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Leonardo da Vinci Naci en 1452 en la villa toscana de Vinci, hijo natural de una campesina, Caterina (que se cas poco

despus con un artesano de la regin), y de Ser Piero, un rico notario florentino. Italia era entonces un mosaico de ciudades-estados como Florencia, pequeas repblicas como Venecia y feudos bajo el poder de los prncipes o el papa. El Imperio romano de Oriente cay en 1453 ante los turcos y apenas sobreviva an, muy reducido, el Sacro Imperio Romano Germnico; era una poca violenta en la que, sin embargo, el esplendor de las cortes no tena lmites. A pesar de que su padre se cas cuatro veces, slo tuvo hijos (once en total, con los que Leonardo acab teniendo pleitos por la herencia paterna) en sus dos ltimos matrimonios, por lo que Leonardo se cri como hijo nico. Su enorme curiosidad se manifest tempranamente, dibujando animales mitolgicos de su propia invencin, inspirados en una profunda observacin del entorno natural en el que creci. Giorgio Vasari, su primer bigrafo, relata cmo el genio de Leonardo, siendo an un nio, cre un escudo de Medusa con dragones que aterroriz a su padre cuando se top con l por sorpresa.

Consciente ya del talento de su hijo, su padre lo autoriz, cuando Leonardo cumpli los catorce aos, a ingresar como aprendiz en el taller de Andrea del Verrocchio, en donde, a lo largo de los seis aos que el gremio de pintores prescriba como instruccin antes de ser reconocido como artista libre, aprendi pintura, escultura, tcnicas y mecnicas de la creacin artstica. El primer trabajo suyo del que se tiene certera noticia fue la construccin de la esfera de cobre proyectada por Brunelleschi para coronar la iglesia de Santa Maria dei Fiori. Junto al taller de Verrocchio, adems, se encontraba el de Antonio Pollaiuollo, en donde Leonardo hizo sus primeros estudios de anatoma y, quiz, se inici tambin en el conocimiento del latn y el griego. Juventud y descubrimientos tcnicos Era un joven agraciado y vigoroso que haba heredado la fuerza fsica de la estirpe de su padre; es muy probable que fuera el modelo para la cabeza de San Miguel en el cuadro de Verrocchio Tobas y el ngel, de finos y bellos rasgos. Por lo dems, su gran imaginacin creativa y la temprana maestra de su pincel, no tardaron en superar a las de su maestro: en el Bautismo de Cristo, por ejemplo, donde un dinmico e inspirado ngel pintado por Leonardo contrasta con la brusquedad del Bautista hecho por Verrocchio. El joven discpulo utilizaba all por vez primera una novedosa tcnica recin llegada de los Pases Bajos: la pintura al leo, que permita una mayor blandura en el trazo y una ms profunda penetracin en la tela. Adems de los extraordinarios dibujos y de la participacin virtuosa en otras obras de su maestro, sus grandes obras de este perodo son un San Jernimo y el gran panel La adoracin de los Magos (ambos inconclusos), notables por el innovador dinamismo otorgado por la maestra en los contrastes de rasgos, en la composicin geomtrica de la escena y en el extraordinario manejo de la tcnica del claroscuro. Florencia era entonces una de las ciudades ms ricas de Europa; sus talleres de manufacturas de sedas y brocados de oriente y de lanas de occidente, y sus numerosas tejeduras la convertan en el gran centro comercial de la pennsula itlica; all los Mdicis haban establecido una corte cuyo esplendor deba no poco a los artistas con que contaba. Pero cuando el joven Leonardo comprob que no consegua de Lorenzo el Magnfico ms que alabanzas a sus virtudes de buen cortesano, a sus treinta aos decidi buscar un horizonte ms prospero.

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