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Rev Cubana Med Gen Integr 2001;17(6):572-9

EL BIENESTAR SUBJETIVO. ACTUALIDAD Y PERSPECTIVAS


Guillermo Daz Llanes1

RESUMEN: Se realiz una revisin de los trabajos sobre bienestar subjetivo publicados en el

mundo en los ltimos aos y se analizaron crticamente los resultados obtenidos tomando en consideracin algunos de los fundamentos epistemolgicos que les sirvieron de sustento. La enorme vigencia de los estudios sobre bienestar subjetivo en la actualidad pone de manifiesto la creciente conciencia de los investigadores acerca de la importancia del estudio de los factores que tributan a la salud desde una perspectiva positiva. La comprensin de la compleja madeja de interacciones que determinan el bienestar subjetivo en los niveles macrosocial, microsocial e individual, resulta requisito indispensable para la instrumentacin de intervenciones en el nivel primario de atencin y as elevar dicho indicador, tan ligado a la salud. DeCS: BIENESTAR DE LA POBLACION; BIENESTAR FAMILIAR; EMOCIONES; SATISFACCION PERSONAL; FELICIDAD; CALIDAD DE VIDA; TEORIA GENERAL DE SISTEMAS. La concepcin segn la cual, la responsabilidad por las mejoras en la salud de las poblaciones, descansa en la utilizacin de potentes frmacos e intervenciones quirrgicas novedosas, realizadas por el personal altamente calificado, ha cedido espacio en los ltimos aos a los abordajes centrados en el logro de una salud integral, que hace nfasis en el refuerzo de evaluaciones positivas del entorno por parte del sujeto, que le permitan una activa participacin con una alta cuota de bienestar subjetivo. Esta tarea tiene en el nivel primario de atencin, un marco idneo para su consecucin. La idea del bienestar subjetivo o felicidad a intrigado a los pensadores a travs de milenios, sin embargo, su investigacin sistemtica, data solo de unas 3 dcadas. Puede definirse como la evaluacin que las personas hacen de sus vidas, e incluye una dimensin cognitiva (que se refiere a la satisfaccin con la vida en su totalidad o por reas especficas como la matrimonial, laboral, etc.), y otra afectiva (relacionada con la frecuencia e intensidad de emociones positivas y negativas),1 que mediante una compleja interaccin generan en el individuo percepciones que abarcan un espectro de vivencias que transita desde la agona hasta el xtasis. Se dice que un sujeto posee un alto bienestar subjetivo si expresa satisfaccin con su vida y frecuentes emociones positivas, y slo infrecuentemente, emociones

Mster en Psicologa de la Salud. Profesor Asistente de la Escuela Nacional de la Salud Pblica.

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negativas. Si por el contrario, el individuo expresa insatisfaccin con su vida y experimenta pocas emociones positivas y frecuentes negativas, su bienestar subjetivo se considera bajo. El estudio del bienestar subjetivo ha sido objeto de creciente inters en los medios acadmicos e investigativos. Su enorme vigencia no puede ser pensada como un resultado del azar, ms bien es la consecuencia de la continua ampliacin que ha venido experimentando el concepto de calidad de vida, expresada en 2 vertientes fundamentales. La primera se refiere a la conciencia adquirida de la responsabilidad comn ante los hechos ambientales y ecolgicos, que de alguna manera se conecta con una concepcin del hombre como elemento indisolublemente ligado en una red de interdependencias con dichas instancias; aspecto que le confiere al concepto su valor planetario, social, comunitario y colectivo. La segunda, en cambio, surge de la preocupacin por los aspectos cualitativos y cotidianos de la vida, que el desarrollo econmico y tecnolgico sin ms no puede garantizar, y que guarda relacin con un creciente sentimiento de frustracin derivado, principalmente en el mundo desarrollado, del sometimiento del hombre por la tecnologa y el mercado. Ello le otorga al concepto un rostro ms humano, atento a los pequeos detalles y a los aspectos ms individuales de la existencia, como son el dolor y la felicidad. Por tal motivo el concepto de calidad de vida, que en un primer momento estuvo circunscrito al desarrollo a niveles macro, con un carcter meramente econmico, posteriormente privilegi la implementacin de programas sociales, y con ello la necesidad de trabajar con indicadores de esta naturaleza.2 Sin embargo, los indicadores

macroeconmicos como el producto nacional bruto y los indicadores sociales como la esperanza de vida al nacer, la escolarizacin y la tasa de mortalidad infantil entre otros muchos, expresan unos datos y unos hechos vinculados al bienestar social de una poblacin, pero no reflejan necesariamente el grado de satisfaccin y felicidad de que dicha poblacin puede gozar. Fue precisamente la constatacin de la relativa independencia entre las percepciones de bienestar, con relacin a las condiciones objetivas de vida,3 la que condujo a pensar que los indicadores materiales y objetivos pueden ser elementos necesarios, pero no suficientes, para dar cuenta del bienestar subjetivo de los pueblos y los individuos. De ah que la calidad de vida objetiva deba pasar necesariamente por el espacio vital de las aspiraciones, de las expectativas, de las referencias vividas y conocidas, de las necesidades, y en ltimo trmino, de los valores de los sujetos para, slo a travs de dicho espacio, convertirse en bienestar subjetivo. Basados en el paradigma cognitivista de que ms que a la realidad objetiva, el hombre reacciona a la percepcin que de ella tiene, comienzan a proliferar estudios que inquieren directamente en el sujeto acerca de su bienestar, y toman en consideracin las expectativas, las necesidades, los reclamos de los seres humanos en sus experiencias personales y su actividad cotidiana como elementos fundamentales que intervienen en la dinmica de los contextos en que interactan. No obstante la aceptacin de estos presupuestos, las ciencias sociales, impregnadas de una fuerte influencia positivista, han venido estudiando este complejo constructo, mediante mtodos y tcnicas que fueron diseados para la investigacin de objetos con un menor grado de complejidad, como es el caso de algunos procesos en las ciencias naturales.

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El grado creciente de complejidad que suponen en el estudio del bienestar subjetivo los procesos conscientes, los de intencionalidad, eleccin y autodeterminacin, los procesos creadores, los de autorrealizacin, adems de toda la gama de las actividades y los sentimientos humanos, hacen inoperantes las tcnicas diseadas para revelar relaciones lineales entre las variables en estudio. El hecho de que el bienestar subjetivo es un resultado que emana de relaciones sistmicas, requiere del uso de un pensamiento dialctico, debido a que la compleja interaccin dinmica entre todos sus elementos, da lugar a una nueva realidad que no puede ser reducida a la aditividad de sus partes componentes ni se puede deducir de las premisas anteriores, propiedad inherente a todo sistema.4 De ello se desprende que la ortodoxa relacin causa-efecto en una sola direccin, da paso a interacciones de un grado tal de complejidad, que la actividad de una parte es a la vez causa y efecto de posicin, estructura y funcin de cada uno de los otros constituyentes.5 Sin embargo, estas tcnicas capaces de brindar soluciones en campos en que los procesos transcurren mediante relaciones lineales unidireccionales, pueden ser tiles en la identificacin de los componentes del bienestar subjetivo en un primer momento, siempre que sus resultados sean entendidos slo como un punto de partida para el abordaje cualitativo de sus interacciones. Tampoco deben generalizarse dichos resultados a contextos en los que la dinmica de las relaciones sea diferente. El presente trabajo persigue el anlisis crtico de algunos de los ms recientes resultados de las investigaciones sobre el tema, basadas fundamentalmente en diseos cuantitativos que, al haber sido construidos para el abordaje de objetos perte-

necientes a las ciencias naturales, pierden efectividad al utilizarse en objetos de mucho mayor nivel de complejidad, como resulta ser el caso precisamente del bienestar subjetivo.

LA DETERMINACIN MACROSOCIAL DEL BIENESTAR SUBJETIVO El tratamiento cientfico de cualquier hecho social no puede prescindir del estudio del factor econmico, dada su condicin de determinante, en ltima instancia, en cualquier formacin econmico social.6 Un indicador que se deriva directamente del desarrollo econmico es, por ejemplo, el de los ingresos y, en lo que a este se refiere, las investigaciones realizadas hasta ahora muestran resultados poco esperados. En primer lugar, los reportes del bienestar subjetivo son ms altos en los pases ricos, mientras que los cambios en los ingresos, ya sea al nivel individual, como en el macrosocial, tanto en sentido negativo como positivo, parecen tener poca influencia en dichos reportes.7 Estudios realizados en Japn, Estados unidos y Francia revelan que a pesar del incremento en el ingreso experimentado por dichos pases en los ltimos 20 aos, los reportes de bienestar subjetivo se han mantenido inalterables. Por otra parte, en la poblacin norteamericana dichos reportes fueron estables en personas que haban incrementado sus ingresos y en personas que por el contrario, los haban disminuido.7 En tal sentido, las investigaciones realizadas en ganadores de la lotera, al mostrar solo un incremento temporal de bienestar subjetivo relativamente corto (aproximadamente 3 semanas), brinda un importante soporte, segn sus autores, a la hiptesis acerca de la poca correlacin entre los ingresos y el bienestar subjetivo de las personas.8 Esta aparente contradiccin puede ser el resultado de un error metodolgico muy comn en la investigacin de corte positivista,

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que resulta de la descontextualizacin de una variable, que solo adquiere sentido en el sistema de relaciones en que se encuentra imbricada, para estudiarla aisladamente o en un sistema de relaciones artificial, en donde se controlan una serie de variables, que a juicio del investigador, son confusas, pero que en la realidad juegan su papel en el fenmeno investigado. De manera que si los ingresos, tanto al nivel estatal, comunitario o individual son abstrados para establecer su relacin con los reportes de bienestar subjetivo, los resultados no pueden reflejar su verdadera participacin en este ltimo. Los resultados de carcter ms holstico en cuanto a bienestar subjetivo provienen de recientes estudios transculturales, 7 que muestran diferencias significativas en cuanto a los reportes ofrecidos en las diversas culturas. Segn estos autores, las mayores diferencias emanan de lo que llaman culturas individualistas y colectivistas. Las primeras son aquellas que enfatizan el papel de lo individual como elemento decisivo para el xito, ellas refuerzan la autonoma y los motivos individuales; por el contrario, en las colectivistas, el grupo es considerado ms importante que la individualidad, por lo que privilegian la armona y el funcionamiento grupal en detrimento de las emociones y motivos individuales. De acuerdo con Diener, las naciones individualistas ofrecen muy altos reportes de bienestar subjetivo en general. Tambin sus tasas de divorcio y suicidio resultan particularmente altas.7 Parece ser, segn estos autores, que en dichas naciones, las atribuciones acerca de los eventos que le ocurren a los individuos, tienen un carcter interno, es decir, atribuyen a s mismos los resultados de sus acciones, de manera que los efectos de los acontecimientos se amplifican, tanto si son negativos como positivos. Este resultado

podra ser explicado adems por el insuficiente apoyo social que durante los perodos difciles se aprecia en este tipo de cultura. En resumen, segn estos hallazgos, en los pases individualistas, el mayor nmero de los sujetos reporta niveles ms cercanos a ambos extremos de la curva. Por su parte, en los pases colectivistas, al darle prioridad al grupo, generalmente existe una estructura social ms segura que probablemente produzca, tanto, una menor cantidad de personas muy felices, como menos sentimientos de depresin y soledad; luego, los valores tendern a agruparse hacia el centro de la curva. Mediante estos razonamientos los autores pretenden explicar la coexistencia de tasas que expresan aparente contradiccin. Sin embargo, a pesar de que estos factores pueden tener cierto peso en la explicacin, queda claro que no pasan de ser especulaciones a partir de los resultados encontrados. Mucho ms convincentes podran resultar otros diseos que permitiesen la identificacin de todas las variables que intervienen, as como la explicacin dinmica de su entramado de relaciones. Otras investigaciones mostraron diferencias significativas entre las naciones en trminos de cmo las normas vigentes de las distintas culturas, manejan la experiencia emocional.8 Por ejemplo, se encontr que en los pases en que se valida socialmente el experimentar emociones positivas, los reportes de este tipo de vivencias fueron significativamente superiores; sin embargo, el no encontrar relaciones con un adecuado nivel de significacin para las emociones negativas, llama a la cautela en cuanto a la interpretacin de dichos datos (Suh E, Diener E. Subjetive well-being: Issues for cross-cultural research. En: Zoh MH. Proceedings of the Korean Psychologic Association Symposium on Quality of Life. Seval, Korea, pags 22-49, 1995.).

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LA DETERMINACIN MICROSOCIAL DEL BIENESTAR SUBJETIVO Los conocimientos que en la actualidad se tienen con relacin al papel del micromedio en la determinacin del bienestar subjetivo se limitan al reconocimiento de una serie de variables que inhiben relaciones de significacin estadstica con dicho constructo. Una de las variables que con ms consistencia predicen el bienestar subjetivo en este nivel, segn dichos estudios, es el status marital. Las personas casadas o unidas consensualmente de ambos sexos reportan mayores niveles de felicidad que aquellas que nunca han estado casadas o unidas, las divorciadas, las viudas o las separadas.9 Resulta obvio que la vida en pareja, cuando est provista de una adecuada comunicacin, provee a los miembros de interacciones sociales significativas y de un nivel de apoyo material, emocional, econmico, instrumental o de informacin, que generalmente modula positivamente su relacin con el medio.10 Por otra parte, los efectos deletreos de las relaciones matrimoniales conflictivas no slo se evidencian en los reportes de bienestar subjetivo de los miembros de la pareja, sino en los de los nios provenientes de dichos hogares. Algunos autores han hallado diferencias significativas en cuanto a los niveles de satisfaccin con la vida reportados por personas que fueron educadas en hogares con conflictos y los que crecieron en familias con relaciones adecuadas.11 La constatacin en diversas culturas de inferiores niveles de satisfaccin con la vida en adultos que provienen de hogares problemticos, comparados con los que muestran los que se educaron sin este tipo de dificultades, contribuy al desarrollo de hiptesis concernientes a la posible relacin entre el funcionamiento familiar y el

bienestar subjetivo. Las posibilidades que ofrezca el micromedio para la satisfaccin de las necesidades de las personas, es otra de las variables relevantes en su estudio. Segn Canton, los xitos acadmicos y la intimidad constituyen poderosos satisfactores en estudiantes universitarios. La participacin social, por su parte, resulta un fuerte predictor de bienestar entre las personas jubiladas, mientras que la satisfaccin con el trabajo lo es entre los que se encuentran en edad laboral.12 En estos resultados se pone de manifiesto el importante papel que juegan en los reportes de bienestar de los sujetos, las instituciones que se enmarcan en el micromedio del individuo como puede ser la familia, la escuela, los centros laborales y aquellas que agrupan a algunos ciudadanos como las logias, los crculos de abuelos, por mencionar solo algunas. La variable apoyo social adquiere su mayor relevancia en este nivel de determinacin. El papel de la pareja, la familia, los grupos de referencia y pertenencia del sujeto, generalmente constituyen poderosas fuentes de apoyo emocional, informativo e instrumental para las personas.10 Investigaciones realizadas en la Facultad de Salud Pblica dan cuenta de la importancia de esta variable en los reportes de satisfaccin de los individuos en diversos municipios del pas, al constituir su ausencia, un factor de riesgo de insatisfaccin en el grupo de mujeres de edad mediana.13

EL NIVEL DE DETERMINACIN INDIVIDUAL DEL BIENEST AR SUBJETIVO Los datos empricos de que se dispone en la actualidad con relacin a la poca capacidad explicativa que tienen las variables demogrficas en los reportes de bienestar de los individuos, han conducido a

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que los cientficos dedicados al estudio del bienestar subjetivo, centren su atencin en los procesos de adaptacin, y por ende, en los mecanismos personolgicos encargados de su regulacin. En apoyo a los estudios que relacionan la personalidad con el bienestar subjetivo estn los resultados que muestran estabilidad en los reportes, con independencia de la cantidad y calidad de los eventos vitales experimentados.14 Los investigadores dedicados a investigar sobre el bienestar subjetivo parten de la premisa de la determinacin biolgica de los rasgos de personalidad, de ah que una buena parte de los estudios se refieran al temperamento. Este, en su condicin de componente de la personalidad con una mayor carga gentica, tiene un poderoso efecto en el bienestar subjetivo. Estudios llevados a efecto en la adultez con gemelos monocigticos separados al nacer, comparados con dicigticos criados juntos, han revelado la fuerte base gentica que poseen los afectos positivos y negativos. Posterior apoyo a estos datos se ha encontrado en estudios que obtuvieron medidas de reactividad emocional en nios de edad temprana, como fuertes predictoras de posteriores respuestas de miedo.15 Importantes diferencias en cuanto a la reactividad emocional han sido observadas en nios de 2 das de nacidos. Kagan y otros identificaron 2 grupos de nios, uno con estilos de evitacin de eventos nuevos (nios inhibidos), y otro con un estilo dirigido al enfrentamiento a dichos eventos (nios desinhibidos).15 Esos datos han dado lugar a hiptesis que relacionan esos estilos emocionales con la diferencial excitabilidad de la amgdala y sus proyecciones en el sistema motor, el cngulo, el crtex frontal, el hipotlamo y el sistema nervioso autnomo.16

As, factores genticos pueden conducir a diferencias en la reactividad de los centros emocionales del cerebro, los cuales predisponen a las personas a experimentar diferentes grados de emociones placenteras y displacenteras. Obviamente este enfoque imprime un carcter fatalista en cuanto a la determinacin del bienestar subjetivo, al conceder una importancia de segundo orden al medio social en que se desenvuelve el sujeto. Ello podra ser el resultado de los sesgos metodolgicos ya sealados. En cuanto a los vnculos personalidad/bienestar subjetivo, los investigadores han examinado la relacin de este constructo con 137 rasgos, 17 entre los cuales, la mayor atencin terica se ha concedido a la extraversin y el neuroticismo. En general, los estudios han mostrado una relacin de significacin entre la extraversin y los afectos positivos; por otra parte, el neuroticismo se relaciona con los afectos negativos. Muchos de los estudios que se han interesado por la relacin personalidad-bienestar subjetivo, han asumido los supuestos tericos de Eysenck, que considera que la personalidad puede ser resumida en 3 dimensiones fundamentales: extraversin, neuroticismo y psicoticismo. 17 Los individuos que obtienen altos puntajes en extraversin se caracterizan por ser sociables, asertivos, vivaces y propensos a la bsqueda de sensaciones; los que poseen altos niveles de neuroticismo, son ansiosos, deprimidos, emocionales y con baja autoestima; mientras que los puntajes altos en psicoticismo evidencian agresividad, conducta antisocial, egocentrismo y creatividad. Para Eysenck los rasgos de extraversin e introvesin tienen su base en las diferencias en cuanto a la excitacin. Los

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extravertidos son individuos crnicamente subexcitados, mientras que los introvertidos se caracterizan por la constante sobreexcitacin. El ptimo grado de excitacin para ambos individuos es aproximadamente igual, y la conducta persigue la compensacin, de modo que los extravertidos buscan situaciones excitantes para incrementar su excitacin, mientras que los introvertidos las evitan para inhibirla.18 Sin embargo, la relacin personalidadbienestar subjetivo no puede ser examinada abstrayendo subsistemas de la primera, como es el caso de la extraversin y la introversin, para establecer sus relaciones con el constructo en estudio. Ello contradice los principios bsicos de la Teora General de Sistemas, que postula la comprensin del todo, y nunca el estudio de una variable o subsistema de forma aislada, por carecer de relevancia su papel fuera del sistema a que pertenece.5 Luego, el bienestar reportado por el sujeto no est solamente determinado por la posesin de determinado rasgo, sino por el resultado de las complejas relaciones que se dan al nivel personolgico como un todo, en cuya base interacta un considerable nmero de variables.

Conclusiones
Un examen pormenorizado de los diseos empleados para el estudio del bienestar subjetivo, muestra la orientacin positivista que en los mismos subyace. La tendencia a la descomposicin del objeto, para establecer la asociacin entre diversas variables (que a juicio del investigador son relevantes) y el constructo, ofrece, como en el caso que nos ocupa, una comprensin distorsionada de los verdaderos determinantes del bienestar subjetivo. Este es el resultado de la actividad sistmica de diversos objetos sinergticos, como son el macromedio, con sus subsistemas econmico, jurdico, sociodemogrfico; tambin el micromedio, que comprende subsistemas tales como la familia, la institucin escolar, laboral, de salud, de recreacin, de cultura, los grupos de referencia y el individual, que regula a travs de la personalidad, las influencias de la biologa y los sistemas antes mencionados. Estos problemas de ndole tericometodolgico, son en gran medida, los responsables de los resultados contradictorios apreciados a lo largo de este trabajo, y que se atribuyen a deficiencias particulares de cada estudio.

SUMMARY: A review of the papers on subjective well-being published in the world during

the last years was made. The results obtained were critically analyzed taking into account the epistemological foundations that served as a sustenance. The fact that the studies about subjective well-being are still in force shows the increasing awareness of the investigators about the importance of studying those factors influencing positively on health. The understanding of the complex skein of interactions determining the subjective well-being at the macrosocial, microsocial and individual levels is an indispensable requirement for the implementation of interventions at the primary health care level and for elevating this indicator so closely related to health. Subject headings: POPULATION WELL-BEING; FAMILY WELL-BEING; EMOTIONS; PERSONAL SATISFACTION; HAPPINESS; QUALITY OF LIFE; SYSTEMS THEORY.

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