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32 / SOCIEDAD

EL PAS, martes 12 de octubre de 2004

Salud

Por qu el alcohol altera la conducta


Castelln l alcohol acta, en cierto modo, como un ilusionista. Sus efectos son bien conocidos pero el mecanismo que utiliza para producirlos son un misterio. Un equipo de investigadores de la Universidad Jaume I de Castelln ha dado el primer paso para desvelar el truco al demostrar que el alcohol no slo se metaboliza en el hgado, sino que en algunas zonas del cerebro tambin se procesan cantidades importantes de etanol y que la sustancia derivada de esas reacciones, el acetaldehdo, est implicada en muchos de los cambios de conducta tradicionalmente asociados al consumo de alcohol. Uno de esos cambios est relacionado con el efecto reforzante que lleva al individuo a seguir bebiendo. Hace aos que se conocen los efectos del acetaldehdo. Experimentos con roedores en los que se administraba acetaldehdo directamente al cerebro demostraron que esta sustancia modifica el comportamiento del mismo modo que lo hace el alcohol. Pero haba un inconveniente para aceptar el papel del acetaldehdo en los cambios neurofisiolgicos asociados a la ingesta de alcohol. Cmo llega el acetaldehdo al cerebro si se crea y se destruye en el hgado? Los cientficos de la Universidad Jaume I han respondido a la pregunta corrigiendo su formulacin. Efectivamente, el acetaldehdo no viaja del hgado al cerebro, sino que se genera en el propio sistema nervioso central a travs de un proceso independiente
HUGO CERD,

Cientficos espaoles encuentran nuevas pruebas de cmo acta el alcohol en el cerebro y provoca adiccin
del metabolismo del alcohol mediante la accin de una enzima llamada catalasa, explica Carlos Gonzlez Aragn, catedrtico de Psicobiologa de la Universitat Jaume I y responsable de la investigacin. El equipo de cientficos ha demostrado in vitro que la catalasa es capaz de producir acetaldehdo a partir del metabolismo del etanol en el cerebro y que si se reduce el nivel de catalasa, administrando frmacos inhibidores o anulando en ratones la expresin de los genes que regulan la catalasa, la cantidad de acetaldehdo disminuye. En cambio, si se potencia el nivel de catalasa, la acumulacin de acetaldehdo aumenta. De todas formas, para nosotros lo que tena importancia era ver si ese metabolismo, por pequeo que fuera, tena alguna relevancia conductual. Porque si resulta que el acetaldehdo que se produce en el cerebro slo causa un efecto txico en las neuronas sin relevancia conductual, entonces no es ms que una curiosidad cientfica. Nuestros experimentos nos han sealado, sin embargo, que el acetaldehdo s tiene importancia en la conducta, explica Carlos Gonzlez Aragn. Diversos experimentos con ratas y ratones han permitido al equipo de Gonzlez Aragn identificar aquellos efectos del consumo del alcohol que se pueden atribuir a la accin del acetaldehdo. La estimulacin de la actividad motora y el efecto ansioltico son algunos de ellos, pero tal vez el ms relevante sea el efecto reforzante del acetaldehdo que motiva al individuo a repetir el consumo. As, el consumo de alcohol tam-

Quiz puedan usarse sustancias inhibidoras de la catalasa para tratar el alcoholismo


bin parece relacionarse con los niveles cerebrales de acetaldehdo. Mientras que la reduccin de dichos niveles con inhibidores de la catalasa o con desactivadores del acetaldehdo hace que la rata disminuya considerablemente la ingesta de alcohol, su incremento por induccin de la enzima potencia el consumo de la droga. Creemos que beber alcohol es un modo enmascarado de obtener el acetaldehdo, que es el que verdaderamente nos produce el efecto hednico y placentero. Si no bebemos directamente acetaldehdo es porque es una sustancia muy reactiva que no se

encuentra en la naturaleza. En cambio, el alcohol es mucho ms estable. No obstante, parece que el etanol s tiene otro tipo de efectos como la incoordinacin motora y el efecto narctico, explica Gonzlez Aragn. Los investigadores han obtenido los mismos resultados en distintos experimentos empleando sustancias inhibidoras de la catalasa, ratones transgnicos a los que se les haba anulado la expresin de los genes que regulan la catalasa, y sustancias, denominadas secuestradores, que se adhieren al acetaldehdo y lo degradan. En todos los casos se ha observado que los ratones dejan de interesarse por el consumo del alcohol. La nica prueba que nos falta por desarrollar es medir el acetaldehdo que se produce en el cerebro en vivo, porque hasta ahora lo hemos medido in vitro y lo hemos correlacionado con los efectos observados en los animales, seala Gonzlez Aragn. Las implicaciones de la investigacin del equipo de la Universitat Jaume I en el desarrollo de futuros tratamientos para el alcoholismo (o acetaldehsmo, como algunos han propuesto) es evidente. El desarrollo de sustancias inhibidoras de la catalasa o secuestradoras del acetaldehdo podra ayudar a combatir la adiccin al alcohol. Por otra parte, dado que unos individuos producen ms catalasa que otros, la tendencia a fabricar mayores cantidades de esta enzima podra servir para detectar de manera precoz personas especialmente propensas al alcoholismo.

La tecnologa, la inmigracin y el turismo disparan el gasto sanitario


MAYKA SNCHEZ, Madrid Cada vez es ms precaria la situacin econmico-financiera de los sistemas sanitarios pblicos de los pases desarrollados. Las causas son mltiples, pero un reciente estudio sociosanitario de la Fundacin Gaspar Casal resalta, entre otros aspectos, la influencia que tienen en el gasto sanitario pblico espaol la incorporacin de los avances tecnolgicos y las crecientes demandas de la inmigracin y el turismo, a la vez que denuncia los riesgos que supone una gestin supeditada a la lgica electoralista en vez de a la racionalidad tcnica, segn Juan del Llano Sears, director de este trabajo. Las conclusiones, aade, revelan que en Espaa el gasto sanitario es menor que la media de la Unin Europea de los 15 socios y que la falta de financiacin es la causa de las listas de espera, un problema que se ha transferido a las comunidades autnomas. Todo para todos y gratis? El establecimiento de prioridades en el Sistema Nacional de Salud espaol es el ttulo de este estudio que aborda la va del copago como una frmula ms de viabilidad financiera y de mejora de las prestaciones, y no precisamente la ms relevante, segn matiza Carlos Polanco Snchez, coordinador del proyecto. Snchez aboga por un pacto de Estado que rescate a la sanidad de la contienda electoral y la site como una de las mximas prioridades nacionales.

Deteccin precoz de EPOC en farmacias


70 oficinas de Navarra y La Rioja colaboran en un programa de prevencin en fumadores
MIKEL MUEZ, Pamplona Un total de 70 farmacias de Navarra y La Rioja han iniciado un programa destinado a detectar precozmente la enfermedad pulmonar obstructiva crnica (EPOC), cuarta causa de muerte en el mundo y quinta en Espaa. El programa incluye la realizacin de espirometras en las oficinas de farmacia para determinar gratuitamente la funcin pulmonar de los ciudadanos que lo soliciten. La primera tanda de anlisis gratuitos abarca del 4 al 15 de octubre y ser seguida de nuevas campaas para detectar a tiempo una enfermedad cuya alarmante evolucin puede convertirla en pocos aos en la tercera causa de muerte en Espaa. Sanifarma es la asociacin farmacutica en la que se integran las 68 boticas navarras y las dos riojanas que desarrollan el programa. La EPOC se caracteriza por una limitacin del flujo respiratorio provocada en la mayora de los casos (del 80% al 90%) por la adiccin al tabaco, indica Beatriz Po, coordinadora del programa. La polucin, la exposicin a agentes contaminantes y la predisposicin gentica tambin figuran entre los factores de riesgo de esta

Establecer prioridades
El estudio advierte de que la cada vez ms precaria situacin econmica y financiera de los sistemas sanitarios pblicos de los pases desarrollados se atribuye principalmente a factores de naturaleza demogrfica (envejecimiento y reduccin de los porcentajes de poblacin activa), tecnolgica (innovaciones en aparataje en ciruga, cribaje y diagnstico, as como nuevos frmacos a precios elevados) y sociolgica (las expectativas y demandas de la poblacin general, inmigrante y turista crecen ms rpidamente que la oferta de servicios sanitarios). Este contexto obliga a establecer prioridades para el gasto sanitario, sin romper los principios bsicos de un Sistema Nacional de Salud como el espaol, que se sustentan en la equidad, la universalidad y la descentralizacin, sugiere Manuel Martn, director de la Fundacin AstraZeneca, que ha participado en la elaboracin del estudio. Segn reconoce en el prlogo Fernando Lamata, secretario general de Sanidad, el Sistema Nacional de Salud tiene que buscar permanentemente frmulas, estrategias e innovacin, en definitiva, nuevas vas que le permitan seguir avanzando en las mejoras con un coste sostenible a largo plazo.

patologa, que es incapacitante y progresiva. La EPOC es adems una enfermedad con un alto grado de infradiagnstico, especialmente en sus estadios leves y moderados, en los que la sintomatologa externa no va ms all de la tos, sensacin de ahogo y expectoracin. El principal grupo de riesgo son los fumadores o ex fumadores de entre 40 y 50 aos. Sin embargo, slo el 15% de los fumadores llega a presentar los sntomas en su fase ms grave. Para detectar la enfermedad, las farmacias realizan una sencilla prueba, consistente en soplar por un aparato que mide la cantidad de aire exhalada. Se realizan tres exhalaciones y se mide el volumen espiratorio mximo del primer y del sexto segundos de la exposicin forzada, comparndolos con los valores medios normales en funcin del sexo, edad y altura del grupo al que pertenece el ciudadano. Si el resultado est por debajo del 80% de esa media se recomienda acudir al mdico. El coste de la EPOC supone el 0,25% del PIB (producto interior bruto) espaol, causa entre el 10% y el 12% de las consultas de atencin primaria y entre el 35% y

Prueba de EPOC en una farmacia de Pamplona adherida al programa. / LUIS AZANZA

el 40% de las de neumologa, segn datos de 2003 facilitados por Joaqun Atozqui, farmacutico y gerente de Sanifarma. El 90% de la poblacin no ha odo hablar de la enfermedad pulmonar obstruc-

tiva crnica, cuya evolucin, aunque irreversible, puede ser frenada con un adecuado tratamiento. En Navarra, el 9% de la poblacin mayor de 40 aos la padece, pero el 75% lo desconoce.