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ALEXANDER

VON

HUMBOLDT

FRANCISCO

JOSE

DE

CALDAS:

AMERICANISMO Y EUROCENTRISMO EN EL NUEVO REINO DE GRANADA

Introduccin

Alexander von Humboldt es una figura emblemtica de los viajes de exploracin en el periodo de la Ilustracin, sus escritos sobre Amrica se convirtieron en el paradigma de una nueva mirada sobre el Nuevo Mundo y en ocasiones ha sido presentado como el segundo descubridor de Amrica. (Minguet, 2000). Toneladas de tinta y papel han sido invertidas en la figura de Humboldt y sus escritos son un referente clave para muchos historiadores interesados en la historia poltica y cultural de Amrica en el siglo XIX. Su obra, para algunos, es una muestra de un aclamado americanismo e incluso se ha argumentado que influy sobre los movimientos de emancipacin americana. (Zeuske, 2000) . Se ha convertido en un icono, en un emblema de cultura y modernizacin que resulta muy conveniente a la hora de legitimar el triunfo de las lites criollas y de los ideales ilustrados que han sido considerados como fundamentales en la construccin de las naciones modernas.(Arias de Greiff, 1999) El viaje de Humboldt y Bonpland a Amrica fue un acontecimiento notorio y en ocasiones determinante para los hombres de letras americanos. En este trabajo nos ocuparemos de su relacin con los criollos de la Nueva Granada y en particular con Francisco Jos de Caldas, un gegrafo y naturalista neogranadino quien comparti sus trabajos con el explorador prusiano y quien fue el editor de un peridico - el Semanario del Nuevo Reyno de Granada - en el cual se publicaron varias traducciones de escritos de Humboldt. La relacin entre estos dos naturalistas es un fascinante caso de estudio del cual podemos aprender sobre las dinmicas de la ciencia durante la Ilustracin y sobre las relaciones centro y periferia en las prcticas cientficas en el contexto colonial. La relacin entre estos dos hombres de ciencia ser tambin til para reflexionar sobre las consecuencias histricas de sus trabajos y revisar el americanismo con el que se ha identificado tanto a Humboldt como a los criollos.

Humboldt y Caldas

Francisco Jos de Caldas viaj a Ibarra (poblacin al sur de la Nueva Granada, hoy en territorio ecuatoriano) en diciembre de 1801 con el propsito de conocer a los exploradores europeos, y tuvo la oportunidad de compartir sus ideas y trabajar al lado de Humboldt y Bonpland por ms de tres meses, lo cual fue un acontecimiento de capital importancia en su vida. Se trata de un episodio con visos dramticos, motivo de una euforia desmedida y, ms tarde, la causa de una profunda frustracin y resentimiento por parte de Caldas. El naturalista americano ve en Humboldt un smbolo de la Ilustracin, un posible medio y una oportunidad para salir del encierro y de la oscuridad. En 1802 Caldas le comenta a su amigo Antonio Arboleda: El uso y la forma de todos sus instrumentos; las experiencias, y sobretodo sus discursos, me arrebatan y me hacen sentir aticipadamente el dolor mortal de perderlo. Ah! Mi amigo esta es una luz efimera que se nos escapa casi sin disfrutar de su influjo y beneficios. Quien sabe si semejante relmpago nos ilumina fuertemente en un instante, para dejarnos caer en las tinieblas ms espesas (Caldas, 1978, 132) Los comentarios del criollo sobre el viajero prusiano sealan con insistencia la contraposicin entre la luz y el conocimiento que viene de Europa, encarnados en Humboldt; y la oscuridad y la ignorancia de Amrica, en la que el mismo Caldas se siente atrapado. Sin embargo, no deja de ser interesante que, incluso antes de conocer a Humboldt, Caldas se pregunta sobre la utilidad y la confiabilidad de los resultados de un viaje tan rpido en un continente tan vasto. ... podemos esperar algo til y sabio de un hombre que va a atravesar el Reino con la mayor velocidad? Es de creer que haga buenas observaciones astronmicas, fsicas, mineralgicas y botnicas en tres o cuatro meses? Quin sabe si va a llenar de preocupaciones y de falsas noticias a la Europa, como lo han hecho casi todos los viajeros. (Caldas, 1978, 87) Como veremos ms adelante, cuando Caldas public en 1809 y 1810 los textos de Humboldt en el Semanario, aprovech para corregir inexactitudes, comentar y en ocasiones criticar sus trabajos. Caldas tiene mucho que ofrecer a los viajeros europeos y estar en posicin para asumir una actitud crtica frente algunos de sus datos u opiniones. Un ejemplo concreto de cooperacin est en la informacin que Caldas le da a Humboldt sobre el

ro Magdalena, le entrega un mapa que l haba elaborado sobre este ro, desde su nacimiento hasta Tocaima, el cual complementara las observaciones hechas por Humboldt, pudiendo as tener una carta completa del ro ms importante de la Nueva Granada.1 (FIGURA 1)

Ms que las posibles colaboraciones puntuales, datos y mediciones que pudo haber utilizado Humboldt, nos interesa comentar algunas nociones de estos dos naturalistas sobre la geografa y su relacin con otros campos de conocimiento como la botnica. Para esto ser de utilidad dar una mirada a textos representativos de sus obras. Por un lado revisaremos la historia de las primeras versiones manuscritas de su ensayo sobre la Geografa de las Plantas y su temprana circulacin en la Nueva Granada y algo ms tarda publicacin en el Semanario del Nuevo Reyno de Granada; por otra parte comentaremos algunos aspectos del trabajo geogrfico, meteorolgico y botnico de Caldas.

La Geografa de las Plantas y el Semanario del Nuevo Reyno de Granada

En el Archivo del Real Jardn Botnico de Madrid se encuentra un manuscrito de veinticuatro folios en castellano traducidos del francs por Jorge Tadeo Lozano que se titula Geografa de las Plantas que nacen la inmediacin del Equador. Pintura fsica de los Andes, y pases inmediatos, formada con arreglo a las observaciones hechas en los mismos lugares por los aos de 1799 asta 1803. El manuscrito incluye un prospecto de ocho folios fechado en Guayaquil, enero de 1803. El documento completo est fechado en la misma ciudad, febrero de 1803. La traduccin hecha por orde de Jos Celestino Mutis, Director de la Expedicin Botnica de Santaf de Bogot, se concluy el 14 de junio de 1803. Como lo podemos ver, segn testimonios de Caldas en abril del mismo ao: El seor Barn de Humboldt, que parti ha dos

Le ense mi carta de Timan y otro trozo que levant en 1796 de Tocaima a Neiva; de modo que unidos estos materiales a los del Barn, tenemos ya una carta de todo el Magdalena. Este sabio me ha pedido un ejemplar de todo, y lo ha aadido a la gran carta del Reino. (Caldas, 1978, 131)

meses de Guayaquil, remiti a manos del seor Marqus de Selva Alegre un can de lata, que contena una memoria sobre la geografa de las plantas. Este no s por qu motivo la retuvo en su poder mucho tiempo, y no me la entreg para su remisin por mi mano, segn la voluntad del mismo Barn. Yo la he detenido quince das para tomar una copia, y la remito ahora acompaada de una friolera ma, casi en el mismo gnero, que espero la reciba usted con bondad. (Caldas, 1978, 219)

Con algunas modificaciones menores esta es la memoria publicada aos ms tarde en el Semanario del Nuevo Reyno de Granada en abril de 1809 con un prefacio de Caldas. La friolera de Caldas en el mismo gnero es la Memoria sobre la nivelacin de las Plantas que se cultivan en la vecindad del Ecuador, fechada en Quito el 6 de abril de 1803. Se trata de manuscritos casi contemporneos, pero tambin es cierto que los dos autores, desde antes de conocerse, trabajaron sobre geografa y botnica con lgicas similares. El manuscrito de Humboldt de 1803 es un documento interesante porque representa una temprana aparicin del ensayo sobre la Geografa de las plantas en castellano y en la Nueva Granada, y porque este trabajo no ser difundido en Europa sino hasta 1807 con su publicacin en Pars. Caldas publicar la traduccin de Lozano en 1809 incluyendo el prospecto y

numerosas notas del editor. Presenta el texto como una obra original, sobre la cual hace numerosos comentarios puntuales e incluso comparaciones con sus propias mediciones, pero no encontramos ninguna expresin que permita pensar que Caldas quiera reclamar propiedad sobre las ideas o los datos de dicha memoria. Por el contrario, la presentacin de Caldas es generosa en elogios al texto y asu autor: Es preciso no confundir esta obra sabia con ese montn de escritos que innundan la repblica de las letras, que no contienen sino ideas comunes y trilladas, escritos miserables que perecen en el momento mismo de su nacimiento, y que no dejan tras de s, sin el oprobio de sus autores. (Humboldt, 1809, 121-122) Sin embargo, la memoria, tal y como fue publicada, tiene 36 pginas de notas del mismo Caldas. stas, ms que notas son textos complementarios en que se incluyen los aportes de l mismo o de otros personajes como Jos Celestino Mutis o Jos Manuel Restrepo sobre los

objetos tratados por Humboldt; en algunos casos siendo necesario aclarar o incluso corregir algunas apreciaciones del autor consideradas imprecisas. Es decir que la memoria de Humboldt le es til a Caldas para presentar sus propios y amplios conocimientos, observaciones y mediciones. De este modo, no solamente estamos frente a un reputado autor con el cual se puede enaltecer la publicacin de los criollos, sino una obra en la cual se reconoce de manera explcita a Francisco Jos de Caldas como un legtimo hombre de ciencia. En este texto publicado en el Semanario podemos reconocer los principios generales de la obra de Humboldt que vale la pena recordar. Las primeras lneas del prospecto ya anuncian las ambiciones cientficas del autor: Ella [la geografa de las Plantas] es la que considera las plantas baxo la relacin de su asociacion local en todos lo climas. Tan basta como el objeto que abraza, pinta con rasgos magestuosos la inmensa extencion que ocupan los vegetales desde la region de las nieves perpetuas hasta el fondo del Ocano y el interior del globo. (Humboldt, 1809, 128) Pero la geografa de las plantas tiene un sentido holstico que va ms all de las relaciones entre botnica y geografa, incluye elementos climticos, fsicos, polticos, morales y estticos. Aqu, presenta su teora general de cmo comprender la naturaleza como una unidad, insistiendo en que el verdadero sentido de la historia natural est en entender las relaciones entre el medio, la geografa y las distintas especies que hacen parte del orden natural. De hecho, este trabajo fue pensado como la introduccin a la totalidad de sus viajes en el Nuevo Mundo. El texto va acompaado de una ilustracin que es un primer esbozo del cuadro de la Geografa de la Plantas, Tableau Physique des Andes et pays voisins, imagen que ser ms tarde emblematica del pensamiento humboldtiano. Tal y como lo lamenta Caldas, no sera posible incluir la lmina en la publicacin del Semanario y sin embargo se ofrecen

para los interesados copias exactas elaboradas por el pintor Antonio Garca, las cuales se venden por separado a los lectores interesados.2 (FIGURA 2) El texto y el cuadro sintetizan lo fundamental de las apreciaciones cientficas y estticas de Humboldt. La imagen del Chimborazo, ms que el mapa de una gran montaa, es la expresin de una nueva forma de entender el orden natural en el cual la botnica y la geografa se integran y complementan. La versin ms conocida de este mismo trabajo sera la que se public en Paris en 1807 y que incluye el conocido grabado de Schnberger. (FIGURA 3)

En la prefacin al texto de Humboldt, publicada en el Semanario Caldas comenta: Cada planta, cada ser organizado, ocupa aqu el lugar que le seal la naturaleza. Quantos objetos aqu reunidos en un espacio tan corto! Quantas ideas, quantos conocimientos se amontonan en este quadro verdaderamente filosfico. (Humboldt, 1809, 122) Lneas ms adelante, agrega: ... De una sola ojeada conoce el observador los lugares que producen estos rboles.... (Humboldt, 1809, 124) Esta imagen es una clara muestra de las ventajas que ofrece una representacin grfica. En una lmina plana se acumula tiempo y espacio de manera tal que la inmensidad de los Andes americanos e incluso la diversidad del mundo natural pueden ser transportados a Europa. (Latour, 1990). Las mediciones meteorolgicas, el lenguaje de la taxonoma lineana y un sofisticado sistema de representacin hacen de la geografa de las plantas un poderoso vehculo para hacer de la diversidad natural algo ordenado y racional. El contenido de estas dos imgenes, el borrador de 1803 y el grabado de 1807, es muy similar y sin embargo presenta una diferencia fundamental. Mientras que la versin manuscrita circular entre un reducido grupo de criollos en Santaf de Bogot, el grabado parisino recorrer Europa y Amrica y ser un objeto de atencin obligado por parte de los hombres de ciencia en el mundo entero.

Sentimos no poder acompaar esta traduccion la lmina interesante, y luminosa que form el Autor para la inteligencia de esta obra. La falta de planchas y de Gravadores nos obligan a suprimirla. Pero conociendo la necesidad que tienen de ella esta sabia produccion, hemos entregado un exemplar al Mro. D. Antonio Garcia para que calcandolo forme copias exctas. Los que quiran sacar todo el fruto que promete la Geografa de las Plantas, pueden ocurrir al dicho Garcia, quien ofrece dar un exemplar, en papel de marca, por el moderado precio de 2 pesos fuertes. (CALDAS, 1809, 126) 6

Al igual que Humboldt, para Caldas las montaas y la vegetacin de Amrica sern el centro de sus reflexiones geogrficas. De manera anloga, el autor criollo encontr til establecer relaciones entre geografa y botnica y desde un comienzo quiso combinar sus conocimientos geogrficos y meteorolgicos para estudiar las plantas. En el autor criollo se reconoce un pensamiento geogrfico propio y particular, pero tambin es evidente que despus de la partida de Humboldt, Caldas se interesar ms por la botnica y ahora, al servicio de la Real Expedicin Botnica a cargo de Mutis, se concentrar en sus investigaciones sobre la quina y otras plantas tiles desde una perspectiva que podramos llamar humboldtiana. Las diversas nivelaciones de plantas elaboradas por Caldas (FIGURA 4) guardan similitudes con el propsito y los mtodos de la Geografa de las Plantas del naturalista prusiano, y es muy probable que los dos vieran similitudes en sus mtodos de trabajo, pero la obra de estos dos hombres presenta tambin diferencias evidentes. Una diferencia notable es que mientras que Humboldt est trabajando sobre el orden del mundo vegetal y natural del globo, Caldas est ms preocupado por la utilidad de algunas plantas del Nuevo Reino de Granada.

Estas diferencias y semejanzas son apreciables en los textos que presentan sus obras: por un lado tenemos la idea de la Geografa de la plantas de Humboldt, y por otro lo que Caldas entiende por Geografa econmica. El texto con que Caldas abre el Semanario se titula Estado de la Geografa del Vireynato de Santaf de Bogot con relacin la economa y l comercio, y aqu se insiste sobre el carcter instrumental de la geografa econmica, que da la extensin del pas sobre el que se quiere obrar. (Caldas, 1808, 1) por su parte el explorador prusiano insiste sobre el fin holstico de la geografa de las plantas que pinta con rasgos majestuosos la inmensa extensin que ocupan los vegetales desde la regin de la nieves perpetuas hasta el fondo del ocano y el interior del globo (Humboldt, 1809, 127-8) La geografa, para estos dos autores es una ciencia en la que se integran diversos campos del conociomiento, sin embargo, el objetivo final es diferente. Caldas, busca aportar conocimientos que encuentra tiles para el progreso del Nuevo Reino de Granada, mientras Humboldt quiere comprender el mundo entero y recrear el orden natural teniendo como referente los Andes

americanos. Los Andes son claves para entender la geografa de la Nueva Granada, su clima y su riqueza sern definitivos en la mirada de los criollos sobre el continente americano. De manera similar, las grandes cordilleras de los Andes sern centrales en la obra de Humboldt, pero ms como enormes laboratorios o cuadros del orden natural del planeta. Si para Humboldt los Andes son un medio, para Caldas son un fin.

Conocimiento, redes y comunicacin Jorge Caizares argumenta con razn que la historia de la Ilustracin en Amrica ha sido escrita de manera unidireccional, como si sta hubiese sido llevada desde Europa sin sufrir cambios; y refirindose a este caso de Caldas, quiere mostrar de que manera Humboldt fue influenciado por el pensamiento criollo. (Caizares, 2005) Caizares tambin tiene razn en sealar algo que parece obvio pero pocas veces comentado, que Humboldt, como cualquier otro viajero de territorios extraos para l pero habitado por otros hombres, no se encuentra solo. Sus observaciones de la naturaleza no ocurren de manera directa ni en un contexto social vaco. Sin duda su obra se enriquece, se nutre y hasta cierto punto se define por los contextos en que Humboldt se relaciona con la naturaleza y las culturas americanas, lo que sus guas le muestran, de lo que otros viajeros ya han descrito o de lo que naturalistas locales, como es de manera destacada el caso de Caldas, pueden informarle sobre la naturaleza americana. Sin embargo, insistimos que si este tipo de argumentos nos lleva a un debate sobre prioridad individual de los descubrimientos, la pregunta resulta inadecuada. Antes de abordar temas como la prioridad de descubrimiento y de propiedad de las ideas, es preciso tener presente que el conocimiento y los descubrimientos no se puedan explicar como productos mentales de individuos en solitario, sino que necesariamente el conocimiento es un problema de comunicacin y por lo tanto, una prctica social colectiva. Es en este sentido que un paralelo entre dos naturalistas contemporneos y con evidentes intereses comunes, pero enmarcados en contextos sociales, cientficos y geogrficos tan distintos, se hace interesante. Es precisamente este un ejemplo claro de la importancia de comprender los contextos, los lugares desde los cuales se expone el conocimiento, y cmo las redes y los crculos de credibilidad son fundamentales para entender

la historia social y poltica de las ciencias. Si bien sus observaciones han sido hechas en los mismos lugares y se ocupan de los mismos objetos, de las mismas montaas y plantas, el lugar desde el cual se pronuncian estos naturalistas es notoriamente distinto. Como es obvio, a lo largo de su viaje por el Nuevo Mundo y a la hora de publicar sus escritos, Humboldt y Bonpland utilizaron los datos y observaciones de muchos otros exploradores y de naturalistas en Amrica que posean informacin valiosa y desconocida para los viajeros europeos.
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Humboldt utiliz informacin botnica y geogrfica de Mutis, Caldas y muchos

otros naturalistas, dndoles el respectivo crdito, sin embargo, esta informacin, dentro de protocolos tericos diferentes y con un pblico distinto, tendr un reconocimiento ms amplio, otros fines y otro sentido. En nuestro esfuerzo por escapar del eurocentrismo de la historia de la ciencia no podemos simplemente invertir el proceso. En este caso no tiene sentido que hagamos de las ideas

centrales de la obra del viajero europeo, de toda la influencia de la filosofa romntica y de toda la capacidad tcnica, retrica y emprica de la obra de Alexander von Humboldt un reflejo del pensamiento criollo. No se trata de negar la originalidad de un personaje tan interesante como Caldas, el problema es precisamente, pretender encontrar dueos de las ideas y hacer de stas propiedad exclusiva de un individuo. Es precisamente en el pblico y en la capacidad de divulgacin donde radica la diferencia con Humboldt; lo que hace a ste un autor tan visible y reputado es precisamente su capacidad de hablar en nombre de una colectividad mayor, es decir que su trabajo forma parte de una robusta comunidad cientfica. Es muy posible que los trabajos de Caldas le hayan sido tiles a Humboldt; menos probable es que el naturalista europeo sintiera amenazados sus logros cientficos y viera en Caldas un rival. Las diferencias de estos dos autores no las podemos reducir a la esfera de lo conceptual, son primordialmente de orden prctico. Si tomamos en serio la contundente afirmacin de que el conocimiento es comunicacin, y que por lo tanto su sentido no puede explicarse de manera independiente de su circulacin; podemos entonces explicar las diferencias entre la obra de Caldas y la de Humboldt. El carcter global y aglutinador de la obra de Humboldt no es el
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Sobre la influencia de naturalistas espaoles y criollos en la obra de Humboldt ver (Puig Samper, 1999) 9

simple resultado de sus influencias filosficas, de sus observaciones en Amrica o de la colaboracin que recibi de criollos o nativos en el Nuevo Mundo. Su importancia y su xito deben explicarse en relacin con su capacidad de movilizar recursos, datos e informacin en una escala mayor. Las diferencias entre estos dos hombres son tan marcadas y evidentes que el paralelo podra parecer inocuo; sin embargo, resulta interesante desde una perspectiva sociolgica despojada de nacionalismos y alejada de las tradicionales historias de las ideas que supone que el conocimiento es un producto mental de individuos geniales. Este no es un dilema de

capacidades intelectuales, ni de buena fortuna, es un problema que nos ilustra con toda claridad la naturaleza social y poltica de las prcticas cientficas; nos muestra la realidad de los complejos urdimbres sociales sobre los que se legitima el conocimiento cientfico y el papel fundamental que juegan la tecnologa, los instrumentos y los medios de comunicacin en la comprensin del mundo natural. Este viaje no hubiera sido posible sin una amplia red de colaboradores, empezando por la ayuda local de numerosos acompaantes indios que sirvieron de intrpretes, guas, remeros, cargueros. Humboldt lleva consigo un equipaje considerable: ... ha sido necesario, para el transporte de plantas e instrumentos , un grupo de 24 indios durante meses, en los ros, y a menudo en el interior, 14 mulas. (Humboldt, 1989, 67) Si bien no parece hacer uso de cargueros para su propia movilizacin y dice que prefiere ir caminando, siempre se ver acompaado de criados. Sin embargo, estas personas permanecen casi

annimas en sus publicaciones. Ms visibles son sus colaboradores o acompaantes temporales de las elites criollas.

En Europa sus conexiones con el mundo de la ciencia son tambin numerosas y posiblemente ms significativas. En un texto titulado Mis Confesiones, Humboldt deja ver con claridad las relaciones con reputados hombres de ciencia entre quienes destaca como amigos cercanos a Cuvier, Delambre, Laplace, Desfontaines, Vaquelin, Fourcroy, Guitton y Jussieu; pero la lista de corresponsales, colaboradores y amigos es mucho ms amplia. (Humboldt, 1989, 232)

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El volumen de la correspondencia de Humboldt quien escribi en su vida ms de 50.000 cartas y seguramente recibi un nmero mayor, lo que nos da una buena idea de la robustez y complejidad de sus conexiones y de las redes de las cuales hace parte. Su obra epistolar debe

ser entendida como una parte fundamental de su trabajo como hombre de ciencia ya que estas y los contactos con sus corresponsales hacen parte de su labor como naturalista y son indispensables para el logro de sus objetivos cientficos. Durante el viaje se preocupa por mantener dichos vnculos y una de las pocas quejas que tiene Humboldt sobre las condiciones del viaje es la lentitud y de las frecuentes prdidas del correo. (Humboldt, 1989, 71)

Humboldt cuenta con relaciones en todos los campos del conocimiento que le competen, tal y como se puede ver en una carta a el botnico Willdenow escrita desde la Habana en 1801: Si me muero, Delambre editar mis manuscritos astronmicos; V. Scheerer, los manuscritos fsicos y qumicos; Freiesleben o Buch, mis trabajos geonsticos; Blumenbach, los que tratan de zoologa, y tu mi querido (al menos eso espero), mis estudios botnicos.... (Humboldt, 1989, 64)

Otra manera de ver la amplitud de sus redes es en la referencias que acompaan su textos. Slo en la memoria sobre la Geografa de las Plantas, publicada en el Semanario, encontramos 258 referencias; de manera que no nos debe sorprender que Humboldt sea reconocido como uno de los ms importantes hombres de ciencia del siglo XIX. Sus vnculos con el mundo cientfico europeo, sus recursos econmicos, las facilidades de publicacin y circulacin, son todos elementos a considerar si queremos explicar su importancia. El xito de un autor no se reduce a su genialidad ni a la originalidad de sus ideas, es ms bien un problema de comunicacin, de cmo circula el conocimiento y como se construye credibilidad dentro de la cultura de la Ilustracin europea. Adems de este tipo de alianzas con personas, instituciones cientficas o gobiernos, es necesario considerar el papel que juegan sus instrumentos en la comunicacin y el establecimiento de

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vnculos cientficos. Como es bien sabido, Humboldt viaja con un arsenal de aparatos procedentes de los entonces ms reconocidos fabricantes que le dan a las mediciones y datos recopilados por Humboldt credibilidad y facilidad de difusin entre la comunidad cientfica europea. Es decir que Humboldt no slo tiene una serie de obligaciones con gobiernos e instituciones, si no que su obra se legitima en el marco de los intereses y tradiciones cientficas de su tiempo, opera con unidades de medida, instrumentos y un lenguaje propio de una comunidad ilustrada cada vez ms robusta y poderosa que muestran que su independencia no solamente es relativa, sino que sus vnculos y obligaciones oficiales y acadmicas explican parte del xito de su obra. El caso de Caldas parece ser notoriamente distinto, se ve a s mismo aislado y su vida parece ser una ansiosa y permanente bsqueda de libros, instrumento y referentes. En su correspondencia son frecuentes los lamentos de soledad: Que suerte tan triste la de un americano! Despus de muchos trabajos, si llega a encontrar alguna cosa nueva, lo ms que puede decir es: no est en mis libros (Caldas, 1966,158). Sus corresponsales se limitan a algunos amigos en la Nueva Granada, sus referentes a los libros y autores que con dificultad han podido conocer y sus instrumentos son piezas valiosas que ha logrado adquirir con similares dificultades.

Americanismo y eurocentrismo en la obra de Humboldt

Algunos autores han visto a Humboldt como un hombre de ciencia sin ataduras polticas, el hecho de haber financiado sus proyectos cientficos con una fortuna personal ha permitido suponer su independencia y, por lo tanto, el carcter puramente cientfico de su obra. Sin

embargo, a pesar de que el viajero prusiano contaba con su propia fortuna para cubrir los costos de la expedicin, y debido a que tena algunas prerrogativas especiales por parte de la Corona espaola, de su propio gobierno y de un buen nmero de instituciones cientficas en Madrid, Pars y Berln, tiene tambin ciertos compromisos frente a stos.

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Sin duda el viaje de Humboldt tiene un carcter poltico claramente distinto a las expediciones financiadas por la Corona espaola, pero nuestro objetivo ms all de sealar los nexos de la ciencia con la poltica, consiste en mostrar las prcticas cientficas como prcticas polticas en s mismas. Su pasaporte del Consejo de Estado de Su Majestad, sus relaciones de cooperacin con instituciones como los Jardines Botnicos o los Museos de Historia Natural de Espaa, Francia y Prusia son indispensables para entender la importancia de Humboldt, pero el sentido poltico de su obra no se agota en este tipo de vnculos y es tambin necesario explicar los objetivos de su trabajo. Ms que sus obligaciones oficiales o sus puntos de vista sobre la poltica, nos interesa explicar las consecuencias de su obra cientfica. La manera como proponemos entender aqu el carcter poltico de las prcticas cientficas va ms all del servicio que Humboldt pudo o no prestar a la Corona espaola, a Francia o a Prusia y trasciende sus conexiones u obligaciones con gobiernos especficos. Su obra, como nos proponemos demostrar, en la medida en que busca el establecimiento del orden natural, tiene un carcter poltico en un sentido amplio y profundo. Con estas ltimas reflexiones sobre sus publicaciones podemos revisar nociones tradicionales sobre el americanismo humboldtiano y ver una vez ms el poderoso eurocentrismo de la ciencia en el periodo de la Ilustracin.

Una perspectiva interesante alrededor de este problema es la que ofrece Arif Dirlik, quien nos recuerda que el verdadero poder de una mirada eurocntrica no est en la exclusin de los otros, sino por el contrario en su inclusin, en la inscripcin del mundo entero dentro de un orden y un nico sistema. (Dirlik, 2002) El eurocentrismo no se puede reducir a un problema de prejuicios europeos, y no es un asunto de falta de simpata con otros lugares u otras culturas, no es un problema de buenos o malos sentimientos para con los dems. De tal manera que ser interesante examinar cmo la obra de Humboldt al igual que las prcticas cientficas en la periferia de los imperios europeos y los proyectos de las elites americanas del siglo XIX, muchas veces relacionadas con el fortalecimiento de la autonoma e independencia de las nuevas naciones, forman parte de la consolidacin de un orden mundial europeo.

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Son varias las razones que han permitido ver en Humboldt un americanista, y su obra como el otro descubrimiento de Amrica. (Minguet, 2000) A pesar de algunos detractores de la idea de un Nuevo Mundo dbil y degenerado, como podran ser autores como Bernardin Saint Pierre o algunos de los criollos letrados, el autor europeo de mayor visibilidad e importancia y con la suficiente autoridad para controvertir con autores del reconocimiento de Buffon o Hegel, es Alexander von Humboldt. En primer lugar, desde su arribo a Amrica, Humboldt manifest su entusiasmo por la riqueza natural del Nuevo Continente, lejos de encontrarse en un clima hostil, Humboldt se siente a gusto con el clima, se maravilla con la vegetacin y con sus habitantes. En trminos del debate sobre la naturaleza americana y sobre el influjo del clima vemos como Humboldt mantendr una posicin claramente distinta de la de Buffon, de De Pauw o Hegel.

Muchos europeos han exagerado la influencia de estos climas sobre el espritu y afirmando que aqu es imposible de soportar un trabajo intelectual; pero nosotros debemos afirmar lo contrario y, de acuerdo con nuestra experiencia propia, proclamar que jams hemos tenido ms fuerza que cuando contemplabamos las bellezas y la magnificencia que ofrece aqu la naturaleza. Su grandeza, sus producciones infinitas y nuevas, por as decirlo nos electrizaban, nos llenaban de alegra y nos tornaban invulnerables.... (Humboldt, 1989, 95)

Humboldt arremete tambin contra Hegel y encuentra en sus escritos sobre el Nuevo Mundo demasiadas afirmaciones abstractas, juicios falsos y sin fundamento: De buena gana renunciara a esa carne de vaca europea que Hegel nos quiere hacer pasar como muy superior a la vaca americana, y me gustara vivir al lado de esos cocodrilos suyos, dbiles e inofensivos, pero que desgraciadamente tienen 25 pies de longitud. (Gerbi, 1993, 527). El jaguar por ejemplo, no puede ser visto como un tigre menor, sino como una especie con sus propias virtudes. Dice haber visto uno ms grande que todos los tigres de Bengala vistos en las casas de fieras en Europa. No slo encuentra caimanes sino verdaderos cocodrilos, que como vimos en la cita anterior, son de un tamao considerable.Los naturalistas saben hoy que Buffon desconoci completamente el gato ms grande de Amrica. Lo que el clebre escritor dice de la cobarda de

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los tigres del Nuevo Contienente se refiere a los pequeos ocelotes... en el Orinoco, el verdadero tigre jaguar de Amrica se tira muchas veces al agua para atacar a los indios en sus piraguas. (Castrilln, 2000, 144) La edad del Nuevo Mundo tambin ser un tema de debate de Humboldt frente a otros autores que lo consideran un continente visiblemente ms joven que Europa. En este sentido Humboldt no encuentra justificacin para suponer que los continentes tienen un origen en tiempos distintos y utiliza sus hallazgos de fsiles para argumentar la contemporaneidad del Viejo y el Nuevo Mundo. Los fsiles sern centrales en el establecimiento de una cronologa de la vida en la tierra. El hallazgo, en 1801, de esqueletos fsiles de Mamut en Amrica del sur se present como un gran evento, publicitado en Londres como el Great American Incognitum. (Gerbi, 1993, 508) Un acontecimiento que sera til para cuestionar la idea de Amrica como un continente recin emergido del fondo del mar y morada de criaturas pequeas. Para Humboldt la antigedad de Amrica, el otorgarle a el Nuevo Mundo un pasado anlogo al de Europa es esencial en su obra, ya que pone en equilibrio, en orden, la naturaleza y le permite entender el globo entero como una unidad. De esta manera, encontramos en la obra de Humboldt una serie de argumentos que relativizan las diferencias entre los continentes, que los hacen parte de un todo. En palabras de Antonello Gerbi: Sin cometer ninguna injusticia con sus innumerables predecesores, desde Oviedo hasta La Condamine, puede decirse que con Humboldt el pensamiento de Occidente completa por fin la pacfica conquista y anexa idealmente a su mundo, esas regiones que hasta entonces casi slo haban sido objeto de curiosidad, de estupor o de mofa. (Gerbi, 1993, 514) Estas ideas, que suelen despertar simpata entre americanistas, permiten reconocer el afn humboldtiano por integrar y unificar la diversidad de la naturaleza y de la humanidad en un mismo cosmos. Como lo hemos visto, Humboldt se presenta como un defensor de la naturaleza americana y de sus habitantes, pero llama la atencin que las diferencias entre el Viejo y el Nuevo Mundo se sigan presentando en trminos de la tradicional dicotoma entre cultura y naturaleza. En una de las cartas que ya comentamos, una vez ha descrito el continente con trminos paradisacos, Humboldt seala: Quiz no exista en todo el universo un pas donde se

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pueda vivir de modo ms agradable.... Pero, a sus ojos, la ausencia de civilizacin es evidente: Los habitantes son dulces, buenos y conversadores, en verdad despreocupados e ignorantes, pero sencillos y sin pretencin... la nica cosa que se podra lamentar en esta soledad es permanecer ajeno al progreso de la civilizacin y de la ciencia en Europa y estar privado de las ventajas que resultan del intercambio de ideas. (Humboldt, 1989, 51-2) En otra carta, el viajero prusiano nota: Aqu se est completamente separado del mundo...como en la luna. (Humboldt, 1989, 98) Si bien los europeos no siempre cuentan con la riqueza natural de Amrica, tienen algo fundamental y sin lo cual incluso las ventajas naturales pierden sentido: ... la cultura y la riqueza de sus idiomas, la imaginacin y sensibilidad de sus poetas y pintores, les ofrecen un manantial inagotable de compensaciones. Las artes de imitacin nos manifiestan el cuadro variado de las regiones ecuatoriales, y en Europa el hombre situado en una costa rida puede sin embargo gozar con el pensamiento del aspecto de las ms distantes comarcas, y si su alma es sensible a las obras de arte, si su entendimiento ha sido cultivado para poder elevarse a la contemplacin de los grandes problemas de la fsica general, desde el fondo de su soledad y sin apartarse de su hogar, se apropia todo lo que el intrpido naturalista ha descubierto recorriendo los aires y el ocano, penetrando en las ms hondas cavernas, o trepando a las cspides nevadas. (Humboldt, 1942, 45)

As, es a travs de la cultura que es posible la comprensin y apropiacin de la naturaleza, y esta pacfica conquista del Nuevo Mundo tiene lugar en la medida en que el explorador europeo puede recorrer el mundo y construir una imagen ordenada del mismo bajo formas de representacin que dominen el tiempo y el espacio. De esta manera es que las luces influyen sobre nuestra dicha individual, hacindonos vivir a un tiempo en lo presente y en lo pasado, reuniendo en torno de nosotros cuanto ha producido la naturaleza en los climas ms diversos, e iniciando nuestras relaciones con todos los pueblos de la tierra. (Humboldt, 1942, 45)

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El viaje de Humboldt, sus instrumentos y vnculos, le permiten hacer de las montaas un laboratorio en el cual se tiene el control necesario para poner la naturaleza en orden, en forma de cuadro, en una lmina de dos dimensiones en la cual se representa la naturaleza del mundo entero. Amrica no puede ser transportada a Europa, el Nuevo Mundo tiene que ser comprimido en una imagen, en una narracin que nos permita comprender los rganos de una flor, una hoja, una planta, un bosque, el clima, el territorio, las montaa y sus diversos climas en un solo cuadro, en una sola pintura mvil y accesible. La obra de Humboldt es un gran esfuerzo por comprender el Nuevo Mundo como parte de un nico universo y hacer de Amrica parte de un orden mundial, tanto en trminos de su geografa y naturaleza, como de su historia. En este orden de ideas se hace necesario explicar el americanismo del naturalista prusiano. Se ha dicho en repetidas ocasiones que Humboldt es una especie de redentor de lo americano y se le agradece el haberle otorgado al Nuevo Mundo un lugar digno en el orden mundial, pero no debemos pasar por alto que este proceso de incorporacin requiere de una traduccin del Nuevo Mundo a marcos de referencia europeos, universales, y que esta es una forma de eurocentrismo en cierta forma ms efectiva que las tesis excluyentes de autores como Hegel.

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ILUSTRACIONES Figura 1. HUMBOLDT, A., Carta del curso del ro Magdalena desde Honda hasta el Dique de Mahares / formada sobre las observaciones hechas en abril, Mayo, Junio de 1801 por el Sr. Baron F. A. Humboldt / Sig. MN.28-B-2. El mapa de Humboldt del ro Magdalena hace parte del Atlas Geographique et physique des regions equinocciales du Noveau Continent, publicado en Paris en 1814. Dicho mapa incluye textos en los que se da crdito a los aportes de Jos Manuel Restrepo y Caldas y se refiere a un mapa manuscrito del mismo ro entre Honda y el Espinal que le facilit Caldas y el cual se incluye en la parte inferior izquierda. Figura 2. HUMBOLDT, A., Geografa de las plantas del Ecuador, ca. 1803. Museo Nacional de Colombia. Figura 3. HUMBOLDT, A, Gographie des plantes quinoxiales. Tableau physique des Andes et pays voisins. Dress d aprs des Observations et des Mesures prises sur le Lieux depuis le 10e degree de latitude borale jusqu au 10e de latitude australe en 1799, 1800, 1801, 1802 et 1803 par Alexandre de Humboldt et Aim Bompland. Esquiss et rdig par M. de Humboldt , dessin par Schonberger et Turpin a Paris en 1805, grave par Bouquet, la letter par Beaubl, imprim par Langlois. Figura 4. CALDAS, F.J., Nivelacin de 30 especies de plantas, puestas sobre la vista occidental de Imbabura, montaa de las cercanas de Ibarra, por F.J. de Caldas , Archivo del Real Jardn Botnico de Madrid, sig. M00529.

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