el brillo del Galator, en la caverna de cristal. Mis dos nicos amigos desaparecen el mismo da. Descargu un puetazo sobre la turba cubierta de musgo. Siempre me ocurre lo mismo! Todo lo que encuentro, lo pierdo. Shim inclin la cabeza, desalentado. Y nosotros no puede hacer nada por impedir. Me volv rpidamente para mirarlo. Oh, s, podemos hacer algo. Aunque me senta mareado, me obligu a ponerme en pie. Voy a buscarla. Shim dio un paso atrs y casi se cae de espaldas. T est completamente loco! Tal vez s, pero no pienso perder a la nica amiga que me queda sin luchar. Voy tras ella, dondequiera que la hayan conducido. Aunque eso signifique llegar hasta el mismsimo Castillo Velado. Loco repiti Shim, t est completamente loco. Por dnde se fueron? Ro abajo. Y con mucho prisa. Pues yo har lo mismo. Adis. Espera. Shim se aferr a mi rodilla. Yo tambin est completamente loco. Aunque me conmovi la intencin del pequeo gigante, le respond con un gesto negativo. No. No puedes venir conmigo, Shim. Slo seras un estorbo. Yo no es luchador. Es verdad. Yo se asusta de casi todo. Pero yo est completamente loco. Suspir, sabiendo que yo tampoco era gran cosa como luchador. No. Yo pide por favor. No. Esa chica es antes buena con yo. Dulce como la miel! Yo slo quiere ayudarla. Durante unos segundos, escrut el rostro que me miraba desde la altura de mi rodilla. Est bien dije al cabo. Puedes venir.

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TERCERA PARTE

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Un cayado y una pala

Durante horas seguimos el Ro Incesante, encaramndonos a las piedras lisas y las ramas bajas. Finalmente, el ro se desvi hacia el sur y llegamos al lindero occidental del Bosque de la Druma. A travs de los rboles, cada vez ms dispersos, vi la brillante lnea del ro y, ms all, las umbras llanuras de las Tierras Plagadas. Desde nuestra atalaya, no haba duda alguna de que el Ro Incesante era la corriente de agua refulgente que haba divisado desde la duna el da de mi llegada a Fincayra. A cierta distancia ro abajo, distingu un grupo de peascos en forma de huevo. Se sentaban a horcajadas entre ambas orillas, y por lo menos uno se ergua en medio de la corriente. El cauce pareca ms ancho y menos profundo en ese punto. De ser as, representaba un buen lugar para vadearlo. En la orilla opuesta, alguien haba plantado varias hileras paralelas de rboles, como en un huerto. Pero si en efecto era un huerto, nunca me haba tropezado con uno tan raqutico. Unas ramitas se quebraron a mis espaldas. Gir sobre mis talones y vi a Shim atravesando con gran esfuerzo un helechal. Varios brazos verdes rodeaban sus cortas piernas. Mientras se contorsionaba y saltaba entre los helechos, su holgada camisa amarilla, sus peludos pies y su prominente nariz confabulaban para conferirle el aspecto de una marioneta mal vestida, ms que el de una persona. Pero su spero cabello castao an embadurnado de miel, tierra y palitos, por no mencionar sus chispeantes ojos rosados, dejaban claro que estaba vivo. Y enojado. Locura mascull, cuando finalmente logr dejar atrs los helechos. Esto es locura! Vuelve atrs, si quieres le suger. Shim frunci su bulbosa nariz. Yo sabe qu t piensa! T no quiere que yo marcha! Se irgui en toda su estatura, con lo cual slo me llegaba un poco ms arriba de la rodilla. Bueno, pues yo va. Va a rescatar la chica. No ser fcil, ya lo sabes. El pequeo gigante se cruz de brazos y me mir con terquedad. Dirig mi segunda visin una vez ms hacia las tierras de la otra orilla del ro. Me sorprendi que todo, incluso los rboles del huerto, fuera de colores ms apagados que los que haba visto en la Druma. La vivacidad de tonos que el resto de Fincayra haba aportado a mi vista se desvanecera en cuanto cruzramos el ro. Me haba acostumbrado a ver los colores ms intensos del bosque, y aun me atrev a creer que mi segunda visin haba mejorado. Pero ahora saba la verdad. Era tan dbil como antes, tan apagada como el paisaje que ahora se extenda ante m. Y, como antes, el extrao color pardorrojizo tea la llanura hasta donde alcanzaba la vista. Todas las tierras orientales, excepto los contornos negros ms lejanos, presentaban el color que Rhia haba descrito como de sangre coagulada. Aspir una gran bocanada del aromtico aire del bosque. Escuch, acaso por ltima vez, el constante murmullo de las ramas. Apenas haba empezado a intuir la diversidad y la complejidad de este lenguaje de los rboles, unas veces sutil, otras agobiante. Me pregunt qu me estaran diciendo en este momento, si pudiese entender sus voces. Me promet a m mismo en silencio que, si algn da regresaba a este bosque, aprendera sus costumbres y valorara sus secretos. Justo por encima de mi cabeza, la rama de un pinabete se estremeci e impregn el aire de un penetrante olor. Alargu una mano y frot sus agujas planas entre el ndice y el pulgar, con la confianza, a medias, de que as lograra retener el olor del bosque en mi mano para siempre. Siguiendo un impulso, rode con los dedos la seccin central de la rama y apret con fuerza, como si estuviera estrechando la mano de una persona. Di un tirn con la fuerza suficiente para notar que la rama ceda un poco. De pronto, la rama se quebr. Sin soltarla, ca de espaldas entre los helechos... y encima de Shim.

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T, maldito idiota! El minsculo personaje recuper la verticalidad y le propin un manotazo a mi brazo, pero fall y cay de nuevo sobre los helechos. Qu t pretende? grit desde la maraa de verdes frondas. Por poco aplasta a yo. Lo siento repliqu, esforzndome por mantener la compostura. La rama se ha roto. Desde detrs de la montaosa nariz, dos ojos rosados me lanzaron una furiosa mirada. Shim casi rompe todo! He dicho que lo siento. Gruendo furiosamente, se puso nuevamente en pie. Yo hace que t siente ms an. Con los puos cerrados, se dispuso a asestarme otro golpe. En ese preciso instante, algo me hizo fijarme en la rama que conservaba en la mano. Para mi estupefaccin, su corteza empez a desprenderse en largas tiras. Al mismo tiempo, las ramas ms pequeas que sobresalan del tronco principal se fueron partiendo una por una y dejaron caer sus agujas en mi regazo. La corteza desprendida se enrosc, form largos bucles y finalmente resbal hasta el suelo, como si la hubieran mondado con una navaja invisible. Al verlo, Shim baj los puos. Una expresin de infinito asombro se adue de su rostro. Para entonces, la rama que descansaba sobre mi regazo ya no era una rama. Era un slido bastn, recto y grueso, curvado por un extremo y puntiagudo por el otro. Lo apoy en el suelo y comprob que me sobrepasaba toda la cabeza. Lo hice rodar entre mis manos y sent la lisa piel de la madera. Lo comprend en una sbita inspiracin que fue como una llamarada. Apoyndome en el bastn, me ergu por encima de los helechos. Ante el oloroso pinabete record mi infructuoso intento de encontrar un cayado la primera vez que entr en este bosque. Dediqu una reverencia al pinabete como muestra de agradecimiento. Ya tena mi cayado. Y algo muchsimo ms preciado: sostena un pedacito de la Druma que viajara conmigo ms all de sus confines. T no pegar a yo con ese palo, verdad? pregunt Shim, con voz sumisa. Lo mir con severidad. Si t no me pegas, yo no te pegar a ti. El pequeo gigante se qued de una pieza. Yo no quiere hacer dao a ti nunca. Enarqu una ceja, pero no dije nada. Empuando mi nuevo cayado, emprend la marcha en direccin a los peascos en forma de huevo que haba visto ro abajo. Shim me segua de cerca, se peleaba con la maleza y rezongaba tanto como antes, aunque en voz ms baja. No tardamos mucho en llegar al lugar. Aqu el ro se ensanchaba considerablemente y su lecho estaba pavimentado de piedras blancas. Como me esperaba, el cauce pareca poco profundo, aunque la corriente segua siendo muy rpida. En el fondo, bajo los peascos, el lodo de ambas orillas presentaba huellas de grandes y pesadas botas. Trasgos dijo Shim, tras observar las pisadas. Seguro que el Ro Incesante no se lo puso fcil para cruzarlo. Shim me mir de reojo. Yo odia cruzar ros. En serio, de verdad, palabra. Me apoy en el cayado, aferrndome a su nudoso extremo superior. No tienes ninguna obligacin de hacerlo. La decisin es tuya. Hasta dnde piensa llegar t? Hasta donde se halle Rhia! Como los trasgos creen que tienen el Galator en el saco, probablemente se dirijan al castillo de Stangmar. No s si los alcanzaremos antes de que lleguen all, pero debemos intentarlo. Es nuestra nica esperanza, y la de Rhia. Mi segunda visin inspeccion a distancia las umbras colinas. Una muralla de nubes, ms oscuras que cualquier nube de tormenta que hubiera visto antes, se cerna sobre ellas y suma las que estaban situadas ms al este en una oscuridad total. Me acord de la descripcin que haba hecho Rhia del Castillo Velado: en la ms oscura de las Colinas Oscuras, donde la noche nunca termina. Tena que encontrarla antes de que llegara a aquellas colinas! Donde la noche nunca termina. Pues en esa oscuridad, mi visin sera nula. Y casi tambin mi esperanza. Shim trag saliva. Est bueno. Yo va. Quiz no todo el camino hasta el castillo, pero va.

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Ests seguro? Por all no encontraremos mucha miel. Como respuesta empez a vadear el ro. Recorri unos cuantos pasos resistiendo el empuje de la corriente, pero cuando se acercaba al peasco parcialmente sumergido, trastabill. De pronto, se encontr en aguas mucho ms profundas. Grit y agit frenticamente sus cortos brazos. Corr a ayudarlo, antes de que se hundiera. Hice que subiera hasta mis hombros y empec a cruzar el ro. Gracias logr articular Shim, mientras intentaba recuperar el aliento. Se sacudi enrgicamente y me dej el rostro empapado. Esta agua es mucho mojada. Apoyado en el bastn, fui avanzando con precaucin por las turbulentas aguas. Te agradecera que no utilizaras mi nariz como asidero. Yo tiene que agarrar a algo, no? Pues agrrate a tu propia nariz! exclam, convencido ahora de que haba cometido un error al permitir que me acompaara. Est bueno replic en un tono nasal, lo cual me indic que me haba obedecido al pie de la letra. A cada paso que daba para cruzar el ro de rpidas aguas, notaba que algo tiraba de mis botas de piel hacia atrs, en direccin al bosque. No era la corriente. Ms bien era como si cientos de manos invisibles intentasen impedir que abandonase la Druma. No supe discernir si esas manos estaban en el agua o si formaban parte de m, pero notaba los pies cada vez ms pesados a medida que me aproximaba a la orilla opuesta. Una sensacin ominosa fue creciendo en mi interior. Al mismo tiempo, detect que se estaba formando una imagen en mi mente, una imagen con un origen distinto de mi segunda visin. Vea extraas luces, por docenas, avanzando hacia m. De pronto, comprend que mis poderes ocultos estaban actuando. Iba a ser una imagen del futuro! No! grit, sacudiendo la cabeza tan violentamente que Shim tuvo que aferrarse a mi cabello para no salir despedido. La imagen desapareci. Los poderes remitieron. Pero la ominosa sensacin no se desvaneci, y era ms intensa que antes. Cuando llegu a la orilla oriental, Shim se desliz por mi espalda, pero no sin darme un puetazo en la oreja por el camino. Ay! Por qu has hecho eso? Porque obliga a yo a ir todo el camino tocando las narices mas. La idea de arrojarlo otra vez al ro cruz mi mente, pero consegu reprimirme. Y olvid rpidamente mi enfado ante la visin ms cercana del huerto. Los rboles, delgados y muy castigados, parecan considerablemente ms frgiles incluso que los rboles ms viejos de la Druma. De hecho, los ms alejados del ro estaban claramente enfermos y parecan meros espectros de seres vivos. Habamos llegado a las Tierras Plagadas. Me aproxim a uno de los rboles ms corpulentos, cuyas ramas se prolongaban por encima del ro, y arranqu un pequeo fruto marchito. Lo sostuve en la palma de la mano; me sorprendi la correosa textura de su piel arrugada, del color de la herrumbre. Lo olfate y confirm mis sospechas: era una manzana. La manzana ms escuchimizada que jams haba visto. Se la arroj a Shim. Tu cena. El pequeo gigante la atrap al vuelo. Me mir, indeciso, mientras se llevaba el fruto a los labios. Finalmente, le dio un mordisco. La expresin de amargura de su rostro fue todo un poema. Puaj! T quiere envenenar a yo! Le sonre burlonamente. No. No cre que fueras a probarla. Entonces, t quiere engaar a yo. Eso no puedo negarlo. Shim se plant ante m con los brazos en jarras. Yo quiere que la chica est aqu! Asent lgubremente. Yo tambin. En ese momento, vi a lo lejos, por detrs de la ltima hilera de rboles, un grupo de seis figuras que avanzaban al descubierto por la llanura oriental. Parecan encaminarse hacia el huerto. Trasgos guerreros! Sus 100

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espadas, corazas y cascos puntiagudos refulgan bajo el sol del atardecer. Los vi desaparecer detrs de un promontorio. Aunque la ladera los ocultaba, sus estridentes voces se oan cada vez con mayor claridad. Shim, que tambin los haba visto, estaba paralizado. Qu hace ahora nosotros? Escondernos donde podamos. Pero dnde? Desde donde nos encontrbamos no se vea ni siquiera una triste roca tras la cual acurrucamos. La agostada vegetacin no ofreca ninguna proteccin. La suave pendiente que describa la orilla no presentaba ninguna elevacin, y mucho menos una hondonada. Los trasgos se acercaban a la cima del promontorio. Sus voces eran cada vez ms fuertes, al igual que las sonoras pisadas de sus botas. Mi pulso se aceler. Recorr el terreno con la mirada en busca de cualquier escondite. Vosotros! susurr una voz. Por aqu! Me volv y vi una cabeza que asomaba entre las races de los rboles que crecan en el extremo opuesto del huerto. Shim y yo corrimos apresuradamente hacia all. Descubrimos una profunda zanja recin excavada que an no se comunicaba con el ro. En su interior vimos a un hombre de anchas espaldas, curtido por el sol, de firme mentn y cabello castao, ms an porque estaba salpicado de barro. Por debajo de su pecho desnudo vesta unos pantalones anchos de tela marrn. Empuaba una pala con la despreocupacin y la seguridad con que un soldado empua su espada. Nos hizo una sea con la pala. Meteos aqu, muchachos. Deprisa. No dudamos en obedecer su orden. Tir mi cayado y me arroj al fondo de la zanja. En el momento en que Shim saltaba detrs de m, los trasgos coronaban el promontorio y penetraban en el huerto. Rpidamente, el hombre nos cubri de tierra y hojas. Slo dej un pequeo orificio para que pudiramos respirar. Eh, t! grit uno de los trasgos. Bajo la alfombra de tierra, su voz sonaba un poco ms aguda, pero no menos ronca, que la del trasgo que mandaba el grupo con el que nos tropezamos en la Druma. S? respondi el hombre que cavaba la zanja. Su voz reflejaba su irritacin al ser molestado cuando trabajaba. Buscamos a una prisionera muy peligrosa. Ha escapado esta maana. De quin? De la guardia, payaso! Es decir, de la antigua guardia. Por perder a la prisionera, han perdido la cabeza. Solt una aguda risotada. Has visto a alguien cruzar el ro? Habla de una vez, hombre! El jornalero se concedi una prolongada pausa antes de responder. Empec a preguntarme si iba a delatarnos. Bueno dijo finalmente, s, he visto a alguien. Bajo tierra, mi estmago se contrajo. A quin? Era... un joven. El sudor, mezclado con la tierra, haca que me escocieran los labios. Mi corazn lata con violencia. Dnde y cundo? espet el trasgo. El hombre hizo una nueva pausa. Me plante si deba intentar huir precipitadamente, con la esperanza de correr ms que los trasgos. Hace varias horas respondi el jornalero. Iban en la direccin de la corriente. Hacia el mar. Ser mejor que tengas razn gru el trasgo. Tengo razn, pero tambin tengo prisa. Debo terminar esta acequia antes de que anochezca. Ja! Este viejo huerto necesita mucho ms que una acequia para salvarse. Otra voz de trasgo, ms lenta y grave que la anterior, intervino en la conversacin. Por qu no talamos algunos de esos rboles para aligerar la carga de este pobre hombre? Toda la banda se ech a rer estruendosamente. No declar el primer trasgo. Si queremos dar alcance a la prisionera antes de la noche, no hay tiempo que perder. Qu le hicieron a esa nia tonta? pregunt roncamente otro trasgo cuando el grupo se alejaba, haciendo retumbar el suelo con sus pesadas botas.

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Asom la cabeza demasiado tarde para or la respuesta completa. Slo atin a distinguir las palabras del rey y, un segundo ms tarde escuch: mucho mejor muerta. Me sacud la tierra de la tnica. Cuando las roncas voces de los trasgos se desvanecieron, ahogadas finalmente por el murmullo de la impetuosa corriente, sal a rastras de la zanja y me acerqu al hombre. Te estoy agradecido. Muy agradecido. Clav su pala en la tierra suelta y me tendi una recia mano. Me llamo Honn, muchacho. Quiz yo no sea ms que un simple jornalero del campo, pero s quin me cae bien y quin no. Cualquiera que sea enemigo de esos sapos grasientos es sin duda amigo mo. Estrech su mano, que ocult la ma casi por completo. Yo me llamo Emrys. Seal el montn de tierra que sobresala junto a mi pie. Y mi valiente compaero se llama Shim. Shim asom la cabeza, escupi una bocanada de tierra y me fulmin con la mirada. Debemos irnos dije. Nos espera un largo camino. Y hacia dnde os dirigs? Inspir profundamente. Al castillo del rey. No iris al Castillo Velado, verdad, muchacho? S. Honn mene la cabeza con incredulidad. El gesto dej al descubierto sus orejas, de formas vagamente triangulares y puntiagudas por arriba, bajo la maraa de pelo castao. El Castillo Velado mascull. Donde se guardan las Siete Herramientas Mgicas, forjadas hace una eternidad. Recuerdo cuando pertenecan al pueblo. Ahora slo pertenecen al rey! El arado que labra solo... la azada que abona las semillas... la sierra que corta slo la cantidad de madera necesaria... Se contuvo. Por qu quieres ir all? Para encontrar a alguien. A una amiga. Me mir como si hubiera perdido el juicio. Sabes dnde se encuentra el castillo? El jornalero blandi la pala en direccin a las Colinas Oscuras. Por ah. No puedo decirte nada ms, muchacho, excepto que sera ms prudente que cambiaras tus planes. Eso no puedo hacerlo. Hizo una mueca y me estudi atentamente. Eres un desconocido para m, Emrys. Pero te deseo toda la suerte que quede en Fincayra. Honn recogi su camisa, que estaba en el suelo, junto a la zanja, y extrajo del bolsillo un pual de hoja estrecha. Lo hizo rodar una vez en su mano y me lo tendi. Toma. Lo necesitars ms que yo.

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La Villa de los Bardos

Avanc con paso firme por la tundra, en direccin a las onduladas cuestas de las Colinas Oscuras. Mi talega de hierbas pesaba ms ahora que contena tambin el pual de Honn. El reseco suelo aterronado cruja bajo mis botas, y mi cayado golpeaba rtmicamente en el suelo. Con frecuencia, mi hombro rozaba el extremo superior curvado y me llegaba un tenue olor de pinabete. Shim, refunfuando acerca de su propia locura, se esforzaba por mantener mi paso. Pero yo no pensaba reducir la marcha por l. No haba tiempo que perder. Las palabras del trasgo resonaban una y otra vez en mi mente: mucho mejor muerta. Aparte de los tallos de hierba, los montculos de hojarasca y las escasas y ralas arboledas que se las componan para sobrevivir en esta tundra, los colores dominantes de la llanura que se extenda hasta el oscuro horizonte eran apagados grises y marrones, teidos de herrumbre. Volv la vista atrs en varias ocasiones, hacia las verdes colinas del Bosque de la Druma, intentando recordar la exuberancia de aquella tierra. A medida que el sol descenda a nuestras espaldas, nuestras sombras eran cada vez ms largas y ms oscuras. Distingu a lo lejos un grupo de rboles oscuros y sin hojas. Al acercarnos, descubr la verdad. Lo que parecan troncos y ramas eran en realidad los esqueletos de casas y establos, todo lo que quedaba de un pueblo del tamao de Caer Vedwyd. No se vea ni un alma, ni un animal. Los edificios haban sido incendiados hasta sus cimientos. Los muros de piedra haban sido demolidos. A un lado del camino flanqueado por fresnos que atravesaba el pueblo, una cuna de madera que un tiempo fue el lecho de un nio, yaca convertida en astillas. No quedaba nadie para contar por qu haba sido arrasado este pueblo. Proseguimos nuestro camino hacia las Colinas Oscuras. Aunque aguzaba los odos y mi segunda visin en busca de cualquier rastro de trasgos, no descubr ninguno. Pero eso no era motivo para relajarse. En el cielo ya se adivinaba el primer indicio de la puesta del sol. Dentro de una hora, caera la noche. Slo poda imaginar qu criaturas deambularan por este terreno despus de oscurecer. Mientras tanto, Shim me segua a cierta distancia. Se detena continuamente para descansar y yo insista a cada momento en que deba seguir adelante. Sus fuerzas se estaban agotando, al igual que mi visin. Muy a mi pesar, llegu a la conclusin de que necesitaramos algn tipo de refugio antes de que anocheciera. Pero dnde? Aquella desolada planicie no ofreca muchas alternativas. Continuamos recorriendo las largas y suaves cuestas y depresiones de la regin. Mis temores crecan al mismo tiempo que nuestras sombras se alargaban. Unos extraos aullidos, mitad lobunos, mitad viento, llegaron a nuestros odos. A pesar de mis splicas, Shim empez a retrasarse ms y ms. Al cabo, cuando llegu a la cima de un promontorio, divis un pueblo al otro lado. En las calles ardan clidas antorchas amarillas, y las estufas de lea de las casas de adobe estaban encendidas. Se me hizo la boca agua al detectar el olor de las brasas mezclado con el de cereales tostados. Shim lleg a mi altura y ambos intercambiamos miradas de alivio. Con un grito de alegra, empez a correr ladera abajo hacia las puertas del pueblo. Torpemente, pero con renovadas esperanzas, corr tras l. Junto a las puertas haba un hombre sentado en el suelo que se puso en pie de un brinco al vernos llegar. Era alto y enjuto, y empuaba una lanza. Vesta una sencilla tnica. Una poblada barba negra cubra la mayor parte de su rostro. Pero sus ojos, oscuros y excesivamente grandes, eran su rasgo ms notorio. Bajo la menguante luz del atardecer, sus ojos tenan un brillo fantasmagrico. Sin embargo, no pude evitar tener la sensacin de que esa luz no se deba tanto a la inteligencia como al miedo. De hecho, sus ojos parecan casi enloquecidos, como los de un animal aterrorizado al borde de la muerte. En actitud de alerta, el hombre me apunt al pecho con su lanza. Aunque no pronunci palabra, su expresin era siniestra. Venimos en son de paz declar. Somos extranjeros en esta tierra y slo buscamos un refugio donde pasar la noche.

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Los desorbitados ojos del hombre se abrieron todava ms, pero no dijo nada. En su lugar, esgrimi en mi direccin la punta de la lanza, que ray la madera de mi cayado y casi me araa la mano. Nosotros tiene hambre exclam Shim con voz lastimera. Hambre y sueo. De nuevo, el silencioso hombre nos intimid con su espada. Slo entonces me fij en el cartel que haba detrs de l, colgado en ngulo recto de uno de los postes de la valla. Tallada en la desgastada plancha de madera, poda leerse una inscripcin: Bienvenido a Caer Neithan, la Villa de los Bardos. Ms abajo, haba grabadas las palabras: Donde las canciones loan..., pero las frases que seguan estaban borradas y resultaban ilegibles. No estaba seguro, pero me pareci que alguien las haba raspado. Al otro lado de las puertas vi a una mujer, alta y oscura como el hombre, que cruzaba furtivamente la plaza del pueblo. Antes de entrar en una de las casas, se detuvo para hacer una sea a dos nios de unos cuatro o cinco aos y de largo cabello negro que descenda hasta sus hombros. Corrieron hacia all como rayos, y la puerta se cerr de golpe. Me result muy extrao or el roce de sus pies descalzos, pero no sus voces. La mujer, al igual que los nios, haba permanecido tan silenciosa como el hombre de la lanza. De pronto, ca en la cuenta de que, en todo el pueblo, no se oa ni una sola voz. Ni un llanto infantil. Ni las risas de una reunin de amigos. Ni la conversacin de unos vecinos acerca del precio del trigo, la causa de los piojos o la probabilidad de que lloviera. No haba ruidos de enfado, o dicha, o pesar. No sonaba ninguna voz. El hombre volvi a amenazarme con la lanza, rozando casi los pliegues de mi tnica. Retroced lentamente, intrigado todava por el espectral brillo de sus ojos. Siento lo que ha ocurrido en este pueblo, sea lo que fuere le dije en un tono spero. La lanza del hombre hendi una vez ms el aire, muy cerca de mi pecho. Vmonos, Shim. Aqu no somos bienvenidos. El pequeo gigante dej escapar un lastimero gemido, pero me sigui. Nos dirigimos nuevamente hacia la tundra, tan estril como la Villa de los Bardos. Poco despus, habamos dejado atrs sus titilantes antorchas, aunque su ominoso silencio segua cernindose sobre nosotros. A nuestras espaldas, el ocaso cubri con una cortina prpura el Bosque de la Druma. Ante nosotros, la oscuridad de la noche fue aumentando velozmente. Abandon con resistencia cualquier esperanza de encontrar un refugio en esta montona planicie. Sin embargo, saba que debamos seguir buscando hasta el mismo momento en que no consiguiera ver ni mi propio cayado. De lo contrario, al igual que las criaturas que aullaban de hambre a lo lejos, Shim y yo tendramos que pasar la noche al raso. En ese momento, divis una silueta ms adelante. Me pareci que era una roca... y sobre la roca haba una persona. Cuando nos aproximamos, descubr con sorpresa que era una chica. Pareca varios aos menor que Rhia. Estaba sentada en la roca, balanceando los pies y contemplando las franjas de color prpura y azul que veteaban el cielo, cada vez ms oscuro. No dio muestras de temer en absoluto a los dos extraos que se acercaban. Hola. Ech hacia atrs sus rizos castaos, que le llegaban casi hasta la cintura. Una sonrisa traviesa ilumin su rostro. Me acerqu con cautela. Hola. Quieres contemplar la puesta de sol conmigo? Gracias, pero no. Escrut sus ojos, brillantes y efusivos, muy diferentes de los ojos del hombre que acabbamos de dejar atrs. No deberas volver a casa? Ya es muy tarde. Oh, no dijo con voz cantarina. Me encanta ver la puesta del sol desde aqu. Di otro paso hacia ella. Dnde vives? La nia dej escapar una tmida risita. Te lo dir si t me dices adonde vas. Tal vez fuera por sus amistosos modales, o porque me recordaba un poco a Rhia, pero me sent atrado por aquella animosa chiquilla. Quera hablar con ella, aunque slo fuera un momento. Poda fingir, en algn remoto rincn de mi corazn, que estaba hablando una vez ms con la propia Rhia. Y si su pueblo estaba cerca, podramos encontrar adems un refugio donde pasar la noche. Adnde vas? repiti. Sonre.

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Oh, adonde me conduzca mi sombra. Ella reprodujo su risita. Tu sombra desaparecer muy pronto. Como la tuya. Deberas irte a casa antes de que oscurezca del todo. No te preocupes. Mi pueblo est justo detrs de esa loma. Mientras conversbamos, Shim se acerc a la roca donde estbamos sentados. Quiz tambin l se sinti atrado por la nia, por los mismos motivos que yo. Por su parte, ella no pareci advertir su llegada. De pronto, por alguna razn, Shim se detuvo en seco y empez a retroceder lentamente. Sin prestar atencin a los movimientos de Shim, le pregunt a la nia: Crees que podramos quedarnos a dormir en tu pueblo esta noche? Ella ech la cabeza hacia atrs y solt una carcajada de genuina alegra. Claro que s. Experiment un gran alivio. Despus de todo, habamos encontrado refugio. Justo entonces, Shim dio un tirn de la punta de mi tnica. Yo no est seguro me susurr al odo el pequeo gigante cuando me agach, pero cree que algo raro pasa en las manos de ella. Qu? Las manos de ella. Les ech una rpida mirada, ya que no esperaba encontrar nada. Al principio no vi nada raro. Pero... tenan algo diferente, aunque no supe identificarlo. De repente, lo supe. Los dedos. Tiene los dedos unidos por membranas. El pjaro alea! La advertencia de Rhia de que los espectros cambiantes siempre presentaban algn defecto! Intent desenvainar el pual que me haba dado Honn. Demasiado tarde. La nia ya haba empezado a metamorfosearse en una serpiente. Sus ojos marrones se tieron de rojo, su piel se cubri de escamas y su boca se transform en unas despiadadas fauces. Cuando el espectro se abalanz sobre mi rostro, un fino velo de piel mudada crepit mientras flotaba hasta el suelo. Extraje el pual con el tiempo justo de lanzar una estocada a la serpiente, antes de que me tumbara de espaldas. Shim profiri un chillido. Rodamos por la tundra, en una maraa de dientes y cola, brazos y piernas. Not cmo las garras del espectro se clavaban dolorosamente en la carne de mi brazo derecho. De improviso, con la misma celeridad con la que haba empezado, el combate se interrumpi. Nuestros cuerpos entrelazados permanecieron completamente inmviles, tendidos en el suelo. Emrys? pregunt mansamente Shim. T est muerto? Empec a moverme lentamente. Me liber del abrazo de la serpiente, cuya garganta haba sido seccionada limpiamente por m pual. Una sangre de rancio olor manaba por el corte y resbalaba por el vientre escamoso. Fui hasta la roca tambalendome por la debilidad y, oprimindome el brazo herido, me apoy en ella. Shim me mir con renovada admiracin. Nos has salvado. Lo contradije con un gesto. Nos hemos salvado por pura suerte. Por eso... y por un pequeo gigante muy observador.

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Cairpr

La poca luz que quedaba se desvaneci rpidamente. Nos instalamos para pasar la noche junto a un hilito de agua que corra a varios centenares de pasos de los restos del espectro cambiante. Cada cual se sumi en sus propios pensamientos y ninguno de los dos habl. Shim vigilaba las erosionadas orillas para asegurarse de que ninguna otra criatura mortfera se esconda all, mientras yo preparaba una pomada con algunas hierbas de mi talega. Las hierbas desprendan un vago olor a tomillo. Y a raz de haya. Y a Branwen. Apliqu cuidadosamente el ungento sobre las heridas que las garras me haban causado en mi brazo, consciente de que ella lo habra hecho mucho mejor. Intent canturrear para m mismo uno de sus cnticos calmantes, pero apenas recordaba unas cuantas notas. Saba que pronto, cuando la oscuridad cayera sobre nosotros, mi segunda visin no sera ya de ninguna utilidad. Deposit mi cayado en el suelo y me reclin contra un tocn de rbol podrido, sujetando firmemente el pual con la mano. Sopes la estrecha hoja que haba matado al espectro. La utilizaba Honn para sus tareas? O la llevaba simplemente como medida de proteccin? En cualquier caso, ahora estaba doblemente en deuda con l. Unas cuantas estrellas de luz tenue empezaron a aparecer en el cielo. Busqu alguna de las constelaciones de Rhia, compuestas no por estrellas, sino por los espacios comprendidos entre ellas. Pens en el rbol de shomorra, cargado de frutos. En la inscripcin oculta en las paredes de Arbassa. En la caverna de cristales, profusamente iluminada. Todo aquello me pareca muy lejano, demasiado lejano. Para mi decepcin, las estrellas eran tan escasas y estaban tan dispersas que no identifiqu ningn patrn. Entonces, me di cuenta de que tal vez esas estrellas no iban a brillar ms a medida que el cielo se oscureca. Parecan estar cubiertas por una especie de velo. Y no de nubes, por lo menos no de nubes normales. Algo las retena, algo les impeda iluminar esta tierra. En aquel momento, percib un dbil olor a humo en el aire, como si ardiera alguna hoguera por all cerca. Apoyndome sobre un codo me incorpor, y forc mi segunda visin, pero no detect ninguna llama. Ms extrao an, advert que un vago crculo de luz iluminaba la zona donde nos hallbamos tumbados. No proceda de las mortecinas estrellas, sino de algn otro lugar. Qu ms poda arrojar su luz sobre nosotros? Desconcertado, mir el resplandor ms de cerca. De repente, lo comprend. La suave iluminacin no vena del cielo, sino de la tierra. Para ser ms concreto, proceda del tocn del rbol podrido. Me apart rodando sobre mi espalda. Despus, me acerqu cautelosamente para mirarlo ms de cerca. Vi un anillo de luz en la parte superior del tocn, como si hubiera una puerta tallada en la madera por cuyas rendijas se filtraba la luz del interior. Mira esto, Shim. Mi compaero se acerc rpidamente. Al ver el tocn reluciente, jade sin poder evitarlo. Ahora yo est seguro de que ha acampado en un malo sitio. Ya lo s. Pero esta luz no me parece mala, no s por qu. Shim frunci el ceo. La nia serpiente tampoco parece mala, al principio. Sin previo aviso, la puerta se abri de golpe hacia afuera. Por ella asom una melenuda cabeza con una frente despejada y unos oscuros y penetrantes ojos. Era la cabeza de un hombre. Los ojos, ms profundos que estanques, nos escudriaron, primero a m y luego a Shim, durante un interminable momento. De acuerdo dijo el extrao con voz sonora y grave, podis entrar. Pero no tengo tiempo para historias.

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La cabeza desapareci en el interior del tronco. Shim y yo intercambiamos miradas de estupefaccin. Historias? A qu se refera? Voy a bajar ah anunci finalmente. Ven conmigo o qudate aqu, como quieras. Yo se queda! respondi con decisin el pequeo gigante. Y t debe olvidar esta locura y queda tambin. El riesgo merece la pena, si significa que no tendremos que acampar al raso. Como para recalcar mi observacin, los aullidos distantes se reanudaron. Y si el hombre convierte en otra serpiente? Y si encierra a t en ese agujero? No respond. Me asom por el hueco de la puerta a un estrecho tnel descendente. Estaba bien iluminado, lo cual reactiv mi segunda visin, pero lo nico que poda ver desde mi posicin era una escalera de mano burdamente tallada. Titube, y sopes la advertencia de Shim. El volumen de los aullidos aument. Aferr mi pual con una mano, introduje un pie en el hueco y empec a bajar por la escalera. Mientras descenda, advert que los peldaos de madera estaban muy desgastados por el uso, como si cientos de manos y pies los hubieran utilizado para entrar. Y confi en que tambin para salir. Segu descendiendo, un peldao tras otro. Al poco rato, un olor a moho y piel curtida se elev por el tnel. Al percibirlo, mi corazn se aceler, pues slo lo haba olido en otro lugar: en la iglesia de San Pedro, en Caer Myrddin. Cuanto ms descenda, ms intenso era. Era el olor de los libros. Cuando por fin llegu al fondo, me qued boquiabierto. Estaba rodeado por centenares de tomos que tapizaban las pareces y el suelo de esta sala subterrnea, de punta a punta y de arriba abajo. Libros por todas partes! Libros de todos los grosores, colores, alturas y tambin idiomas, a juzgar por los variados smbolos e inscripciones de sus cubiertas. Algunos encuadernados en piel. Otros tan ajados que ya no conservaban ni rastro de sus tapas. Unos compuestos por rollos de papiro del Nilo. Otros, de pergamino procedente de la tierra que los griegos llamaban Anatolia y los romanos, Asia Menor, con el suave tacto de la piel de cordero. Los libros reposaban en hileras sobre los alabeados estantes que recubran las paredes. Estaban amontonados en el suelo, en tal nmero que slo dejaban un estrecho pasillo que iba de un extremo de la habitacin al otro. Se apilaban debajo de la pesada mesa de madera, abarrotada de papeles y utensilios de escritura. Tambin cubran la mayor parte de la cama de pieles de oveja que haba en una esquina. Al otro lado de la cama, una pequea, pero oportuna despensa, contena estantes de frutas y grano, pan y queso. Junto a ella, haba dos escabeles bajos y una estufa de lea. En el interior de la estufa crepitaba un fuego que iluminaba el espacio habitable y el tnel que desembocaba en el tocn de rbol. Al lado del fuego haba un caldero de hierro. Unas escudillas, sucias de restos de comida, formaban una torre cerca del caldero, tal vez con la esperanza de que si les concedan el tiempo suficiente, acabaran por limpiarse solas. El hombre de cabellos largos se encontraba sentado en un silln de respaldo alto, leyendo, junto a la pared opuesta a la entrada. Sus pobladas cejas, veteadas de gris, sobresalan como zarzas por encima de sus ojos. Vesta una holgada tnica blanca de cuello alto que casi le llegaba al mentn. De momento, no dio muestras de haberse percatado de mi llegada. Volv a guardar el pual en mi talega. El hombre no se movi. Con una sensacin de incomodidad, carraspe. Ni aun as, levant el hombre la vista del libro. Gracias por invitarme. Al or esto, el hombre se agit. Considrate muy bienvenido. Y ahora, te importara cerrar el postigo de la puerta principal? Hay corriente de aire, sabes? Por no hablar de las innombrables bestias que disfrutan merodeando de noche. Ya vers el cerrojo. Se interrumpi al comprobar que haba bajado yo solo. Y dile a tu diminuto amigo que no est en absoluto obligado a acompaarnos. No tiene por qu sentirse incmodo, en lo ms mnimo. Naturalmente, es una lstima que vaya a morir sobre mi miel de trbol fresco. De pronto, o un portazo al final del tnel. Al cabo de unos segundos, Shim estaba frente a m. Yo cambia de idea dijo mansamente. El hombre cerr el libro y lo dej en su lugar de la estantera que haba detrs de su silln. No hay nada como una buena lectura para rematar un da de buenas lecturas. 107

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Sonre sin poder evitarlo. Nunca haba visto tantos libros. El hombre asinti. Las historias me ayudan. A vivir. A trabajar. A descubrir el significado de cada sueo, cada hoja, cada gota de roco. Palidec. No haba empleado Branwen casi las mismas palabras en cierta ocasin? Slo deseara prosigui el hombre disponer de ms tiempo para disfrutar de ellas. Como ya debes saber, ltimamente tenemos otras distracciones. Se refiere a los trasgos y dems? S. Pero es lo dems lo que para m est de ms. Mene la cabeza con expresin seria y retir otro libro de un estante. Por eso ahora tengo tan poco tiempo para mis historias favoritas. Estoy buscando alguna respuesta en los libros, a fin de que la historia de la propia Fincayra no tenga que acabar antes de tiempo. Asent. La Plaga se est extendiendo. En efecto! exclam, sin levantar la vista del libro. Sfocles, conoces el teatro griego?, escribi una frase asombrosa. En Edipo, si no recuerdo mal: Una herrumbre corroe los brotes. Y eso es, sin duda, lo que est ocurriendo en nuestra tierra. Una herrumbre que corroe los brotes. Lo corroe todo. Sac otro libro y lo deposit encima del primero, que descansaba ahora sobre su regazo. Aun as, no debemos perder la esperanza. La respuesta puede estar escondida en algn tomo olvidado. Resulta necesario mirar todo el temario. Alz la cabeza, con expresin ligeramente azorada. Perdona por la rima. Al parecer, me sale sin querer. Aunque intente evitarlo, no puedo pararlo. Como iba diciendo: Grande es la sabidura que hay en una estantera. Carraspe para aclararse la garganta. Ya basta, por el momento. Seal la despensa. Tenis hambre? Servos vosotros mismos. La miel est a la izquierda, junto a las ciruelas. Hay pan de todas clases, horneado dos veces a la usanza de los eslantos del norte. Nunca haba odo hablar de ellos. No me sorprende. El hombre reanud la operacin de pasar pginas y ms pginas. La mayora de las estribaciones septentrionales no han sido exploradas ni cartografiadas. Y piensa en las Tierras Perdidas! Tal vez viva alguien all, personas extraordinarias, que jams han recibido una visita. Se encorv an ms sobre el libro, evaluando una pgina en concreto. Puedo saber cmo os llamis? A m me llaman Emrys. El hombre alz la cabeza y me mir de una manera muy extraa. Te llaman? Lo dices como si no estuvieras seguro de que es tu verdadero nombre. Me mord el labio. Y tu acompaante? Mir de reojo al pequeo personaje, que ya se haba plantado ante la despensa y devoraba una rebanada de pan untada con miel de trbol fresco. l es Shim. Y yo soy Cairpr, un humilde poeta. Perdname por estar demasiado preocupado para ser un buen anfitrin. Pero siempre me alegra recibir visitas. Cerr el libro, sin dejar de observarme. En especial una visita que me recuerda tanto a una amiga muy querida. Sent una extraa oleada de temor cuando le pregunt: De qu amiga se trata? Yo era amigo ntimo... de tu madre. Las palabras cayeron sobre m con el peso de un yunque. Mi... mi madre? Cairpr se puso en pie y deposit los libros sobre el silln. Se acerc a m y apoy una mano en mi hombro.

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Ven. Tenemos mucho de que hablar.

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Una cuestin sencilla

Cairpr me condujo hasta los escabeles idnticos contiguos a la despensa y nos sentamos, no sin antes retirar de los asientos varios libros encuadernados en piel. Shim, por su parte, ya se haba encaramado al estante inferior de la despensa y pareca sentirse muy cmodo, rodeado de abundantes provisiones para la cena. El poeta me observ en silencio durante unos segundos. Has cambiado, desde la ltima vez que te vi. Has cambiado mucho! Tanto que al principio ni siquiera te haba reconocido. Aunque supongo que t podras decir lo mismo de m. A fin de cuentas, han pasado cinco o seis aos. No pude contener mi excitacin. Ya me conocas? Y tambin conocas a mi madre? Sus ojos se ensombrecieron. No lo recuerdas? No recuerdo nada de mi infancia! Todo lo anterior al da en que fui arrastrado hasta la orilla por las olas, todo un perfecto misterio. Me aferr a la blanca manga de su tnica. Pero t puedes ayudarme! Puedes responder a mis preguntas! Cuntame todo lo que sepas. Primero... de mi madre. Quin es? Dnde est? Por qu dices que era una amiga? Cairpr se retrep en su asiento y entrelaz los dedos alrededor de una rodilla flexionada. Al parecer, despus de todo, tendr que contarte una historia. Tras una larga pausa, empez: Un buen da, una mujer, una mujer de la raza humana, atrac en las costas de esta isla. Vena de la tierra de los celtas, de un lugar llamado Gwynedd. Sent una repentina desconfianza. Me haba equivocado con Branwen desde el principio? Cmo se llamaba? pregunt con voz vacilante. Elen. Dej escapar un suspiro de alivio. Ahora bien, Elen era muy distinta de nosotros, los habitantes de Fincayra. Su piel era ms clara que la de los dems, ms suave que curtida. Sus orejas tambin tenan una forma distinta, ms redondeadas que triangulares. Era verdaderamente hermosa. Pero el rasgo ms destacado de sus facciones eran los ojos. Relucan con un color distinto a cualquiera nunca visto en la isla. Puro azul, sin mcula de gris o marrn. Azul como el zafiro. Por eso la llamaron Elen de los Ojos Zafirinos. Me estremec. Haba venido prosigui porque amaba a un hombre de sangre fincayrana. Un hombre de este mundo, no del suyo. Y poco despus de su llegada, encontr un nuevo amor. Mir a su alrededor. Los libros! Am los libros, de todos los pases y en todas las lenguas. De hecho, nos conocimos a causa de un libro, cuando ella vino a recuperar uno que yo haba pedido prestado y me haba retrasado un poco a la hora de devolverlo... una dcada, ms o menos. A partir de entonces, vena a menudo a leer y a charlar. Se sentaba en la misma silla que ocupas t ahora! Le interesaba especialmente el arte de la curacin, tal como se ha practicado desde el principio de los tiempos. Ella misma tena un don para sanar a los dems. Volv a estremecerme. Recordando algo, Cairpr sonri para s mismo. Pero sus libros preferidos, creo yo, eran las historias de los griegos. Es verdad eso? pregunt con avidez. Me juras que es verdad? Lo es. Ella me cont muy pocas cosas. Ni siquiera su verdadero nombre! Se llamaba a s misma simplemente Branwen. 110

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Cairpr se levant y se dirigi a un alto estante repleto de libros. Muy propio de ella, elegir un nombre de leyenda. Pero me duele enterarme de que escogi uno tan trgico. Desdichada de m, por haber nacido siquiera cit de memoria. El poeta me mir, sorprendido. De modo que conoces la leyenda? S. Mi labio inferior temblaba de una forma incontrolable. Pero no la conoca a ella. En absoluto. Me contaba tan poco sobre s misma que me negu... Un nudo se atasc en mi garganta y empec a sollozar quedamente. El poeta me mir con la compasin de alguien que siente la misma punzada de dolor. Pero no intent consolarme. Se limit a dejarme verter todas las lgrimas que necesitaba derramar. Finalmente, con un ronco suspiro, termin la frase: Me negu... a llamarle madre. Cairpr no dijo nada durante un buen rato. Cuando finalmente habl, me hizo una simple pregunta. Te quera? Alc la cabeza y asent lentamente. S. Se ocupaba de ti cuando necesitabas ayuda? S. Entonces la conocas. La conocas hasta el fondo de su alma. Me enjugu las mejillas con la tnica. Tal vez s. Pero no es lo que siento. Puedes contarme algo... sobre mi padre? Una curiosa expresin ausente asom a los ojos de Cairpr. Tu padre era un joven impresionante. Fuerte, emprendedor, apasionado. Rebosante de bro, ardiente y decidido. No, espera, la rima est mal. Probar otra vez. Animoso! Brioso! Activo! Satisfecho de estar vivo! Bueno, eso est mejor. En nuestra lengua ms antigua, su nombre significa Escalador de rboles, porque de nio le encantaba trepar a los rboles. A veces se encaramaba a la copa de uno muy alto y permaneca all simplemente para disfrutar de la experiencia de cabalgar sobre la tormenta. Me ech a rer a carcajadas, porque entenda lo que deca el poeta mucho mejor de lo que l se imaginaba. Sin embargo, creo que la infancia de Escalador de rboles dist mucho de ser dichosa. Su madre, Olwen, era hija del mar, un ser de una de las razas que los habitantes de la Tierra conocen como pueblos del mar, aunque los fincayranos preferimos llamarlos habitantes del mar. As que l, igual que t, naci con las extraas profundidades marinas en los huesos. Mas Olwen emprendi el Largo Viaje demasiado pronto. Ya he odo hablar de ese Largo Viaje. Cairpr suspir. Vaya si es largo. Y penoso, adems, segn Las bienaventuranzas de Dagda. A menos, por descontado, que casualmente seas uno de los pocos que son conducidos al Otro Mundo en el preciso instante en que mueren. Pero eso es muy raro, extremadamente raro. Estabas hablando de mi padre. Ah, s. Tu padre. Como Olwen muri cuando l era apenas un nio de pecho, tu padre fue criado por su propio padre, un fncayrano conocido como Tuatha, hijo de Finvarra. Ahora bien, Tuatha era un mago experimentado y un hombre muy poderoso. Se cuenta que incluso el gran espritu Dagda acuda en ocasiones a su casa para debatir asuntos de gran trascendencia. Pero este mago dedicaba muy poco tiempo a satisfacer las necesidades de su propio hijo. Y aun le dedic menos cuando descubri ms o menos cuando tu padre alcanz la edad que t tienes ahora que el chico careca del don de la magia. Los poderes, como lo llamaba Tuatha. Tragu saliva con gran dificultad, pues saba que tales poderes no constituan un don, sino una maldicin. Record la profeca de mi abuelo, tal como me la haba contado Branwen..., Elen..., mi madre. Que ella dara a luz un da a un hijo que poseera grandes poderes, mayores incluso que los suyos. Cuya magia brotara de las fuentes ms profundas. Qu locura! l pudo ser un gran mago, pero no poda estar ms equivocado. Sin embargo, la vida de tu padre cambi cuando conoci a Elen durante uno de sus viajes a la Tierra. Se enamoraron apasionadamente. A pesar de que casi nunca se hace, y de que es poco frecuente que salga bien cuando se hace, aquel hombre y aquella mujer de mundos distintos se casaron. Elen vino a vivir a Fincayra. Y a causa de su amor, una nueva fuerza penetr en su corazn, y una nueva paz brillaba en sus ojos. Los designios

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del amor llevan a algo superior. Su felicidad era muy grande, aunque me temo que esa poca fue demasiado breve. Me inclin hacia l, aferrndome al borde del escabel donde se haba sentado mi madre. Qu ocurri? El rostro de Cairpr, ya terriblemente serio, adopt una expresin ms grave todava. Tu padre empez a decir, pero se interrumpi para aclararse la garganta. Tu padre formaba parte del crculo real de Stangmar. Cuando el espritu maligno Ritha Gawr, quien desde haca tiempo haba forjado planes para Fincayra, empez a adular al rey, tu padre estaba presente. Y como los dems miembros del crculo, empez a buscarse problemas casi sin darse cuenta. Los mismos problemas que, con el tiempo, corrompieron al rey, as como al resto de Fincayra. No se resisti mi padre a Rhita Gawr? No intent evitar que el rey le prestara odos? Si lo intent, fracas. El poeta suspir. Debes comprenderlo. Muchas buenas personas han sido engaadas por las argucias de Rhita Gawr. Tu padre fue tan slo uno de ellos. Me senta ms pesado que una roca. De modo que mi padre contribuy a que la Plaga llegara a Fincayra. Eso es cierto. Pero todos nosotros somos un poco culpables de eso. Qu quieres decir? Cairpr se encogi, tan doloroso era el recuerdo. Todo sucedi gradualmente, sabes? Tan despacio que nadie se dio cuenta de lo que en realidad estaba ocurriendo... hasta que ya era demasiado tarde. Nadie ms que el propio Stangmar sabe cmo empez. Lo nico que sabe todo el mundo es que, de algn modo, Rhita Gawr ofreci proteccin al rey en un momento de necesidad. Rechazar esa ayuda habra expuesto al rey y, por lo tanto, a Fincayra, a alguna clase de peligro. Rhita Gawr debi de planearlo meticulosamente, porque al rey le resultaba casi imposible no aceptar su ayuda. Y Stangmar cay en la trampa. Hizo una pausa para expulsar una pequea polilla parda de su blanco cuello y depositarla suavemente sobre una pila de libros que se amontonaban junto a su escabel. Aquella decisin menor ha desencadenado una avalancha de tragedias, una tras otra. Cuando Rhita Gawr convenci a Stangmar de que sus enemigos conspiraban para derrocarlo, el rey sell una cuestionable alianza con los trasgos guerreros y los espectros cambiantes. Y salieron arrastrndose de sus oscuras grietas! Despus, llegaron rumores de que los gigantes, los habitantes ms antiguos de Fincayra, se haban vuelto peligrosos de repente. No slo para el rey, sino tambin para el resto de nosotros. No fueron muchos los que se opusieron a que Stangmar ordenase exterminar a los gigantes. Para la mayora, los gigantes siempre haban sido muy... diferentes. Los que s nos opusimos, fuimos ridiculizados o apaleados hasta que nos obligaron a guardar silencio. Acto seguido, Stangmar hizo caso de los consejos de Rhita Gawr e inici una campaa para expulsar de esta tierra a todos los enemigos del rey... y para confiscar los Tesoros de Fincayra, con la excusa de que podan caer en manos enemigas. Nadie intent impedirlo? Varios valientes lo intentaron, pero eran muy pocos y era demasiado tarde. Stangmar acab con toda oposicin, y arras pueblos enteros a la menor sospecha de traicin. Pero incluso eso hubiera sido preferible a lo que le hizo al pueblo de Caer Neithan. Di un respingo. Te refieres a... la Villa de los Bardos? La conoces? Oh, qu gran prdida! Para nuestro mundo y para todos los dems. Desde antes de que se tenga memoria, ese pueblo ha sido fuente de msica y canciones, hogar de nuestros narradores ms inspirados, cuna de generaciones de bardos. All naci Laon el Cojo! All escribi Pwyll su primer poema! All fue compuesto El bajel de las ilusiones!. Podra seguir con una lista interminable. Donde las canciones loan su memoria, donde una escalera relata su historia. Asent. Es lo que haba escrito en el cartel coment. En efecto. Describa una verdad, pero ahora se ha convertido en una burla. Lo s bien, pues lo escrib yo mismo. Suspir. Caer Neithan es tambin mi pueblo natal. Qu le sucedi? Cairpr me mir tristemente unos momentos.

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De todos los renombrados Tesoros que rob Stangmar la Espada Cortafondo que corta hasta el alma, el Arpa en Flor que trae la primavera, el Caldero de la Muerte que pone fin a toda vida, el ms ensalzado por los bardos de todos los tiempos era el Invocador de Sueos. Se trataba de un cuerno que posea el poder de dar vida a los sueos y fantasas, y durante siglos fue utilizado con gran mesura y prudencia. Pero, con la ayuda de Rhita Gawr, Stangmar lo us para castigar al pueblo de Caer Neithan por dar cobijo a alguien que se opona a sus dictados. Insufl vida en la pesadilla ms horrible que ningn bardo ha contemplado... y la descarg sobre todo el pueblo. Al recordar los enloquecidos ojos del hombre de la lanza, casi tuve miedo de formular mi siguiente pregunta: Cul era la pesadilla? Los ojos del poeta se nublaron. Que cada hombre, mujer y nio de ese pueblo se quedara sin palabras y nunca ms pudiera hablar, cantar o escribir. Que el instrumento de su alma, su voz, fuera silenciada para siempre. En un tono que apenas era un murmullo, prosigui: En esa poca ya no quedaba nadie para protestar cuando Rhita Gawr apremi a Stangmar para que destruyera su propio castillo, el hogar ms grandioso, y al mismo tiempo, ms acogedor que hubiera soado cualquier rey o reina, incluyendo su biblioteca de libros, mil veces mayor que la ma. Y por qu? Porque deca que no era bastante seguro en caso de ataque. As, Rhita Gawr, aduciendo que era un gesto de amistad, construy un nuevo castillo para Stangmar, un castillo imbuido de su malfico poder. De esta manera se erigi el Castillo Velado, que gira incesantemente sobre sus cimientos, desde donde se extiende la impenetrable nube que ahora oscurece nuestro cielo y la terrible Plaga que ahoga nuestro suelo. Se frot el mentn en actitud reflexiva. El castillo est custodiado por los guerreros inmortales del propio Rhita Gawr, los necrontes. Su vida si es que puede llamarse vida, pues en realidad son hombres que fueron resucitados de entre los muertos por Rhita Gawr no tendr fin, por lo menos a causa de heridas mortales. Porque es el movimiento giratorio del Castillo Velado lo que sustenta su vida! Mientras el castillo siga girando, los necrontes permanecern all, perpetrando actos ms siniestros incluso que el propio Velo de niebla. Lo lament por Rhia. Si segua con vida, probablemente se hallaba en las entraas de ese castillo. Estara a merced de los necrontes, y del propio Stangmar. Qu sera de ella cuando el rey comprendiera que la chica no poda o no quera ayudarle a conseguir el Galator, el ltimo Tesoro? Me estremec ante la perspectiva. Y me desesper al recordar a la Gran Elusa y su conviccin de que la nica manera de derrocar a Stangmar era destruir el Castillo Velado. Sera ms fcil conseguir que me crecieran alas! Ahora ya sabes aadi Cairpr que Stangmar es en realidad prisionero de Rhita Gawr. Y mientras siga encarcelado, todos lo estaremos tambin. Por qu no ha intervenido Dagda para detener esta locura? Est combatiendo a Rhita Gawr en otros frentes, verdad? As es. Tambin en el Otro Mundo, no slo en ste. Pero Dagda cree, a diferencia de Rhita Gawr, que para vencer definitivamente debe respetar el libre albedro de los seres humanos. Dagda nos permite decidir por nosotros mismos, para bien o para mal. De modo que, si Fincayra ha de salvarse, debern salvarla los fincayranos.

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Las alas perdidas

Cairpr pas un brazo por detrs de Shim, que haba conseguido arrellanarse en el estante de la despensa, ahora tan pringoso de miel de trbol como l. El hombre de largos cabellos arranc un gran pedazo de pan oscuro y granuloso, que parti en dos. Se qued una mitad y me tendi la otra. Toma. Antes de que tu amiguito se lo coma todo. Shim no se dio por aludido y sigui atiborrndose. Sonre a medias y mord un bocado del crujiente pan. Estaba duro, casi tanto como la madera, hasta que lo abland un poco a base de masticar. De pronto, para mi sorpresa, se disolvi rpidamente hasta hacerse lquido, e inund mi boca con un intenso sabor a menta. Casi inmediatamente despus de tragrmelo, sent una oleada de vitalidad en mi interior. Enderec la espalda. Incluso el habitual dolor entre las paletillas se haba mitigado un poco. Com otro bocado. Veo que te gusta el pan de ambrosa dijo Cairpr con la boca llena. Sin duda, es uno de los mayores logros de los eslantos. Con todo, se dice que ningn habitante de otras regiones de Fincayra ha probado jams los panes ms especiales de los eslantos, y que protegen sus preciadas recetas con su vida. Recorr con la vista las paredes y el suelo de la habitacin, abarrotados de libros. Estar aqu era como estar en la bodega de un barco cuyo cargamento constara slo de libros. Record la expresin nostlgica de Branwen cuando me hablaba de encontrarse en una sala llena de libros: sta, sin duda alguna. Aun con la proliferacin de la Plaga, debi de resultarle muy difcil renunciar a esta habitacin, a esta tierra, para siempre. Me volv hacia Cairpr. Bran... Quiero decir, mi madre... debi de ser muy feliz aqu, con todos tus libros. Y que lo digas. Quera leer las enseanzas de los fincayranos, los druidas, los celtas, los judos, los cristianos, los griegos... Se consideraba mi alumna, pero en realidad era ms bien al revs. Aprend mucho de ella. Mir fugazmente un montn de libros que reposaban al pie de la escalera. En la cubierta de piel del primero, un retrato en pan de oro, que mostraba a un personaje que conduca un carro de fuego, brillaba a la luz del fuego de la estufa. Recuerdo que en cierta ocasin dijo con voz ausente nos pasamos toda la noche hablando de los extraordinarios lugares donde conviven seres de carne mortal y seres de espritu inmortal. Donde el tiempo transcurre en lnea recta y en crculos. Donde coexisten el tiempo sagrado y el tiempo histrico. Lugares entremedias, los llamaba ella. Como el Monte Olimpo. El poeta asinti. O como Fincayra. Fueron los problemas crecientes lo que la impuls a abandonar Fincayra? O fue otra cosa? Me mir de una manera extraa. Tus sospechas son acertadas. Haba algo ms. Qu?. T, hijo mo. Frunc el ceo. No comprendo. Me explicar. Conoces la isla griega de Delos? El lugar natal de Apolo. Pero qu tiene que ver eso conmigo? Era otro lugar entremedias, a la vez sagrado e histrico. Por eso los griegos nunca permitan a nadie dar a luz en Dlos. No queran que un simple mortal pudiera reclamar por derecho de nacimiento un suelo que, 114

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en un principio, perteneci a los dioses. Y mataban o desterraban a cualquiera que fuese lo bastante necio para desobedecer. Sigo sin saber qu tiene que ver eso conmigo. En ese momento, Shim solt un enorme eructo, mucho ms potente de lo que caba esperar de una persona tan menuda. Sin embargo, el pequeo gigante no pareci advertirlo, del mismo modo que pareca haberse olvidado de Cairpr y de m. Se limit a darse unas palmaditas en la panza y regresar a la seria labor de trasegar miel de trbol fresco. Cairpr alz sus pobladas cejas con expresin divertida, pero su rostro volvi a ensombrecerse enseguida. Aqu impera la misma ley que en Delos, est estrictamente prohibido que alguien de sangre humana nazca en Fincayra. Esta isla no pertenece ni a la Tierra ni al Otro Mundo, es un puente entre ambos. Aqu vienen visitantes de ambos mundos, y a veces se quedan durante aos. Pero ni as pueden llamar hogar a esta tierra. Me inclin para acercarme ms a l. Yo estoy buscando mi verdadero hogar. Aydame a comprender esto. Si mi madre tuvo que abandonar Fincayra para tenerme a m, adonde fue? Sabes dnde nac yo? Lo s respondi el poeta en tono serio. No fue donde deberas haber nacido. Contuve el aliento. Insinas que nac en Fincayra, a pesar de que tengo sangre humana? Su expresin fue de lo ms revelador. Significa eso que estoy en peligro? Ms de lo que imaginas. Cmo ocurri? Has dicho que est prohibido. Sacudi la cabeza. Tu madre y tu padre estaban profundamente enamorados y no queran separarse. Si Tuatha no hubiera ordenado a tu padre que se quedara, creo que se habra marchado con ella. Es ms, sospecho que Elen intuy que pronto habra problemas y no quera dejarlo solo. Por eso retrasaron el viaje. Demasiado. Tu madre ya estaba en el noveno mes de embarazo cuando finalmente se hizo a la mar. Sent un calor en la piel de mi pecho y mir por el escote de mi tnica. Bajo sus pliegues, el Galator emita un tenue resplandor, y dibujaba un crculo de luz verde sobre mi corazn. Rpidamente, lo cubr con mi mano, con la esperanza de que Cairpr no se diera cuenta e interrumpiera su relato. Poco despus de que el barco zarpara una tormenta terrible se desat entre las olas. Era de aquellas a las que pocos marinos han sobrevivido, despus de Odiseo. El barco fue zarandeado, casi hundido y arrojado de nuevo a la orilla. Esa misma noche, acurrucada entre los restos del naufragio, tu madre dio a luz. Hizo una pausa para reflexionar. Y llamo al nio Emrys, un nombre celta de su tierra natal. Entonces, se es mi verdadero nombre? No necesariamente! Tu verdadero nombre puede no ser el que te pusieron. Asent en un gesto de comprensin. Emrys nunca me ha parecido adecuado. Pero cmo puedo averiguar mi verdadero nombre? Me dirigi una fra mirada. La vida lo averiguar por ti. No s qu quieres decir. Con suerte, lo sabrs a su debido tiempo. Bueno, mi verdadero nombre es un misterio, pero al menos s que mi tierra es Fincayra. Cairpr mene su canosa cabeza. S y no. Pero si t mismo has dicho que nac aqu! Tu tierra puede no ser el lugar donde naciste. En un arrebato de despecho, tir del cordel del Galator y lo saqu de mi tnica. El dbil resplandor que an irradiaban las piedras del medalln se aviv con los reflejos del fuego de la estufa. Ella me dio esto! No es una prueba de que pertenezco a esta tierra? Una tristeza muy profunda inund los estanques de luz que tena Cairpr bajo las cejas. El Galator pertenece a Fincayra, s. Si t tambin o no, eso no lo s.

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Exasperado, pregunt en tono imperioso: Debo destruir el castillo, al rey y a todo su ejrcito para que me digas que Fincayra es mi tierra? Quiz pueda responder a eso algn da contest con calma el poeta, si t tambin lo haces. Su actitud, aunque no sus palabras, consigui tranquilizarme un poco. Volv a ocultar el medalln bajo mi tnica. Una vez ms, not el dolor entre las paletillas y extend los brazos para relajar la tensin. Cairpr me observaba con una mirada de comprensin. As que t tambin sientes el dolor. En eso eres sin duda un hijo de Fincayra. El dolor entre los hombros? Qu diferencia habra por eso? Toda la diferencia del mundo. Viendo la confusin en mi semblante, volvi a reclinarse en su asiento, se sujet la rodilla e inici un relato. Al principio de los tiempos, los habitantes de Fincayra caminaban sobre la tierra, como hacen todava hoy. Pero podan hacer algo ms. Adems, podan volar. Mis ojos se abrieron desmesuradamente. Les haba sido concedido el don del vuelo. Segn las antiguas leyendas, posean unas preciosas alas blancas que les brotaban de entre las paletillas. De este modo, podan planear con las guilas y perderse entre las nubes. Grandes alas blancas, el mayor portento para remontarse hasta el firmamento. Podan elevarse a gran altura sobre las tierras de Fincayra, e incluso dirigirse a otras tierras. Por un instante, casi pude notar el aleteo del irascible esmerejn surcando el aire antes de posarse en mi hombro. Cmo disfrutaba Problemas con el don del vuelo! Echaba de menos a la rapaz, casi tanto como a Rhia. Sonre tristemente a Cairpr. Conque los fincayranos tenan al mismo tiempo orejas de demonio y alas de ngel. El poeta compuso una divertida mueca. Es una manera muy potica de decirlo. Qu les ocurri a sus alas? Las perdieron, pero no est claro cmo. Esa historia no ha perdurado con el paso del tiempo, aunque dara de buena gana la mitad de mis libros slo por conocerla. Fuera cual fuese la causa, sucedi hace tanto tiempo que muchos fincayranos ni siquiera saben que sus antepasados podan volar. Y si lo han odo contar, simplemente no se lo creen. Observ al poeta. Pero t s lo crees. S. Conozco a otra persona que tambin lo cree. Mi amiga Rhia. A ella le encantara poder volar. Me mord el labio. Pero antes tengo que salvarla! Si an sigue viva. Qu le ha sucedido? Se la llevaron unos trasgos! Los enga para que se la llevaran en mi lugar, aunque lo que en realidad queran era el Galator. Probablemente, la llevaron al Castillo Velado. Cairpr inclin la cabeza y frunci el ceo. Desde mi posicin, su rostro pareca una estatua en actitud severa, cincelada en piedra en lugar de carne. Cuando por fin habl, su sonora voz ocup toda la habitacin atestada de libros. Conoces la profeca del Baile de los Gigantes? Intent recordarla. Slo cuando los gigantes bailen en la gran estancia, caern todas las... Barreras. Caern todas las barreras y renacer Fincayra. Pero no tengo ninguna posibilidad de destruir el castillo! Lo mximo que puedo esperar es salvar a mi amiga. Y si para ello necesitas destruir el Castillo Velado? Entonces todo est perdido. No cabe duda de que ests en lo cierto. Destruir el castillo pondra fin a la presencia de Rhita Gawr en Fincayra. Y ni l ni Stangmar estn dispuestos a dejar que eso ocurra! Para un guerrero de la talla de Hrcules, resultara imposible. Aunque poseyera un arma de increble poder. De pronto se me ocurri una idea. 116

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Tal vez el Galator sea la clave! A fin de cuentas, es el ltimo Tesoro, el que Stangmar lleva tanto tiempo buscando. La alborotada melena de Cairpr se balance de un lado a otro. Sabemos muy poco del Galator. Puedes decirme al menos qu poderes tiene? No. Excepto que se describen en los antiguos textos como mayores de lo imaginable. No eres de mucha ayuda. Lamentablemente, es cierto. El desconsolado rostro de Cairpr se anim un poco. Sin embargo, puedo contarte mi propia teora sobre el Galator. Cuntamela! Creo que sus poderes, sean cuales sean, responden al amor. Al amor? S. El poeta recorri con la mirada sus estanteras repletas de libros. No debera sorprenderte tanto! Las historias sobre el poder del amor abundan. Se rasc el mentn pensativamente. Para empezar, creo que el Galator brilla en presencia del amor. Recuerdas de qu hablbamos cuando empez a relucir bajo tu tnica? Titube. Tal vez de... mi madre? S. Elen de los Ojos Zafirinos. La mujer que te amaba lo suficiente como para renunciar a toda su vida por salvar la tuya! sa, si realmente quieres conocer la verdad, es la razn por la que abandon Fincayra. Durante un buen rato me qued sin palabras. Qu asno he sido! exclam por fin, arrepentido. Nunca la llam madre y jams antepuse su dolor al mo. Ojal pudiera decirle cunto lo lamento. Cairpr baj la vista. Mientras permanezcas en Fincayra, no tendrs esa oportunidad. Cuando se march, jur que no volvera nunca ms. Jams debi entregarme el Galator. No s absolutamente nada sobre cmo funciona o qu puede hacer. Acabo de contarte mi teora. Tu teora es una locura! Dices que brilla en presencia del amor. Pues deberas saber que lo he visto brillar otra vez desde que regres a Fincayra. En presencia de una araa sedienta de sangre! Cairpr se qued petrificado. No sera... la Gran Elusa? S. Casi sonri. Eso refuerza an ms mi teora! No te dejes engaar por el alarmante aspecto de la Gran Elusa. La verdad es que su amor es tan grande como su apetito. Me estremec. Aun en el caso de que tu teora sea correcta, de qu nos sirve? No me ayuda a rescatar a Rhia. Ests decidido a ir en su busca? S. Me mir con expresin burlona. No sabes que las probabilidades estn en tu contra? Ya lo s. De eso nada! Cairpr se puso en pie y empez a recorrer el estrecho pasillo formado por pilas de libros. Roz con la pierna uno grande, miniado, que al caer al suelo levant una nube de polvo. Mientras se agachaba para recogerlo y volva a meter entre las cubiertas varias pginas sueltas, me mir con expresin severa. Me recuerdas a Prometeo, tan seguro de que conseguira robar el fuego de los dioses. No estoy tan seguro. Slo s que debo intentarlo. Adems, Prometeo tuvo xito al final, no? S! exclam el poeta. Y el precio fue el martirio eterno, encadenado a una roca para que un guila le arrancara el hgado a picotazos cada da, hasta el final de los tiempos. 117

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Hasta que Hrcules lo liber. Cairpr se sonroj. Ya veo que ense demasiado bien a tu madre! Tienes razn en lo de que Prometeo encontr la libertad finalmente. Pero te equivocas si piensas por un instante que t tendrs tanta suerte. Ah fuera, en el territorio controlado por Stangmar, todo el mundo est en peligro slo por manifestarse! Tienes que comprenderme. Si vas al Castillo Velado, todos los sacrificios de tu madre habrn sido en vano. Me cruc de brazos. Aunque ciertamente no me senta muy valeroso, estaba decidido. Tengo que intentar salvar a Rhia. El poeta interrumpi su nervioso paseo. Eres tan obstinado como tu madre! Eso me ha parecido un cumplido. Sacudi la cabeza, admitiendo la derrota. Est bien. No hagas caso de mis advertencias. En su arrojo se adivina que a la Muerte se aproxima. Entonces supongo que debera darte al menos un consejo que tal vez te resulte til. Me levant de mi escabel. Cul? Aunque lo ms probable es que slo apresure tu muerte. Por favor, dmelo. Slo hay una persona en Fincayra que pueda hacerte entrar en el castillo, pero dudo que ni siquiera ella pueda ayudarte a partir de ah. Sus poderes son antiguos, muy antiguos, y proceden de la misma fuente que dio vida a los primeros gigantes. Por eso Stangmar teme aplastarla. Incluso el propio Rhita Gawr prefiere dejarla en paz. Cairpr se me acerc, haciendo zigzag entre el mar de libros. Lo que no s es si decidir ayudarte o no. Nadie lo sabe! Pues sus caminos son misteriosos e impredecibles. No es buena ni mala, amiga ni enemiga. Sencillamente, es. En las leyendas se llama Domnu, que significa Destino Oscuro. Su verdadero nombre, si alguna vez se conoci, se ha perdido con el tiempo. Mir de reojo a Shim, que se haba quedado profundamente dormido en el estante de la despensa, con la mano dentro de un tarro de miel vaco. Sin embargo, t y tu amiguito quiz no tengis el placer de conocerla. Entrar en su guarida es muy peligroso y aadi con voz casi inaudible: Aunque no tan peligroso como salir. Me estremec levemente. Para encontrarla, debes empezar antes del amanecer. Aunque la luz del alba es ahora apenas un plido resplandor entre las tinieblas imperantes, ser tu mejor gua. Porque justo a la izquierda de la salida del sol, vers un profundo desfiladero que atraviesa el rosario de colinas ms altas. Debo dirigirme hacia all? Cairpr asinti en silencio. Y si te desvas, tendrs que asumir tu propio riesgo. Si cruzas las colinas al norte del desfiladero, te dars de narices con el mayor campamento de trasgos de Stangmar. Inspir precipitadamente. No hay peligro de eso. Y si cruzas las colinas al sur del desfiladero, ser mucho peor para ti, puesto que te internars en las Marismas Encantadas. Tampoco hay peligro de eso. En ese momento, Shim solt un sonoro y prolongado ronquido. Los libros que ocupaban todos los estantes parecieron sobresaltarse al mismo tiempo que Cairpr y que yo. El poeta frunci el ceo, pero continu. Cruzar el desfiladero propiamente dicho no ser fcil. Est custodiado por trasgos guerreros. No s cuntos, pero uno solo basta para crear bastantes problemas. Tu mayor esperanza es que ltimamente no la transitan demasiados viajeros, por razones que puedes imaginar perfectamente. Es posible que no estn muy atentos. Existe por lo menos una posibilidad de que pases furtivamente entre ellos. Y luego qu?

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Debes dirigirte directamente a la base del risco, con cuidado para no desviarte hacia ningn lado hasta que llegues a una escarpada garganta. En un tiempo, las guilas volaban entre aquellos riscos, pero ya no; ahora el desfiladero est siempre ms oscuro que la noche. Tuerce hacia el sur siguiendo la garganta hasta el mismo lindero de las Marismas Encantadas. Si consigues llegar tan lejos, encontrars la guarida de Domnu. Pero no antes de haberte tropezado con otros seres casi tan extraos como ella. Al apoyarme en mi escabel, sent que estaba dbil. Cmo es su guarida? No tengo ni idea. Vers, ninguno de los que se han aventurado hasta all ha regresado para describirlo. Lo nico que puedo decirte es que, segn la leyenda, Domnu siente pasin por los juegos de azar y las apuestas... y detesta, por encima de todo, perder. Cairpr se agach y apart una pila de libros. En el lugar despejado, extendi una piel de oveja. Si pretendes seguir adelante con esa idea dijo con profundo pesar, ser mejor que ahora intentes descansar. Amanecer dentro de muy poco. Estudi mi rostro. Por las cicatrices de tus mejillas y tu extraa mirada distante veo que no es la primera vez que demuestras valor. Quiz te he subestimado. Quiz posees todas las fuerzas ocultas de tus antepasados y ms. Rechac su comentario con un gesto. Si me conocieras mejor, sabras que no estoy a la altura de mis antepasados. No tengo poderes especiales, por lo menos ninguno que me resulte til. Lo nico que tengo es mi obstinacin, y el Galator que pende de mi cuello. Se frot el mentn pensativamente. Se ver con el tiempo. Pero te dir una cosa: cuando entraste en mi casa por primera vez, yo estaba buscando una respuesta en algn tomo olvidado. Ahora me pregunto si debera buscar esa respuesta en alguna persona olvidada. Fatigado, me tend sobre la piel de oveja. Permanec despierto un buen rato, contemplando el reflejo de las llamas que danzaban sobre las paredes cubiertas de libros, los rollos de papiro y las pilas de manuscritos. Cairpr haba regresado a su silln de respaldo alto y estaba absorto en la lectura. Aqu es donde mi madre aprendi sus historias. Sent un repentino deseo de quedarme muchos das en esta habitacin llena de libros, de viajar all donde me llevaran sus pginas. Tal vez, un da hara precisamente eso. Pero saba que antes deba ir a otro lugar, y que tena que partir antes del amanecer.

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T'eilean y Garlatha

Shim se pellizc la nariz en forma de pera, desconcertado. Por qu ella llama Dmino? Domnu correg, al tiempo que me levantaba la piel de oveja. Te he contado todo lo que s, lo cual no es mucho. Mir brevemente a Cairpr, que se haba quedado dormido en su silln con tres libros abiertos en su regazo. Su largo cabello gris caa sobre su rostro como una cascada. Ya es hora de partir. La mirada de Shim se clav en la despensa, cuyo estante inferior brillaba por la miel derramada. Yo no est contento de marchar de este lugar. No tienes que venir, si no quieres. Si prefieres quedarte, lo comprender. Los ojos rosados se iluminaron. En serio, de verdad, palabra? S. Estoy seguro que Cairpr te tratar bien, aunque probablemente no le queda mucha comida. El pequeo gigante chasque la lengua. Al volverse hacia la escalera de madera que ascenda por el tnel, su expresin se ensombreci. Pero t s va? S, yo me voy. Ahora mismo. Durante unos segundos, examin el menudo rostro que me llegaba a la rodilla. Shim no haba resultado ser tan mala compaa, despus de todo. Estrech una de sus diminutas manos . Dondequiera que ests, que encuentres mucha miel. Shim compuso una mueca. Yo no quiere marchar. Lo s. Adis. Fui hasta la escalera y as uno de los gastados peldaos. Shim corri detrs de m y me retuvo tirando de mi tnica. Pero tampoco quiere quedar. Deberas quedarte. Es que no quiere que yo acompae a t? Ser demasiado peligroso para ti. Shim gru, ofendido. T no dice eso si yo es un verdadero gigante, grande y fuerte. Entonces, t suplica que yo voy con t. Sonre tristemente. Es posible, pero aun as, me gustas tal como eres. El pequeo personaje forz una sonrisa. Yo no gusta! Yo quiere ser grande. Tanto grande como el rbol ms hasta arriba. Vers, en un momento en que Rhia estaba enojada conmigo, me dijo: S simplemente t mismo. He pensado en ello, de vez en cuando. Es mucho ms fcil decirlo que hacerlo, pero no le faltaba razn. Bah! No si t no gusta la forma de ser de t mismo. Escucha, Shim. Lo comprendo. Creme, es verdad. Intenta simplemente sentirte a gusto donde ests. Hice una pausa, un poco sorprendido de orme. Despus, con una ltima mirada a las paredes atestadas de libros de la estancia de Cairpr, empec a ascender por el tnel. Al cruzar la puerta del tocn del rbol, escudri el horizonte hacia el este. La tierra reseca y rojiza se extenda hasta donde alcanzaba mi vista, slo interrumpida por algn espordico rbol demacrado o un helechal con espinas. Aunque no haba pjaros en las proximidades para anunciar el alba, una fina lnea de luz haba

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aparecido ya sobre las Colinas Oscuras, que se erguan ms negras que el carbn. Hacia el norte de la luz, divis dos promontorios separados por un estrecho paso: el desfiladero. Me concentr en la formacin rocosa, intentando memorizar su posicin. No quera errar, ni siquiera por un pequeo margen, y arriesgarme a no encontrar el desfiladero. Y ni tan siquiera estaba seguro de que fuera visible a lo largo de todo el da. Al ver mi cayado en el suelo, me agach para recogerlo. El roco escarchaba su retorcido extremo superior y confera a la madera un tacto fro y resbaladizo. De pronto, not varias muescas profundas en el bastn. Marcas de dientes. No haba forma de saber qu clase de animal las haba hecho. Slo saba que no estaban cuando penetr en el tnel de Cairpr la noche anterior. Me dispona a cerrar la puerta cuando por la abertura asom la protuberante nariz de Shim, seguida por el resto de su cuerpo. Yo acompaa a t. Ests seguro? Le mostr el cayado. Lo que mordi esto anoche an podra rondar por aqu cerca. Shim trag saliva, pero no abri la boca. Seal hacia el horizonte dbilmente iluminado. Y para encontrar a Domnu, tenemos que cruzar aquel desfiladero de las Colinas Oscuras. No tenemos margen de error. A un lado acampa un ejrcito de trasgos, y al otro se extienden las Marismas Encantadas. El pequeo gigante plant los pies firmemente en el suelo. T no deja atrs a yo. Siendo as, de acuerdo. Ven. Salt por encima del estrecho arroyo que corra junto al tocn del rbol y empec a caminar en direccin al desfiladero. Shim me sigui, con el paso apresurado para no retrasarse. Durante el resto de la maana si poda llamarse maana a una hora tan lgubre y oscura recorrimos la desolada tundra. La tierra cruja bajo el peso de nuestros pies. Avanzbamos en lnea recta hacia el desfiladero, sin utilizar ningn camino o senda, aunque nos cruzamos con unos cuantos. Sin embargo, los caminos estaban tan desiertos como el pueblo que haba sido arrasado hasta sus cimientos. Nuestra conversacin era tan escasa como la vegetacin circundante, y casi tan frgil, pues ambos sabamos lo fcil que sera detectarnos para alguien leal a Stangmar. Incluso cuando Shim meti la mano en el bolsillo de su camisa y me ofreci un pedazo del pan de ambrosa que se haba llevado de la despensa de Cairpr, lo hizo sin palabras. Me limit a asentir con un gesto de agradecimiento y proseguimos la marcha. A medida que el terreno iba ascendiendo progresivamente en direccin a las Colinas Oscuras, yo pona todo mi empeo en no desorientarme. El desfiladero ya no se recortaba contra el cielo, como sucedi durante el breve resplandor que haca las veces de amanecer, y apenas era visible. Aun as, me pareca menos un hito en nuestro viaje que un mal presagio. Y si conseguamos atravesar el desfiladero, e incluso llegbamos al castillo de Stangmar, y una vez all descubramos que Rhia no estaba? O peor an, que ya no estaba viva. De vez en cuando, encontrbamos signos de habitantes humanos. Una vieja casa aqu, un corral en ruinas all. Pero todas estas estructuras estaban tan muertas como el paisaje. Permanecan all, descomponindose, como huesos en una playa. Si alguien segua viviendo all, deba de vivir oculto. Y lograba sobrevivir sin rboles, jardines o vegetacin de ninguna clase. De pronto, para mi sorpresa, percib una sutil mancha verde ms adelante. Creyendo que poda tratarse de un error de mi dbil visin, me concentr en aquel punto. Pero el color pareca muy real, en contraste con los pardos herrumbrosos y grises del resto del paisaje. Cuando me acerqu, el verde se hizo ms intenso. Al mismo tiempo, detect la silueta de unos rboles alineados regularmente, de cuyas ramas colgaba algn tipo de fruta. Un huerto! Parece increble. Shim se rasc la nariz. Yo cree que es peligroso. Ves eso? Seal una forma rectangular semioculta por los rboles. Hay una especie de cabaa en una hendidura de la colina. Yo cree que mejor no acercar ms. En serio, de verdad, palabra. Fuera porque los verdes rboles me recordaron a la Druma, o porque la cabaa me haca aorar los aos compartidos con la mujer que haba resultado ser realmente mi madre, sent curiosidad por averiguar algo ms. Examin el interior de la hendidura. Puedes esperarme aqu, si quieres. Voy a verlo de cerca.

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Shim observaba cmo me alejaba, mientras refunfuaba entre dientes. Al cabo de unos segundos, trot para alcanzarme. Cuando estuvo cerca, me detuve y me volv hacia l. Huelo a miel, t no? Solt un gruido. Ms antes huele a trasgo. Mir por encima de su hombro con inquietud. Pero si no hay trasgos ah ahora, ellos no anda muy lejos. De eso puedes estar seguro. No nos entretendremos mucho rato, te lo prometo. Slo lo suficiente para ver quin vive aqu. Al aproximarnos al huerto, distingu un muro de piedras que rodeaba los rboles. Haba sido construido con la misma piedra gris que la cabaa, manchada de lquenes del color de la herrumbre. A juzgar por los boquetes y las partes derruidas de ambos, ni la cabaa ni el muro haban sido reparados en mucho tiempo. Del mismo modo que el muro circundaba los rboles, stos rodeaban la cabaa, extendiendo sus frondosas ramas por encima del tejado y junto a las paredes. Bajo las ramas, el suelo estaba salpicado de parterres verdes, moteados de colores ms vivos. Me agach, y lo mismo hizo Shim. Nos acercamos gateando cautelosamente. Un fresco aroma lleg hasta nosotros, el olor de las hojas mojadas y las flores recin abiertas. Se me ocurri que haba transcurrido mucho tiempo desde la ltima vez que ol la fragancia de unas plantas vivas y en crecimiento. Y entonces, se me ocurri que esto no era un simple huerto. Era un jardn. En ese momento, dos figuras grises como las piedras del muro salieron de la cabaa. Con pasos vacilantes, la pareja se dirigi lentamente al parterre ms prximo. Se movan con un extrao ritmo desacompasado; una enderezaba la espalda cuando la otra la encorvaba, una levantaba la cabeza cuando la otra la inclinaba. Sin embargo, por distintos que fueran sus movimientos, parecan estar conectados invariablemente. Cuando estuvieron ms cerca, comprob que se trataba de dos personas mayores. Muy mayores. El cabello blanco, veteado de gris, caa sobre sus hombros, mientras sus togas pardas sin mangas se vean ajadas y descoloridas. De no haber tenido la espalda tan encorvada, habran sido bastante altas. Solamente sus brazos, musculosos y curtidos, parecan ms jvenes que el resto. La pareja lleg al primer parterre y all se separ. La mujer, cuyos altos pmulos me recordaron los de mi madre, se detuvo para sacar una bolsa de semillas y empez a introducirlas en la tierra al lado de la cabaa. Al mismo tiempo, el hombre, de cuya mandbula colgaba una larga y rala barba, recogi una cesta y se dirigi renqueando hacia un rbol cargado de los mismos frutos en forma de espiral que haba probado en el rbol de shomorra. Inesperadamente, el anciano se detuvo y se volvi muy despacio hacia donde nos encontrbamos, agachados detrs del muro. Sin apartar la vista de nosotros, habl con una voz grave y spera. Garlatha, tenemos visita. La anciana levant la vista. Aunque su rostro se llen de arrugas de preocupacin, respondi pausadamente con una voz cascada por la edad. Que se muestren, no tienen nada que temer. Me llamo T'eilean declar el hombre. Si vens en son de paz, sed bienvenidos a nuestra casa. Lentamente, alzamos la cabeza. Me puse en pie y apoy mi cayado en el suelo. Al pasar la mano por el punto mellado del bastn, un escalofro recorri mi espinazo. Mientras tanto, Shim se haba levantado junto a m y sac pecho, aunque slo sus ojos y su pelo enmaraado sobresalan por encima del muro. Venimos en son de paz. Y cmo os llamis? Titube, presa de una repentina cautela. Los nombres de nosotros es en secreto declar Shim. Nadie sabe y aadi, por si acaso: Nosotros tampoco. La comisura de los labios del anciano llamado T'eilean se curv hacia arriba. Haces bien siendo precavido, pequeo viajero. Pero como ha dicho mi esposa, no tenis nada que temer de nosotros. Somos simples jardineros, nada ms. Pas al otro lado del muro, intentando no aplastar los delgados frutos amarillos que crecan all en una parra. Ofrec una mano a Shim, pero me la apart de un manotazo y se encaram al inestable montn de piedras. T'eilean volvi a ponerse serio. Corren tiempos peligrosos para viajar por Fincayra. Debis de ser muy valientes, o muy imprudentes. 122

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Asent. El tiempo dir cul de las dos cosas. Pero puedo preguntaros a vosotros? Si es peligroso pasar por aqu, vivir aqu debe ser mucho ms peligroso. Es verdad, desgraciadamente. T'eilean hizo una sea a Garlatha para que se uniera a l. Pero adnde podramos ir? Mi esposa y yo llevamos viviendo aqu juntos sesenta y ocho aos. Nuestras races son profundas, tanto como las de esos rboles. Con un amplio gesto que abarc su sencillo hogar, aadi: Adems, no tenemos ningn tesoro. Es decir, ninguno que se pueda robar. Garlatha lo tom del brazo y le sonri: Nuestro tesoro es demasiado grande para cualquier cofre, y ms precioso que cualquier joya. T'eilean asinti. Tienes razn, mi dama. Se inclin hacia m y me sonri maliciosamente. Siempre tiene razn. Incluso cuando se equivoca. Garlatha le dio una patada en la espinilla. Auuu! grit l, frotndose el golpe. Despus de sesenta y ocho aos, deberas haber aprendido modales! Despus de sesenta y ocho aos, he aprendido a adivinarte las intenciones. Garlatha lo mir directamente a los ojos. Le dedic una sonrisa. Aun as, por alguna razn, todava me gusta lo que veo. Los oscuros ojos del anciano centellearon. Bueno, y qu hay de nuestros huspedes? Podemos ofrecerles un lugar donde sentarse? Algo de comer? Rechac su invitacin amablemente. Me temo que no tenemos tiempo para sentarnos. Seal los frutos en espiral que pendan de la rama. Pero aceptara gustoso uno de sos. Ya los prob una vez, y fue maravilloso. Con sorprendente destreza, T'eilean arranc uno de los frutos con una larga y arrugada mano. No faltara ms dijo, alargndomelo. Pero nunca has probado esta variedad, el larcn. Mene la cabeza con perplejidad. No crece en ningn otro lugar de Fincayra explic el jardinero en tono solemne. Hace aos, mucho antes de que t nacieras, las colinas situadas al este del Ro Incesante estaban moteadas de rboles que daban este fruto. Pero todos sucumbieron a la Plaga que ha asolado el resto de nuestra tierra. Todos menos ste. Mord el fruto. El sabor de luz solar prpura estall en mi boca. Hay otro lugar donde todava crece este fruto, all fue donde lo com. Dnde? preguntaron al unsono T'eilean y Garlatha. En el Bosque de la Druma, del rbol de shomorra. El shomorra? balbuce Garlatha. De veras has estado all, con el ms raro de los rboles? Me llev una amiga que lo conoce bien. T'eilean se acarici la espigada barba. Si eso es verdad, tienes una amiga extraordinaria. Mi rostro se tens. As es. Una ligera brisa sacudi la rama por encima de m, provocando un animado murmullo por parte de las hojas. Aguc el odo unos instantes. Me senta como un hombre que no hubiera bebido agua en varios das y finalmente escuchara el gorgoteo de un arroyo. De pronto, Shim dio un saltito y me arrebat el fruto en espiral de la mano. Antes de que pudiera protestar, le dio dos grandes mordiscos. Lo mir airadamente. No sabes pedir las cosas? Mmmppff respondi el pequeo gigante con la boca llena. Los ojos de Garlatha brillaban, divertidos. Al parecer coment, mirando de reojo a su marido, no soy la nica que carece de modales. Tienes razn respondi l. Dio unos pasos vacilantes y aadi, igualmente divertido: Como siempre. Garlatha sonri abiertamente. Con su fuerte brazo, desprendi de la rama otro fruto en espiral y me lo tendi. 123

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Toma. Puedes empezar de nuevo. Eres muy generosa, sobre todo si ste es el ltimo rbol de esta especie que queda al este de la Druma. Olisque el delicioso aroma del larcn y mord un bocado. Una vez ms, mi lengua explot con el sabor del fruto. Paladendolo, pregunt: Cmo ha sobrevivido tan bien vuestro jardn en medio de esta Plaga? Es un milagro. La pareja intercambi una mirada. El semblante de T'eilean se endureci. No tiene ms de milagro que la fertilidad que antes tena el resto de esta tierra. Pero nuestro malvado rey ha cambiado todo eso. Se nos parte el corazn al verlo dijo Garlatha con su voz cascada. El Velo de Stangmar bloquea la luz del sol prosigui el anciano. Y es peor cada mes que pasa. A medida que aumenta el poder del Castillo Velado, el cielo se va oscureciendo ms y ms. Mientras, sus ejrcitos han sembrado la muerte por todo el territorio. Han arrasado pueblos enteros. Sus habitantes han huido a las lejanas montaas occidentales, o abandonado Fincayra definitivamente. Un vasto bosque, tan extraordinario como el de la Druma, creca en otro tiempo en esas colinas, al este. Ya no! Los rboles que no fueron talados o quemados se han conservado en una especie de letargo y nunca ms hablarn. Aqu, en las llanuras, la tierra que no se ha empapado de sangre ha adoptado su mismo color. Y el Arpa en Flor, que quiz podra devolver la vida a la tierra, nos ha sido robada. Contempl sus ajadas manos. Una sola vez tuve el Arpa en mis manos, cuando era nio. Pero aun despus de tantos aos, no he olvidado el tacto de sus cuerdas, ni las emociones que despertaban sus melodas. Sonri tristemente. Se ha perdido todo eso y mucho ms. Hizo un gesto hacia la hendidura de la colina, por detrs de la casa. Contempla nuestra antao dichosa primavera! Apenas un hilito de agua. A medida que la tierra se agostaba, tambin menguaba el agua que la nutra. Ahora me paso la mitad del da acarreando agua desde muy lejos. Garlatha lo tom de la mano. Como yo me paso la mitad del da buscando en la pradera seca las semillas que puedan revivirse. Azorado, Shim le ofreci los restos de su fruto. Yo lo siente por t. Garlatha le palme suavemente la desmelenada cabeza. Qudate ese fruto. Y no lo sientas por nosotros. Somos mucho ms afortunados que la mayora. Eso s es verdad corrobor su marido. Nos ha sido concedida una larga vida juntos y la oportunidad de cuidar unos cuantos rboles. Es todo lo que cualquiera podra desear. La mir con dulzura. Eso y el nico deseo que nos queda: morir juntos algn da. Como Baucis y Filemn observ. Quin? Baucis y Filemn. Son los protagonistas de una historia de los griegos, una historia que me cont... mi madre, hace tiempo. Slo tenan un deseo: morir juntos. Y al final los dioses los convirtieron en rboles cuyas frondosas ramas se abrazaran mutuamente por toda la eternidad. Qu hermoso. Garlatha suspir, mirando dulcemente a su marido. T'eilean no dijo nada, pero me estudi con atencin. Pero no habis contado prosegu cmo ha sobrevivido vuestro jardn en estos terribles tiempos. T'eilean solt la mano de Garlatha y abri sus nervudos brazos para abarcar el follaje, las races y las flores que nos rodeaban. Amando nuestro jardn, simplemente. Asent, pensando que esta regin debi de ser maravillosa antes de la Plaga. Si el jardn en el que nos encontrbamos Shim y yo era slo una pequea muestra de sus riquezas, e! paisaje debi de ser tan hermoso como el propio Bosque de la Druma, aunque no tan salvaje y misterioso. Era uno de esos lugares donde me habra sentido vivo. Y libre. Y posiblemente, incluso en mi hogar. Garlatha nos observaba con expresin preocupada. Y seguro que no podis descansar aqu un rato? No. No podemos. 124

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Entonces tenis que ser extremadamente cautos nos previno T'eilean. ltimamente hay trasgos por todas partes. Ayer mismo, al atardecer, cuando regresaba con el agua, vi un par de ellos. Llevaban a rastras a una nia indefensa. Mi corazn dej de latir. Una nia? Cmo era? El hombre de barba blanca hizo una mueca de dolor. No pude acercarme mucho, de lo contrario me habran visto. Aun as, mientras los espiaba, una parte de m quera atacarlos con todas mis fuerzas. Me alegro de que no lo hicieras declar su mujer. T'eilean me seal con un dedo. La nia tena ms o menos tu edad. El cabello, castao, largo y rizado. Y llevaba un vestido que pareca hecho de ramitas entretejidas. Shim y yo nos quedamos boquiabiertos. Rhia! murmur con voz ronca. Hacia dnde iban? No cabe la menor duda respondi el hombre, consternado. Se dirigan hacia el este. Y como la nia an estaba viva, debe de ser alguien con quien Stangmar deseaba tratar personalmente. Garlatha gimi. No soporto pensar que hay una joven en ese horrible castillo. Palp mi talega para asegurarme de que el pual segua dentro. Tenemos que irnos ya. T'eilean me tendi la mano y estrech la ma con una firmeza inesperada. No s quin eres, jovencito, ni adonde vas. Pero sospecho que, como una de nuestras semillas, en tu interior hay mucho ms de lo que se ve por fuera. Garlatha volvi a acariciar la cabeza de Shim. Creo que lo mismo podra decirse de este pequen. No respond, aunque me preguntaba si nos habran tratado con tanta amabilidad si nos conocieran mejor. Con todo, cuando volv a cruzar el desmoronado muro de piedra, albergaba la esperanza de volver a verlos algn da. Me gir y agit una mano para despedirme de la anciana pareja. Me devolvieron el saludo y reanudaron su trabajo. Advert que el Galator desprenda un agradable calor sobre mi pecho. Mire en el interior de mi tnica y vi que las piedras del centro relucan muy tenuemente. Y supe que la teora de Cairpr sobre el Galator era cierta.

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De pronto se oy un grito

Avanzamos durante varias horas en direccin al desfiladero que atravesaba el rosario de colinas. Mi cayado golpeaba rtmicamente el reseco suelo y la hierba seca. Un fro viento bajaba hasta nosotros desde las Colinas Oscuras. Sus ariscas rachas abofeteaban nuestro rostro. A pesar del viento, Shim se esforzaba por mantenerse junto a m. Aun as, tuve que detenerme varias veces para ayudarle a sortear un helechal con espinas o una zanja muy profunda. A medida que el terreno se iba haciendo ms empinado, el viento soplaba con ms furia. Pronto nos azotaba con un fro tan penetrante que ya no senta un dolor fluctuante en la mano con que empuaba el cayado, sino que la tena insensible, como si fuera de la misma madera que el cayado. Empezaron a llovernos fragmentos de hielo. Alc el brazo que tena libre ante mi rostro para proteger mis mejillas y mis ojos invidentes. Los fragmentos de hielo se convirtieron en agujas, despus en piedras y finalmente en puales. Con la lluvia de afiladas cuchillas de hielo, Shim, que haba contenido sus protestas desde que abandonamos el jardn, gimote lastimosamente. Pero yo slo lo oa en los escasos momentos de calma entre rfaga y rfaga, pues el aullido del viento era cada vez ms ensordecedor. An haba suficiente luz para que mi segunda visin resultara til, pero los remolinos de hielo y tierra arrastrados por el viento confundan mi sentido de la orientacin. De pronto, tropec con un afloramiento plano de algn mineral. Ca al suelo con un grito, y solt el cayado. Temblando, gate hasta el afloramiento, con la esperanza de poder utilizarlo como frgil refugio contra la tormenta. Shim se acurruc entre los pliegues de mi tnica. Permanecimos all, con los dientes castaeteando de fro, durante bastantes minutos, que nos parecieron semanas. Con el tiempo, la cellisca fue perdiendo intensidad. El viento ululante nos zarande unas cuantas veces ms, pero finalmente amain. Aunque el aire no era ms clido, nuestros cuerpos se reanimaron lentamente. Abr y cerr las manos, lo que me provoc un agudo dolor en las palmas y en las yemas de los dedos. Un indeciso Shim asom la cabeza por debajo de mi tnica, con carmbanos de hielo incrustados en su enmaraado cabello. De repente, ca en la cuenta de que el afloramiento que nos haba escudado parcialmente no era nada ms que un enorme tocn de rbol. A nuestro alrededor, haba miles de tocones similares diseminados por las colinas, separados por una inmensa red de barrancos erosionados. Aunque estaban cubiertos por una capa de hielo, los tocones no brillaban ni relucan. Simplemente estaban all, inertes como tmulos funerarios. Como si se tratara de una revelacin sbita, lo comprend. Esto era cuanto quedaba del gran bosque que haba descrito T'eilean. Los ejrcitos de Stangmar han sembrado la muerte por todo el territorio. Las palabras del anciano se elevaron como fantasmas de los tocones carcomidos, del suelo rojo sangre, de las colinas derruidas. Shim y yo nos miramos mutuamente. Sin pronunciar palabra, nos pusimos en pie sobre el suelo escarchado. Recog mi cayado y arranqu un pedazo de hielo del extremo superior. A continuacin, localic nuevamente el desfiladero, pis los restos quebradizos de una rama y reanud la ascensin por la empinada y resbaladiza cuesta. Shim correte para no quedarse atrs, sin dejar de mascullar entre dientes. Seguimos ascendiendo toda la maana por colinas cubiertas de cicatrices de incontables tocones de rbol y lechos de arroyo secos. El cielo fue oscurecindose progresivamente. Pronto, el desfiladero se hizo invisible, engullido por la creciente oscuridad. Slo poda confiar en mi recuerdo para saber dnde se hallaba la ltima vez que vi sus dos afilados promontorios, aunque ese recuerdo se estaba desvaneciendo junto con la luz. Lentamente, fuimos ganando altitud. A pesar de la dbil luz, detect varios rboles enjutos que se erguan entre los raigones y las ramas secas. Sus retorcidas figuras semejaban personas que se retorcan de dolor. Al ver un rbol con la corteza de un haya, me acerqu a l. Apoy la mano en el tronco y emit el sonido susurrante que Rhia me haba enseado en el Bosque de la Druma. El rbol no respondi.

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Volv a intentarlo. Esta vez, mientras reproduca el sonido, imagin ante m la presencia viva y animada de un rbol sano. Sus poderosas races hundindose en el suelo. Las ramas arquendose hacia el cielo. El canto gutural elevndose por el tronco y estremeciendo hasta la ltima hoja. Quiz fuera solamente mi imaginacin, pero cre detectar un leve inicio de temblor en las ramas superiores del haya. Pero si realmente se movan, enseguida volvieron a la inmovilidad. Me rend y prosegu mi penoso camino, con Shim pegado a mis talones. Cuanto ms ascendamos por la empinada ladera, ms rocoso era el terreno. La luz era ms escasa a cada minuto que pasaba. El cielo se ennegreci, mientras los tocones y las rocas que nos rodeaban se fundan con las sombras. Pese a que mi segunda visin se desvaneca con rapidez, la forc al mximo para ver lo poco que pudiera. Y escuch con toda mi concentracin. Saba que cualquier movimiento, por leve que fuese, poda ser el nico aviso de un ataque. Mientras procuraba no tropezarme con las piedras o pisar las ramas secas, mis pasos se hacan ms inseguros. Ms adelante, distingu una abertura apenas visible, donde unos pinculos idnticos de roca oscura se elevaban hacia el cielo an ms oscuro. Poda ser el desfiladero? Aceler el paso con el mayor sigilo posible. Me detuve bruscamente. Permanec inmvil como uno de los rboles retorcidos, escuchando. Shim se situ a mi lado. T oye algo? No estoy seguro susurr. Me pareci que s, en algn lugar por delante de nosotros. Transcurrieron varios minutos. No oa nada, aparte de nuestra respiracin y el latido de mi corazn. Por fin, toqu el brazo del pequeo gigante. Vamos murmur. Pero no hagas ruido. Hay trasgos cerca. Oooh gimote Shim. Yo tiene miedo. En serio, de verdad, pa... Calla! De entre las sombras que tenamos delante surgi un grito ronco y un repentino ruido de pisadas. Llamearon las antorchas y la oscuridad se inflam. Trasgos! Huimos por el rocoso risco. Bajo nuestros pies, restallaban las ramas pisoteadas. Puntiagudas espinas araaban nuestra piel. Justo a mis espaldas, oa la jadeante respiracin de los trasgos, el tintineo de sus armaduras, el chisporroteo de sus antorchas. Shim y yo corrimos entre las rocas, procurando no tropezar. La oscuridad nos envolva por completo. No sabamos hacia dnde nos dirigamos, ni nos importaba. Slo sabamos que los trasgos acortaban distancias. En un esfuerzo desesperado por burlar su persecucin, gir bruscamente hacia un lado. Shim me sigui de cerca y cruzamos al otro lado del saliente. El panorama que vimos no poda ser ms estremecedor. Nuevas colinas se recortaban contra el oscuro cielo, todava ms oscuras que ste. Peor an, el valle que se abra a nuestros pies pareca completamente negro, excepto por los destellos de centenares de puntos de luz. A pesar de la proximidad de los trasgos, titubeamos unos instantes. Una lanza silb al pasar entre mi cabeza y el extremo superior de mi cayado. Antes de que la lanza rebotara en el suelo, seguida por un coro de exabruptos, nos precipitamos ladera abajo. Mi pie tropez con una roca y ca de bruces. Shim me esper hasta que pude ponerme en pie con dificultad; agarr mi Cayado y segu corriendo. A la carrera, nos internamos en el negro valle. La oscuridad ms absoluta nos envolvi como una ola. El terreno estaba hmedo y cubierto de musgo bajo nuestros pies. El aire tena un olor rancio. Casi enseguida nos encontramos chapoteando en algo parecido a un enorme charco con el fondo de resbaladizo limo. Me detuve bruscamente y, al hacerlo, provoqu que Shim chocara contra mi espalda. Por qu t para? pregunt airadamente. Escucha. Yo no oye nada, solamente los latidos de la dolorosa nariz de yo. Precisamente. Los trasgos no nos siguen. Creo que se han detenido. T tiene razn. El pequeo gigante se revolvi nerviosamente entre el cieno. T cree que ellos tiene miedo de bajar aqu? Not que algo fro se colaba en mis botas de piel. Es posible que nos hallemos en... las Marismas Encantadas.

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Como una respuesta, una dbil y vacilante luz apareci a cierta distancia. Permaneci suspendida a lo lejos, como si nos estudiara. De repente, apareci otra, seguida por otra ms. Pronto, ms de veinte de aquellas extraas luces espectrales danzaban a nuestro alrededor y se acercaban lentamente a nosotros. Shim oprimi mi mano. Un olor ftido, como a carne putrefacta, flot hasta nosotros. Mi estmago se rebel y sent nuseas. El hedor fue aumentando a medida que las luces se aproximaban. De pronto, se oy un dbil y vacilante lamento. Un antiguo canto fnebre en el que lata la angustia, el dolor infinito. El lamento eriz todos los pelos de mi cuerpo. Pareca brotar del suelo, de las luces, del aire corrompido. Proceda de un lado. Proceda del otro. Proceda de todas las direcciones al mismo tiempo. Aterrorizado, Shim emiti un chillido. Solt mi mano y ech a correr, alejndose de las luces flotantes. Espera! Corr tras l como una exhalacin. Pero apenas haba dado unos pasos cuando algo trab mi pie. Me ca de narices en un charco de lquido viscoso. Me incorpor y recuper mi bastn, antes de sacudirme el limo de los brazos. Apestaban a moho y a descomposicin. Las siniestras luces volvan a congregarse, formando un crculo. El lamento se intensific. El hedor de la muerte me envolvi. Shim! No hubo respuesta. Shim! De pronto, o un grito. Las incontables luces cerraron filas, mirndome como ojos. De manera que mi bsqueda terminara as! Habra sido mejor ahogarse en el mar frente a la costa de Gwynedd que morir de ese modo, perdido y solo. Sin embargo, no realizar mi bsqueda me resultaba menos doloroso que la prdida de Rhia. Al igual que el valiente esmerejn, ella haba dado su vida por m. No me mereca semejante amistad, pero ella no mereca morir. Estaba tan llena de vida, tan llena de sabidura, que yo an no haba comenzado a asimilar! El dolor de perderla me llegaba al corazn, que pareca arderme en el pecho. De pronto, advert que el Galator estaba muy caliente sobre mi pecho. Lo saqu rpidamente y lo sostuve en alto. Las joyas del centro centellearon con una luz verde propia, haciendo retroceder la oscuridad lo suficiente para permitirme ver mi mano y mi brazo. Las luces espectrales vacilaron e interrumpieron su avance. El lamento enmudeci. Un soplo de aire fresco aliger la lgubre atmsfera. Al mismo tiempo, el resplandor del Galator empez a ampliarse. En pocos segundos, el crculo de luz verde abarcaba todo mi cuerpo y tambin mi cayado. Shim! Dnde ests? Aqu! Vino hacia m con pasos vacilantes, empapado de lodo. El limo negro resbalaba por su pecho, sus piernas, sus brazos y un lado de su rostro. Las luces flotantes vacilaron con la expansin del crculo luminoso y empezaron a retroceder en la oscuridad. El lamento se reanud, pero convertido en un murmullo de indignacin. Alentado por la retirada de las luces, avanc hacia ellas. Encontrara el modo de salir de este pantano, costara lo que costase. Sosteniendo el Galator con una mano por encima de mi cabeza y aferrando mi cayado con la otra, me asegur de que Shim se agarraba a los pliegues de mi tnica y empec a vadear los pantanosos estanques. El barro, blando y pegajoso, intentaba engullir mis botas. De repente, hund el pie en una zanja poco profunda. Trastabill con un fuerte chapoteo y no solt el medalln por muy poco. Al instante, los ojos de luz se agruparon para acercarse y el murmullo se hizo ms violento. Cuando recuper el equilibrio, las amenazadoras luces retrocedieron un poco. Tard unos segundos en extraer mi cayado del pegajoso lodo de la zanja, que al final sali con un sonido de succin. Reanudamos nuestro penoso avance. Sin embargo, me di cuenta de que Shim no llegara muy lejos por aquel tipo de terreno. Aunque se esforzaba por mantener mi paso, el agua le llegaba a la cintura, y el esfuerzo de abrirse paso lo estaba agotando rpidamente. Mis propias piernas, as como el brazo con que sostena el Galator, empezaban a pesarme cada vez ms. Aun as, ayud a Shim a encaramarse a mi hombro, el del brazo del cayado. El mismo hombro donde antes se posaba Problemas. Pero esta carga era mucho ms pesada que la rapaz.

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Cada paso resultaba ms difcil que el anterior, cada inspiracin, ms laboriosa. Me senta cada vez ms dbil, como si las marismas me estuvieran chupando las energas. Me dola mucho el hombro. El lodo que goteaba de las piernas de Shim goteaba sobre mi rostro, y su rancio sabor me quemaba la lengua. Las luces se acercaban progresivamente, a medida que me fallaban las fuerzas. El murmullo aumentaba, como si una manada de lobos aullara en mis odos. Las interminables marismas parecan extenderse ms all de los lmites de mi flaqueante resistencia. Mis poderes! Deba intentar utilizarlos? Los necesitaba desesperadamente. Pero los tema demasiado. Las llamas volvieron a inflamarse en mi mente, quemaron mi rostro, abrasaron mi carne y achicharraron mis ojos. De pronto, tropec. Ca de rodillas, y a duras penas pude coger el cayado y el Galator. Shim dio un grito y se aferr a mi cuello con un sollozo. Una vez ms, las luces se agolparon a nuestro alrededor, esperando a ver si era capaz de volver a levantarme. Con las pocas fuerzas que me quedaban, logr salir del lodo. Intent alzar el Galator, pero no consegu subirlo ms arriba de mi pecho. Di otro paso, exhausto... y de nuevo volv a tropezar. O que el Galator se estrellaba contra algo duro como una piedra. Tambin o gritar a Shim mientras el murmullo se haca casi ensordecedor. Despus no o nada ms.

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Oscuro destino

T est vivo? No estoy seguro fue mi nica respuesta. Me incorpor hasta quedarme sentado y dispers la niebla que empaaba mi segunda visin. Shim estaba sentado junto a m, y mi cayado, rebozado de ftido barro, yaca al otro lado. Shim dio un tirn de mi tnica, con su pequeo rostro arrugado por la preocupacin. Dnde estamos? Mir en derredor y contempl la habitacin ms extraa que haba visto nunca. Estbamos rodeados por cuatro paredes, un suelo y un techo de piedra, sin una sola rendija siquiera a modo de ventana. Sin embargo, una vacilante luz azul inundaba la habitacin, corno la luz de una vela justo antes de consumirse por completo. Pero no haba ninguna vela a la vista. Me estremec, y no de fro. No supe a ciencia cierta por qu, pero una sensacin ominosa flotaba en el ambiente. Como si Shim y yo estuviramos a punto de ser descuartizados para la cena de alguien. Shim se arrim a m. Este lugar es aterrador. Parece una mazmorra. Yo est de acuerdo. De pronto, seal con un dedo. Huesos! exclam. Con un respingo, escrut sombras en aquella direccin. Haba, en efecto, un montn de huesos, mondos y perfectamente lisos. A pesar de la inestable luz, pude identificar costillas, huesos de la pierna y crneos ms que de sobras. Crneos humanos. Tragu saliva, mientras me preguntaba si nuestros propios restos descansaran pronto en este lugar. Entonces, advert que haba otros montones, aunque no de huesos, a nuestro alrededor. Uno era de finas losas de piedra gris, apiladas hasta alcanzar casi la altura de mi cayado. Otro era de bolas de madera pulida, de varios tamaos y con extraos smbolos grabados al aguafuerte. Unas ms pequeas que una ua y otras mayores que una cabeza, las bolas parecan haber sido dispuestas cuidadosamente con algn propsito definido. Otro de los montones era de haces de palos, agrupados por tamaos y cantidades. En el rincn ms alejado de la habitacin, vi unos extraos cubos blancos con puntos negros pintados en sus caras. Aqu se amontonaban carretes de hilo blanco y negro, all, curiosas caracolas marinas. Unos recipientes de hierro rebosaban de guijarros y semillas de muchas formas distintas. En el centro de la habitacin se hallaba una alfombra cuadrada, dividida en cuadrados rojos y negros ms pequeos. Muchos de estos cuadrados estaban ocupados por piezas talladas en madera, cada una de las cuales me llegaba a la cintura. Haba dragones en actitud amenazadora, caballos al galope, lobos que aullaban, trasgos guerreros, reyes y reinas, adems de muchos otros cuya identidad ni siquiera intu. Tiempo atrs, en Caer Vedwyd, haba odo hablar de un juego llamado ajedrez, pero se jugaba sobre un tablero, no en una alfombra. Y en cualquier caso, las piezas de ajedrez no incluan dragones. Ni trasgos. Sobre una piedra, junto a la pared situada frente a nosotros, una apretada maraa de signos titilaba bajo la luz. Columnas de barras, puntos y garabatos que se prolongaban en varias direcciones cubran casi toda la superficie. Haba miles de cuadrados, tringulos y tramas de lneas tachadas, adems de crculos divididos en secciones, como si se tratara de hogazas de pan cortadas a rebanadas. Haba runas, letras, nmeros y smbolos apretujados por encima y por debajo, por dentro y por fuera del resto de las inscripciones. Lstima gru una voz profunda que son a nuestras espaldas. Nos volvimos en redondo y vimos una cabeza plida y sin pelo asomando por una rendija de la pared: una puerta. Lentamente, la puerta se abri, y qued a la vista un cuerpo tan redondo como la cabeza que llevaba una

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prenda parecida a un saco de tela con varios bolsillos, un collar de piedras bastas y los pies descalzos. Me qued petrificado, con el temor de que pudiera tratarse de otro espectro cambiante. O de algo aun peor. La cabeza lampia, con hileras de arrugas que se unan alrededor de dos orejas triangulares, se inclin en nuestra direccin. Una gran verruga reseca sobresala como un cuerno en el centro de la frente. Unos ojos ms negros aun que los mos nos miraron sin pestaear durante varios segundos. Despus, la boca llena de dientes estropeados se abri de nuevo. Definitivamente, es una lstima. Empu mi cayado y me puse en pie, lo cual no result nada fcil, con Shim aferrado a mi pierna. Quin eres? No tiene prcticamente ninguna posibilidad de llegar vivo al final del da mascull el extrao aparecido, entrando en la habitacin. Definitivamente, es una lstima. Aunque me temblaba la voz, repet mi pregunta. Quin eres? Los ojos negros, que parecan increblemente viejos, me observaron unos instantes. Esa pregunta no es fcil, amorcito. El modo en que pronunci la palabra amorcito me puso los pelos de punta. Quin soy yo? prosigui la criatura, mientras caminaba a nuestro alrededor, como un buitre examinando su carroa. Es difcil saberlo. Incluso para m. Hoy soy alguien, maana soy alguien distinto. La arrugada cara se acerc a la ma, mostrando ms dientes cariados. Y quin eres t? Di un suspiro. La verdad es que, en realidad, no estoy seguro. Por lo menos eres sincero, amorcito. Sigui caminando en crculos con sonoros pasos de sus pies descalzos. Tal vez, yo pueda darte alguna pista de quin eres t. Aunque debo advertrtelo, es algo decepcionante. Como aperitivo, eres demasiado flaco para que dures ms de un par de bocados, incluyendo a tu amiguito de propina. Shim se agarr a mi pierna con ms fuerza. Peor incluso, amorcito, pareces demasiado dbil para ayudarme ni un pice en mi apuesta. Y mira que detesto perder. Un dedo de hielo recorri mi espinazo. Ya s quin eres. Eres Domnu. Eres muy listo, amorcito. La lampia arpa dej de dar vueltas. Se pas una mano por la calva, en actitud meditativa. Pero con ser listo no te bastar para hacerme ganar la apuesta. De qu apuesta hablas? Oh, no es nada importante. Simplemente hice una pequea apuesta con alguien que cree que no sobrevivirs hasta maana. Se encogi de hombros. Morir hoy, morir maana. Qu diferencia hay? No debera haber apostado por ti, pero no pude resistirme, con tantas probabilidades en contra. Me estremec, recordando lo que haba dicho Cairpr sobre este ser cuyo nombre significa Destino Oscuro. No es buena ni mala, amiga o enemiga. Simplemente, es. Contra quin has apostado? El suelo de piedra resonaba bajo los pies descalzos de Domnu mientras se acercaba a la pared cubierta de extraos signos, todava vacilantes por la inestable luz. Se escupi en el dedo ndice de la mano izquierda, que inmediatamente se tino de azul. A continuacin, con el dedo a modo de pincel, lo alz todo lo que pudo y traz una lnea sinuosa sobre uno de los crculos. Es hora de empezar con otra pared nueva gru. Tras una mirada en nuestra direccin, aadi: Debo llevar la cuenta, amorcitos. Detesto perder una apuesta, pero debo llevar la cuenta. Y no cabe duda de que voy a perder sta, aparentemente. T quiere decir que nosotros va a morir? pregunt Shim con un hilito de voz. Domnu volvi a encogerse de hombros. Ciertamente, eso parece. Contra quin has apostado? pregunt yo con arrogancia. Nadie que t conozcas. Aunque l s parece sentir una genuina animadversin hacia ti. Quin es?

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Se rasc la parte trasera de su calva cabeza. Ese loco de Rhita Gawr, naturalmente. Rhita Gawr? El espritu que lucha contra Dagda? Domnu gru despreocupadamente. Supongo que s. Por lo menos era as hace algunos milenios, la ltima vez que lo comprob. Pero en cuanto a quin gana y quin pierde, amorcito, no tengo ni idea. Que lleven ellos sus propios registros. Pero esto no es un juego! Es muy serio. Domnu se puso seria. Los juegos son serios, amorcito. Tan serios como la vida misma, puesto que tambin sta es slo un juego. No lo entiendes. Me acerqu a ella, con Shim firmemente sujeto a mi pierna. Su lucha es por toda Fincayra. Adems de la Tierra. Y ms all. S, s dijo la arpa, con un bostezo. Tienen una apuesta en curso. No! Es ms que eso. Me mir fijamente, boquiabierta. Ms que eso? Cmo puede haber nada ms que eso? Una apuesta es la oportunidad ms pura que puede existir! Elige tu opcin y haz tu apuesta. Despus ocurre lo que ocurre. Arriba o abajo. Vida o muerte. No importa, siempre que al final recojas tus ganancias. Sacud la cabeza. S importa. Que venza Dagda o Rhita Gawr decidir... Cmo estarn las probabilidades en su siguiente apuesta. S, lo s. Los pies de Domnu pisaron la alfombra a cuadros rojos y negros. Se inclin para mirar de cerca una de las piezas, con la forma de un dragn rojo, y le acarici con indiferencia la escamosa mandbula. No podra afirmarlo, pero casi me pareci que el dragn cabeceaba ligeramente y que brotaban dos finas columnas de humo de sus fosas nasales. Su jueguecito no tiene inters para m concluy, pellizcando maliciosamente la oreja del dragn. Bastante me cuesta llevar mis propias cuentas. Shim se arrim ms a m. Yo tiene miedo. Muy mucho miedo. No s por qu replic Domnu con una perversa sonrisa. Morir no est tan mal, despus de la primera vez. Apoy el pie en el lomo de la pieza en forma de dragn y agarr al rey negro por el cuello con brusquedad. Quiz me equivocara, pero cuando levant el rey de la alfombra, cre or un dbil chillido de angustia. Sin soltar su presa, empez a frotar la corona del rey contra su traje de arpillera. Supongo que deberamos de jugar a algo, antes de que os permita seguir vuestro camino, amorcitos. As os olvidaris un rato de vuestra inminente muerte y mi inminente derrota. Prefieres dados o bastones? Necesitamos tu ayuda supliqu. Volvi a depositar el rey negro en su lugar con un golpe seco. A continuacin, se dirigi con pesados pasos hacia la pila de bastones. Eligi un pequeo haz del montn y se qued mirndolo. Creo que hoy irn mejor los treses que los treces, no ests de acuerdo? Hoy es un da de nmeros bajos, lo siento en el tutano de los huesos. Huesos! Te gustara jugar a la taba, mejor? Por favor! Necesitamos llegar al Castillo Velado. El Castillo Velado? Extrajo un bastn del haz y escupi sobre l. Y por qu queris ir a semejante lugar? Pregunta buena mascull Shim, abrazndose a mi pantorrilla. Adems continu Domnu, sin dejar de examinar el bastn, si te mando all, morirs con toda certeza y yo perder mi apuesta. No nos ayudars, por favor? Me temo que no, amorcito. Hizo rodar el bastn sobre la palma de su mano. La mir de una forma desagradable. Si no piensas ayudarnos, por qu no nos vuelves a dejar en las Marismas Encantadas y acabamos de una vez? 132

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Shim me mir, estupefacto. Tal vez lo haga, amorcito. Despus de todo, promet a Rhita Gawr que no te mantendra aqu a salvo todo el da. Son las reglas del juego, seguro que lo comprendes. Y yo nunca infrinjo las reglas. Bajando la voz, aadi: Adems, se dara cuenta si lo hiciera. Volvi a introducir el bastn en el haz y lo devolvi cuidadosamente al montn. Por qu apresurarse? An tenemos tiempo para un par de partidas. Nosotros no tenemos tiempo! exclam. No existe ninguna forma de convencerte? Lo nico que falta prosigui, recorriendo la habitacin con la mirada es elegir el juego. Por supuesto! Ajedrez! Aunque supongo que no conocers las reglas, siendo tan joven. No importa. T ven aqu y yo te ensear un poco. Y trete a ese valiente guerrero, el que se aferra a tu pierna. Regres hasta la alfombra y se qued mirando las piezas de ajedrez. Demasiado altas, creo. Con expresin de profunda concentracin, apoy la palma de la mano en la corona de la reina roja. Murmur una frase en voz baja y empez a ejercer presin lentamente. Para mi asombro, la reina roja as como el resto de las piezas del tablero fue disminuyendo de tamao hasta alcanzar la mitad del original. Ahora las piezas ms altas eran aproximadamente de la estatura de Shim. Domnu seal con orgullo las piezas de ajedrez. Realmente, este juego es uno de mis mejores inventos. Un gran xito dondequiera que va. Incluso los seres humanos, con su reducida capacidad de concentracin, lo han adoptado. Aunque me duele ver cmo intentan simplificar en exceso las reglas. El nico inconveniente es que se juega mejor entre dos personas. Y encontrar el rival adecuado puede resultar condenadamente difcil. Enarc las cejas, con lo que se formaron oleadas de arrugas en la parte superior de su cuero cabelludo. Sobre todo si recibes tan pocas visitas como yo. Por cierto, la mayora de mis visitantes entran por la puerta principal. Qu te indujo a utilizar la puerta trasera? Poda no haberte encontrado nunca, si no hubieras llamado. Yo no llam a tu puerta. Amorcito, qu desmemoriado eres! Golpeaste con algo duro. Debi de ser tu cabeza. O tal vez, ese feo colgante que llevas. Record sbitamente el Galator y lo aferr con fuerza. Ya no brillaba. Rpidamente, volv a guardarlo bajo mi tnica. Podra haberte dejado all, pero no he tenido ningn compaero de juego desde hace mucho tiempo. Dos siglos, por lo menos! Luego, cuando os arrastr al interior, ca en la cuenta de que debes de ser se por el que Rhita Gawr ha apostado a que no sobrevivira hasta maana, si te atrevas a presentarte aqu. Me mir entornando sus viejos prpados. Ojal te hubiera visto antes de aceptar la apuesta. Domnu empez a caminar junto a la alfombra, inspeccionando atentamente las piezas una por una. Aunque la vacilante luz produca el efecto de que la habitacin entera vibraba, me sorprendi que las piezas temblaran levemente cuando ella se acercaba. De pronto, al pasar por detrs de un caballo negro de gallardo aspecto, el animal movi imperceptiblemente una pata posterior. Al instante, Domnu se volvi en redondo. No pretenders darme una coz, verdad? Los ojos negros relampaguearon mientras recorra lentamente la crin del caballo con un dedo. No, ests mejor educado que eso. Mucho mejor. Seguro que quieres un poco ms de peso en tu lomo. S, ser eso. Cre or el ms dbil de los relinchos procedente del caballo. Sus msculos tallados casi se tensaron. Domnu se agach y sopl larga y suavemente. Una piedra negra con cantos irregulares, de la mitad del tamao del animal, apareci de la nada sobre su lomo. Aunque el caballo pareci hundirse ligeramente bajo el peso, mantuvo la cabeza bien alta. Ya est declar Domnu. As est mucho mejor. Gir sobre s misma y me mir directamente a los ojos. Es hora de una partidita de ajedrez dijo en un tono ms amenazador que invitador. Antes de que te permita volver con tus, llammosles as, amigos que te esperan fuera. Empiezas t.

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La apuesta

Mi corazn lata aceleradamente. Era incapaz de situarme frente a Domnu sobre la alfombra. Ven, amorcito. No tengo todo el da. Sonri aviesamente, mostrando sus dientes irregulares. Ni t tampoco. T no acerca a ella susurr frenticamente Shim. Estoy esperando gru Domnu. El sudor perlaba mi frente. Qu poda hacer? Tal vez, si le daba el gusto, podra encontrar el modo de ganarme su colaboracin. Mas en cuanto me plante la idea, comprend de inmediato que era imposible. Domnu jams nos enviara al castillo, pues crea que eso garantizara que perdiramos la vida... y ella su apuesta. Y tuve que reconocer, muy a mi pesar, que probablemente estaba en lo cierto. Aun as, avanc hasta el borde de la alfombra, arrastrando conmigo a un lloriqueante Shim. No tena ni idea de lo que hara a continuacin, ni en el juego de Domnu ni en cuanto a mi empeo en ayudar a Rhia. Slo saba que haba llegado demasiado lejos y sobrevivido a muchas cosas para rendirme antes de intentar todas las posibilidades. Cuando llegu al borde de la alfombra, Domnu seal el caballo negro cargado con la gran piedra. Mueve t primero orden. Pero... pero... balbuce Si no conozco las reglas! Apostara a que, hasta ahora, eso no ha sido un obstculo para ti. Inseguro del significado de su respuesta, lo prob de nuevo. Me explicas las reglas? Tal como yo juego, puedes seguir tus propias reglas. Es decir, hasta que infrinjas una de las mas. Advert que tartamudeaba al replicar: No s cmo empezar. En el juego del ajedrez, a diferencia del juego de la vida, puedes elegir el primer movimiento. Y si elijo mal? Ah exclam, arrugando el cuero cabelludo. En ese caso, ambos juegos son muy similares. De un modo u otro, en tu eleccin residir toda la diferencia. Inspirando profundamente, me situ sobre la alfombra a cuadros rojos y negros. Titube unos instantes y dej mi cayado en el suelo. Despus, con esfuerzo, levant el caballo negro y lo transport hasta el extremo opuesto de la alfombra. Lo deposit delante del rey rojo. Mmmm observ Domnu. Has elegido un movimiento muy arriesgado, amorcito. Me mir con curiosidad. Aunque no ms arriesgado que atacar el Castillo Velado sin un ejrcito. Movi el rey rojo hasta una casilla donde quedaba oculto detrs de una pareja de trasgos. Alguna razn tendrs. S. Es... Una verdadera lstima que ests tan ansioso por morir. En especial, cuando apenas empiezas a jugar la partida. Normalmente, nada me complacera ms que ayudarte a morir antes. Pero una apuesta es una apuesta. Y si yo te propongo otra apuesta? Domnu se rasc la lampia cabeza. Qu clase de apuesta? Bueno respond, pensando a toda velocidad. Si me llevas al castillo... T lleva a los dos corrigi Shim. Aunque todo su cuerpo temblaba, se solt de mi pierna y se irgui en toda su estatura junto a m. Nosotros va juntos. Yo todava sufre la misma locura de siempre.

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Le dediqu un gesto de complicidad y me volv hacia Domnu. Si nos llevas al castillo, te apuesto a que... a que todava viviremos un da ms. Aunque Stangmar y todos sus trasgos y necrontes estn all para recibirnos. T puedes apostar por lo contrario, que no lo conseguiremos. Domnu se tir de una oreja pensativamente. Ya, de modo que quieres subir las apuestas, verdad? Exacto. Y qu pasar si no sobrevives hasta maana? Bueno, entonces habrs perdido una apuesta, contra Rhita Gawr, pero habrs ganado otra, contra m. As, al final del da, no estars peor que ahora. Mientras que si no aceptas mi apuesta, acabars el da solamente perdiendo. Frunci el entrecejo. Ni lo suees! Qu clase de apostadora novata crees que soy, nio? Si te llevo al castillo, obtienes de m algo de valor. Ganes o no, al menos logras eso. Y qu consigo yo? Nada. Mi rostro se entristeci. Pero no tengo nada que darte. Lstima. Su cabeza se arrug. Te toca mover a ti. Espera. Saqu el pual que me haba dado Honn. Puedes quedarte esto. Domnu volvi a fruncir el ceo, desprecindolo con un gesto. Un arma? Por qu iba yo a necesitarla? Y esto? Saqu la talega que me haba dado Branwen. Son hierbas curativas. Domnu resoll despectivamente. Para qu me sirve a m algo semejante? Al verme recoger mi cayado, anunci: Y tampoco necesito eso para nada. Yo saba perfectamente que mi nica pertenencia realmente valiosa era el Galator. Sospechaba que Domnu tambin lo saba. Pero... si me separaba de eso, mi bsqueda estara condenada al fracaso. T toma dijo Shim, empezando a desprenderse de su holgada camisa de corteza tejida. Queda esto. Lo hace mi madre cuando yo es un beb. Suspir. Lstima que todava es de la talla de yo. Domnu lo mir con desprecio. Qudatelo t. Los negros ojos me sondearon. Si no tienes nada ms que ofrecer, no tenemos nada ms que hablar. Excepto, naturalmente, de la partida de ajedrez. Mi mente era un torbellino. No saba casi nada sobre los poderes del Galator, aparte de que eran extraordinarios. Mayores de lo imaginable, haba dicho Cairpr. No poda desprenderme de esto, del ltimo Tesoro! Ya nos haba salvado la vida en una ocasin. Bien poda volver a hacerlo. Adems, si Stangmar lo deseaba con tanta desesperacin, tal vez poda usarlo de algn modo para salvar la vida de Rhia. Aunque no tena modo de saber si segua viva, estaba convencido de que, sin el Galator, jams lograra rescatarla. Es ms, este medalln enjoyado lo haba llevado mi propia madre. Me lo haba confiado para que lo guardara, para que lo protegiera. Renunciar a l sera tambin renunciar a parte de su amor por m. Y sin embargo... si no se lo ofreca a Domnu, ella nunca me ayudara. Y sin su ayuda no podra llegar al castillo! Y entonces, a mi vez, no podra ayudar a Rhia. Pero de nuevo, de qu me servira entrar en el castillo sin el Galator? Decide tu movimiento dijo con impaciencia, dndome un suave empujn. Mueve de una vez! De acuerdo, ya voy. Lentamente, descolgu el Galator de mi cuello. Conoces este colgante, verdad? Domnu bostez, mostrando todos sus dientes torcidos. Lo he visto varias veces a lo largo de los tiempos, s. Qu le pasa? Entonces conoces tambin su valor. La arpa no exterioriz ningn inters. He odo rumores. Shim dio un fuerte tirn de mi tnica. T no da a ella! Es locura! No le hice caso. 135

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Te apuesto... el Galatordeclar solemnemente. Si nos llevas al castillo de Stangmar, yo... Las palabras se negaban a salir de mi boca. Te lo dar. Los ojos negros se abrieron desmesuradamente. No! grit Shim. Nosotros necesita l! Di un paso hacia Domnu. Pero si Shim o yo regresamos con vida, por mucho tiempo que haya transcurrido, debers devolvernos el Galator. Sostuve el medalln en alto, sujeto por el cordn de cuero. Sus piedras centellearon lgubremente a la vacilante luz de la habitacin. stas son las condiciones de mi apuesta. Domnu solt una risita cascada, como si estuviera a punto de saborear una golosina. Y si alguna vez regresas, cosa que dudo, amorcito, confas en que te lo devolver? No! protest Shim. La mir seriamente. Has dicho que nunca infringes las reglas. Eso es verdad. Tras una pausa, aadi: Con excepciones menores aqu y all, naturalmente. De pronto, extendi el brazo y me arrebat el medalln. Acepto la apuesta. Mi corazn dio un vuelco. Ya no tena el Galator. Domnu escudri brevemente el interior de la joya, cuyo verde resplandor se reflejaba en sus ojos, y enseguida lo introdujo en uno de los abultados bolsillos de su toga. Despus, sonri como si acabara de ganar una apuesta colosal. Por mi parte, estaba seguro de que acababa de entregar mi ltima y mayor esperanza. Lo queras desde el principio dije con amargura. Supongo que es verdad, amorcito. Y por qu no me lo quitabas, simplemente? Para qu necesitabas tanto teatro? Domnu pareci ofendida. Yo? Apoderarme de algo que no me pertenece? Eso jams! Dio una palmadita al bolsillo que contena el Galator. Adems, el Galator hay que entregarlo voluntariamente. No puede robarse, o sus poderes resultan intiles. Nadie te lo haba contado? Sacud la cabeza en una muda negativa. Qu lstima. Solt un prolongado bostezo. Definitivamente, es una lstima. Acabemos con tu parte dije sombramente. Cmo nos llevars al castillo? No os importar sufrir un pequeo retraso, verdad? pregunt. En este momento, estoy bastante cansada. Retraso! S. Volvi a bostezar. Hasta maana, a alguna hora. No! Lo has prometido! T hace trampa! Domnu nos estudi con la mirada unos instantes. Bueno, est bien. Supongo que puedo llevaros all hoy mismo. Pero deberais avergonzaros de negar a una pobre anciana el tan necesario descanso. Su calva cabeza se arrug por la concentracin. El nico problema es cmo hacerlo. Se dio unas palmaditas en la coronilla mientras su mirada vagaba por la estancia. Ah, ya est. Alas. Necesitaris alas. Un par como el que tenas antes, tal vez. Mi corazn dio un vuelco y me pregunt si se refera a las alas legendarias de las que me haba hablado Cairpr. Iba Domnu a devolverme lo que todos los fincayranos perdieron haca tanto tiempo? Mov los msculos de los hombros, anticipndome a la sensacin. Se dirigi a la puerta arrastrando los pies. La abri, introdujo un brazo en la oscuridad y la retir cargada con una jaula de hierro de apretados barrotes. Contena una pequea rapaz desaliada. Un esmerejn. Problemas! Me precipit hacia la jaula. El ave alete y silb con entusiasmo, mientras araaba los barrotes de hierro. Djalo salir supliqu, acariciando las clidas plumas a travs de los barrotes.

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Cuidado me previno Domnu. Este bicho tiene malas pulgas. Es un verdadero luchador. Cuerpo pequeo y gran corazn. Podra hacerte jirones, si quiere. A m no. La vieja arpa se encogi de hombros. Si insistes... Dio un leve golpecito a la jaula, que desapareci al instante. Problemas empez a caer, pero recuper el vuelo justo antes de estrellarse contra el suelo. Con dos enrgicos aletazos y un silbido, se pos sobre el extremo superior de mi cayado, antes de saltar desde all a mi hombro izquierdo y frotar su cuello emplumado contra mi oreja. Despus se volvi hacia Domnu y ara el aire furiosamente con sus garras. Cmo diste con l? pregunt. Domnu se rasc la verruga de la frente. El dio conmigo, pero no s cmo. Pareca, bueno, bastante dbil cuando lleg. Como si alguien hubiera intentado convertirlo en carne picada. Es un milagro que aquel pobre despojo pudiera volar. Lo cur un poco, con la esperanza de poder ensearle a jugar a los dados. Pero este ingrato energmeno se neg a colaborar. Al orlo, Problemas silb agudamente y arao el aire. S, s, lo encerr en una jaula contra su voluntad. Pero fue por su bien. Problemas profiri otra sonora protesta. Y por mi propia seguridad! Cuando le dije que no tena inters alguno en encontrar a su amigo, se me ech encima. Intent atacarme! Pude transformarlo en una lombriz en aquel mismo instante, pero decid reservarlo por si mejoraban sus modales. En cualquier caso, ahora tal vez nos resulte til. Intrigados, Problemas y yo bajamos la cabeza al unsono. Debo advertirte continu Domnu que, si bien puedo llevarte al castillo, no puedo hacerte entrar en l. Eso tendrs que conseguirlo por tus propios medios. Y no hablemos de salir. Atisbo el interior del bolsillo donde guardaba el Galator. Puesto que no volveremos a vernos, permteme agradecerte tu regalo. Suspir, pero el familiar peso sobre mi hombro mitig mi tristeza. Seal al esmerejn. Y gracias a ti por este regalo. Domnu se desliz hacia nosotros. Problemas le dirigi una furibunda mirada, mientras la vieja apoyaba sus manos sobre la cabeza de Shim y sobre la ma. Con la misma expresin concentrada que tena cuando redujo las piezas de ajedrez, pronunci unas palabras incomprensibles. De improviso, sent que me encoga. Adems del alarido de Shim, o que Domnu daba algunas instrucciones a Problemas. En un abrir y cerrar de ojos, la rapaz ya no estaba sobre mi hombro. Por el contrario, era yo quien se hallaba sobre su dorso cubierto de plumas, volando a gran altura sobre las Colinas Oscuras.

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El vuelo

Volando entre tinieblas, rode el cuello de Problemas con fuerza. Por la inclinacin del dorso de la rapaz, calcul que estbamos ganando altura progresivamente. Con una mano empuaba mi cayado, ahora casi tan pequeo como yo. Me pregunt dnde estara Shim en este momento, con la esperanza de que por lo menos estuviera a salvo. Un viento glido se estrellaba contra nosotros, con tanta violencia que mis ojos empezaron a llorar, arrojando finos riachuelos de lgrimas por mis mejillas y salpicndome las orejas. Las plumas del cuello de la rapaz se agitaban con cada racha de aire, y rozaban mi cara y mis manos. Como yo no era mayor que la cabeza de Problemas, me di cuenta de que sus plumas eran mucho ms que el plumaje suave y mullido que parecan antes. Cada pluma combinaba la flexibilidad de una rama con la solidez de un hueso. Gradualmente, los movimientos del cuerpo que me transportaba se convirtieron en los mos. Cada vez que alzaba las poderosas alas, yo inspiraba. Cada vez que las bajaba, yo expiraba. Senta tensarse los msculos de las paletillas y el dorso antes de cada aleteo y luego soltarse como un resorte con una fuerza asombrosa. Mientras surcbamos el cielo, me concentraba en escuchar por si oa algo en la negrura. Me sorprendi que el batir de las alas fuera tan silencioso. Apenas un soplo de aire acompaaba el movimiento ascendente; el mnimo crujir de los huesos de los hombros acompaaba el descendente. Por primera vez en mi vida, sabore la libertad de volar. La oscuridad circundante slo ampliaba la sensacin de deslizarse sin limitaciones, sin restricciones. El viento en la cara me haca percibir un atisbo de la sublime experiencia que en otro tiempo conocieron los habitantes de Fincayra y que luego perdieron, una experiencia que yo no recordaba con la mente, sino en los huesos. El viento cambi de direccin y o un dbil gimoteo procedente de las garras de Problemas. Entonces, comprend que el esmerejn llevaba otro pasajero, del mismo modo que otro da poda transportar un ratn de campo. Y yo saba que Shim, ahora ms pequeo que nunca, deba estar sencillamente tan alterado como un ratn a punto de ser devorado. Forc mi segunda visin al mximo y ms an, para intentar que las tinieblas retrocedieran, ya que parecan espesarse a medida que avanzbamos. Pero senta los lmites de mi visin ms que sus dones. El Velo del castillo flotaba sobre las Colinas Oscuras. Las envolva exactamente igual que a nosotros tres, pues bamos volando hacia la tierra donde la noche nunca termina, como la haba descrito Rhia en una ocasin. Con un esfuerzo, percib algunos de los contornos de las colinas que se erguan por debajo de nosotros. Ningn rbol alegraba este terreno, ningn ro surcaba sus cuestas. En cierto momento, me pareci que la tierra se hunda en un empinado pero estrecho barranco, y o el dbil graznido de lo que poda haber sido un guila. Hacia el norte, un denso grupo de antorchas llameantes se mezclaba con los speros gritos de los trasgos. Y hacia el sur, parpadeaban unas luces espectrales que me dejaron ms helado que el viento. En las laderas separadas por el barranco detect varios grupos de edificios que un tiempo haban sido pueblos. Una extraa y confusa aoranza despert en mi interior. Era posible que, de nio, yo hubiera vivido en uno de aquellos pueblos? Si consegua ver aquella tierra a la luz del da, me devolvera por lo menos algunos de mis recuerdos perdidos? Pero los pueblos estaban tan oscuros y silenciosos como mi propia infancia. No ardan fuegos en sus hogares ni se elevaban voces de sus plazas. Dudaba que algn jornalero como Honn siguiera labrando esta tierra, como hicieron sus antepasados durante siglos antes de la rebelin de Stangmar y el inicio de la oscuridad permanente. Era menos probable todava que un jardinero hubiera sobrevivido en un lugar semejante, porque la tierra de T'eilean y Garlatha permaneca an en penumbra, al menos, mientras que el suelo que ahora contemplaba viva en un eclipse perpetuo. La oscuridad se intensific, asfixindonos como una pesada manta. Not que el pulso de Problemas se aceleraba en las venas de su cuello. Al mismo tiempo, el batir de las alas se hizo un poco ms lento, como si la oscuridad entorpeciera el vuelo del mismo modo que inhiba la visin.

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El esmerejn se nivel. Sus alas se descompasaban cada vez ms: unas veces no completaban el aleteo y otras se lo saltaban por completo. Su cabeza se inclinaba alternativamente a un lado y a otro. Pareca confuso, como si intentara ver lo invisible. Tuvo que esforzarse para mantener el rumbo. Me acurruqu sobre mi montura alada. Si a Problemas le costaba tanto ver, cmo iba a conducirnos sanos y salvos hasta el castillo que siempre gira? Tal vez ste era el sentido de la advertencia final de Domnu: que llegar al castillo sera ms fcil que entrar en l. Con sbito terror, comprend que nuestra nica esperanza resida en mi segunda visin. Yo, con unos ojos que estaban ciegos, deba ver como fuera por la rapaz! Aunque mi segunda visin siempre se debilitaba cuando la luz ambiental disminua, esta vez no poda permitir que eso ocurriera. Tal vez no requera luz. Tal vez poda ver pese a la oscuridad. Un todas mis energas. Deba intentar penetrar en la oscuridad. Transcurrieron varios minutos. No perciba nada diferente. Y por qu iba a hacerlo? Nunca haba podido ver nada de noche, ni cuando mis ojos funcionaban. Por qu crea que ahora poda cambiar eso? Sin embargo, segu intentndolo. Quera sondear las tinieblas con el ojo de mi mente. Ver ms all de los grises, ms all de las sombras. Rellenar los espacios de oscuridad, igual que Rhia me haba enseado a llenar el vaco interestelar. Mientras, el vuelo de Problemas se iba volviendo ms errtico e inestable. Sus alas luchaban contra el feroz viento que nos azotaba. El esmerejn vacilaba, cambiaba de direccin, volva a titubear... De un modo tan gradual que al principio no advert el cambio, empec a percibir breves imgenes en medio de la impenetrable oscuridad. Una curva en un risco. Una depresin que en otro tiempo pudo ser un lago. Un camino serpenteante. Una lnea irregular que slo poda ser un muro de piedra. De pronto, a gran distancia, distingu algo muy extrao. Un resplandor vago e intermitente en una cresta lejana. Pareca estar a la vez en movimiento y estacionario, ser a un tiempo claro y oscuro. Ni siquiera estaba seguro de que existiese realmente. Hund las manos profundamente en el cuello plumoso del esmerejn y obligu a la rapaz a volver la cabeza hacia la luz. Al principio, Problemas se resisti, pero acab variando la inclinacin de sus alas. Lentamente, cambi de direccin. Al poco rato, divis una estructura de un tamao monumental. Se ergua sobre una elevada colina como un fantasma en la noche. Cre ver extraos crculos de luz a los lados, y una especie de pinculos que la coronaban. Por siniestra que me hubiera parecido la guarida de Domnu, esta estructura era cien veces peor. Aun as, empujando firmemente el cuello de Problemas, maniobr para acercarnos ms. Para entonces, el esmerejn no slo aceptaba mi mando, sino que adems pareca animarlo. Ahora bata las alas con renovada energa. Mi segunda visin alcanzaba ya una gran distancia. Ahora poda ver la llana cima de la colina, salpicada de piedras, donde se asentaba la extraa estructura. Y aunque vea con mayor nitidez el suelo que la rodeaba, segua viendo borroso el edificio. A medida que nos aproximbamos, oamos con mayor intensidad un sonido grave y retumbante, como el de dos piedras que chirran al rasparse. Lo identifiqu enseguida: la estructura giraba lentamente sobre sus cimientos. Habamos encontrado el Castillo Velado. Me mord el labio inadvertidamente en plena concentracin, y maniobr para que el esmerejn sobrevolara en crculos el castillo giratorio. La confusa silueta se aclar de inmediato. Los pinculos resultaron ser torres y los crculos de luz, antorchas vistas a travs de las ventanas y los portales en movimiento. En varias ocasiones, en el interior de las habitaciones iluminadas por las antorchas, distingu soldados que usaban los mismos cascos puntiagudos que los trasgos guerreros. Concentr mi visin en una de las ventanas de la planta baja, tras la que no pareca haber soldados. Acto seguido, indiqu a Problemas que se lanzara en picado, directamente hacia la ventana. Las almenas, las torres y las galeras se aproximaban a nosotros. De pronto, me di cuenta de que volbamos demasiado despacio y descendamos ms de lo que pensaba. Nos bamos a estrellar contra la pared! Por mi mente cruz como un relmpago la terrorfica pesadilla que haba soado en el mar. Tir del cuello de Problemas hacia atrs con todas mis fuerzas, forzando al esmerejn a virar bruscamente hacia el cielo. Shim, aferrado a las garras, solt un chillido. Pasamos rozando las piedras de las almenas. Una fraccin de segundo ms tarde, y nos habramos estrellado. Volv a concentrarme y obligu a Problemas a dar media vuelta. Esta vez, cuando nos aproximbamos al castillo, intent calcular mejor nuestras velocidades relativas. Pero me asaltaban las dudas. La verdad era que yo no tena ojos, mi visin no era real. Me atrevera a intentarlo de nuevo, guiado nicamente por mi segunda visin? Aspir una gran bocanada de aire e indiqu al esmerejn que iniciara otro vuelo en picado. Nos zambullimos en direccin a la misma ventana abierta de antes. El viento aullaba en mis odos y azotaba mi rostro.

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La ventana estaba cada vez ms cerca y mi estmago se contraa como un puo. El ms mnimo de los errores nos precipitara irremediablemente contra la pared. Nuestra velocidad era cada vez mayor. Ya no podamos volvernos atrs. Penetramos por la ventana como una exhalacin. En ese mismo instante, vi una columna de piedra justo frente a nosotros. Me inclin bruscamente hacia un lado y obligu a Problemas a ladearse hacia la izquierda. Pasamos junto a la columna a ras de suelo, nos deslizamos unos metros y chocamos violentamente contra una pared que se alzaba en algn lugar de las entraas del Castillo Velado.

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El Castillo Velado

Cuando recobr el sentido, lo primero que advert fue lo pequeo que se haba vuelto Problemas. La valiente rapaz estaba posada sobre mi pecho y me abofeteaba suavemente, primero con un ala, luego con la otra. Comprend la verdad en un instante. Era yo, no el ave, quien haba variado de tamao. Yo haba vuelto a crecer. Al comprobar que estaba despierto, el esmerejn salt al suelo de piedra. Solt un quedo silbido, muy parecido a un suspiro de alivio. Un sonido similar son en la esquina opuesta de la habitacin en penumbra y desprovista de cualquier adorno. Bajo una antorcha chisporroteante sujeta a la pared con una abrazadera de hierro, se hallaba Shim, sentado con la espalda apoyada en la pared. Mir a Problemas, se palp desde la peluda cabeza hasta los peludos dedos de los pies, parpade y volvi a palparse. El pequeo gigante me mir con la nariz enmarcada por una radiante sonrisa. Yo est contento que yo vuelve ser alto y grande. Enarqu una ceja, pero me contuve de sonrer irnicamente, S, hemos crecido otra vez. Domnu ha debido de disponer su magia de modo que se desvaneciera si entrbamos en el castillo. Shim frunci el ceo. Muy amable, esa ella. Yo le estoy agradecido por ello. Alargu la mano para acariciar las alas veteadas del esmerejn. Y por ms cosas. Problemas me devolvi un decidido gorjeo. Los crculos amarillos de sus ojos brillaban a la luz de la antorcha. Ara con las garras el suelo de piedra, indicndome una vez ms que estaba preparado para el combate. Pero la animosidad de la rapaz slo me levant el nimo unos segundos. Inspeccion las bastas e imponentes piedras que nos rodeaban. Las paredes, el suelo y el techo de esta habitacin no presentaban ningn ornamento ni decoracin. El Castillo Velado haba sido construido, no por amor, sino por miedo. Si hubo amor de alguna clase durante su construccin, fue puramente el amor a la piedra fra y a las defensas slidas. Como resultado, a menos que esta habitacin fuese una excepcin, el castillo no contena belleza, ni inters. Pero a todas luces sobrevivira a las propias Colinas Oscuras. Me convenc de que incluso me sobrevivira a m. Slo entonces me percat del continuo retumbar que nos envolva. El sonido aumentaba, disminua y se repeta, incesante como las olas del mar. El ruido del castillo al girar sobre sus cimientos! Me puse en pie trabajosamente y, en el acto, sent que perda el equilibrio, tanto por las constantes sacudidas del suelo como por el omnipresente empuje que experimentbamos hacia la pared exterior de la habitacin. Me detuve para recoger mi cayado. Incluso con su apoyo, necesit unos segundos para recuperar la verticalidad. Me volv hacia Shim. Me sentira mucho mejor si al menos tuviera el Galator. T mira replic, ponindose de puntillas ante la ventana abierta. Ah fuera todo es muy oscuro! Y yo nota el suelo moverse y sacudirse todo el rato. Yo no gusta este sitio. A m tampoco me gusta. Yo est asustado. Muy, pero que muy asustado. Y yo tambin. Hice un gesto en su direccin. Pero me infunde valor estar entre amigos. Un nuevo brillo apareci en los minsculos ojos de Shim. Valor dijo en voz baja, para s mismo. Yo infunde valor a l. Ven. Con pasos cautelosos, me dirig a la puerta. Conduca a un oscuro pasillo, iluminado slo por una siseante antorcha encendida en el extremo opuesto. Tenemos que buscar a Rhia! Si an sigue viva, probablemente estar abajo, en las mazmorras.

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El menudo pecho de Shim se hinch. Este lugar es muy terrible! Yo lucha contra cualquiera que hace dao a Rhia! No hars nada de eso lo contradije. El castillo est defendido por trasgos guerreros y necrontes. Oooh. Se deshinch rpidamente. Nosotros no deber luchar a ellos. Exacto. Debemos ser ms astutos que ellos, si podemos, no enfrentarnos a ellos. Problemas alete hasta mi hombro y nos pusimos en marcha. Nos deslizamos furtivamente por el pasillo escasamente iluminado, con el mayor sigilo posible. Por fortuna, el constante rumor del castillo en rotacin ahogaba casi todo el ruido que hacamos, excepto el dbil repiqueteo de mi cayado contra la piedra. Mi razonamiento era que, mientras evitramos que nos descubriesen, la guardia del castillo probablemente no estaba atenta a posibles intrusos. Por otra parte, esperaba vivamente lo mismo de los trasgos que patrullaban el desfiladero prximo a las Marismas Encantadas. Al llegar a la antorcha siseante, embutida toscamente en una hornacina tallada en la piedra, el pasillo torca bruscamente a la derecha. A ambos lados del tramo siguiente, se alineaban varios portales arqueados, mientras que slo una estrecha tronera se abra al exterior. Cuando nos aproximamos a la ventana, me puse en tensin al ver los haces de oscuridad que penetraban por ella, como habran entrado rayos de luz por una ventana en cualquier otra tierra que no estuviera asfixiada por el Velo. Con precaucin, bloque con la mano uno de los haces. Estaba tan fro que sent un hormigueo en los dedos. Mi piel pareca agostada, slo medio viva. Me estremec. Retir la mano y seguimos adelante. Los pies desnudos de Shim producan un sonido blando a mi lado, mientras las garras de Problemas opriman mi hombro y me aportaban seguridad. Un pasillo desembocaba en otro, una antorcha chisporroteante dejaba paso a la siguiente. Todas las habitaciones que encontramos estaban vacas, excepto por las convulsas sombras que dibujaba la luz de las antorchas. Recorrimos cautelosamente el laberinto de pasillos, torciendo a izquierda y a derecha, a derecha y a izquierda. Empec a preguntarme si no estaramos andando en crculos, si al final encontraramos alguna escalera que condujese a los niveles inferiores. De repente, cuando nos acercbamos a una puerta, Problemas azot mi cuello con las alas. Al instante, o varias voces roncas intercambiando observaciones groseras. Trasgos. Por el sonido, eran unos cuantos. Esperamos junto al arco del portal, sin saber cmo pasar ante l sin ser descubiertos. Problemas dio varios pasos nerviosos sobre mi hombro. De pronto, se me ocurri una idea. Di un golpecito en el pico del esmerejn y le seal la puerta. La rapaz pareci entenderme en el acto. Plane silenciosamente hasta el suelo y, protegido por las sombras de la pared, se desliz en el interior de la habitacin. Al otro lado de la puerta, Shim y yo intercambiamos miradas de inquietud. Al cabo de unos pocos segundos, uno de los trasgos aull de dolor. Me lo has clavado, idiota! Yo no he sido replic otro, con una voz ms fuerte que el entrechocar de algo metlico. Mentiroso! Algo pesado se estrell con un ruido sordo contra el suelo de piedra. Una espada hendi el aire con un siseo. Yo te ensear quin es el mentiroso. Empez una reyerta. Las espadas resonaban, los puos golpeaban, los juramentos volaban. Aprovechando la confusin, Shim y yo pasamos furtivamente ante la puerta y nos escabullimos pasillo abajo, detenindonos slo el tiempo suficiente para que Problemas volviera a posarse en mi hombro. Al doblar la esquina, nos encontramos frente a una escalera. Dbilmente iluminada por una vacilante antorcha colocada en el rellano, la escalera de piedras descenda en espiral casi totalmente a oscuras. Encabec la marcha, con Problemas arrimado a mi mejilla; ambos intentbamos percibir lo que pudiera estar al acecho en las sombras. Shim, rezongando nerviosamente para s mismo, se mantena justo detrs de m. La escalera se curvaba hasta llegar a otro rellano, siniestro a la luz de la antorcha. Las sombras se arrastraban temblorosas por las paredes. A medida que descendamos, los chirridos y el retumbar de los cimientos giratorios aumentaban, al igual que el rancio olor del aire. Bajamos por la escalera hasta el nivel siguiente, ms lbrego que el anterior. Y luego hasta el siguiente, todava ms siniestro. La escalera terminaba aqu, en un alto arco de piedra. Al otro lado, se extenda un oscuro stano que apestaba a aire corrompido. Las mazmorras susurr, en un tono de voz que apenas superaba el constante retumbar.

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Shim no respondi, al margen de que sus ojos se abrieran hasta casi salirse de sus rbitas. Desde la oscura entrada a las mazmorras lleg un prolongado gemido de dolor. Un gemido de tormento infinito. La voz pareca casi humana, aunque no del todo. El gemido se repiti, ms fuerte que antes, y Shim se puso rgido como una piedra. Avanc cautelosamente sin l, tanteando las sombras ms negras con mi cayado. Traspas el arco y atisb el interior de la mazmorra. A la izquierda, bajo una de las pocas antorchas que iluminaba la cavernosa estancia, vi a un hombre. Estaba tendido de espaldas sobre un banco de piedra. Por su respiracin, lenta y acompasada, pareca estar durmiendo. Aunque de su cinturn colgaban una espada y un pual, no llevaba otra armadura que un estrecho peto sobre su camisa de cuero y un casco puntiagudo en la cabeza. Sin embargo, lo ms extrao de este hombre era su rostro. Pareca de papel, de tan plido que era. O una mscara vaca de toda expresin. Por alguna razn, el rostro pareca vivo... pero no del todo. Sin previo aviso, el hombre empez a gemir y a lloriquear. Mientras el ruido despertaba ecos en las mazmorras, comprend que deba de estar soando, recordando en sueos algn momento de dolor. Aunque estuve a punto de despertarlo, a fin de ahorrarle aquel martirio, no me atrev a correr el riesgo. Cuando me volv en redondo para comentrselo a Shim, mi corazn dio un vuelco. El pequeo gigante haba desaparecido. Rpidamente, me precipit hacia la escalera. Lo llam con una voz lo bastante alta para que me oyera ms all del rumor del castillo, pero no tanto como para despertar al soldado dormido. Forc la vista desesperadamente, pero no vi ni rastro de Shim. Volv a llamarlo. No hubo respuesta. Cmo poda haberse evaporado? Adonde poda haber ido? Tal vez le haban traicionado los nervios, al final. Poda estar oculto en alguna parte, temblando de miedo. En cualquier caso, ahora no tena tiempo para buscarlo. Con un nervioso Problemas apoyado en mi hombro, volv sobre mis pasos y me deslic sigilosamente ante el soldado que dorma bajo la chisporroteante antorcha. Me internaba inexorablemente en las mazmorras. En los puntos de donde colgaban cadenas, las piedras del suelo estaban manchadas de sangre seca. Dej atrs una celda tras otra, algunas con la pesada puerta abierta de par en par, otras an cerradas a cal y canto. Atisb por las mirillas de las puertas cerradas y vi huesos y carne putrefacta en el suelo. No poda imaginarme a Rhia, con todo su deleite por la vida, encarcelada en un sitio tan horripilante. Pero teniendo en cuenta la alternativa, confiaba desesperadamente en que estuviera aqu. Desde el da en que el mar me haba retornado a Fincayra, haba descubierto un poco, pero muy poco, de mi pasado. Y haba averiguado todava menos sobre mi verdadero nombre. Sin embargo, estas cuestiones inacabadas eran mucho menos apremiantes que mi deseo de encontrar a Rhia. Estaba ms que dispuesto a dejar de lado mis preguntas sin respuesta, incluso para siempre, con tal de llegar hasta ella a tiempo. En una de las celdas vi un crneo aplastado por una pesada piedra. En otra, dos esqueletos, uno del tamao de un adulto y el otro no mucho mayor que un recin nacido, fundidos en un abrazo eterno. Otra estaba totalmente vaca, a excepcin de un montn de hojas en un rincn. Me detuve en seco. Un montn de hojas. Regres corriendo a la celda. Con el corazn desbocado, atisb por la estrecha mirilla y profer el sonido que Rhia me haba enseado para conseguir que un haya volviera a la vida. El montn de hojas se estremeci. Rhia susurr esperanzadamente. Emrys? Se puso en pie de un brinco y corri hacia la puerta. Su atuendo de ramas estaba deteriorado y sucio, pero ella estaba viva. Oh, Emrys dijo con incredulidad. Eres t o tu fantasma? A modo de respuesta, introduje el dedo ndice por la mirilla. Vacilante, me lo rode con el suyo, como haba hecho antes en tantas ocasiones. Eres t. S. Scame de aqu. Primero tengo que encontrar la llave. La expresin de Rhia languideci. El guardia. El de la entrada. l tiene la llave. Oprimi mi dedo con aprensin. Pero tiene... l dormir muy profundo concluy otra voz.

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Me revolv y vi a Shim con una inconfundible expresin de orgullo en su menudo rostro. El pequeo gigante me tendi una mano. Sobre su palma brillaba una gran llave de hierro forjado. Me qued mirndola, boquiabierto. Se la has robado al guardia? Shim se sonroj, y su bulbosa nariz adopt casi el mismo tono rosado que sus ojos. l duerme profundo, no es tan difcil para yo. Desde mi hombro, Problemas silb con admiracin. Sonre. Se me antojaba que Shim tal vez no fuera tan pequeo como pareca, despus de todo. Abr la cerradura con la llave y se produjo un chasquido metlico. Rhia sali con el rostro demacrado, pero con una inconfundible expresin de alivio. Me abraz, luego a Problemas y finalmente a Shim, cuya nariz enrojeci ms que nunca. Cmo vamos a salir de aqu? me pregunt. Todava no he planeado esa parte. Bueno, pues empecemos. Ojal tuviera an el Galator. Rhia me mir con asombro. Lo has perdido? Yo... lo regal. Para llegar hasta aqu. Incluso en las mazmorras, sus ojos centellearon. Busc de nuevo mi dedo ndice y lo rode con el suyo. Todava nos tienes a nosotros. Juntos retrocedimos hacia la entrada. Problemas aleteaba pegado a mi cuello. Incluso sin la presin del Galator contra mi pecho, senta una agradable calidez cerca de mi corazn. Pero no muy grande. Cuando pasbamos ante la celda que contena el crneo aplastado, hice una sea a Rhia. Entrar aqu ha sido difcil, pero salir lo ser aun ms. Mejor dicho..., salir de aqu con vida. Lo s. Se irgui como una joven haya. En ese caso, slo podemos confiar en que Arbassa estuviera en lo cierto. Problemas, que haba empezado a corretear por mi hombro, se detuvo en seco y lade la cabeza como si estuviera escuchando. En lo de volver a encontrarnos en el Otro Mundo? Rhia asinti sin mucha conviccin. Despus del Largo Viaje. Yo slo pude fruncir el ceo. Estaba seguro de que, si nuestro destino era morir hoy, no habra un nuevo viaje para nosotros..., ni largo, ni corto. Shim tir de mi tnica. Nosotros va yendo! Antes de que despierta ese guardia que ronca. De repente, un soldado surgi de entre las sombras. Su rostro, mortalmente plido bajo su yelmo, no mostraba ninguna expresin. Lentamente, extrajo su espada de la vaina. Acto seguido, me lanz una estocada.

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El ltimo Tesoro

Cuidado! grit Rhia. Arroj mi cayado hacia arriba y logr desviar el golpe en el ltimo momento. De su nudoso extremo superior saltaron virutas de madera, mientras yo desenfundaba mi pual. Al mismo tiempo, el soldado tir de su espada, preparndose para asestar otro golpe. Los agudos chillidos y las afiladas garras de Problemas arremetieron contra su rostro. Un espoln hendi su mejilla. Sin un grito de dolor, apart a su agresor de un manotazo. Y yo aprovech el respiro para hundir mi pual hasta la empuadura en el pecho del soldado, justo por debajo de su peto. Di un paso atrs, con la esperanza de verlo caer. Problemas vol hasta su posicin habitual, sobre mi hombro. Asombrosamente, el soldado permaneci inmvil, con su inexpresiva mirada fija en el mango del pual. Dej caer su espada, que rebot sonoramente en el suelo de piedra, y asi el pual con ambas manos. De un brusco tirn, se lo arranc del cuerpo y lo arroj a un lado. Ni una gota de sangre man de la herida. Antes de que recuperara su espada, Rhia me agarr del brazo. Huyamos! grit. Es un necronte! No puedes matarlo! Nos precipitamos hacia la entrada de las mazmorras y corrimos escalera arriba. El soldado inmortal nos persegua a corta distancia. Rhia encabezaba la marcha, dejando tras de s sarmientos sueltos de sus calzas, seguida de cerca por Shim y por m. Remontamos precipitadamente la escalera de caracol, tropezando casi con los escalones de piedra en nuestro frenes. Dejamos atrs el primer rellano, con su antorcha chisporroteante. Y el siguiente. Y el otro. El pozo de la escalera se iba estrechando a medida que ascendamos. Rhia, cuyas piernas no haban perdido ni un pice de su fuerza, se adelantaba cada vez ms, mientras que Shim perda terreno irremisiblemente. Jadeando, mir por encima de mi hombro. El necronte estaba a slo unos pasos detrs de l. Al ver a Shim en peligro, Problemas despeg y azot mi cuello con sus alas. Su enojado chillido retumb en el pozo de la escalera cuando arremeti de nuevo contra el rostro de nuestro perseguidor. El necronte se vio obligado a retroceder, para repeler la agresin de la rapaz. A su lado, luchaban sus respectivas sombras, que se proyectaban dbilmente sobre las paredes de piedra escasamente iluminadas. Me detuve, indeciso. Habra de seguir a Rhia o volver atrs para ayudar a Problemas? O un grito por encima de mi cabeza. Rhia! Prcticamente vol escalera arriba, subiendo los peldaos de dos en dos. El pozo se curvaba y se estrechaba progresivamente, hasta acabar casi en punta. Respirando pesadamente, dobl un recodo y me encontr en un rellano mucho mayor y mejor iluminado que los anteriores. Sorprendido, me detuve en seco. Ante m se extenda una enorme estancia con las paredes tapizadas de antorchas llameantes, objetos brillantes, y un techo abovedado muy alto. Pero mi atencin se detuvo en el centro de la sala. Un trasgo guerrero haba apresado a Rhia! El trasgo la tena sujeta con los brazos a la espalda y su lengua recorra sinuosamente sus labios grisverdosos. Su voluminosa mano tapaba la boca de la joven para que no volviera a gritar. Bienvenido a nuestro castillo tron una potente voz. Me volv rpidamente para enfrentarme a un hombre corpulento con el semblante tan serio que pareca cincelado en piedra sentado en un trono carmes que reluca de forma espectral. Su boca pareca grabada al aguafuerte en un rictus permanente. Sin duda era siniestro, mas tambin fascinantemente atractivo. Bajo la corona de oro que adornaba su frente, sus negros ojos centelleaban con intensidad. Unas extraas sombras oscilaban por encima de su rostro y de su cuerpo, aunque no vi lo que las proyectaba. Congregados alrededor del trono de Stangmar se erguan cinco o seis necrontes de rostro tan inexpresivo como el de un cadver. Entre ellos haba dos fincayranos de cabello negro como el carbn que les llegaba hasta

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los hombros de su toga roja. Uno de los hombres era alto y delgado, como un gran insecto, mientras que el otro tena la constitucin de un tocn de rbol muy grueso. Record lo que me haba contado Cairpr, y examin atentamente a los dos hombres, preguntndome si uno de ellos podra ser en realidad mi propio padre. Sin embargo, por mucho que en otro tiempo deseaba encontrar a mi padre, ahora tema esa posibilidad, porque mi nico sentimiento hacia un hombre capaz de servir a un rey tan malvado como Stangmar era el desprecio. Slo quiero conocerlo, le haba dicho a Branwen en nuestra ltima conversacin. Es mejor que no, haba contestado ella. Cielos!, si l haba degenerado hasta el estado del grupo que tena ante m, ahora comprenda por qu. Al verme, Rhia forceje ferozmente para liberarse. El trasgo guerrero se limit a proferir una risita ahogada y a sujetarla con ms fuerza. Sospechbamos que vendras aqu, tarde o temprano declar Stangmar con su mueca fija. Sobre todo, cuando tu amiga, aqu presente, sirve de cebo a la trampa. Lo mir fijamente, preguntndome por qu iba a importarle adonde me diriga. Entonces ca en la cuenta de que Stangmar segua creyendo que yo an tena el Galator, el ltimo Tesoro que tanto tiempo llevaba buscando. No saba cmo poda aprovecharme de su error, pero resolv intentarlo. Rhia forceje de nuevo, con la intencin de liberarse, pero fue en vano. Cuando se contorsionaba dentro de su vestimenta de hojas, me lleg una tenue vaharada de la frescura del bosque que habamos dejado atrs. Di un paso al frente, con mi cayado apoyado en las piedras para mantener mejor el equilibrio sobre el suelo en lenta rotacin. Sultala. Ella no ha hecho nada que te perjudique. Los ojos del rey llamearon, mientras las sombras danzaban sobre sus facciones. Lo hara, si pudiese. Igual que t. Al orlo, los dos fincayranos asintieron en seal de conformidad y los necrontes acercaron una mano a la empuadura de sus respectivas espadas. El hombre ms alto me mir con el rostro tenso por la inquietud. Se inclin hacia el rey y fue a decir algo, pero Stangmar lo hizo callar con un imperioso gesto. En ese momento, el necronte que custodiaba las mazmorras coron la escalera a mis espaldas. Aunque tena la cara brutalmente araada, no presentaba ni rastro de sangre. Con una mano sujetaba a Problemas por las patas, de modo que la rapaz colgaba cabeza abajo y slo poda aletear y silbar furiosamente. Otro amigo tuyo, verdad? El sombro rostro de Stangmar se volvi hacia dos de los necrontes. Id a ver si hay alguno ms. Al instante, los dos soldados pasaron velozmente junto a m y descendieron por la escalera. Entonces, record que haba perdido el rastro de Shim. Mi nica esperanza era que mi pequeo amigo hubiese encontrado un lugar seguro donde esconderse. Mi frentica mirada pas de Rhia, inmovilizada por los brazos del trasgo guerrero, a Problemas, que penda indefenso por la presa del necronte. Djalos en libertad! le grit al rey. Djalos en libertad o te arrepentirs. La mueca de Stangmar se agudiz. No estamos acostumbrados a recibir rdenes de un simple muchacho! Y menos cuando, adems, ese muchacho amenaza a nuestra real persona. A pesar del bamboleo constante del castillo giratorio, me ergu y saqu pecho. Stangmar se inclin hacia m desde su trono. Por un instante, las sombras abandonaron su rostro. Con su mandbula cuadrada y su intensa mirada, era aun ms atractivo que antes, aunque no menos severo. No obstante, tu valor nos impresiona. Por esa razn, seremos clementes. Las sombras reaparecieron de pronto, oscilando frenticamente sobre su rostro, su pecho y su corona de oro. Sabemos lo que hacemos! gru, aunque no estaba claro a quin se diriga. Con un gesto majestuoso atrajo la atencin del trasgo que sujetaba a Rhia. Sultala, te lo ordenamos. Pero viglala bien. El trasgo guerrero torci el semblante, pero obedeci. Con rudeza, arroj a la chica al suelo de piedra, frente al trono. Problemas, todava cabeza abajo, reprendi al trasgo con furiosos chillidos. Pero era lo nico que poda hacer. Y el esmerejn? pregunt en tono enrgico. Stangmar se reclin de nuevo en su trono.

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El pjaro se queda donde est. No confiamos en l ms que en ti! Adems, mantenerlo como est te animar a colaborar. Mi columna vertebral se qued rgida. Jams colaborar contigo. Ni yo tampoco declar solemnemente Rhia, sacudiendo sus rizos castaos. Problemas chill de nuevo, como para dejar clara su postura. Por primera vez, el rictus de Stangmar se suaviz ligeramente. Oh, colaborars. De hecho, ya has colaborado! Nos has trado algo que desebamos desde hace mucho tiempo. Nos has trado el ltimo Tesoro. Tuve un sobresalto, pero no repliqu. Siempre acompaado por las sombras danzantes, Stangmar abri los brazos para abarcar los objetos que se exhiban en las paredes. Aqu, en esta sala, he reunido muchos artculos de legendario poder. Colgada de la pared, sobre nuestro trono real, est Cortafondo, la espada de dos filos: el negro corta hasta el alma y el blanco cura cualquier herida. All est la famosa Arpa en Flor. Aquel cuerno de plata es el Invocador de Sueos. A su lado, puedes ver el arado que labra solo. Ni estos Tesoros ni los otros supondrn nunca ms una amenaza para nuestra soberana. Su expresin se endureci al sealar un caldero de hierro prximo a la pared opuesta. Incluso tenemos el Caldero de la Muerte. Cuando mencion este objeto, los dos hombres de la toga roja intercambiaron miradas inteligentes. El ms alto mene la cabeza lgubremente. Pero el Tesoro que ms desebamos es el que no cuelga de nuestras paredes. La voz de Stangmar retumbaba en la gran estancia, ahogando incluso el constante rumor del castillo en rotacin. Es el que t nos has trado. Saba que Stangmar descubrira pronto que ya no tena el Galator. Envalentonado por la certeza de mi muerte inminente, saqu pecho una vez ms. Nunca traera algo que pudiera ayudarte. El siniestro rey me escudri unos instantes. Crees que no? S que no! Antes tena el Galator, pero ya no lo tengo. Est fuera de tu alcance. Stangmar me dedic una fra mirada con el rostro ensombrecido. No es el Galator lo que buscamos. El desconcierto me oblig a parpadear. Has dicho que buscabas el ltimo Tesoro. Y as es, en efecto. Pero el ltimo Tesoro no es una simple pieza de joyera. El rey se aferr a los brazos de su trono. El ltimo Tesoro es mi hijo. Un escalofro de horror me recorri de arriba abajo. Tu... hijo? Stangmar asinti en silencio, pero su expresin no reflejaba la menor alegra. Es a ti a quien buscaba. Porque t eres mi hijo.

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Cortafondo

Las oscuras sombras correteaban por las facciones del rey, mientras sus grandes manos estrujaban los brazos del trono. Y ahora debemos completar la promesa que hicimos antes de que huyeras con tu madre. Promesa? pregunt, con la mente a un ritmo vertiginoso debido a la revelacin de Stangmar. Qu promesa? No lo recuerdas? Mir ariscamente al hombre que resultaba ser mi padre. No recuerdo nada. Es una suerte. Stangmar frunci el ceo ms que nunca. Las sombras oscilaron sobre su rostro, al tiempo que se prolongaban lentamente por sus dos brazos. El rey crisp los puos y luego me seal, antes de pronunciar una orden: Arrojadlo al Caldero. Como si fueran un solo hombre, los necrontes se volvieron hacia m. Problemas, todava sujeto por uno de ellos, alete y forceje violentamente para liberarse. Sus enfurecidos chillidos resonaban en la cavernosa estancia, silenciando el traqueteo del castillo al girar. No! grit Rhia, incorporndose de un brinco. Con la celeridad de una vbora, se abalanz sobre Stangmar y le rode el cuello con ambas manos. Antes de que sus guardias pudieran acudir en su auxilio, el rey se zaf de la opresin y volvi a arrojar a Rhia al suelo de un manotazo. La chica aterriz en un confuso montn de hojas a los pies del trasgo guerrero. Frotndose los araazos que aparecieron en su cuello, el iracundo rey se puso en pie. Mtala a ella primero! espet al trasgo. Despus nos ocuparemos del chico. Encantado replic con voz ronca el aludido, con un brillo en sus pequeos ojos. Su mano asi la empuadura de su espada. Mi corazn lata aceleradamente. Me ardan las mejillas. La rabia iba creciendo en mi interior, la misma rabia violenta que sent contra Dinatius. Debo impedir que esto suceda! Debo utilizar mis poderes! Pero las abrasadoras llamas envolvieron mi mente una vez ms. El hedor a carne achicharrada. Mi propia carne. Mis propios gritos. Tema a esos poderes tanto como al Caldero de la Muerte. Con una sonrisa cruel, el trasgo guerrero desenvain su espada muy despacio. La afilada hoja centelle a la luz de las antorchas. En ese momento, Rhia se volvi y me mir con desconsolacin. Un nuevo sentimiento, ms poderoso incluso que mi rabia, colm mi corazn. Amaba a Rhia. Amaba su vitalidad, su temple. Uno es todo lo que es, me haba dicho en una ocasin. Al instante, las palabras que la Gran Elusa haba pronunciado en su caverna de cristal acudieron a mi memoria: El ltimo de los Tesoros posee grandes poderes, mayores de lo que imaginas. Mis poderes eran mos. Para temerlos, quiz, pero tambin para utilizarlos. Los musculosos hombros del trasgo se tensaron para descargar el golpe de gracia. Problemas chill una vez ms, luchando por liberarse del necronte. Pero dnde quedaba mi promesa? Volv a or la voz de Rhia: Si alguien te ha concedido poderes especiales, es para que los utilices. Mi madre intervino, penetrando hasta mi alma con sus ojos zafirinos. Lo nico que Dios pide es que uses bien tus poderes, con sabidura y amor. Amor. No furia. sa era la clave. El mismo amor que haca brillar el Galator. El mismo amor por Rhia que me inundaba ahora. Decide tu movimiento!, orden la voz de Domnu. En el ajedrez, como en la vida, en tu eleccin reside toda la diferencia.

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En el preciso instante en que la espada del trasgo iniciaba el descenso hacia la cabeza de Rhia, concentr toda mi atencin en la gran espada Cortafondo, que penda de la pared de detrs del trono. Las llamas se alzaron una vez ms en mi mente, pero persist, y las obligu a retroceder. Aparte del ronquido de jbilo del trasgo, no o nada. Aparte de la espada y del gancho de hierro que la sostena, no vi nada. Vuela, Cortafondo, vuela!, me concentr. El gancho de hierro se separ bruscamente de la pared. La espada sali despedida y vol hacia el trasgo. Al or cmo surcaba el aire, el trasgo se volvi. Medio segundo despus, su cabeza rodaba por el suelo de piedra. Rhia grit cuando el pesado cadver se desplom sobre ella. Stangmar rugi de rabia, mientras las sombras se condensaban en su rostro. Los dos hombres de toga roja retrocedieron, con un aullido de terror. Slo los necrontes de rostro perfectamente inexpresivo mantuvieron su posicin, observando en silencio. Aprovechando la confusin, solt mi cayado y alc los brazos. Cortafondo gir sobre s misma en el aire y vol hacia m. Con ambas manos, aferr su empuadura plateada. Al verlo, los necrontes desenvainaron sus espadas y me atacaron como un solo hombre. De pronto, la voz del rey retumb en la gran sala. Deteneos! Sus contrados labios emitieron un grave y prolongado gruido: ste es nuestro duelo. De nadie ms. Las sombras se espesaron sobre todo su cuerpo. Por unos instantes, vacil. Despus, con una violenta sacudida, espet a alguien que slo l vea: He dicho que es nuestro duelo! No necesitamos ayuda. Descendi del trono de un salto y se agach para recoger la espada del trasgo guerrero cado. Tras dirigirme una mirada asesina, blandi varias veces la afilada hoja. Slo entonces advert que las sombras haban abandonado otra vez su rostro. Y lo ms extrao era que, cuando mir de reojo el trono carmes, las sombras seguan all, flotando justo por encima del asiento. Me abrum la sensacin de que aquellas sombras, de alguna manera, me estaban observando atentamente. Vaya se mof, tienes los poderes, verdad? Igual que tu abuelo antes que t. Avanz un paso hacia m. Pero con todos sus poderes, tu abuelo no logr escapar de una muerte segura. Ni t tampoco. Apenas tuve tiempo de alzar a Cortafondo para parar el primer golpe de Stangmar. Las espadas chocaron violentamente, y el ruido despert ecos en los arcos de piedra de la estancia. La potencia de su golpe hizo vibrar mi espada hasta la empuadura. Apret las manos para no soltarla. Comprend que Stangmar tena la triple ventaja de ser ms fuerte, ms hbil y aun contando con mi visin mejorada ms perspicaz que yo. A pesar de todo, me defend como pude. La rotacin del suelo y la constante vibracin me desequilibraban, pero aun as pas al contraataque. Lanc estocadas, descargu mandobles y amagu quites, posedo por una furia salvaje. Brotaban chispas cuando nuestros aceros se encontraban. Tal vez por mi espontnea fiereza, Stangmar se volvi ms prudente. Quiz la propia Cortafondo me haba fortalecido de algn modo misterioso. O tal vez Stangmar estaba simplemente jugando con su presa. Por la razn que fuera, mientras avanzbamos y retrocedamos por la sala tachonada de preciados tesoros, pareca que yo evitaba los ataques. Sin previo aviso, Stangmar salt sobre m y descarg un potente golpe contra Cortafondo que reson por toda la estancia. La espada sali despedida de mi mano y rebot contra el suelo de piedra con un estrpito metlico. El rey apunt a mi garganta con su espada. Ahora cumpliremos nuestra promesa. Seal el terrorfico Caldero cercano a la pared. Adelante. Me mantuve firme, luchando por recuperar el aliento. Quin te oblig a prometer que me mataras? Camina. Y por qu significa tanto para ti esa promesa, cuando has incumplido lo que le prometiste a tu propio pueblo? Camina! Me cruc de brazos. Se lo prometiste a Rhita Gawr, verdad? La ceuda expresin de Stangmar se intensific, al tiempo que las sombras aceleraban su danza sobre el trono. S. Y t haras bien en mostrar ms respeto por nuestro gran amigo. Y ahora, camina! Mir suplicante al hombre cuyos ojos eran la viva imagen de los mos.

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No te das cuenta de lo que te ha hecho Rhita Gawr? De lo que le ha hecho a tu reino? Quiere que tus tierras se corrompan. Que tu cielo se oscurezca. Que tu pueblo est aterrorizado. E incluso... que mates a tu propio hijo! Mientras pronunciaba estas palabras, las misteriosas sombras se agitaron furiosamente sobre el trono. El rostro de Stangmar enrojeci. No entiendes estas cosas. No entiendes nada! La punta de su espada se apoy en mi cuello. Tragu saliva con dificultad. Rhita Gawr no es tu amigo. Es tu amo, y t slo eres su esclavo. Con ojos llameantes, mi padre me empuj violentamente hacia el Caldero. Es esto lo que Elen, tu esposa y mi madre, habra deseado? La rabia de Stangmar colm su medida. Prescindiremos del Caldero y acabaremos contigo con esta mismsima espada! A continuacin, levant su arma para decapitarme. Al ver que suba la guardia, me concentr en Cortafondo, que estaba en el suelo justo detrs de l. A m, Cortafondo, a m! Pero era demasiado tarde. La espada apenas haba empezado a moverse, basculando sobre la punta, cuando el siniestro rey plant los pies firmemente en el suelo para descargar el golpe. Sin embargo, cuando el pie que tena ms atrs descenda, pis el filo expuesto hacia arriba de Cortafondo. El filo negro, capaz de hender hasta el alma, cort su bota de cuero y se clav en la base de su taln. Con un grito de tremenda angustia, Stangmar se desplom. Las sombras enfurecieron hasta el punto de parecer que sacudan el mismsimo trono. Los necrontes, con la espada desenvainada, acudieron en ayuda del rey. Pero l alz una mano. Los soldados se detuvieron de inmediato. Lentamente, Stangmar levant la cabeza y me mir. Sus facciones se fueron suavizando a simple vista. Su mandbula se destens. Sus ojos se agrandaron. Slo su entrecejo fruncido permaneci inmvil. Has dicho la verdad declar, hablando con dificultad. Nosotros..., es decir, yo... Maldito sea este tratamiento mayesttico! Yo... no soy ms que un esclavo. El trono se meci violentamente de lado a lado. Stangmar se volvi hacia las agitadas sombras. Sabes que es cierto! grit. No soy nada ms que una humilde marioneta tuya! Mi mente est tan llena ahora con tus amenazas y engaos que gira tan incesantemente como este maldito castillo! Tras esas palabras, un sonido silbante capaz de helar la sangre en las venas se elev de entre las sombras, que interrumpieron sus frenticos movimientos y empezaron a encogerse, para transformarse en algo todava ms oscuro. El rey hizo un esfuerzo por incorporarse, pero la herida le haba privado de la movilidad de cintura para abajo y se desplom de nuevo. Volvi a mirarme sombramente. Debes comprenderlo. Nunca fue nuestra..., es decir, mi intencin que Fincayra llegara a este punto. Cuando hice aquella primera promesa, no tena ni idea del dolor que acarreara. Por qu? pregunt en tono apremiante. Por qu le prometiste nada a Rhita Gawr? La frente de Stangmar se cubri de arrugas. Lo hice... para salvar a Elen. Elen? Mi madre? Sbitamente record sus ltimas palabras acerca de mi padre: Si algn da lo conoces, recuerda: no es lo que parece. S. Elen, la de los ojos zafirinos. Inspir profundamente y expuls el aire con gran lentitud, apoyando los codos sobre el suelo de piedra. Cuando dio a luz en las costas de Fincayra, infringi una de nuestras leyes ms antiguas, impuesta por los propios espritus:, que nadie de sangre humana naciera jams aqu. De lo contrario, los seres humanos tendran derecho por nacimiento a un mundo que no les pertenece. El castigo por este grave delito ha sido siempre duro, pero inequvoco: el nio medio humano debe ser desterrado para siempre de Fincayra. Y, lo que es peor, la madre o el padre humanos deben ser arrojados al Caldero de la Muerte. Intent nuevamente ponerse en pie, sin xito. Los necrontes, que parecan cada vez ms nerviosos, no apartaban la vista de l. El que retena a Problemas se uni a los dems, con la espada en una mano y en la otra, la rapaz que no dejaba de revolverse. Quietos! orden Stangmar. No necesito vuestra miserable ayuda. 150

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Los necrontes obedecieron, pero siguieron observndonos con el ceo fruncido y jugueteando nerviosamente con sus espadas. Entretanto, las sombras del trono se iban encogiendo. A medida que se condensaban, eran ms densas y oscuras, como el centro de una tormenta en formacin. Stangmar sacudi la cabeza. No saba qu hacer. Cmo poda condenar a muerte a mi hermosa Elen? Con ella llegaba ms alto que los rboles a los que trepaba a menudo cuando era nio!; sin embargo, yo era el rey, el responsable de aplicar las leyes! Fue entonces cuando Rhita Gawr me abord por primera vez. Me ofreci su ayuda, a cambio de que yo le ayudase a resolver un problema que tena. De qu problema se trataba? Stangmar desvi la mirada. Rhita Gawr me dijo que se haba enterado a travs de un sueo de que su mayor peligro vendra de un nio medio humano y medio fincayrano. As, al conocer tu existencia, crey que mientras t vivieras, supondras un inmenso peligro para l. Mi cuerpo entero temblaba, aadindose al temblor del suelo. Y accediste a matarme en lugar de ejecutarla a ella? No tena eleccin, no lo comprendes? Rhita Gawr me prometi proteger a Elen y a todo Fincayra de cualquier castigo que los espritus nos pudieran imponer por haber infringido la ley. Y le prometiste arrojarme al Caldero! S. Antes de que cumplieras los siete aos. Durante todo ese tiempo, mantuve mi promesa en secreto para Elen. Slo le dije que los espritus haban accedido a que no era necesario ejecutarla, ni t tenas que ser desterrado. Su alivio era tan grande que no tena corazn para decirle la verdad. Ella confiaba ciegamente en m. Su voz adopt un tono distante. Result que, en el transcurso de aquellos siete aos, la alianza con Rhita Gawr se fue estrechando. Era cada vez ms necesaria. Me puso al corriente de la conspiracin de los gigantes para conquistar Fincayra. Me ayud a limpiar nuestra tierra de enemigos peligrosos. Me regal un castillo donde estaba realmente seguro. Me... Su voz se quebr y volvi a desplomarse. Me convirti en su esclavo. Conmovido por su angustia, conclu el relato por l. Y cuando Elen, mi madre, descubri que haba sido indultada a condicin de que yo muriese, huy de Fincayra, llevndome consigo. Stangmar me mir con desesperacin. Entonces es el fin, os he perdido a los dos. Y mucho ms aadi Rhia, situndose junto al cadver del trasgo guerrero decapitado. Asent y luego me volv hacia los necrontes. Por alguna razn, haban cerrado filas alrededor del trono y lo rodeaban con sus cuerpos. Pero, a pesar de la proximidad de los otros soldados, Problemas segua retorcindose y aleteando furiosamente. El necronte que lo sujetaba no pareca advertir que el esmerejn casi haba liberado una de sus garras. Es cierto reconoci Stangmar. Rhita Gawr me ha asegurado que si encuentro a mi hijo medio humano y le doy muerte, mi poder ser absoluto. Pero lo que en realidad quiere decir es que habr cumplido sus deseos, librndolo de la amenaza que representas, sea cual sea. Y ahora pregunto yo, quin manda y quin obedece? En ese instante, los necrontes se apartaron al unsono del trono carmes, se separaron como cortinas, y dejaron al descubierto una maraa de negrura que se revolva sobre el trono. Ms oscura que el propio Velo, la temblorosa forma dej escapar un agudo y penetrante siseo. El ruido iba acompaado de una rfaga de aire glido que cal hasta la mdula de mis huesos. Rhita Gawr! grit Stangmar. Intentando levantarse del suelo desesperadamente. La forma de oscuridad baj del trono de un salto, pas velozmente junto a Rhia y se detuvo en el suelo junto a Cortafondo. Sin darme tiempo a respirar siquiera, rode por completo la empuadura de plata. La oscura mano del mal alz la espada y asest un tajo a Stangmar que le produjo un largo corte en la cara, desde la oreja hasta la barbilla. Con el rostro cubierto de sangre, el rey solt un alarido de dolor y rod sobre su costado. De repente, Stangmar se qued inmvil. Su expresin empez a cambiar, del terror a la ira. Sus prpados se entornaron, su ceo se tens, sus puos se crisparon con tanta fuerza que los nudillos palidecieron. A

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continuacin, para mi sorpresa, empu la otra espada y se puso en pie rpidamente. Se coloc a mi lado, orgulloso y fuerte a pesar de su rostro ensangrentado. Aydanos! grit. Pero en lugar de apuntar con su arma al negro nudo que sostena a Cortafondo, la dirigi a mi pecho. Ests loco, nio! No resulta tan fcil derrotarnos. Retroced, conmocionado. Pero t has dicho... No hemos dicho nada importante declar, con un vago gesto en direccin a la oscilante masa de oscuridad que era Rhita Gawr. Nuestro amigo, aqu presente, nos ha curado! Al herirnos con el filo que cura cualquier herida, ha sanado nuestra alma gimoteante. Y al hacerlo, nos ha devuelto la cordura. Sabemos quines son nuestros enemigos, y ahora acabaremos contigo! Rhia hizo ademn de embestir al rey, pero dos de los necrontes le cerraron el paso. Intent esquivarlos como pudo, aunque no se lo permitieron. Stangmar proyectaba la espada hacia atrs, dispuesto a atravesarme inmediatamente, cuando Rhita Gawr solt otro estridente siseo. Stangmar titube. Lentamente, baj el arma. El rey mene la cabeza con expresin algo azorada. No volveremos a fallarte protest. Nos engaaron! Nos confundieron! Permtenos cumplir ahora la promesa que te hicimos. Un furioso siseo capaz de reventar los tmpanos fue la nica respuesta de Rhita Gawr. Stangmar inclin la cabeza obedientemente, mientras el nudo de oscuridad alzaba una vez ms su propia espada. Haciendo un molinete con Cortafondo, Rhita Gawr se dispuso a poner fin a mi vida. En ese mismo momento, otro grito agudo reson en la amplia sala. Problemas haba conseguido finalmente liberarse de la presa del necronte. Mientras el soldado intentaba en vano alcanzar al esmerejn con su espada, Problemas remont el vuelo hasta llegar al techo de la gran estancia. Al llegar al punto ms alto posible, el esmerejn profiri un estridente chillido que retumb en todas las paredes. Vir bruscamente en pleno vuelo y, durante una fraccin de segundo, permaneci inmvil sobre nuestras cabezas. Despus, aquel pequeo pero intrpido animal, cuya vida desde nuestro primer encuentro haba constado de una valerosa hazaa tras otra, perpetr la ms heroica de las proezas. En el preciso instante en que la espada iniciaba el descenso sobre m, Problemas bati sus poderosas alas y se precipit ms veloz que una flecha hacia el mismsimo centro de la masa negra. Cogido por sorpresa, Rhita Gawr solt la espada, que se desliz rodando por el suelo de piedra de la estancia. Unos fros brazos de oscuridad envolvieron a Problemas, que no dej de asestar furiosos golpes con sus garras, su pico y sus alas. Siseando y chillando, el oscuro nudo y el esmerejn rodaron por el suelo en un confuso amasijo. Desesperado, busqu algn modo de ayudar a Problemas. Pero cmo? Poda intentar empuar a Cortafondo, pero la rapaz y Rhita Gawr estaban enzarzados tan estrechamente que me resultaba imposible acertar a uno sin alcanzar al otro. Poda tratar de utilizar mis poderes para asestar un tipo de golpe diferente, pero eso tampoco saldra bien, con toda seguridad, por la misma razn. Mi corazn deploraba observar... pero era lo nico que poda hacer. Problemas luch valerosamente. Sin embargo, el glido abrazo y la increble fuerza de Rhita Gawr resultaban superiores. Lenta e inexorablemente, la masa de oscuridad iba engullendo a la rapaz. La consuma poco a poco. Primero, una garra. Despus, un ala. Luego, la mitad de la cola. Y, al cabo de pocos segundos, la cabeza. Oh, Problemas!. gimi Rhia, todava flanqueada por los necrontes. Con un ltimo y penetrante silbido, el esmerejn irgui la cabeza cuanto pudo y a continuacin hundi el pico en el mismsimo corazn de la negrura. De repente, un fino aro de luz brillante rode a los combatientes. Un extrao sonido de succin desgarr el aire, como si la membrana que separa dos mundos se hubiera roto. La masa oscura y la rapaz que haba consumido disminuyeron de tamao, hasta que slo qued una mota negra flotando en el centro de la sala. Un segundo ms tarde, tambin eso se esfum. Problemas haba desaparecido. Aunque se haba llevado consigo a Rhita Gawr, yo estaba tan seguro de que el malvado espritu regresara algn da como de que mi amigo no. Con mis ciegos ojos al borde de las lgrimas, me agach para recoger una solitaria pluma que reposaba en el suelo, junto a mis pies. Hice rodar lentamente entre mis dedos la pluma veteada de marrn. Era de una de las alas de Problemas, las mismas que me haban transportado no haca tanto tiempo. Aquellas alas, como yo mismo, nunca ms volveran a volar. Introduje suavemente la pluma en mi talega.

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De repente, la punta de una espada hurg mi pecho. Levant la mirada y all estaba Stangmar, con la mitad de la cara que le quedaba y el cuello empapados de sangre, contemplndome ceudamente. Ahora cumpliremos nuestra promesa anunci. Y tal como se decidi en un principio. De modo que, cuando regrese nuestro amigo, sabr sin lugar a dudas quin cuenta con nuestra lealtad. No suplic Rhia. No lo hagas! Es tu ltima oportunidad de ser un verdadero rey, no lo comprendes? Stangmar resopl. No desperdicies tu aliento con semejantes mentiras. Se volvi hacia los necrontes. Guardias!, arrojadlo al Caldero.

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Versos antiguos

Al instante, los necrontes que no custodiaban a Rhia cruzaron la sala a paso marcial, en direccin hacia m. Con la espada desenvainada y el rostro inexpresivo, empezaron a conducirme hacia el Caldero de la Muerte. Ni siquiera intent resistirme. No s si por haber perdido a Problemas o por el constante temblor del suelo, notaba las piernas dbiles y temblorosas. Adems, aunque mis poderes me hubieran sido de ayuda, no tena nimo para seguir probando. Mis nicos pensamientos eran para el vaco que haba sobre mi hombro. Rhia intent correr hacia donde yo estaba, pero los soldados la retuvieron. Stangmar lo observaba todo con una mirada siniestra. Permaneca tieso como una estatua, oprimiendo con fuerza la empuadura de su espada. La sangre seca de su rostro haba adquirido el mismo color que las Tierras Plagadas de su reino. Paso a paso, la comitiva se aproximaba al Caldero. Cuando estbamos cerca, me pareci que me miraba colricamente, oscuro y silencioso como la propia muerte. Por un momento me plante arrojarme a su interior voluntariamente, con la esperanza de destruirlo al mismo tiempo que pereca yo. Pero ni siquiera iba a tener esa pequea satisfaccin, pues los necrontes me vigilaban tan de cerca que sin duda me habran matado antes de que consiguiera distanciarme de ellos. Mir a Rhia con desaliento. Pas la mano por el espacio que dejaban dos de los soldados y extend el ndice en su direccin. Aunque tena los ojos empaados de lgrimas, Rhia me devolvi el gesto y por ltima vez envolvi simblicamente mi dedo con el suyo. Los necrontes se detuvieron al lado del Caldero. Aunque slo me llegaba a la cintura, su boca de hierro estaba tan abierta que en su interior caba fcilmente una persona adulta. Y al otro lado de la boca slo haba oscuridad, una negrura ms densa y profunda que el Velo. Los necrontes me empujaron hasta el borde del Caldero y se volvieron hacia Stangmar, a la espera de sus rdenes. Rhia implor al rey: No, por favor! Stangmar no le prest atencin. Alz la voz por encima del rumor del castillo en perpetua rotacin y pronunci la orden:
Al Caldero!.

En ese instante, una diminuta figura surgi a la carrera de entre las sombras de la escalera. Tras una fugaz mirada a Rhia y otra a m, Shim cruz la sala con pasos que resonaron sobre la piedra. Antes de que los necrontes comprendieran lo que ocurra, se encaram al borde del Caldero. Titube una fraccin de segundo y se zambull en su boca. Se produjo una atronadora explosin que sacudi el castillo entero hasta sus cimientos. Aunque no dej de girar, la potencia de la deflagracin provoc que la rotacin fuera ms irregular. Perd el equilibrio y ca al suelo, al mismo tiempo que Rhia y varios de los necrontes. Unas cuantas antorchas se salieron de sus soportes y chisporrotearon sobre las piedras. El Arpa en Flor se bambole en la pared, de donde colgaba precariamente por una nica cuerda. Me puse en pie mientras el ruido de la explosin retumbaba entre los muros del castillo, as como en las Colinas Oscuras que se erguan ms all. Ante m estaba el Caldero de la Muerte, partido en dos grandes mitades. Y all, en el centro del Caldero destruido, yaca el cuerpo del pequeo gigante. Shim! Me inclin sobre mi compaero, con los ojos anegados de lgrimas otra vez. Con un susurro, le dije al cadver: Siempre quisiste ser grande. Ser un verdadero gigante. Bueno, pues un gigante es lo que eres, amigo mo. Todo un gigante. Qu traicin es sta? Stangmar hendi el aire con su espada mientras ruga a los necrontes: Os dijimos que buscarais a los dems intrusos! Enfurecido, arrebat la espada a uno de los necrontes y la clav en el vientre del soldado. El necronte se estremeci, pero no profiri el menor sonido. Despus, extrajo lentamente la espada, mirando a Stangmar cara a cara como si nada hubiera sucedido. 154

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El rey avanz a grandes pasos hacia m, que segua arrodillado junto a los fragmentos del Caldero de la Muerte. Con el semblante tenso, levant la espada bien alto por encima de mi cabeza. Me volv hacia l y, al ver mi cabeza cubierta de enmaraado cabello negro, tan semejante al suyo, titube un instante. Maldito seas, nio! Slo con verte, junto con la herida de esa maldita hoja, has despertado sentimientos en nosotros. Sentimientos que creamos haber olvidado y slo deseamos olvidar de nuevo. Y ahora nuestra labor es doblemente ingrata. Pues, aunque debemos cumplir con nuestro deber, el dolor ser mucho mayor. De pronto, Stangmar se qued literalmente boquiabierto. Se tambale y dio un paso atrs, aterrorizado. Pues entre los restos del Caldero estaba sucediendo algo raro. Como si una suave brisa hubiera empezado a soplar en la sala, los cabellos de la cabeza de Shim se agitaban temblorosamente. Muy despacio al principio, y luego con una celeridad cada vez mayor, su nariz empez a crecer ostensiblemente. A continuacin, tambin sus orejas. Despus, el resto de la cabeza, el cuello y los hombros. Tambin sus manos comenzaron a hincharse, seguidas por el pecho, las caderas, las piernas y los pies. Sus vestiduras se ensanchaban con l, aumentaban de tamao a cada segundo que transcurra. Y entonces se produjo el gran milagro. Shim abri los ojos. Ms sorprendido, quiz, que los dems, se palp vidamente todo el cuerpo con sus manos, cada vez mayores. Yo est siendo grande! Yo est siendo grande! Cuando la cabeza de Shim llegaba hasta el techo, Stangmar recobr el dominio de s mismo. Es un gigante! grit a los necrontes. Matadlo, antes de que acabe con todos nosotros! El necronte ms prximo se abalanz sobre Shim y le clav la espada en la parte del cuerpo que tena ms cerca, que result ser la rodilla izquierda. Auuu! gimi Shim, agarrndose la rodilla. Una abeja pincha a m! Instintivamente, el hasta ahora pequeo gigante se enrosc formando un ovillo. Sin embargo, as slo se convirti en un blanco ms fcil. Los necrontes lo rodearon, lo ensartaron y acuchillaron con la furia y la violencia de un enjambre de avispas. Mientras, el cuerpo de Shim no dejaba de crecer, sin dar seales de hacerlo ms despacio. Pronto, la presin de sus hombros y su espalda contra el techo empezara a doblarlo. Sobre nosotros, llovan ya cascotes de piedra, pues en el techo se abri un boquete. Una de las torres que se elevaban de las almenas se desmoron sobre la nariz de Shim, que segua creciendo. Pero en lugar de enroscarse todava ms para evitar mayores daos, el golpe provoc otra reaccin: su clera. Yo est furioso! tron hundiendo una seccin de la pared de un puetazo, ya que su puo era ahora casi tan grande como el trono del rey. Stangmar, visiblemente aterrado, empez a recular. Siguiendo su ejemplo, los necrontes tambin retrocedieron. Los dos fincayranos, que hasta entonces se cubran detrs del trono, se abalanzaron atropelladamente hacia la escalera, tropezando uno con el otro en su precipitacin. Corr junto a Rhia, y me detuve slo para recuperar a Cortafondo, que yaca cerca del pozo de la escalera. Juntos nos acurrucamos en una esquina en la que nos pareci que estaramos a salvo al menos por el momento de las piedras que caan a nuestro alrededor. Por primera vez en su vida, Shim viva una experiencia propia de un gigante. Vea a sus agresores huir de l. Y el brillo de sus enormes ojos rosados dejaba claro que estaba disfrutando muchsimo con la experiencia. Yo es ms grande que t bram. Muy ms grande! Shim se incorpor sobre sus peludos pies, que por s solos ya eran ms grandes que peascos. Estir su cuerpo totalmente y derrib otra seccin del techo. Con una vengativa sonrisa pintada en su colosal rostro, empez a pisotear a los necrontes. Con cada uno de sus descomunales pisotones, el castillo entero retumbaba, e incluso partes del propio suelo empezaron a ceder. Pero los soldados inmortales sobrevivan incluso a estos golpes demoledores. Despus de una avalancha, se limitaban a incorporarse, se sacudan el polvo y continuaban atacando los pies de Shim con sus espadas. Los ojos del gigante llameaban de furia. Aceler el ritmo de sus pisadas ms que nunca. Cuanto ms se escabullan los necrontes entre sus dedos, ms peso descargaba en cada pisotn. Sentado junto a Rhia en la esquina, y con el deseo ferviente de que Shim no se acercara a nuestro extremo de la sala, observ que el techo se caa en pedazos a su alrededor. Estaba claramente enojado... y evidentemente disfrutaba muchsimo. Adems del ruido de las piedras al estrellarse y del de los pies al aplastar el suelo, empec a or un extrao sonido rtmico, cuyo origen era ajeno al castillo. Distante al principio y luego ms prximo, el ruido iba aumentando inexorablemente. De pronto, ca en la cuenta de que eran voces, las voces ms profundas que jams

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haba escuchado. Cantaban una sencilla cancin compuesta slo por tres notas profundamente graves. Y haba algo ms en la cancin, algo familiar que agit en mi interior un sentimiento que no logr identificar. De repente, una enorme cabeza, de rostro abrupto como un risco y provisto de una hirsuta barba roja, asom por el boquete del techo. Lo sigui otra cabeza con rizadas canas y labios muy marcados. Y luego otra con una piel oscura como una sombra, una larga trenza y pendientes confeccionados con ruedas de carro. Cada recin llegado salud con un gesto a Shim, pero todos permanecieron fuera de los muros del castillo. Gigantes dijo Rhia, maravillada. Han venido. En efecto, los gigantes haban salido de sus escondites secretos distribuidos a lo largo y ancho de Fincayra, y, por fin, haban venido. Era la respuesta a una llamada largo tiempo esperada. Tal vez la explosin del Caldero de la Muerte los haba arrastrado fuera de los oscuros barrancos, los remotos bosques y los riscos ignorados de esta tierra. Provistos de enormes antorchas encendidas, llegaban de todas direcciones. Algunos llevaban pesadas redecillas con engarces de piedras, que les haban permitido descansar sin ser vistos en los roquedales. Otros an tenan ramas, incluso rboles enteros, colgando de sus ondulantes melenas. Y otros, acaso porque eran demasiado orgullosos o demasiado estpidos para disfrazarse en absoluto, vestan con traje y sombrero, y capas de colores tan variados como los rboles del Bosque de la Druma. Rpidamente, los gigantes se alinearon y formaron un crculo alrededor del castillo. Siguiendo el ejemplo de Shim, empezaron a pisotear el suelo todos a la vez, lo que en conjunto equivala a la potencia de un terremoto. Durante todo este tiempo, sus voces iban subiendo de tono con la rtmica letana, que cantaban en su lengua ms antigua, la lengua de los primeros moradores de Fincayra. Hy godo din catann bue Hud a lledrith mal uryddan Gaunce ae bellawn wen cabri Varigal don Fincayra Dravia, dravia Fincayra. En un sbito fogonazo, record or a mi madre cantando aquella misma cancin. Pero era un recuerdo del tiempo que vivimos en Gwynedd, o de un tiempo anterior? Acaso la haba odo yo de nio? No lo saba. De algn modo, capt la sensacin, quiz surgida de aquel vago e incierto recuerdo, de que el significado de esta cancin tena algo que ver con el vnculo eterno establecido entre los gigantes y Fincayra. Con el sentido de que mientras unos perdurasen, la otra no perecera. Dravia, dravia Fincayra. Larga vida, larga vida a Fincayra. Cuanto ms bailaban los gigantes a la luz de sus colosales antorchas, ms se desmoronaba el castillo. Si bien la pared en la que nos apoybamos Rhia y yo aguantaba, otras secciones se alabeaban. Y a medida que los muros del castillo se debilitaban, su sortilegio, tambin. La rotacin era cada vez ms lenta, el rumor ms apagado. De repente, con un chirrido propio del roce de dos piedras, raspando contra piedra, el castillo se detuvo, desnivelado. Se desplomaron columnas y arcadas, y el aire se impregn de polvo y cascotes. En ese momento, los necrontes, cuyo poder emanaba del castillo giratorio, profirieron un aullido colectivo ms de sorpresa que de angustia y se desplomaron en el sitio. No pude evitar el pensamiento de que sus rostros reflejaban por fin un rastro de emocin. Y que la emocin era algo semejante a la gratitud. Tras la muerte de los necrontes, Shim atraves un hueco que haba dejado la pared y se uni al resto de los gigantes en el exterior. Mientras escuchaba el estruendo de sus pesados pies alrededor de todo el castillo, record ms versos antiguos. Unos versos que haban profetizado este Baile de los Gigantes. Donde, entre vastas tinieblas, gira un siniestro castillo, grande ser lo pequeo y el final ser principio. Slo cuando los gigantes bailen en la gran estancia, caern todas las barreras y renacer Fincayra. Y comprend que Shim se haba salvado a causa de una magia ms antigua. Ms antigua que el Castillo Velado, ms antigua que el Caldero de la Muerte, ms antigua quiz que los propios gigantes. Pues mientras su acto de valor destrua el Caldero, sus pisadas que recorran el suelo de piedra de la sala haban iniciado el baile que iba a destruir el castillo por completo. Grande ser lo pequeo y el final ser principio. La Gran Elusa le haba dicho a Shim que la grandeza se meda por algo ms que por el tamao de los huesos. Y ahora, a travs de la grandeza de sus actos, se ergua imponente por encima de las almenas de este castillo en ruinas.

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El hogar

La pared que tenamos detrs empez a crujir. Me volv hacia Rhia, cuyo desordenado traje de sarmientos mantena el olor a bosque. Tenemos que irnos! Antes de que el castillo entero se venga abajo. Se sacudi varias piedrecitas del cabello. La escalera est bloqueada. Intentamos bajar por otro sitio? Tardaramos demasiado repliqu, ponindome en pie. Se me ocurre una manera mejor. Formando una bocina con las manos alrededor de la boca, grit para hacerme or a pesar de estrpito: Shim! Un rostro se asom por el gran boquete del techo, mientras una grieta rajaba la pared a mis espaldas. El rostro me habra resultado ms familiar de haber sido mucho, mucho, mucho ms pequeo. Yo es grande ahora retumb la voz de Shim con orgullo. Tu deseo se ha cumplido! Ser tanto grande como el rbol ms hasta arriba. Le indiqu por seas que se agachara. Ahora mete la mano por ese agujero, quieres? Necesitamos que nos saques de aqu. Refunfuando, Shim introdujo su inmensa mano por el boquete del techo y la apoy en el suelo a nuestro lado, aunque tan cerca de una sima que slo podamos pasar uno por uno para trepar a la palma de su mano. Rhia decidi ser la primera. Mientras rodeaba cuidadosamente la sima, recuper a Cortafondo. Su empuadura de plata todava resultaba fra al tacto, a causa de la mano de Rhita Gawr, pero los filos simtricos irradiaban un tenue resplandor que me record la ondulante superficie del mar. De pronto, record los Tesoros de Fincayra. Tambin ellos deban salvarse! Haba de emplear el poco tiempo que quedaba antes del colapso final del castillo en recuperar los Tesoros que no haban quedado destruidos por la avalancha de cascotes. Vamos! grit Rhia, aferrada al pulgar de Shim. Ve t delante respond. Dile a Shim que vuelva a buscarme. Haciendo caso omiso de su expresin preocupada, me llev ambas manos a la boca formando un crculo y grit hacia el techo: De acuerdo, Shim. Arriba! Mientras Rhia se elevaba hacia el techo, deposit a Cortafondo en la losa de piedra ms estable que encontr. Inmediatamente, empec a hurgar entre los restos de la antes cavernosa estancia. Trepando por encima de columnas desmoronadas y de los cadveres de los necrontes, esquivando los bloques de piedra que caan y saltando las grietas que serpenteaban por el suelo, me mov con la mayor rapidez que permita la precaucin. Mientras tanto, ms all de los crujidos y estertores del castillo, an oa el estrpito del Baile de los Gigantes. Encontr sucesivamente el Arpa en Flor, a la que slo le quedaban unas cuantas cuerdas intactas, y una reluciente esfera naranja que supuse deba ser el Orbe de Fuego. Rpidamente, los llev junto a Cortafondo y regres por ms. Cerca del trono carmes tumbado, descubr mi cayado, un tesoro para m solo. En el extremo opuesto de la sala, divis medio enterrado el Invocador de Sueos, adems de la azada que segn Honn abonaba las semillas. En total, slo encontr seis de las Siete Herramientas Mgicas. Despus de la azada, localic el arado que labraba solo, aunque result ser demasiado pesado para transportarlo con facilidad. Luego, encontr un martillo, una pala y un balde cuyos poderes slo pude adivinar. En ltimo lugar, me tropec con la sierra que, por la descripcin de Honn, saba que nicamente cortaba la cantidad de madera necesaria. Un trozo del mango haba quedado aplastado por un gran pedrusco, pero, por lo dems, la herramienta segua en buen estado. Acababa de depositar la sierra junto a los dems Tesoros cuando el rostro de Shim volvi a asomar por el boquete del techo. T tiene que salir ya! tron. El castillo es a punto de venir abajo. Asent, aunque deseara haber encontrado el Tesoro que me faltaba de las Siete Herramientas Mgicas. Sin saber qu aspecto tena, la tarea de encontrarlo era mucho ms difcil. Aun as, cuando Shim baj su gran

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manaza y empec a amontonar los Tesoros sobre ella, me detuve varias veces para inspeccionar la sala en busca de algn rastro del sptimo Instrumento Mgico. T acaba de una vez o qu? bram Shim con impaciencia. Casi. Arroj el ltimo objeto, mi cayado, sobre su palma. Espera un segundo a que suba yo. Deprisando! grit Shim. Igual t no tiene ni un minuto adems. De hecho, mientras el gigante hablaba, not que el suelo se mova considerablemente bajo mis pies. Empec a subirme a su mano mientras echaba una ltima mirada por la estancia. Justo entonces, divis algo entre las sombras que proyectaba una columna cada que provoc que todo mi cuerpo se tensara. No era el Instrumento Mgico que faltaba. Era una mano que buscaba algo a tientas desesperadamente. La mano de Stangmar. Viene ya! me suplic Shim. Yo ve el techo a punto de desprender. Titube unos instantes. Enseguida, mientras una seccin del techo aterrizaba a mi lado, me volv y cruc una vez ms el suelo del castillo que se desmoronaba. El desplome de las paredes, el suelo y el techo pareci acelerarse, al igual que el cntico y el retumbar de los pies de los gigantes en el exterior. Cuando llegu junto a Stangmar, me agach cerca de l. Yaca en el suelo boca abajo, con su corona de oro todava prendida en la frente. Una gran losa de piedra haba aplastado su regin lumbar y uno de sus brazos. Su mano, ahora crispada en un puo, haba dejado de tantear. Slo sus ojos entreabiertos revelaban que an segua con vida. T? gimi con voz ronca. Has venido a vernos morir? O pretendes matarnos t mismo? A modo de respuesta, me inclin y aferr la losa. Intent levantarla con todas mis fuerzas. Con las piernas temblorosas y los pulmones a punto de estallar, no advert siquiera el menor movimiento en la piedra. Cuando el rey comprendi qu estaba haciendo, me mir con desdn. Quieres salvarnos para matarnos despus? Te salvar ahora para que vivas respond, aunque el suelo empezaba a ceder bajo mis pies. Bah! Esperas que nos lo creamos? Concentrndome intensamente, reun todas las fuerzas que me quedaban y tens los msculos. El sudor que resbalaba por mi frente haca que mis ojos ciegos me escocieran. Por fin, la piedra se movi unos milmetros, aunque no lo suficiente para liberar a Stangmar. Antes de que pudiera intentarlo de nuevo, el suelo se abri, y ambos camos dando tumbos a la oscuridad de los pisos inferiores, en medio del creciente estrpito del colapso final del castillo. De repente, algo detuvo nuestra cada. Stangmar y yo rodamos juntos en un amasijo. Al principio no supe qu nos sostena, slo notaba que era ms blando que la piedra. Despus, cuando volvi a brillar la luz de las antorchas de los gigantes, distingu las ruinas del castillo debajo de nosotros, adems de un rostro familiar encima. Y lo comprend. Yo os tiene! grit un jubiloso Shim. Es bueno cosa que yo tiene dos manos! S asent, y me sent en el centro de su palma. Bueno cosa. El gigante torci su enorme boca. El malo rey est con ti. Con un rugido de rabia, aadi: Yo lo come! Una expresin de terror aflor al rostro de Stangmar. Espera! grit. Vamos a encarcelarlo, no a matarlo. Shim gru de nuevo, arrugando su monumental nariz en un mohn de disgusto. Pero es malo! Completa, total y horriblemente malo. Eso puede ser verdad repliqu, pero tambin es mi padre. Me volv y mir a los ojos al hombre que yaca a mi lado. Y hubo un tiempo, hace mucho, en que le gustaba trepar a los rboles. Y a veces, cabalgar sobre una tormenta. La expresin de Stangmar se suaviz imperceptiblemente, como si mis palabras se le hubieran clavado casi tan hondo como el filo de Cortafondo. Pero enseguida desvi la mirada. Shim nos deposit sobre una loma cubierta de hierba mustia, en la cima de la colina donde una vez se irgui el formidable Castillo Velado. Despus se alej, produciendo un temblor de tierra bajo su peso. Lo observ mientras se sentaba reclinado contra la ladera de la colina. Estir sus inmensos brazos y solt un sonoro bostezo, aunque no tan ruidoso como el ronquido que le sigui poco despus.

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Al ver a Rhia no muy lejos, me separ de la figura yaciente de Stangmar para unirme a ella. Estaba en pie mirando hacia el oeste, ms all del castillo en ruinas, hacia una fina lnea de color verde que despuntaba justo en el horizonte. Al or mis pasos, gir sobre sus talones. Sus ojos, abiertos como siempre, parecan bailar. Ests a salvo. Asent. Como la mayora de los Tesoros. Sonri, con un gesto que haca bastante tiempo que no vea. Rhia! Me equivoco o hay cada vez ms luz? No te equivocas! El Velo est siguiendo el mismo camino que el castillo y los necrontes. Seal a los gigantes, que haban dejado de cantar y bailar. En solitario o en grupos de dos o tres, haban empezado a alejarse de las ruinas. Adnde van? A sus hogares. A sus hogares repet. Desde la ladera donde nos hallbamos, contemplamos los restos del Castillo Velado. Gran parte de l se haba desmoronado durante el Baile de los Gigantes, pero un anillo de piedras mastodnticas se mantena en pie formando un crculo regular. Algunas de las piedras se erguan verticalmente, otras estaban ladeadas, y entre varias sostenan algunas pesadas losas horizontales. No supe si los gigantes las haban colocado de aquel modo o si, simplemente, cayeron as. En silencio, mientras los primeros rayos de sol empezaban a taladrar el cielo por encima de las Colinas Oscuras, contempl el imponente crculo. Se elevaba como un gran seto de piedra por encima del terreno. Se me ocurri que este anillo de piedras sera un monumento perdurable por el hecho de que ningn muro, por slido que fuera, conseguira retener eternamente el poder de la verdad. La visin de la verdad. La amistad verdadera. La verdadera fe. Sbitamente, fui consciente de que recordaba mi infancia. En este mismo lugar! En esta misma colina! Slo cuando los gigantes bailen en la gran estancia, caern todas las barreras y renacer Fincayra. La profeca, ahora lo comprenda, no slo se refera a los muros de piedra. Mis propias barreras interiores, que me mantenan separado de mi pasado desde el da que el mar me arrastr hasta las costas de Gwynedd, haban empezado a desmoronarse junto con las murallas del castillo. Primero en breves rachas, despus en oleadas crecientes, fui recuperando un recuerdo tras otro. Mi madre, envuelta en su chal ante una hoguera chisporroteante, contndome la historia de Hrcules. Mi padre, tan fuerte y seguro de s mismo, cabalgando a lomos de un corcel negro llamado lonn. La primera vez que prob el larcn, el fruto en espiral. La primera zambullida en el Ro Incesante. Los penosos minutos finales antes de huir para salvar nuestras vidas, la de mi madre y la ma, rezando por que el mar nos devolviera a tierra sanos y salvos. Y entonces, desde mi lejana infancia, me lleg la letra de una cancin titulada La lledra. La cantaba mi madre tiempo atrs, del mismo modo que la haban cantado hoy los propios gigantes: rboles parlantes y piedras andantes, huesos de esta isla eran los gigantes. Mientras nuestra danza sea recordada, Varigal de Fincayra no ser olvidada. Larga vida, larga vida a Fincayra! Rhia dije en voz baja. Todava no he encontrado mi verdadero hogar. Tampoco estoy seguro de encontrarlo algn da. Pero, por primera vez en mi vida, creo que s dnde buscar. La joven enarc una ceja. Dnde? Indiqu con un gesto el crculo de piedras, radiante bajo los rayos de sol cada vez ms intensos. Durante todo este tiempo he buscado mi hogar como si se hallase en algn lugar del mapa. Y ahora recuerdo un hogar que conoc en otro tiempo. Aqu, en este mismo sitio! Sin embargo, tambin tengo la sensacin de que si mi verdadero hogar existe en alguna parte, no es sobre un mapa. Lo ms probable es que se encuentre en algn lugar de mi interior. Con voz nostlgica, Rhia aadi: En el mismo lugar donde se halla el recuerdo de Problemas. Introduje la mano en mi talega, saqu la pluma y recorr su suave borde con la yema del dedo. No tengo ni idea de qu pudo ocurrirle cuando se desvaneci en el aire. Casi no puedo creerlo... pero casi no puedo descartarlo tampoco.

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Rhia estudi la pluma. Tengo la misma sensacin. Y creo que Arbassa nos dara la razn. Si es verdad, y su valor abri la puerta que comunica con el Otro Mundo, entonces l y Rhita Gawr debieron cruzar juntos esa puerta. Rhia sonri. No es el viaje que Rhita Gawr tena previsto! Pero nos ofreci la oportunidad que necesitbamos. Conque, si es verdad, Problemas est por ah en este momento, volando por el cielo. Y Rhita Gawr tambin est por ah, echando pestes. Rhia asinti, pero su rostro se puso serio inmediatamente. Voy a echar de menos a esa rapaz. Solt la pluma y la contempl mientras caa suavemente sobre mi otra mano. Yo tambin. Rhia pate la quebradiza hierba que tenamos debajo. Y mira qu ms hemos perdido! El suelo est tan estropeado que me pregunto si algn da volver a tener vida. Con una leve sonrisa, anunci: Ya tengo planes para eso. T? Creo que el Arpa en Flor, con su poder de traer la primavera, nos resultar muy til. Por supuesto! No tena que haberlo olvidado. Pretendo utilizarla en cada ladera, prado y arroyo que se haya secado. Adems de llevarla a cierto jardn, en mitad del llano, donde viven dos amigos mos. Los ojos grisazulados de Rhia se iluminaron. Yo esperaba... Qu? Que quisieras acompaarme. Podras ayudarme a hacer revivir los rboles. Su risa cascabele alegremente. Te acompae o no, una cosa est clara: tal vez no hayas encontrado tu hogar, pero creo que has encontrado unos cuantos amigos. Yo dira que tienes razn. Me observ unos instantes. Y una cosa ms. Has descubierto tu verdadero nombre. Yo? S. Me recuerdas a cierta rapaz que en un tiempo viajaba sobre tu hombro. Puedes ser fiero y tambin amable. Cuando te aferras a algo, lo haces con todas tus fuerzas y nunca lo sueltas. Ves con claridad, aunque no con los ojos. Sabes cundo utilizar tus poderes. Y... puedes volar. Su mirada recorri el crculo de piedras, que resplandeca como un gran collar bajo la luz del sol, y luego se pos en m. Tu verdadero nombre debe ser Merln2. No hablars en serio. Pues s. Merln. El nombre me gustaba bastante. No lo suficiente para quedrmelo, por supuesto, aunque saba que a veces los nombres son extraamente persistentes. Merln. Un nombre poco corriente, por lo menos. Y tanto ms significativo por la dicha y el pesar que me traan a la mente. De acuerdo. Lo probar. Pero slo por un tiempo.

Vase nota en la pgina 97

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