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S ara h M a c L ea n

LOVE BY NUMBERS, 2

Diez Lecciones para dar caza a un lord y que te adore

Para Chiara, a quien no le import que me apropiara de sus libros y de su gato cuando se fue a la universidad.

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NDICE
DIEZ LECCIONES PARA DAR CAZA A UN LORD Y QUE TE ADORE ......................................................................... 1 Prlogo ....................................................................................... 4 Captulo 1 ................................................................................. 10 Captulo 2 ................................................................................. 20 Captulo 3 ................................................................................. 31 Captulo 4 ................................................................................. 44 Captulo 5 ................................................................................. 53 Captulo 6 ................................................................................. 63 Captulo 7 ................................................................................. 78 Captulo 8 ................................................................................. 95 Captulo 9 ............................................................................... 107 Captulo 10 ............................................................................. 119 Captulo 11 ............................................................................. 130 Captulo 12 ............................................................................. 140 Captulo 13 ............................................................................. 153 Captulo 14 ............................................................................. 169 Captulo 15 ............................................................................. 179 Captulo 16 ............................................................................. 189 Captulo 17 ............................................................................. 198 Captulo 18 ............................................................................. 212 Captulo 19 ............................................................................. 223 Captulo 20 ............................................................................. 235 Captulo 21 ............................................................................. 251 Captulo 22 ............................................................................. 262 Eplogo ................................................................................... 273 RESEA BIBLIOGRFICA ...................................................... 276

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Prlogo
No se puede negar que entre las damitas de Londres se est extendiendo una autntica epidemia; una trgica realidad que pinta un desolador panorama. Nos referimos, por supuesto, a la soltera. Hay tantas damas solteras en nuestra maravillosa ciudad que no pueden disfrutar del deslumbrante brillo del matrimonio! Tantas que solo esperan la oportunidad de florecer! Pues bien, estimada lectora, en inters del bien pblico hemos redactado una lista de soluciones contrastadas que simplificarn la ardua tarea de encontrar marido. Presentamos, humildemente, Lecciones para dar caza a un lord. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Townsend Park. Dunscroft, Yorkshire Lady Isabel Townsend estaba en la humilde salita de visitas del nico hogar que conoca, esperando a que se apaciguara el rugido en sus odos. Mir con los ojos entrecerrados al plido y flaco hombrecillo que tena delante. As que le ha enviado mi padre. Exacto. Le importara repetirme la ltima parte? Aunque no tena ninguna duda de que haba comprendido perfectamente las palabras de su inoportuna visita. El hombre sonri, mostrndole de nuevo aquella expresin vaca y poco atractiva. A Isabel se le hizo un nudo el estmago. Vamos a casarnos asegur el individuo arrastrando las slabas, que flotaron en el aire haciendo que la estancia pareciera, de repente, demasiado pequea. Y debo imaginar que se est refiriendo a usted y a m. S, usted y yo. Vamos a casarnos. Isabel neg con la cabeza. Lo siento, seor El hombre la mir, mostrndose claramente contrariado al darse cuenta de que ella no le haba prestado atencin cuando se present. Asperton. Lionel Asperton. Isabel tom nota mental para recordar tan aciago nombre. En ese momento, deba centrarse en el hombre que, por cierto, no pareca muy listo. Por supuesto, saba desde haca mucho tiempo que los conocidos de su padre rara vez posean demasiado intelecto.
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Qu quiere decir al afirmar que hemos de casarnos, seor Asperton? Que la he ganado. Isabel cerr los ojos intentando con todas sus fuerzas mantener la serenidad, procurando ocultar la clera y el dolor que le causaban esas palabras, pero le result imposible. Sostuvo la plida mirada otra vez. As que me ha ganado. l ni siquiera tuvo la discrecin de fingir vergenza. S. Su padre la apost. Por supuesto. Isabel dej salir la frustracin con un pequeo suspiro . Contra qu? Contra cien libras. Bien. Un poco ms de lo habitual. Asperton ignor las crpticas palabras y se acerc a ella con una confiada sonrisa. Gan la mano. Ahora usted es ma. Tengo derecho. Alarg el brazo y le pas un dedo por la mejilla. Creo que los dos lo disfrutaremos susurr. Ella permaneci quieta intentando contener el escalofro que le baj por la espalda. No lo creo. El hombre se inclin hacia ella, que se qued paralizada al percibir la cercana de aquellos labios rojos y agrietados. Se apart poco a poco, intentando, con desesperacin, poner distancia entre ellos. Entonces, tendr que convencerla la amenaz l. Isabel se retorci para alejarse de su indeseada proximidad y se protegi detrs de una silla gastada. Un ladino brillo titil en los ojos del hombre al seguirla con la mirada. Le gusta dar caza. Iba a tener que poner fin a aquello ahora mismo. Mucho me temo que ha hecho un largo camino para nada, seor Asperton. Yo ya soy mayor de edad y mi padre Hizo una pausa, como si estuviera saboreando las siguientes palabras. Mi padre no debera haberme apostado. Nunca le ha servido de nada y, desde luego, no le servir ahora. l se qued paralizado y agrand los ojos. Ya lo haba hecho con anterioridad? Demasiadas veces. Quiere decir que si un hombre apuesta a su hija una vez lo considera normal, pero si lo hace en mltiples ocasiones ofende su sensibilidad? Asperton se qued boquiabierto. Por supuesto! Isabel entrecerr los ojos que haba clavado en su presunto prometido. Por qu? Porque l saba de sobra que iba a perder la apuesta! Ese hombre, definitivamente, conoca muy bien a su padre.
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S. Esa es la razn que hace inaceptable la situacin resumi Isabel con mordacidad, dndose la vuelta de repente y abriendo la puerta . Mucho me temo, seor Asperton, que es usted el sptimo hombre que viene a reclamarme como su prometida. No pudo contener una sonrisa al notar su sorpresa. Y ser tambin el sptimo que saldr solo de Townsend Park. Asperton abri y cerr la boca con rapidez; sus carnosos labios le recordaron a un pez boqueando. Isabel comenz a contar. Pero ellos siempre estallaban antes de que llegara a cinco. Es inaceptable! He ganado una esposa! La hija de un conde, nada menos! Su voz se fue volviendo cada vez ms nasal, un tono que Isabel siempre haba asociado con los desagradables holgazanes con los que se relacionaba su padre. Y eso que haca siete aos que no lo vea. Cruz los brazos y lanz al hombre su mirada ms lastimera. Me figuro que l mencion, adems, algn tipo de dote, o me equivoco? Al hombre se le iluminaron los ojos como si por fin se sintiera comprendido. Precisamente. Ella casi sinti lstima por l. Casi. Bien. Me temo que no existe ninguna dote. Asperton frunci el ceo. Le apetece tomar el t? Isabel observ cmo el cerebro del hombre llegaba lentamente a la conclusin ms evidente. Oh, no! anunci. No quiero tomar el t! He venido a por una esposa y por Dios que me ir con una! Con usted! Tratando de mantener la calma, ella suspir. Habra sido mucho mejor que no tuviera que recurrir a esto. l hinch el pecho, entendiendo mal el significado de sus palabras. Estoy seguro de que s. Pero no abandonar esta casa sin la esposa que he ganado! Usted me pertenece! Estoy en mi derecho! Entonces se abalanz sobre ella. Como siempre. Isabel se ech a un lado y l sali disparado a travs de la puerta abierta. Donde las mujeres le esperaban. Isabel le sigui para ver cmo se enderezaba y tomaba posicin ante las tres mujeres disfrazadas que, como soldados bien entrenados, formaban un muro inexpugnable entre l y la puerta de la casa. Por supuesto, ese hombre nunca sospechara que eran mujeres. Isabel saba, por experiencia, que los hombres tendan a creer lo que queran ver. Desliz la mirada del cocinero al jefe de establos, pasando por el mayordomo. Asperton se volvi hacia ella. Qu es esto? El jefe de establos hizo restallar contra el muslo el ltigo que llevaba en la mano,
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un golpe seco que sobresalt al supuesto pretendiente. No nos gusta que se hable as a una dama, seor. Isabel observ que al hombre le suba y bajaba la nuez. Es que yo yo Bueno, una cosa est clara: usted no es un caballero. Un caballero no se habra abalanzado as sobre una dama. El cocinero seal la salita con un enorme y pesado rodillo de pastelero. Asperton volvi a mirar a Isabel y ella encogi los hombros con delicadeza. Sin duda alguna no volver a abalanzarse sobre lady Isabel de esa manera. Ahora fue el mayordomo quien habl, acariciando con una mano el sable que sostena por la empuadura. Isabel se contuvo para no mirar hacia la pared desnuda donde un momento antes estaba colgada la antigua espada desafilada. Realmente a sus sirvientes les gustaba dar el espectculo. Er No! Hubo un largo silencio en el que Isabel esper hasta que la frente del seor Asperton se cubri de sudor. Decidi intervenir cuando observ por fin que el pecho del hombre suba y bajaba ms deprisa. El seor Asperton ya se iba indic ella en tono decidido. No es as, caballero? l asinti con la cabeza, temblorosamente, sin apartar la mirada del ltigo que Kate sostena en la mano y con el que haba comenzado a trazar pequeos crculos amenazadores. S ya me iba. Creo que no se le ocurrir regresar, verdad, seor? l tard un buen rato en responder. Kate dej que se posase en el suelo la suave punta de cuero y el repentino movimiento le arranc de su arrobo. El hombre chasque la lengua y neg con la cabeza. Claro que volver. Jane arrastr la punta del sable por el suelo de mrmol provocando un chirriante sonido metlico que reson en el vaco. Isabel agrand los ojos. Quiz debera pensar mejor la respuesta, seor susurr por lo bajo. l se aclar la voz. S. Por supuesto. Quiero decir que no. No volver por aqu. Isabel sonri entonces; una amplia y amigable sonrisa. Excelente. Pues me despido ya de usted. Podr encontrar la salida solo, verdad? Le indic el camino, ahora flanqueado por las tres mujeres disfrazadas . Adis. Ella regres a la salita, cerr la puerta con firmeza y se acerc a la ventana a tiempo de ver que el hombre apresuraba sus pasos por el sendero de acceso y se suba al caballo que le aguardaba, alejndose acto seguido como si le persiguieran los sabuesos del infierno. Isabel solt el aire que contena.
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Solo entonces se permiti llorar. Su padre la haba apostado. Otra vez. La primera vez sinti un dolor horrible. A esas alturas debera haberse acostumbrado a que la tratara de esa manera pero, a pesar de todo, segua sorprendindose. Como si algn da todo pudiera cambiar. Como si algn da l pensara en alguien ms que en s mismo. Como si algn da l llegara a preocuparse por ella. Como si algn da alguien pudiera llegar a preocuparse por ella. Por un momento valor a su padre. El Condinnoble, apodo puesto por la propia aristocracia, que le consideraba el ms innoble de los condes. El hombre que abandon a sus hijos y a su esposa en el campo para llevar en Londres una vida de escndalos y libertinaje. Un hombre al que jams le import su familia; al que no le afect la muerte de su esposa. Ni que los sirvientes los abandonaran cuando dejaron de cobrar el sueldo. Ni que su hija le hubiera enviado una carta tras otra preguntndole cundo regresara a Townsend Park para intentar que la propiedad pudiera recuperar un poco de su pasado esplendor. Y eso que no peda nada para ella, sino para su hermano, el heredero. La nica vez que haba regresado No. No pensara en eso. Su padre. El hombre que rob el espritu de su madre. El que priv a su hermano de una figura paterna desde que era un beb. Si no los hubiera abandonado, ella no tendra que haberse hecho responsable de todo. Pero acept el reto y consigui que la propiedad saliera adelante; obtuvo comida para todos. Aunque no haba logrado mucho ms provecho; la heredad apenas produca para mantener a sus habitantes e inquilinos mientras l se gastaba hasta el ltimo penique de los ingresos en sus escandalosas actividades. Sin embargo obtuvieron suficiente para comer, y la psima reputacin del Condinnoble mantuvo alejada cualquier visita indeseable a la que se le hubiera podido ocurrir acercarse a Townsend Park, y dej a Isabel plena potestad sobre la casa y los sirvientes. Utiliz los recursos como consider oportuno, sin ser vigilada por los indiscretos ojos de la sociedad. Pero eso no significaba que no deseara que todo hubiera sido diferente; habra querido disfrutar de las mismas oportunidades que las hijas de los dems condes, que se preocuparan por ella, que la cortejaran como Dios manda; que un hombre la amara por s misma, no como al suculento premio de un juego de azar. Le hubiera gustado no sentirse tan sola. Desearlo no solucionar nada. La puerta de la sala se abri y cerr silenciosamente. Isabel emiti una risita al tiempo que se limpiaba las lgrimas de las mejillas. Finalmente se dio la vuelta y se top con la mirada fija y seria de Jane. No deberas haberle amenazado.
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Se lo mereca asegur Jane, que representaba el papel de mayordomo. Isabel asinti con la cabeza. Durante los ltimos minutos haba visto a su padre reflejado en el rostro de Asperton. Los ojos comenzaron a picarle de nuevo, pero contuvo las lgrimas. Le odio susurr ella. Lo s la consol la mayordomo, sin moverse del umbral. Si estuviera aqu, le matara. Jane asinti con la cabeza. Bueno, pero al parecer no ser necesario. Alz la mano, mostrndole un documento. Isabel, el conde ha muerto.

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Captulo 1
Y qu seran estas lecciones, mi estimada lectora, sin el lord Pluscuamperfecto al que dar caza? Sin un caballero al que hayamos estudiado diligentemente? La respuesta es que, por supuesto, seran intiles. Dgame, no somos entonces, las ms afortunadas damas del mundo? A buen seguro, por las calles de nuestra maravillosa ciudad vaga el mejor y ms brillante candidato, el ms encantador y atractivo, el ms elegible de los ricos, educados y solitarios solteros que buscan esposa. Encontrar a uno de esos modelos de excelencia y caballerosidad es una tarea intimidante, pero no tema, querida lectora, hemos emprendido ese trabajo por usted y rastreado la ciudad en busca de los caballeros ms dignos de su inestimable y desenfrenada atencin. Considere pues, si lo desea, al primer caballero elegible de nuestra lista. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Cuando la rubia que atraves el umbral le gui el ojo, fue la gota que colm el vaso. Lord Nicholas St. John se hundi todava ms en su asiento mientras maldeca por lo bajo. Quin iba a imaginar que un tonto apodo, otorgado tan despreocupadamente por una revista femenina, iba a convertir a todas las seoritas de Londres en un rebao de imbciles borregas? Al principio lo encontr divertido Un bienvenido entretenimiento. Empez a preocuparse cuando comenzaron a llegar las invitaciones. Pero no supo que estaba metido en un buen lo hasta que el reloj de su residencia en St. James marc las dos, y lady Ponsonby se present all con la excusa de que tenan que discutir qu poda hacer con una estatua que haba adquirido recientemente en el sur de Italia. Solo exista una razn para que una mujer como lady Ponsonby conocida por su lengua viperina visitara el hogar de un caballero soltero; una razn que lord Ponsonby no encontrara nada divertida. As que huy. Primero fue a la Royal Society de Antigedades, donde se escondi en la biblioteca lejos de todo aquel que conociera y mucho menos leyera una revista femenina. Por desgracia, el periodista se sorprendi de utilizar ese trmino haba investigado a fondo sus hbitos, y menos de una hora despus el lacayo anunci la llegada de cuatro mujeres de diferentes edades y procedencias, todas con una acuciante necesidad de consultarle sobre unas figuras de mrmol que
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posean. Por supuesto, todas insistieron en que nadie ms que l poda llevar a cabo tal tarea. Nick emiti un bufido al recordarlo. Figuras de mrmol, nada menos. Gratific generosamente al lacayo por su discrecin y escap de nuevo, esa vez con menos dignidad, por la salida trasera de la sociedad, que daba a un estrecho y srdido callejn, lo que no ayud a mejorar su humor. Se vio obligado a inclinar el ala del sombrero para que nadie le reconociera y lograr as llegar a salvo a su santuario, El Perro y la Paloma, donde se haba parapetado en un rincn oscuro durante las ltimas horas. Estaba realmente asqueado. Por lo general, cada vez que una voluptuosa moza de taberna le pona ojitos tiernos, estaba ms que dispuesto a valorar sus abundantes encantos. Pero la que se inclinaba ante l en ese momento era la ensima de su sexo que se le ofreca ese da, y ya haba tenido ms que suficiente. Frunci el ceo y mir a la chica, despus clav los ojos en la cerveza, y se sinti cada vez ms deprimido e irritado. Tengo que encontrar la manera de salir de esta condenada ciudad. La profunda y retumbante risa emitida al otro lado de la mesa no mejor su estado de nimo. No hay ninguna duda de que podra regresar a Turqua en el prximo barco gru por lo bajo. Espero que no lo hagas. Odiara perderme la conclusin de esta entretenida charada. Su compaero, Durukhan, se volvi y ech un vistazo por encima del hombro, paseando sus oscuras pupilas por la atractiva joven . Qu lstima! Ni siquiera me ha mirado. Chica lista. Lo ms probable es que, simplemente, se crea todo lo que lee en las revistas. Rock se rio al ver que el ceo de Nick se haca ms profundo . Venga, Nick! Realmente es tan horrible? No me dirs que las mujeres de Londres no estaban enteradas ya de tu idoneidad. Nick record el montn de invitaciones que le esperaban en casa todas ellas de familias con hijas casaderas y tom un sorbo de cerveza. Es horrible, te lo aseguro mascull, dejando la jarra sobre la mesa. Si yo fuera t, aprovechara la situacin. Puedes elegir a la mujer que desees. Nick clav en su amigo una fra mirada azul. Algo que habra conseguido igual sin la ayuda de esa maldita revista. La respuesta de Rock fue un evasivo gruido al tiempo que levantaba el brazo para llamar a la camarera. Ella acudi lo ms rpido que pudo y se dirigi a Nick con un ronco susurro al tiempo que se inclinaba sobre l para exhibir lo mejor que poda sus voluptuosas curvas. S, milord? Necesita algo? En efecto, lo necesitamos intervino Rock. La descarada hembra, sin embargo, se sent en el regazo de Nick y se recost sobre l. Pdame cualquier cosa que quiera, cario ronrone por lo bajo sin dejar de
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presionar los pechos contra su torso. Lo que sea l apart el brazo con el que ella le rodeaba el cuello y sac una corona del bolsillo. Es una tentadora oferta, sin duda asegur, apretando la moneda contra la palma de la joven y obligndola a ponerse en pie . Pero mucho me temo que solo necesito ms cerveza. Debers buscar compaa en otro lado. Tras esbozar una expresin de momentnea desilusin, la muchacha concentr su atencin en Rock. Valor el ancho pecho, la piel oscura y los musculosos brazos, con una apreciativa mirada. Necesita algo? A algunas chicas no les gustan los hombres con ese tono de piel, pero a m me encantan. Rock no se movi, pero Nick not la tensin en sus hombros ante aquella impertinente referencia a su raza. Busca en otro lado, chica seal el turco, dndole la espalda. Ella hizo una mueca de desprecio y se alej en busca de las jarras de cerveza. Mientras la observaba abrirse paso a travs de la estancia, Nick sinti la aguda atencin de las dems mujeres presentes en la taberna. Son depredadoras. Todas y cada una de ellas. Ya era hora de que el bulan supiera, finalmente, lo que se siente al ser acosado. Nick hizo una mueca al escuchar esa palabra turca y recordar la larga historia que la acompaaba. Haca aos que nadie le llamaba bulan, 'el cazador'. Aquel nombre no significaba nada ahora; era tan solo un recuerdo de sus das en Oriente, en el Imperio otomano, cuando l era otra persona, alguien sin nombre que posea una sola habilidad; una que supondra, finalmente, su cada. No se le escapaba la irona. Sus das en Turqua haban llegado a su fin cuando una mujer se fij en l y se permiti el error de dejarse atrapar, literalmente. Se pas veintids das en una prisin turca antes de que Rock le rescatara y le llevara a Grecia, donde puso fin a sus das de bulan. Casi siempre estaba encantado de haber puesto fin a sus aventuras; se senta aliviado de haber vuelto a Londres; a sus negocios y antigedades. Pero haba das en los que notaba como si le faltara algo. Y, desde luego, prefera ser cazador que presa. Las mujeres siempre andan rondndote seal Rock, devolvindole al presente. Ahora se fijan un poco ms. No es que comprenda tal inters, eres un feo bast Ests buscando pelea, verdad? La cara del turco se contrajo en una amplia sonrisa. Pelearte conmigo en una taberna de mala muerte no sera el comportamiento adecuado para tal ejemplo de excelencia y caballerosidad. Nick mir a su amigo con los ojos entrecerrados. Me encantara borrarte la sonrisa de la cara. Rock se rio otra vez.
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Si piensas que podras conseguirlo, es que todo este inters femenino te ha derretido el cerebro. Se inclin hacia delante, apoyando los brazos en la mesa y haciendo ms patentes sus msculos. Qu le ha ocurrido a tu sentido del humor? Te habras divertido mucho si esto estuviera ocurrindome a m. O a tu hermano. Sin embargo, me est ocurriendo a m. Nick ech un vistazo al local y gimi por lo bajo cuando la puerta se abri y entr un hombre alto de cabello oscuro. El recin llegado se detuvo en el umbral para mirar a su alrededor antes de detener su mirada azul en Nick. Arque con diversin una solitaria ceja y se abri paso entre la gente en direccin a ellos. Nick se volvi acusadoramente hacia Rock. Ests pidiendo a gritos que te mande de vuelta a Turqua. Casi lo ests suplicando. Rock mir por encima del hombro y sonri ampliamente al ver la corpulenta figura que se acercaba a ellos. Habra sido muy feo por mi parte no invitarle a participar en la diversin. Qu suerte la ma! Lo confieso, nunca hubiera supuesto que me encontrara tan cerca de lord Pluscuamperfecto. Una voz ronca y divertida se dirigi a ellos arrastrando las palabras. Nick levant la vista para observar a su hermano gemelo, Gabriel St. John, marqus de Ralston. Rock se puso en pie y le dio una palmadita en la espalda, indicndole que se uniera a ellos. Una vez sentado, Ralston continu: Aunque jams hubiera supuesto que estaras aqu hizo una pausa, escondido como un cobarde. Nick arque las cejas al tiempo que Rock se rea. Acabo de sealar que si ese tonto apodo hubiera recado sobre ti, Nick se habra divertido mucho a tu costa. Gabriel se recost en la silla y sonri ampliamente. En efecto, as habra sido. No pareces muy satisfecho, hermano. Te ocurre algo? Supongo que ests aqu para regodearte con mi desgracia concluy Nick. Estoy seguro de que tienes cosas mejores que hacer. Todava te mantiene entretenido tu esposa, verdad? Por supuesto replic Gabriel con una sonrisa. Sin embargo, si he de ser sincero, ha sido ella quien me ha empujado a venir. El jueves ofrecer una cena y, por supuesto, quiere que asistas. No desea que lord Nicholas se dedique a errar tristemente por las calles en busca de esposa. Justo lo que hubiera hecho si no tuviera esa invitacin se burl Rock. Nick ignor a su amigo. Callie tambin lee esa porquera? Habra esperado que su cuada estuviera por encima de esas cosas. Pero si haba ledo la revista no tena escapatoria. Gabriel se inclin hacia l. Esta semana? La ha ledo todo el mundo. Has dotado al nombre de St. John de respetabilidad, Nick. Por fin. Bien hecho. La camarera regres en ese momento, y dej otra ronda de jarras de cerveza
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sobre la mesa. Un brillo de sorpresa, seguido de otro de placer, inund sus ojos cuando mir a Nick y luego a Gabriel. Luego repiti el proceso de nuevo. Los gemelos eran algo tan raro que los desconocidos solan quedarse mirando fijamente a ambos hermanos cuando los St. John aparecan en pblico juntos. Pero en ese momento Nick no tena paciencia para la curiosidad que solan suscitar y mir hacia otro lado mientras Gabriel pagaba a la chica. Por supuesto, todas esas mujeres que me pretendieron en su da deben de sentirse emocionadas al tener una segunda oportunidad, tengas ttulo o no. Al menos compartimos un inmejorable aspecto fsico. Aunque como hermano menor que eres lo luzcas menos. La mirada azul de Nick se concentr en su hermano y en su amigo, que ahora se rean a carcajadas como si fueran idiotas. Alz la cerveza y brind por ambos. Podis iros directamente al infierno! Su hermano bebi un sorbo. Creo que podra ser mucho peor, sabes? Ser considerado un buen partido no es algo malo, Nick. Puedo dar fe de que el matrimonio no es la prisin que en su da pens que sera. De hecho, lo encuentro muy agradable. Nick se reclin en la silla. Callie te ha ablandado, Gabriel. Ya no recuerdas lo que era tener cacareando a tu alrededor a las madres y sus empalagosas hijas? Ni remotamente. Eso es porque Callie fue la nica dama dispuesta a aceptarte a pesar de tu trayectoria de decadencia y maldad seal Nick. Mi reputacin es bastante mejor que la tuya por lo que me consideran mucho ms valioso. Que Dios me ayude! El matrimonio podra ser bueno para ti. Nick mir ensimismado su cerveza durante tanto tiempo que sus acompaantes pensaron que no iba a responder. Creo que los tres sabemos que el matrimonio no es para m. Gabriel emiti un gruido evasivo. Podra recordarte que eso mismo pensaba yo. No todas las mujeres son como esa fra zorra que casi te mat, Nick afirm su gemelo con firmeza. Ella solo fue una ms de una larga lista seal Nick antes de tomar un sorbo de cerveza. Gracias, pero he aprendido que con las mujeres es mejor tener encuentros lo ms desapasionados posible. Yo no presumira de eso si fuera t, St. John intervino Rock, sonriendo ampliamente a Gabriel antes de continuar. Tu problema no son las mujeres que te eligen, sino las que escoges por tu cuenta. Si no tuvieras debilidad por las que parecen desamparadas, quiz tendras ms suerte con el sexo dbil. Rock no haba dicho nada que Nick no supiera. Desde su juventud haba tenido inclinacin por las mujeres necesitadas. Y mientras no se dio cuenta de que aquello resultaba un problema que le produjo ms desventuras que dichas , no fue capaz de luchar contra esa debilidad.
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As que ahora mantena a las mujeres a distancia. Sus reglas eran claras: nada de amantes, nada de citas y, definitivamente, nada de esposas. Bien, sea como sea asegur Gabriel con ligereza, retomando la conversacin, voy a pasrmelo en grande mientras t capeas el temporal. Nick hizo una pausa para beber un sorbo antes de reclinarse y apoyar las manos en la mesa. Me temo que voy a decepcionarte. No voy a capear ningn temporal. De veras? Cmo esperas evitar a las mujeres de Londres? Son cazadoras experimentadas. No podrn cazar si su presa desaparece anunci Nick. Te vas? Gabriel no pareca contento con la noticia. Adnde? Nick encogi los hombros. Est claro que me he quedado en Londres demasiado tiempo. Ir al continente. O quiz vuelva a Oriente, aunque me encantara conocer Amrica. Rock? Llevas meses deseando viajar. Adnde te gustara ir? Rock consider las opciones. A Oriente no. No me gustara repetir la ltima experiencia que vivimos all. Ms bien correra en sentido contrario. S, es comprensible concedi Nick. Amrica, entonces. Gabriel neg con la cabeza. Estaras fuera ms de un ao. Acaso te has olvidado de que tenemos una hermana menor a la que proteger y acompaar en sociedad? Te aseguro que no vas a endilgarme la tarea nicamente porque te da miedo haber obtenido la atencin de un puado de damas. Un puado? protest Nick alzando la voz. Son un enjambre! Permaneci en silencio, considerando sus opciones . La verdad es que me da igual adnde ir con tal de que no haya mujeres. Rock le mir, alarmado. Ninguna? Nick se rio por primera vez en la noche. Bueno, evidentemente ninguna no. Pero sera demasiado pedir que no hubieran ledo esa ridcula revista? Gabriel arque una ceja oscura. Probablemente s. St. John. Los tres caballeros se giraron al escuchar el apellido y se encontraron al duque de Leighton junto a la mesa. Alto y ancho de hombros, si Leighton no hubiera sido duque habra resultado un excelente vikingo dado el pelo rubio y aquella inexpresiva cara que rara vez sonrea. Nick repar en que en ese momento el duque pareca ms estoico, incluso, de lo habitual. Leighton! nete a nosotros. Nick se levant para coger un taburete cercano y aproximarlo a la mesa. Slvame de estos dos tipos. Mucho me temo que no puedo quedarme. Las palabras del duque fueron
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bruscas. Estaba buscndote. T y toda la poblacin femenina de Londres se rio Gabriel. El duque le ignor, pero acomod su enorme cuerpo en el asiento y dej los guantes en la mesa de madera. Se volvi hacia Nick, excluyendo a Rock y a Gabriel de la conversacin. Tengo que pedirte algo. Nick indic a la moza que les sirviera otra jarra ms, ajeno al desasosiego de la mirada de su amigo. Implica matrimonio? pregunt Gabriel con brusquedad. Leighton le mir, asombrado. No. Entonces es posible que a mi hermano le interese tu peticin. El duque tom un enorme trago de cerveza antes de concentrarse en Nick. No estoy tan seguro. En realidad no estoy aqu por St. John, sino por el bulan. Hubo un largo silencio mientras las palabras flotaban sobre la mesa. Rock y Gabriel se pusieron rgidos, pero no dijeron nada, limitndose a observar a Nick. Este se inclin hacia delante, apoy los antebrazos en la madera mellada y cruz los dedos. Ya no soy el bulan dijo en voz baja, sin apartar la mirada de Leighton. Lo s. Y no te lo pedira si no fuera un asunto de vida o muerte. A quin debo buscar? A mi hermana. Ha desaparecido. Nick se recost en la silla. No busco fugitivos, Leighton. Deberas ponerte en contacto con Bow Street. Leighton se inclin con frustracin. Por el amor de Dios, St. John, sabes que no puedo hacer eso. Maana mismo aparecera en los peridicos. Necesito al bulan. Nick se ech hacia atrs al escuchar la palabra. No quera volver a ser el cazador. Ya no me dedico a eso. Lo sabes. Te pagar lo que me pidas. Ralston se rio, arrancando un gruido del duque. Qu te resulta tan divertido? La idea de que mi hermano aceptara cobrar. No creo que le captes para tu causa con esa oferta, Leighton. El duque le mir con el ceo fruncido. No s si sabes, Ralston, que nunca has sido mi gemelo favorito. Tranquilo, le ocurre a la mayora de la gente intervino Ralston. Te aseguro que no me importa. Es ms, confieso sentirme bastante sorprendido de que ests aqu, hablando con nosotros, dadas nuestras patticas existencias. No es as como las denominabas? Gabriel, basta le interrumpi Nick, impidiendo que sacara el pasado a colacin.
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Leighton tuvo al menos la discrecin de parecer avergonzado. Durante largos aos y a pesar de su linaje aristocrtico, los gemelos St. John haban sido objeto del desdn de Leighton. El escndalo que cay sobre Ralston House, cuando los hermanos eran todava unos nios, a causa de la fuga de su madre los haba convertido en presa fcil de las familias ms intransigentes de la sociedad. Leighton no dej de recordarles durante su estancia en Eton las acciones que tan mala fama haban dado a su madre. Hasta que un da Leighton fue demasiado lejos y Nick le arrincon contra la pared. Que el segundn de un marqus golpeara al heredero de un ducado no era algo que se pasara por alto en Eton; Nick habra sido expulsado si Gabriel y l no hubieran sido gemelos y su hermano no se hubiera hecho responsable de la pelea. El futuro marqus de Ralston fue enviado a casa un poco antes de tiempo, y Leighton y Nick pactaron una especie de tregua, algo muy inteligente por ambas partes. La tregua se convirti en una frgil amistad que floreci una vez que abandonaron Eton y se fortaleci a lo largo de los aos que Nick estuvo en el continente. Leighton ya haba heredado entonces el ducado y la fortuna que le acompaaba y financi en algunas ocasiones las expediciones de Nick y Rock por el lejano Oriente. El duque haba jugado un importante papel en el nacimiento del bulan. Pero Nick ya no era ese hombre. Qu ha ocurrido? Nick Rock habl por primera vez desde que haba llegado el duque, pero Nick alz la mano, interrumpindole. Simple curiosidad. Se ha ido. Ha tomado algo de dinero y algunas cosas que considera insustituibles. Por qu se march? Leighton neg con la cabeza. No lo s. Siempre hay una razn. Es posible, pero yo la desconozco. Cundo? Hace dos semanas. Y vienes ahora? Mi hermana haba planeado un viaje para ir a visitar a una prima en Bath. Pasaron diez das antes de que me diera cuenta de que me haba mentido. Por su doncella? La amenac hasta conseguir que confesara que Georgiana se dirigi al norte. No ha sabido nada ms de ella. Mi hermana ha cubierto muy bien sus huellas. Nick se recost en la silla, ensimismado aunque pletrico de energa. Alguien haba ayudado a la chica; todava la ayudaban. De no ser as, se habra dado por vencida y habra regresado con su hermano. Haca muchos aos que no rastreaba a
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nadie y se haba olvidado del placer que supona una nueva bsqueda. Pero esa ya no es tu vida. El duque clav los ojos en l. Es mi hermana, Nick. Sabes que no te lo pedira si tuviera otra salida. Las palabras le golpearon el corazn. Tambin l tena una hermana y hara cualquier cosa por protegerla. Maldicin! Milord? Nick se volvi hacia la dubitativa voz femenina y se encontr con dos jvenes que le observaban con ansiedad. S? respondi con cautela. Somos admiradoras. Nick parpade. De qu? De usted. De m? Por supuesto! La segunda chica sonri ampliamente y se acerc ms para mirarle atentamente como si Nick jur por lo bajo. Podra firmarnos el ejemplar de la revista? Alz una mano. No me importara, seoritas, pero estn dirigindose al hermano equivocado. Seal a Gabriel. l es lord Nicholas. Rock buf al tiempo que las dos chicas desviaban su atencin hacia el marqus de Ralston, un doble de su presa impresionantemente bien parecido, y rieron para disimular la excitacin. Gabriel se meti en el papel de inmediato, dirigiendo a las chicas una deslumbrante sonrisa. Estar encantado de firmarles la revista. Tom la publicacin y la pluma que le tendan mientras aada: debo confesar que esta es la primera vez que capto la atencin de las damas a pesar de estar en compaa de mi hermano. Ralston siempre ha sido considerado el ms apuesto de nosotros dos. No! protestaron las chicas. Nick puso los ojos en blanco. En serio. Pregntenle a cualquiera. Les dir que el marqus es el ms atractivo. Sin duda alguna, ya lo habrn escuchado. Las contempl con una arrebatadora sonrisa. Deben admitirlo, seoritas. No me afecta, ya estoy acostumbrado. Gabriel sostuvo en alto la revista, mostrando la cubierta mientras se jactaba: En pginas interiores: El lord Pluscuamperfecto al que dar caza! S no hay duda. Esto ser maravilloso para mi reputacin. Me alegra tanto que todo el mundo sepa que ando buscando esposa! Las chicas suspiraron con deleite.
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Con una expresin de repugnancia, Nick mir a Leighton. Has dicho al norte? S. El norte es un lugar muy grande. Podra llevarte semanas encontrarla le advirti Rock. Nick lanz una mirada de soslayo a las dos jovencitas que observaban a Gabriel con ojos brillantes y luego se concentr en sus amigos. Estoy dispuesto a salir en su busca.

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Captulo 2
Townsend Park Dunscroft, Yorkshire Isabel valor a la plida y exhausta chica que estaba sentada ante ella en la estrecha cama. Apenas tena edad suficiente para haber viajado durante cuatro das y llegar a una casa extraa a altas horas de la noche. Con los ojos agrandados por el miedo, la joven se puso en pie, apretando una pequea bolsa de viaje contra el pecho. Isabel sonri. Eres Georgiana. La chica no se movi ni cambi de expresin. Yo soy Isabel. Una chispa de reconocimiento ilumin los ojos azules de Georgiana. Lady Isabel? Ella se acerc, clida y amistosa. La misma. Pensaba que La sonrisa de Isabel se hizo ms amplia. Djame imaginar. Pensabas que era ms vieja? Marchita? La chica elev las comisuras de los labios. Era una buena seal. Quiz. En ese caso, tomar tu sorpresa como un cumplido. La joven dej la bolsa en el suelo e hizo una reverencia. Isabel la detuvo. Oh, cario, no hagas eso. Hars que, realmente, me sienta vieja y marchita. Sintate. Acerc un pequeo taburete de madera y se acomod frente a ella . Aqu no nos andamos con ceremonias. Y si lo hiciramos, sera para contigo. Despus de todo, yo soy hija de un simple conde, y t Georgiana neg con la cabeza con expresin triste. Ya no. La chica haba huido de casa. Muchas de las chicas que acababan en Townsend Park no decan de dnde venan. Cmo nos encontraste? Mi Una amiga. Me dijo que usted aceptaba chicas. Que podra ayudarme. Isabel asinti con la cabeza, alentndola. Mi hermano. No poda decrselo Se le quebr la voz y no pudo seguir hablando.

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Isabel se inclin hacia delante para tomar la fra mano de la chica entre las suyas. No es necesario que me cuentes nada ms. No hasta que ests preparada para hacerlo. Algunas veces es mejor no hablar. Georgiana alz la mirada con los ojos muy abiertos y llenos de lgrimas. Mi amiga Me dijo que usted se encargara de nosotros. Isabel asinti con la cabeza. Es cierto. La joven dej caer los hombros con alivio. Creo que ha sido un da muy duro para ti. Te sugiero que intentes dormir un poco. Ya hablaremos maana en el desayuno. Unos minutos despus, Georgiana se deslizaba entre las sbanas limpias de la estrecha cama. Isabel imagin que sera, con creces, la cama ms humilde en la que hubiera dormido la hermana del duque de Leighton. La observ durante un rato y no sali de la estancia hasta que estuvo segura de que la muchacha estaba realmente dormida. Se reuni con la coleccin de curiosas mujeres que la esperaba en el vestbulo. Se ha dormido? susurr Lara, prima y amiga ntima de Isabel. Ella asinti con la cabeza, terminando de cerrar la puerta antes de volverse hacia su audiencia. Por qu no est el vestbulo ms iluminado? Porque no puedes permitirte pagar las velas. Por supuesto. La hermana de un duque, Isabel? susurr Jane retricamente. Acaso importa quin sea? sostuvo Gwen, la cocinera. Nos necesita, y acogemos a cualquier chica que nos necesite. No puede quedarse anunci Kate con determinacin, mirando a las dems. Podramos continuar esta conversacin en un lugar donde esa pobre chica no pueda ornos? susurr Isabel, indicando al grupo que se dirigiera hacia la escalera. No puede quedarse! repiti Kate mientras caminaban. S, creo que ya has dejado clara tu opinin sobre el tema asever Isabel, secamente. Correramos un riesgo enorme, Isabel afirm Jane cuando ya estaban en lo alto de las escaleras. Como si a ella no se le hubiera ocurrido ya. Como si el corazn no se le acelerara al pensarlo. Claro que es peligroso. Simplemente, no se abran las puertas a la hermana de un duque concretamente a uno de los ms poderosos de Inglaterra sin su conocimiento. Esto podra destruir a James. Su hermano tena solo diez aos, era el nuevo conde y ya tena suficiente con conseguir que olvidaran la reputacin de su padre. Si el duque de Leighton
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descubra que su hermana estaba all, si descubra a las mujeres que se escondan bajo el amparo del conde de Reddich, James no sobrevivira al escndalo. Las dems tenan razn. Debera rechazar a esa chica. Sera lo ms prudente. La nica manera de protegerse. Mir a una mujer tras otra. Cada una de ellas haba llegado a Townsend Park en circunstancias similares a las de la joven que dorma en la habitacin del piso inferior. Podra haberlas rechazado, pero no lo hizo. Lara? pregunt, ignorando las palabras de Jane. Transcurri un rato mientras Lara consideraba la cuestin. Conozco las reglas, Isabel. S lo que dijimos. Pero la hermana de un duque? Recaern sobre nosotras todo tipo de sospechas. Y, si viene alguien a buscarla? Qu ocurre si nos descubren? Isabel lanz una mirada a la puerta de la estancia donde dorma la chica. Creo que lo ms importante de esta cuestin no es lo que puede ocurrir si alguien la encuentra. Ya s que las hermanas de los duques no suelen desaparecer sin ms. Hizo una pausa y aadi: pero esta va a experimentar muchos cambios. Jane emiti un silbido por lo bajo. Te lo ha dicho ella? pregunt Gwen. No ha sido necesario. Bueno intervino Lara, entonces es evidente que no podemos rechazarla. No es la hija de un comerciante discrep Kate. Ni la esposa de un tabernero. Ni siquiera la heredera de un terrateniente. Es una aristcrata, por el amor de Dios. Es casi como si fuera dos aristcratas en una! Deberamos enviarla a casa con su aristocrtica familia. Pertenecer a la nobleza no es siempre lo mejor, Kate. Lo s mejor que nadie. Isabel pens en las profundas ojeras que tena la chica, en las mejillas hundidas y en la fragilidad que mostraba, seales de lo mal que lo haba pasado. Esta chica se encuentra perdida y sola. Para ella era suficiente. Jams he rechazado a una chica. No pienso empezar ahora. Mientras lo necesite, tendr aqu su sitio. Pero deber mantenerse ocupada; James necesita una institutriz, y estoy segura de que ella lo har muy bien. Kate emiti un bufido. La has visto bien? Te apuesto lo que quieras a que no ha movido un dedo en su vida. Isabel sonri. Tampoco lo habas movido t cuando llegaste aqu. Y no conozco a nadie que lleve mejor unos establos. Kate apart la mirada, pasndose la mano por el pelo. Es la hermana de un duque susurr. Isabel mir a las mujeres que se apretujaban a su alrededor: a Jane, que ejerca de mayordomo y llevaba la casa con una habilidad que para s quisieran hombres que haban sido entrenados durante aos; a Gwen, la cocinera, que podra trabajar en
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las mejores cocinas de Londres si ese fuera su deseo; a Kate, que trataba a los caballos tan bien como cualquier jockey de Ascot. Cada una de ellas haba llegado a Townsend Park en circunstancias similares a las de esa chica, cada una de ellas haba tenido a su disposicin una habitacin y una oportunidad para el futuro. Todas ellas la consideraban invencible, pensaban que podra enfrentarse a cualquier reto y salir victoriosa. Qu ilusas! Estaba tan asustada como ellas. Inspir profundamente y cuando habl procur transmitir confianza, rezando para que las dems la creyeran. Esa chica necesita quedarse en Minerva House. Y Minerva House le abrir sus puertas, enfrentndose al reto que supone. Eso espero.

Isabel abri los ojos y se enderez rpidamente en la silla. Su prima Lara estaba al otro lado del escritorio del conde. Buenos das. Mir de reojo a las ventanas, donde un brillante cielo azul anunciaba que era casi media maana. Volvi la vista hacia Lara. Me he quedado dormida. S. Ya lo veo. Por qu no te has ido a la cama? Isabel flexion la cabeza hacia atrs, estirando los msculos del cuello y los hombros. Tena demasiados asuntos pendientes. Se pas la mano por la mejilla y se quit un trozo de papel que se le haba quedado pegado durante la noche. Lara puso una taza de t sobre el escritorio y se sent frente a ella. Acaso son tan importantes como para que te prives del sueo? Hizo una pausa y aadi, distrada: tienes la cara manchada de tinta. Isabel se pas la palma por la mejilla y su mirada recay en el papel que haba sobre el escritorio. Repas la lista que haba redactado la noche anterior. Una lista demasiado larga. Le dio un vuelco el corazn. Se apart un mechn de cabellos castaorrojizos de la cara y se lo coloc detrs de la oreja. Una sensacin de culpa la inund al pensar en todo lo que tena intencin de hacer la noche anterior, despus de dormir unos minutos. Debera haber ideado un plan para poner a salvo a las chicas. Debera haber redactado una carta para el abogado de su padre preguntndole sobre los fondos destinados a la educacin de James, aunque estaba segura de que no existan. Debera haber escrito a la oficina de bienes races de Dunscroft para comenzar a buscar una casa nueva. Debera haber comenzado a leer el libro sobre la reparacin de tejados, antes de que aquel arreglo se convirtiera en una emergencia. Sin embargo, no haba hecho nada. Se haba dormido.
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Necesitas un descanso. He descansado suficiente. Isabel comenz a organizar los papeles diseminados por el escritorio, advirtiendo un nuevo montn de sobres. De dnde ha salido todo esto? Tom uno al azar: una revista femenina a la que se haba suscrito por correo para que la leyeran las chicas. El titular capt su atencin antes de dejarla a un lado, En pginas interiores: El lord Pluscuamperfecto al que dar caza!. Han llegado en el correo de la maana. Antes de que abras nada Isabel mir a Lara a la vez que tomaba el abrecartas. S? Debemos hablar sobre James. Ahora? Se ha saltado sus lecciones. No me sorprende. Hablar con l. Ha conocido ya a su nueva institutriz? No exactamente. Las palabras fueron muy reveladoras. A qu te refieres, Lara? Bien Kate le encontr espindola en el bao. Isabel se inclin hacia delante. Supongo que no querrs decir que estaba espiando a Kate mientras se baaba. Lara se rio. Te lo imaginas? Kate le hubiera desollado. No podra desollarle, ahora es el conde! Aunque debera comportarse como tal. Espi a la chica nueva mientras se baaba? Por qu demonios se le ocurrir hacer ese tipo de cosas? Puede que sea conde, Isabel, pero tambin es un nio. Acaso crees que no siente curiosidad? Ha crecido en una casa llena de mujeres. Imaginaba que no le interesaran en absoluto. Bueno, pues no es as. De hecho, pienso que no es extrao que James tenga ciertos intereses. Necesita poder hablar con alguien de esas cosas. Puede hablar conmigo! Lara la mir con patente incredulidad. Isabel! Claro que puede! Eres una hermana maravillosa, pero no puede tratar esos temas contigo. Hubo un silencio mientras ella consideraba aquella afirmacin. Claro que no podra. Era un solitario nio de diez aos que no contaba con ninguna ayuda masculina para entender el mundo; necesitaba a un hombre con el que pudiera hablar de cosas de hombres. Suspir. Debo encontrar la manera de enviar a James al colegio. Pensaba escribirle una carta al abogado de mi padre para tratar ese tema. Aunque no creo que el
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Condinnoble haya previsto un fondo para ello. Guard silencio antes de continuar. De todas maneras, quiz el nuevo albacea de la propiedad posea esos conocimientos que solo los de su gnero pueden impartir. Haban esperado recibir noticias de Oliver, lord Densmore, el misterioso y esquivo albacea que su padre nombraba en el testamento y que no haba dado seales de vida desde la muerte del conde. Haba transcurrido solo una semana, pero cada da que pasaba sin saber nada de l, Isabel respiraba con un poco ms de facilidad. Sin embargo, el suyo era un espectro que se cerna amenazador sobre ellos, pues si haba sido nombrado por el Condinnoble, lo ms probable era que lord Densmore no fuera el tipo de protector que hubieran elegido. Hay algo ms. Siempre lo hay. Isabel se estremeci ante ese pensamiento. Sobre James? No. Sobre ti. Lara se inclin hacia delante. S por qu te has quedado dormida aqu en vez de ir a la cama. S que ests preocupada por nuestro futuro. Por el dinero. Por James. Por Minerva House. Isabel comenz a negar con la cabeza. No me insultes dicindome que no es as. Te conozco desde que ramos pequeas, llevamos seis aos viviendo juntas; s que ests preocupada. Isabel abri la boca para hablar, pero luego la cerr. Lara tena razn, por supuesto. Estaba preocupada. No poda olvidar las horribles estrecheces econmicas que impediran que James fuera al colegio, las que le privaran de llegar a aprender a ser conde, de poder restaurar el buen nombre de su ttulo. La aterraba que el nuevo albacea apareciera, que se hiciera cargo de las finanzas. Eso le daba tanto miedo como pensar que quiz se viera obligada a cerrar Minerva House, dejando en la calle a las mujeres que tan duramente haban trabajado para mantenerla a salvo. Mujeres que la necesitaban. Tenan goteras, siete ovejas se haban extraviado esa misma semana a causa de un agujero en la cerca del lmite occidental y ya no quedaba ni un cuarto de penique a su nombre. Como no encontrara una solucin iba a tener que pedir a alguna de las chicas que se fuera. Imagino que el conde no dej dinero tante Lara con suavidad. Era la primera vez que alguno de los residentes del Park se atreva a tocar ese tema. Isabel neg con la cabeza, presa de una oleada de frustracin. No dej nada. Nada que pudiera asegurar el futuro del conde de Reddich. Su padre no se haba molestado en asegurarse de que ellos quedaran bien atendidos ni de que su heredero estuviera a salvo. A Isabel le haba llevado ms de media hora convencer al abogado, que apareci por all al da siguiente de recibir la noticia de la muerte de su padre, de que era capaz de comprender las finanzas de una propiedad para que la pusiera al tanto de la situacin. Como si fuera tan complicado entender la pobreza.
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El Condinnoble se lo haba jugado todo la casa de la ciudad, los carruajes, el mobiliario, los caballos; incluso a su propia hija. No quedaba nada. Nada salvo lo que a James le corresponda por derecho. Y que debera vender. Not una punzada de tristeza en el pecho. Su hermano no haba tenido padre ni madre, pero tampoco la educacin de la que debera disfrutar un conde. Sin embargo, ella hara todo lo que estuviera en su mano para cambiar la situacin. El conde haba muerto. El heredero era un nio. La propiedad se desmoronaba. Estaban a su cargo dos docenas de bocas que alimentar, personas que deban seguir permaneciendo ocultas. Jams haba tenido tanto miedo en su vida. Ojal no se hubiera dormido la noche anterior, podra haber ideado un plan para salvarlos. Necesitaba tiempo. Cerr los ojos y respir hondo para tranquilizarse. No te preocupes, Lara dijo con firmeza, negndose a mostrar sus pensamientos, conseguir que todo salga bien. Lara la mir con ternura. Claro que lo hars. Ninguna de nosotras lo ha dudado siquiera un instante. Claro que no lo haban hecho. Nadie dudaba nunca de su fuerza; ni siquiera cuando deberan hacerlo. Ni siquiera cuando se mantena en pie gracias a su cabezonera. Se levant y se acerc a la ventana para contemplar las tierras Townsend, en un tiempo exuberantes y frtiles. Ahora, los campos estaban baldos y echados a perder y el ganado haba menguado hasta que solo les proporcionaba una msera renta. Estn preocupadas las chicas? No. No creo que se les haya pasado por la cabeza que podran acabar de nuevo en la calle. A Isabel se le aceler el corazn ante esas palabras. No acabarn en la calle! No digas eso. Por supuesto que no convino Lara. Pero podra ser. Escuch las palabras como si hubieran sido dichas en voz alta. Se gir con rapidez, consiguiendo que las faldas formaran un remolino alrededor de sus tobillos mientras alzaba un dedo, que mene ante la nariz de Lara. Ya pensar algo. Conseguiremos dinero. Nos mudaremos a otra casa. No es que esta sea tan maravillosa. La segunda Minerva House dijo Lara. Precisamente. Una idea fantstica. Isabel resopl ante el tono de su prima.
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No es necesario que me des la razn en todo, solo preciso un poco de apoyo. Eso hago asegur Lara. Tienes guardado dinero en algn sitio? Porque por lo que s, las casas capaces de albergar a dos docenas de mujeres hay que pagarlas. S, bueno Esa es la parte del plan que todava no he solucionado. Isabel cruz la estancia hasta la puerta. Luego se volvi y camin hacia la mesa. Se sent con la vista clavada en los papeles esparcidos sobre aquel inmenso escritorio desde el que tres generaciones de condes de Reddich haban dirigido sus propiedades . Solo hay una manera de obtener los fondos que nos mantendrn a flote asegur tras un largo silencio. Cul? Respir hondo. Vender la coleccin de estatuas. Not un rugido en los odos cuando lo dijo, como si no escucharse equivaliera a no haberlo dicho. Isabel! Lara agit la cabeza. Por favor, Lara, no me lleves la contraria en esto. No me quedan fuerzas. Es absurdo conservarla, nadie disfruta de ella. T lo haces. Es un lujo que no puedo permitirme. No. Es el nico lujo que has tenido en tu vida. Como si no lo supiera. Se te ocurre alguna solucin mejor? Quiz tante Lara. Quiz deberas considerar Quiz deberas pensar en el matrimonio. Ests sugiriendo que debera haber aceptado a alguno de esos zoquetes que me han ganado en el juego? Lara agrand los ojos. Oh, no! No me refiero a ellos. En realidad a nadie que conociera a tu padre. Estoy sugiriendo que pienses en otro hombre. Alguien bueno. Y si dispone de una saneada cuenta corriente en el banco, tanto mejor. Isabel clav la vista en la revista que haba visto antes. Ests sugiriendo que intente dar caza a un caballero, prima? A Lara se le enrojecieron las mejillas. No puedes negar que encontrar un buen partido es lo mejor que podra ocurrirte. Isabel neg con la cabeza. El matrimonio no era la respuesta. Estaba dispuesta a tragar un par de pldoras amargas para mantener a salvo la casa y a las mujeres que se alojaban en ella, pero no sacrificara su libertad, su cordura o su cuerpo por ellas. No le importaba si poda ser la solucin o no. Egosta. La palabra retumb en su cabeza como si se la hubieran gritado unos segundos antes en vez de aos atrs. Saba que si cerraba los ojos vera a su madre con la cara retorcida de dolor, lanzndosela como una daga.
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Deberas haber permitido que te casara con quien quisiera, egosta. l se habra quedado si lo hubieras hecho. Y t te habras ido. Mene la cabeza, ignorando la imagen, y se aclar la garganta, repentinamente atascada. El matrimonio no es la respuesta, Lara. Crees de verdad que alguien capaz de ayudarnos considerara casarse con una mujer de veinticuatro aos, hija del Condinnoble, que nunca ha pisado un saln de baile? Por supuesto que s! No. No existe tal hombre. No poseo habilidades sociales, ni educacin, ni dote. Solo tengo una casa llena de mujeres, a la mayora de las cuales oculto ilegalmente. Cmo pretendes que explique tal cosa a un posible pretendiente? Lara abri la boca para responder, pero Isabel se lo impidi al continuar hablando. Yo te lo dir. Es imposible. Nadie en su sano juicio se casara conmigo, nadie aceptara las cargas que llevo. Y, francamente, lo agradezco. No, esa no es la solucin, tendremos que pensar otra cosa. Podra casarse contigo a pesar de saber la verdad, Isabel. Si se lo explicaras todo. El silencio se hizo entre ellas e Isabel se permiti considerar por un instante cmo sera tener a alguien con quien compartir todos sus secretos. Alguien que la ayudara a proteger a las chicas, a educar a James Alguien que aligerara la carga que pesaba sobre sus hombros. Alej aquel peligroso pensamiento de inmediato. Compartir la carga que supona Minerva House supona compartir sus secretos. Confiar en alguien. Debo recordarte las horribles criaturas que Minerva House nos ha revelado? Maridos violentos, tos y hermanos fanticos, hombres tan perdidos en el fondo de una botella que no eran capaces de dar de comer a sus hijos Por no olvidar a mi querido padre, al que no le import apostar todas las propiedades que posea, e incluso a su propia hija, dejando sin reputacin y sin dinero a su heredero. Neg con la cabeza. Si he aprendido una cosa en la vida, Lara, es que la mayora de los hombres no valen la pena. Y los que la valen, no buscan esposa en los campos de Yorkshire ni se fijan en una solterona como yo. No todos son malos seal Lara. Debes admitir, Isabel, que las chicas que se alojan en Minerva House se han topado con la escoria de la humanidad. Quiz los hombres como ese seal la revista sean diferentes. A pesar de que lo dudo, te otorgar el beneficio de la duda. No obstante, debemos ser honestas con nosotras mismas: no soy el tipo de mujer capaz de dar caza a nadie. Mucho menos a un caballero sobre el que escriben un artculo en una revista femenina ensalzando sus excepcionales cualidades. Tonteras. Eres preciosa, inteligente e increblemente competente. Y adems, hermana de un conde. Todava mejor, de un conde que an no ha arrastrado su nombre por el lodo asegur Lara con nfasis. Estoy segura de que este caballero tan elegible se enamorara de ti al instante. S, bueno, adems estoy a casi trescientos kilmetros de Londres. Imagino
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que lord Pluscuamperfecto ya est siendo perseguido por una buena coleccin de afortunadas seoritas que no reciben su ejemplar a travs de una suscripcin por correo. Quiz no sea l el elegido suspir Lara. Quiz solo sea una seal. Una seal? Lara asinti con la cabeza. Pinsalo Se detuvo a comprobar el nombre de la revista . Perlas y Pellizas. Tiene que ser una seal. Por qu nos hemos suscrito a esta basura? Lara agit la mano con un gesto despectivo. A las chicas les gusta. S. Creo que es una seal para que consideres el matrimonio. Con un buen hombre. Uno que te entienda. Lara, el matrimonio solo causara ms problemas asegur con suavidad. E incluso aunque no fuera as, ves acaso una larga fila de hombres elegibles esperando a que baje al pueblo para saltar sobre m? Ella abri la revista y ley la descripcin de lord Nicholas St. John, el primero de los solteros sobre el que haba recado el ttulo de lord Pluscuamperfecto. Mira esto. Este hombre es hermano gemelo de uno de los aristcratas ms ricos de Gran Bretaa; acaudalado por derecho propio, jinete excepcional, espadachn sin parangn y, por lo que parece, lo suficientemente atractivo como para que todas las damas de la sociedad tengan que llevar encima sales aromticas. Hizo una pausa y mir a Lara con picarda. Una se pregunta cmo es posible que las seoritas de Londres no se desmayen a su paso cuando l y su hermano aparecen juntos en pblico. Lara emiti una risita tonta. Quiz sean tan galantes como para mantenerse alejados uno del otro por el bien de la sociedad. S, sera lo mnimo que podra hacer la quintaesencia de la virilidad. Quintaesencia de la virilidad? Isabel comenz a leer en voz alta. Lord Nicholas es la quintaesencia de la virilidad. Bien parecido, encantador; tan misterioso que sus admiradoras no pueden dejar de pestaear a su paso. Y sus ojos, querida lectora, son muy azules!. Por favor, repteme por qu esta revista es tan sumamente edificante. Bueno, evidentemente no con este artculo en particular. Qu ms dice? Lara estir el cuello para seguir leyendo. Este lord en particular, querida lectora, es mucho ms! Por qu?, se preguntar. Sus legendarios viajes, no solo por el Continente sino tambin por Oriente, han bronceado su piel y expandido su mente de manera que para l no valdr ninguna tmida seorita. No, seoras, lord Nicholas querr una compaera con la que poder conversar. Adems!. No puede poner Adems!. Lara trat de alcanzar la revista con gesto de incredulidad.
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Pues lo pone! Isabel la mantuvo fuera de su alcance. Adems! No hemos encontrado al mejor partido de Londres?. Bueno, supongo que si es un hombre tan increble, ser apropiado usar alguna que otra exclamacin. Mmm. Isabel sigui leyendo en silencio. Isabel? Lara se inclin para ver qu era lo que haba captado la atencin de su prima. Qu pasa? Ante tan ferviente pregunta, Isabel alz la cabeza. Lara, tienes razn. La tengo? Esta estpida revista es una seal! Lo es? Lara estaba confusa. S. Lo es! Isabel dej de leer y tom un papel en blanco en el que escribir una carta. Pero pensaba que Yo tambin. No obstante, lo es. Pero Se interrumpi, desconcertada, antes de decir lo primero que le pas por la mente. Pero qu ocurre con los trescientos kilmetros que nos separan de Londres? Isabel permaneci en silencio durante un buen rato y lade la cabeza mientras consideraba la cuestin. Bueno, supongo que tendr que resultar muy convincente.

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Captulo 3
LECCIN NMERO UNO No trate de hacerse notar en el primer encuentro. Para dar caza a un lord, l debe percibir su presencia, pero apenas notarla. No le abrume con su charla al principio, pues no le gustar que le arranque de sus pensamientos. Aunque esto puede parecer difcil, no se apure, querida lectora, sus encantos sern ms que suficientes como para poner un buen seuelo. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Nick haba viajado mucho y estaba orgulloso de su habilidad para percibir el encanto incluso del menos interesante de los lugares. Haba pasado aos cruzando el continente; no Viena o Praga, Pars o Roma, sino los pueblos pequeos y menos conocidos de Europa. Ms tarde, cuando estuvo en Oriente, encontr valiosas gemas en sucios bazares otomanos y acept el simple placer que poda hallar en diminutas comunidades en los lugares ms remotos del pas. Cuando llev a cabo aquellos largos periplos con Rock a travs del Imperio otomano y por las profundas gargantas griegas, sin nada ms que lo que eran capaces de cargar a la espalda; pas semanas sin comida caliente, sin dormir en una cama y sin disfrutar de un solo lujo, pero ya entonces haba descubierto su pasin por las antigedades y no haba estado en ningn lugar al que no pudiera encontrar un par de caractersticas redentoras. Sin embargo, estaba a punto de perder la esperanza con el pequeo pueblo de Dunscroft. Quiz fuera demasiado pequeo para encontrar algo digno de mencin. Se encontraba con Rock en el patio de la nica posada del lugar, esperando a que les llevaran los caballos. Haca un buen rato que aguardaban, y la febril actividad de primera hora de la maana haba dado paso ya a una tranquila quietud. Nick cambi de posicin mientras observaba que se abra la puerta de la carnicera y sala un nio larguirucho con un montn de paquetes en los brazos. Se le cay uno al polvoriento suelo. Cuando se inclin para recuperarlo, el montn bascul de manera muy precaria. Era lo ms interesante que haba ocurrido desde que llegaron a ese pequeo pueblo de Yorkshire haca ya dos das. Una corona a que se le cae otro antes de llegar a la tienda de ropa apost Nick.

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Que sea un soberano acord Rock. El chico pas ante la tienda, sin incidentes. Todava no ests preparado para regresar a Londres? pregunt el turco, guardndose las ganancias en el bolsillo. No. Ests dispuesto, al menos, a abandonar Yorkshire? No, a menos que tenga motivos para pensar que ella ya no est aqu. Rock aspir profundamente, balancendose sobre los talones. Se me ocurre que eres t quien tiene el compromiso de encontrar a esta chica medit tras una larga pausa. No hay nada que me retenga en este lugar. Incluso Ankara era ms divertida que este pueblo. Nick arque una ceja oscura. Ankara? No ests exagerando un poco. Recuerdas cul fue nuestro ltimo alojamiento en esas tierras? Esto es cosa tuya mascull Rock. Podramos al menos desplazarnos a York. Esta posada es psima, y estoy siendo generoso. Nick sonri. Para ser turco te ests convirtiendo en todo un dandi. Pero si se llama el Cerdo Golpeado! De verdad crees que en York encontraramos un establecimiento a tu gusto? Creo que s. Bueno, puede ser, pero nuestros ltimos informes la sitan aqu asegur Nick. Dnde est tu sentido de la aventura? Rock resopl con irritacin y mir hacia los establos. Perdido, como nuestros caballos. Dnde piensas que los han metido? En el bao? La nica excusa plausible para tardar tanto tiempo en traer un caballo es la muerte. La muerte del animal? Me inclinara ms por la del tipo que fue a buscarlo se burl Rock. Se dio la vuelta y se dirigi hacia los establos, dejndole solo con el pueblo de Dunscroft como nico entretenimiento. Estamos cerca. Haban seguido el rastro de lady Georgiana a travs de Inglaterra hasta llegar a Yorkshire, donde desapareca de golpe. Haban cabalgado durante un da hacia el norte, preguntando a todos los que encontraron a su paso si haban visto a una joven sola. Finalmente llegaron a Dunscroft, un pueblo que pareca insignificante, donde un nio que trabajaba en la oficina de postas record haber visto bajar del carruaje a una seora que pareca un ngel. Aunque el cro no fue capaz de decirle hacia dnde se dirigi el ngel en cuestin, Nick saba que no poda haber ido muy lejos. Lady Georgiana estaba en Dunscroft o muy cerca de all. Lo presenta. Suspir profundamente y contempl el pequeo lugar. Haba una sola calle principal, donde se ubicaban una iglesia, una posada y algunas tiendas sencillas
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como nico indicativo de civilizacin. Frente al patio de la posada estaba la plaza del pueblo, con un poco de csped y un solitario palo vertical, que seguramente sera utilizado el da primero de mayo en la que sera la noche ms excitante de Dunscroft. La solitaria mujer que cruzaba el lugar atrajo su atencin. La joven iba leyendo mientras caminaba, con la cabeza hundida en los papeles que llevaba. Lo primero que not Nick fue su habilidad para mantener la lnea recta a pesar de la evidente falta de consciencia por lo que ocurra a su alrededor. Guardaba luto. Llevaba un sencillo vestido negro con un diseo bastante comn aunque siguiera la moda imperante, algo de esperar considerando el evidente estatus social de la chica. La prenda indicaba que probablemente sera hija de unos terratenientes de la aristocracia local, aunque pareca tan poco consciente de sus movimientos que no crea que hubiera sido presentada en sociedad. La observ fijamente, notando su altura. No crea haber conocido nunca a una mujer tan alta como ella. Sus zancadas, rpidas y decididas, eran justo lo contrario a los pequeos y melindrosos pasos que las damitas de la sociedad consideraban graciosos. No pudo resistirse a clavar los ojos en sus faldas, que se cean a sus bien proporcionadas piernas a cada paso que daba. Al caminar, el bajo se levantaba un poco, revelando unas fuertes botas, elegidas por su funcionalidad y no para seguir la moda. El sombrerito negro le ocultaba la cara y protega sus ojos del sol. Entre el ala del sombrero y el material de lectura, Nick solo poda atisbar la punta de lo que esperaba fuera una nariz recta y muy insolente. Se pregunt de qu color tendra los ojos. En ese instante la joven casi haba llegado a la calzada tras haber cruzado el csped sin levantar la mirada ni una sola vez. La observ pasar una pgina sin perder el paso ni una palabra del escrito. Su ensimismamiento le resultaba tan fascinante que no pudo evitar preguntarse qu era lo que reclamaba su atencin de tal manera. Se concentrara de la misma manera en todo lo que emprendiera? Nick se enderez y comenz a buscar a Rock con la mirada. Decidi que deba llevar demasiado tiempo sin una mujer si se pona a elucubrar sobre una fmina sin rostro que se haba interpuesto en su lnea de visin. Y de repente, se desat el infierno. Un gran estruendo lleg de algn punto cercano, seguido por una combinacin de gritos de hombres, relinchos de caballo y un traqueteo que Nick no pudo situar de inmediato. Se volvi hacia el sonido e, inicialmente, no vio nada, por lo que se dio cuenta de que el ruido llegaba de ms all de la curva en el camino. Al momento, registr la seriedad de la situacin y se qued horrorizado. Al fondo de la calle principal apareci un tiro de enormes caballos que golpeaban la calzada con todo el podero de sus cascos, movindose con una fuerza inusitada. Arrastraban consigo una carreta que haba perdido dos de las ruedas y se escoraba hacia un lado. Con cada zancada perda parte del cargamento de losas, y el sonido que producan al caer enervaba todava ms a los rocines, que galopaban con todas las fuerzas que les permitan sus msculos. El conductor haba desaparecido
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junto con las ruedas y nadie controlaba el vehculo. Los animales, desbocados, no perciban nada de lo que se interpona en su camino. Y la chica que tanto le haba fascinado estaba a punto de hacerlo. Ella permaneci ensimismada en la lectura a pesar de que l la llam a voces. Cuando la muchacha dio el desafortunado paso final sobre la calzada de la calle principal, supo que no iba a quedarle ms remedio que salvarla. Maldicin! Comenz a correr, atravesando el patio de la posada. Una rpida ojeada confirm que apenas llegara a tiempo, suponiendo que no se cayera. Ojal ella se diera cuenta de la situacin. Aunque no pareca que eso fuera a ocurrir. Nick sinti la dura tierra vibrando con el estruendo de los cascos de los caballos bajo las suelas de sus botas mientras volaba hacia el otro lado de la calle, dirigindose hacia ella con tanta determinacin como los enormes y amenazadores animales. Vaya idiotez. Ya fuera por la trpala que la rodeaba o un sexto sentido de autoconservacin, la joven alz la mirada. Sus ojos son castaos. Y los haba abierto como platos. Ella separ los labios y se detuvo de repente, paralizada por la sorpresa y la incertidumbre, y Nick esper que no se moviera o los dos acabaran destrozados. Acaso no haba aprendido la leccin en lo referente a salvar mujeres de un destino estipulado? Al parecer, no. De repente lleg junto a ella. La derrib con su cuerpo, mucho ms grande, al tiempo que la rodeaba con fuerza entre sus brazos, dejndose llevar por el impulso de la colisin. Los papeles volaron. Instintivamente, l gir en el aire, protegindola de un impacto que, sin duda, la dejara sin respiracin y con las extremidades entrelazadas con las suyas. Cuando aterrizaron, sinti una punzada de dolor en el brazo; apret los dientes mientras rodaban por la hierba crecida. Justo en el momento en que se detuvieron, los caballos pasaron junto a ellos haciendo temblar la tierra y marcndola con sus cascos. Se qued inmvil durante un buen rato, con el hombro izquierdo y la rodilla derecha palpitando de dolor con una preocupante familiaridad. Entonces fue consciente de su posicin y de que envolva entre sus brazos un clido y flexible cuerpo femenino. Se curvaba sobre ella, protegindole de manera instintiva la cabeza y el cuello. Nick alz la cabeza lentamente y estudi el rostro que acunaba en su abrazo. Ella tena los ojos cerrados y los labios apretados en una lnea delgada y firme. Pudo sentir el acelerado ritmo de la respiracin femenina contra el pecho. La joven haba perdido el sombrerito en la cada y un espeso rizo castaorrojizo le cubra la mejilla. Nick movi la mano, que tena debajo de su cabeza y, sin pensar, le apart el pelo.
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Ella abri los ojos ante el roce y lo mir, parpadeando. Los iris no eran simplemente castaos. Presentaban una amplia gama de matices, desde clidos tonos miel a magnficos caobas, pasando por todos los dorados, que resultaban intensificados por el brillo de las lgrimas, seguramente provocadas por el miedo, la confusin, la sorpresa y el alivio. Haba algo suave y tentador en esa mujer. Entonces, ella comenz a revolverse. Seor! Deje de tocarme! Ella recuper la movilidad de las manos y comenz a golpearle el pecho y los brazos . Ahora mismo! Uno de los golpes aterriz en el brazo herido y l dio un respingo cuando el dolor le subi como un relmpago hasta el hombro. Estaba equivocado. No haba nada suave en ella. Era una bruja. Basta ya! La palabra detuvo la tunda. La joven se puso rgida bajo su cuerpo. l tom consciencia al instante de su posicin, de la presin del cuerpo femenino contra el suyo, de la sensacin de sus pechos contra el torso cada vez que respiraba hondo. Sus muslos estaban entre los de ella, enredados entre las faldas y, de repente, el latido en la rodilla no fue tan insistente como el que sinti en otras partes totalmente diferentes. No es posible. l se alz lentamente, conteniendo el aliento cuando su hombro protest por el peso. Sise por lo bajo al tiempo que curvaba los labios. Espero que sus papeles sean lo suficientemente valiosos como para casi matarnos a ambos. Ella agrand los ojos al escuchar sus palabras. Sin duda alguna no puede echarme la culpa de la situacin. Fue usted quien me atac! La joven puso las palmas de las manos en su pecho y le empuj con todas sus fuerzas que, sorprendentemente, eran muchas. Sobre todo considerando la reciente experiencia. l arque una ceja al escucharla, pero se incorpor y se puso en pie. Se sacudi el abrigo al tiempo que tomaba nota de la manga arruinada y del roto a la altura del codo. Tras sujetar el puo de la camisa, tir de la manga, arrancndola. Entonces volvi a concentrar su atencin en ella, que segua en el suelo, ahora sentada con la espalda recta, los rizos castaorrojizos flotando en torno a su rostro, y los ojos clavados en la porcin de la manga de la camisa que ondeaba con la brisa. Bien. Le aseguro que no haba otra opcin seal l, al tiempo que le tenda la mano para que no cupiera duda de a qu se refera. Ella apart la vista, como si no estuviera segura de nada. Cualquier otro hombre podra sentirse ofendido asegur Nick. Haberle salvado la vida debera ser prueba suficiente de mi buena fe. Ella parpade y, por un fugaz momento, Nick tuvo la seguridad de que vio brillar en su ojos un poco de diversin, quiz? Tom la mano que l le tenda, aceptando su ayuda para levantarse.
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No me ha salvado la vida. Estaba perfectamente hasta que usted Se interrumpi mientras probaba a cargar el peso en un pie tan sutilmente que l no lo hubiera notado si no estuviera tan fascinado con ella. Tranquila. Le desliz un brazo por la espalda. Ha sufrido una cada. La postura hizo que sus caras quedaran a pocos centmetros . Se encuentra bien? Quiere que la ayude a llegar a casa? susurr bajito. Cuando ella alz la mirada, l vio un destello de consciencia en sus pupilas. Esta mujer sabe lo que te hace sentir. Antes de que l pudiera considerar el pensamiento, ella se alej de l con la cara ruborizada. Algo que pareca incompatible con la mancha que tena en lo alto del pmulo. No ser necesario. Me encuentro bien, seor. No requiero su ayuda. No es necesario que pierda ms el tiempo. Nick se qued estupefacto. No supone ningn problema para m. Me siento encantado de jugar a ser el caballero que auxilia a una necesitada damisela. Entiendo que pudiera pensar que me hallaba en problemas. El tono de la joven indicaba que se haba puesto a la defensiva. Le aseguro, sin embargo, que era plenamente consciente de lo que ocurra a mi alrededor. l arque una ceja. De veras? Ella asinti firmemente. De veras. Y cundo pensaba apartarse de la trayectoria de los caballos que corran desbocados hacia usted? Ella abri la boca para responder, pero la cerr de golpe. Retrocedi otro paso y comenz a recoger los papeles cados, ahora desperdigados por la hierba. Pareca avergonzada, y l se arrepinti al instante de sus palabras. La observ durante un momento antes de ponerse a ayudarla, a recuperar los documentos que se haban desplazado a ms distancia. Estudi sin que ella le viera el contenido de los papeles que tanto la haban fascinado, y not, sorprendido, que eran asientos contables. Por qu una joven tan atractiva estara enfrascada en asuntos monetarios? Se acerc a ella, se inclin en una profunda reverencia y le tendi los escritos. Cuando ella los tom, l le captur la mano y le pas el pulgar por los nudillos manchados de hierba al tiempo que se enderezaba. Milady, le pido disculpas. Puedo presentarme? Soy lord Nicholas St. John. Ella se qued paralizada ante sus palabras y le mir tan fijamente que l sinti el deseo de recolocarse la corbata. Ha dicho St. John? repiti ella, arrancando la mano de la suya. Haba un indicio de reconocimiento en sus palabras y Nick hizo una pausa, sin saber cmo reaccionar. S. Lord Nicholas St. John? Ella le conoca.
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Maldita revista! S respondi de nuevo con un poco de temor. Ella iba tras l, como todas las dems. Claro que a ninguna otra se le haba ocurrido arriesgar la vida. Ni era tan hermosa. Neg con la cabeza para desechar esos pensamientos; hermosa o no, aquella mujer era una vbora. Mir por encima del hombro buscando la manera ms rpida de escapar. Lord Nicholas St. John, el experto en antigedades? Nicholas se qued asombrado. La pregunta era realmente inesperada. Estaba preparado para que preguntaran si era Nicholas St. John, hermano del marqus de Ralston, o Nicholas St. John, lord Pluscuamperfecto, incluso Nicholas St. John, el soltero ms codiciado de Londres, pero Nicholas St. John, el experto en antigedades? Resultaba un acercamiento totalmente diferente al que esperara de cualquier mujer. Quiz haba dado con la nica mujer de las islas britnicas que no leyera Perlas y Pellizas. El mismo. Ella se rio; un sonido brillante y agradable. En ese momento, ella le result todava ms hermosa y Nick no pudo evitar responderle con una sonrisa. No me lo puedo creer. Est usted muy lejos de su casa, milord. No demasiado lejos, siempre y cuando ella le sonriera. Nick ignor el pensamiento. Me parece injusto estar tan lejos y en clara desventaja ante usted. De muchas formas. Lo confieso, pens que sera diferente. Ella volvi a rerse. Por supuesto, no haba pensado demasiado en cmo sera fsicamente. Y aqu est usted. En Dunscroft! Menuda suerte la ma! Nick intent aclararse la mente de la confusin en la que ella la haba sumido. Me temo que no la entiendo. Por supuesto que no! Pero lo har! Qu le ha trado por Dunscroft? Nick abri la boca, pero ella agit la mano. No importa. Da igual. Lo nico que importa es que est aqu! Nick arque las cejas. Perdn? Es una seal. Una seal? S. Usted es una seal. Aunque no de lo que Lara pensaba No, claro. La conversacin que mantenan le hizo preguntarse si al caer no habra sufrido un golpe en la cabeza. Ella neg con la cabeza. No. Es una seal de que debo vender la coleccin de estatuas. La coleccin de estatuas?
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La joven lade la cabeza. Lord Nicholas, se encuentra usted bien? l parpade. S. Creo que s. Porque se est limitando a repetir mis palabras en vez de responder. Nick se mantuvo en silencio. Est seguro de que es lord Nicholas St. John? El experto en antigedades? S. Era una de las pocas cosas de las que estaba seguro ante aquella desconcertante mujer. S. Ella le observ durante un buen rato. Bien, supongo que tendr que serlo. Perdn? Disculpe, es que no se parece en nada al resto de estudiosos. Ahora fue l quien se sinti ofendido. Milady, se lo aseguro, si necesita un experto en antigedades, no encontrar otro mejor que yo. No es necesario que se ofenda asegur ella. No es que tenga una larga lista de expertos en antigedades entre los que elegir. Sonri ampliamente, y l not como si le dieran, otra vez, un golpe en la cabeza. Quin es esta mujer? Soy lady Isabel Townsend se present ella, como si le hubiera ledo el pensamiento. Y debo agradecerle que me haya facilitado tanto las cosas. Nick arque las cejas. Perdn? Pero la desconcertante mujer no respondi. Se gir sobre s misma mirando hacia el suelo hasta que, con un grito de triunfo, coje unos pasos para recuperar un bolsito un tanto desvado. La observ registrar el contenido hasta que, finalmente, sac un pequeo cuadrado de papel, que le tendi. l mir el sobre con cierta indecisin. Qu es eso? Es para usted respondi, como si tal cosa fuera perfectamente razonable. Para m? La joven asinti con la cabeza. Bueno, era para la Royal Society de Antigedades. Ella sonri ante su confusin. Pero puesto que est aqu, creo que le corresponde a usted abrirla.

No ocurra todos los das que Isabel se viera catapultada por el aire para escapar de un tiro de caballos desbocados. Pero si eso era lo que se necesitaba para llevar a Yorkshire a un miembro de la sociedad de antigedades ms importante de Londres, aceptara con gusto las magulladuras recibidas en la cada. S, la presencia de lord Nicholas St. John era, definitivamente, una seal.
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Ese hombre era un experto en antigedades, en Historia y, ms importante todava, en estatuas griegas. Y daba la casualidad de que ella acertaba a tener una vasta coleccin de estatuas griegas que era necesario valorar y vender lo ms rpidamente posible. Ignor con decisin el dolor que la consuma cada vez que consideraba el plan. Es la nica solucin posible. Necesitaba dinero. Con rapidez. Lord Nicholas no poda ser menos justo que el sumamente dudoso lord Densmore. Si lo fuera, Isabel y las dems mujeres del Park se encontraran en un serio problema. No lo es, pens, y respir hondo. No, l era la respuesta a sus plegarias. De hecho, no sera ms feliz si su padre le hubiera dejado diez mil libras. Bueno, s; diez mil libras la habran hecho algo ms feliz. Pero la coleccin tena su valor; el dinero suficiente como para alquilar otra casa y sacar a las chicas adelante. Con un poco de suerte, tendra lista una segunda Minerva House en el plazo de una semana. Aunque jams pens que dira tal cosa, esa revista haba sido una bendicin. Observ a lord Nicholas mientras l lea la carta que haba redactado esa maana. No era de extraar que le hubieran otorgado el ttulo de lord Pluscuamperfecto. Era un espcimen de notable virilidad, empricamente hablando, por supuesto. Era alto y ancho de hombros, y ella saba de primera mano que la ropa esconda una buena musculatura que hara parecer enclenques a la mayora de los hombres de Yorkshire y, probablemente, de toda Gran Bretaa. Pero no solo era prodigioso su tamao. Tambin su rostro, afilado y bien parecido; sus labios, ahora apretados en una firme lnea, resultaban amables y prestos para una sonrisa, y sus ojos posean un precioso tono azul que supona un enorme contraste con el pelo oscuro y la piel bronceada. Isabel no haba visto nunca unos ojos tan azules, eran tan impresionantes que hacan que la cicatriz apenas se notara. Aunque la cicatriz exista. Era bastante larga y se extenda en diagonal a travs del pmulo, desde el extremo de la ceja derecha hasta la mitad de la mejilla; una lnea delgada y blanca, casi desdibujada por el tiempo. Isabel se estremeci al imaginar lo dolorosa que deba de haber resultado. Terminaba en la ceja, muy cerca del ojo. De aquel ojo tan brillante y azul. Lord Nicholas tena suerte de no haberlo perdido. Quiz debera considerar esa marca como una advertencia, una seal de que ese hombre era peligroso y no deba jugar con l. Y una parte de ella vio la cicatriz como una manifestacin de la intensidad que haba percibido en l antes de que la abordara en la calle, justo antes de que los hiciera caer a ambos para que no les alcanzaran los caballos. Pero esa idea no le dio miedo, sino que despert en ella una desesperada curiosidad. Dnde se la haba hecho? Cmo? Cundo? Lady Isabel? Se estremeci, abandonando sus meditaciones, al escuchar su nombre.
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Cunto tiempo llevara l esperando a que le respondiera? Deseando no sonrojarse, le sostuvo la mirada. Milord? Es usted hija del conde de Reddich? Hermana del actual conde. l la mir con simpata. No saba que su padre haba muerto. Por favor, acepte mis condolencias. Isabel entrecerr los ojos. Tena usted trato con l? Lord Nicholas neg con la cabeza. Mucho me temo que no nos movamos en los mismos crculos. Ella solt el aliento que no saba que retena. No. Imagino que no. Si l comprendi el significado de las crpticas palabras, no lo demostr. Alz la carta que ella haba escrito. Debo suponer que tiene una coleccin de estatuas antiguas? No hay otra mejor. No pudo contener el orgullo que asom a su voz. l arque una ceja y ella se sonroj. Bueno, ninguna coleccin privada mejor. l sonri ampliamente. Jams he odo hablar de ella. Era de mi madre seal ella con rapidez, como si eso lo aclarase todo . Se lo aseguro, merecer que le dedique su tiempo. l asinti con la cabeza. Milady, acepto gustosamente su oferta para admirarla. Esta tarde tengo que resolver una cuestin pero le vendra bien maana? Tan pronto? Maana? La palabra sali jadeante. No esperaba recibir la visita del tasador, como mnimo, hasta despus de una semana, quiz ms. Despus de todo, quin iba a imaginar que lord Nicholas St. John se paseara por Dunscroft? Cuntas probabilidades haba de que ocurriera tal cosa? La propiedad no estaba en ese momento en condiciones de ser visitada por un hombre, mucho menos uno proveniente de Londres. Deba preparar a las chicas para su llegada; mostrar su mejor y ms discreto comportamiento cuando l llegara. Ni siquiera saba si le dara tiempo a prepararlas para el da siguiente. Maana? repiti ella. Cmo poda hacer para posponer la visita? Eso intentar. De hecho aadi l, mirando hacia la posada, mi hombre se dirige hacia aqu con nuestros caballos. Dependiendo del tiempo que empleemos en la cuestin que nos ocupa, quiz pudiramos ir esta misma tarde. Esta misma tarde. Su hombre Isabel mir por encima del hombro siguiendo su mirada y vio a un tipo enorme que llevaba un caballo gris y otro negro por las riendas. Agrand los ojos ante el tamao del hombre. Era por lo menos quince centmetros ms alto
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que el herrero del pueblo y tena la espalda todava ms ancha. No conoca a nadie tan grande. Era imponente. Tengo que ir a casa. Tengo que avisar a las chicas. Volvindose hacia St. John, intent posponer lo inevitable. Milord tengo la seguridad de que tiene cosas mucho ms importantes que hacer esta tarde que venir a valorar mi coleccin. Estoy segura de que tena planes anteriores a A que casi nos matramos, s termin por ella. Pero bueno, el azar as lo quiere, no tenemos nada mejor que hacer. Probablemente habramos pasado la tarde buscando algn tipo de entretenimiento, pero dado que usted me ha proporcionado el suficiente, debo compensarla echndole un vistazo a su coleccin. l se interrumpi como si hubiera ledo algo en sus ojos. No le dar miedo Rock, verdad? Es un gatito. Un gigante que se llama Rock? Oh, desde luego! Claro que no replic ella con demasiada rapidez. Tengo la certeza de que el seor Rock es todo un caballero. Excelente. Entonces est decidido. Qu est decidido? Iremos a Townsend Park esta tarde Maana como muy tarde. Francamente, me preocupa no acompaarla a casa. Me gustara tener la certeza de que llega sana y salva, alguien tiene que protegerla de los caballos desbocados si vuelve a distraerse. Isabel se sonroj de nuevo al darse cuenta de que estaba bromeando con ella. Exagera, seor. No me hubiera pasado nada. l adopt una expresin seria. No, lady Isabel, eso no es cierto. Habra muerto. Tonteras. l la mir con los ojos entrecerrados. Ya veo que usted es del tipo difcil. No lo soy! Ella consider sus palabras. Al menos no soy tan difcil como otras damas. Aprecio su honradez, sin embargo, la mayora de las mujeres ya me habran dado las gracias por haberles salvado la vida. Yo Isabel se interrumpi, sin saber cmo responder. Estaba l bromeando con ella? No, no dijo St. John, interrumpiendo la retahla de absurdas palabras que estuviera a punto de decir. No diga nada por ahora. Solo parecera que la he forzado a mostrar su gratitud. S, definitivamente, estaba bromeando con ella. l se inclin ms cerca. Puede agradecrmelo en otra ocasin. A Isabel no le gust nada que aquella voz ronca le hiciera sentir mariposas en el
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estmago. Antes de que ella pudiera responderle, l se gir hacia su amigo y tom las riendas del caballo bayo. Lady Isabel dijo, volvindose hacia ella, puedo presentarle a mi amigo y compaero Durukhan? El hombre resultaba todava ms inmenso de cerca; era tan alto como el garan negro que sujetaba de las riendas. Isabel le tendi la mano y l ejecut una reverencia perfecta. Seor Durukhan dijo ella, es un placer conocerle. l se enderez con evidente curiosidad. El placer es todo mo. Tras mirar los ojos oscuros del hombre, ella se sinti obligada a explicarse. Lord Nicholas er ha sido lo suficientemente gentil como para apartarme de agit una mano sealando la accidentada carreta la trayectoria de unos caballos. De veras? A Isabel le result imposible descifrar la mirada que intercambiaron los dos hombres. St. John cambi de tema con rapidez. Lady Isabel nos ha invitado a visitar su coleccin de antigedades, Rock. Ah repuso Rock, mirndola. Iremos ahora? A Isabel se le desboc el corazn al imaginar que esos dos hombres podan llegar sin avisar a Minerva House. No! exclam ella, con ms nfasis del que quera. Ellos se miraron entre s antes de mirarla. Isabel emiti una risita tonta. An tengo que hacer algunos recados en el pueblo. Y me esperan varias tareas ms en casa. Hay que preparar la coleccin. Despus de todo, no esperaba que viniera por aqu. Fue una seal, recuerda? Cllate, Isabel. Ests comenzando a parecer idiota. l le brind una pequea sonrisa que le hizo notar un desagradable pinchazo en el estmago. Y usted no estaba preparada para esa seal. Precisamente! Se qued callada. De todas maneras, estoy segura de que me entiende. St. John asinti con la cabeza. Por supuesto. Tiene mucho que hacer. En efecto. Ella ignor el divertido brillo en sus ojos y se toc la cabeza con nerviosismo buscando el sombrerito. Haba salido volando varios metros durante la colisin. Se dirigi hacia all a grandes zancadas tan grandes como se podan dar con un tobillo dolorido , y lo recuper antes de volverse hacia los dos individuos que la seguan con la mirada. Si no estuviera tan inquieta, le habran hecho gracia sus miradas de perplejidad. En lugar de eso, se acerc a esos hombres imponentes. As que ya ve, lord Nicholas, no puedo mostrarle ahora las antigedades,
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pero maana ser bien recibido. Mejor por la tarde? Despus de las tres? l asinti con la cabeza. Maana, pues. Maana por la tarde repiti ella. De acuerdo. Excelente. Estar esperndole. Con una sonrisa, que estaba segura result falsa, y una ansiosa inclinacin de cabeza, Isabel se volvi, alejndose lo ms rpido que pudo. Transcurrieron unos segundos antes de que Rock se volviera hacia Nick, que la segua con la mirada. No vamos a esperar a maana, verdad? Nick neg con la cabeza. No. Oculta algo. Nick asinti bruscamente con la cabeza. Y no demasiado bien. La observ, notando una leve cojera en sus pasos mientras ella atravesaba la calle con rapidez para entrar en un edificio cercano. Hace aos que no veo tal cosa. Nick no dej de mirarla. Que no ves qu? La cara del bulan. Pasaron unos instantes antes de que Nick se girara hacia Rock. Cien libras a que la hemos encontrado. Rock mene la cabeza. No acepto la apuesta.

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Captulo 4
Varias horas ms tarde, Nick y Rock se encontraban en el ancho camino que conduca a Townsend Park. La casa solariega del conde de Reddich era grande y majestuosa; tres pisos de altos techos, ventanas ojivales y una fachada que hablaba de un pasado mucho ms glorioso de lo que indicaba la actual condicin del conde. Haba una cierta quietud en el lugar, que Nick encontr intrigante; puede que fuera producto de la atmsfera tranquila que se sola disfrutar en una casa de campo que apenas reciba visitas o que no tuviera nada que ver con la placidez campestre. l encontraba lo ltimo mucho ms interesante. Si la duea de Townsend Park era una indicacin, apostara lo que fuera a que se trataba de la ltima opcin. Si sus sospechas eran fundadas, estaba a punto de encontrar a la joven a la que estaba buscando. Suponiendo, claro est, que le permitieran entrar en algn momento. Rock y l llevaban varios minutos al pie de los escalones que conducan a la puerta principal, esperando que un mayordomo o un lacayo se hicieran eco de su llegada. Llegados a ese punto, no pareca muy probable que apareciera nadie. Eres consciente de que parecemos tontos coment Rock secamente, llevando su caballo al borde del camino para poder apoyarse en los anchos escalones de piedra. El negro animal pareci sentir la desaprobacin de su amo y pate el suelo con un relincho impaciente. No podemos parecer tontos si nadie nos ve. Est claro que ella no quera que viniramos hoy. Lo ms probable es que sus sirvientes ni siquiera estn al corriente de nuestra llegada. Rock clav los ojos en Nick con franqueza. Observo que tu inclinacin por salvar mujeres que no son capaces de arreglrselas solas se mantiene intacta. Nick ignor sus palabras, le lanz las riendas y empez a subir las escaleras de dos en dos. Rock sigui sus movimientos, vencido por la curiosidad. Qu vas a hacer? Nick se situ delante de la gruesa puerta de roble con una sardnica sonrisa. Pues tengo intencin de hacer lo que cualquier buen caballero hara en esta situacin: llamar a la puerta. Rock cruz los brazos sobre el pecho. Esto no me lo pierdo. Ser entretenido. Nick alz la enorme aldaba metlica y la dej caer con un ominoso sonido al
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tiempo que trataba de recordar la ltima vez que haba llamado as a una casa. Antes de que pudiera replicar a Rock, se abri la puerta. Por un breve momento, Nick pens que lo haba hecho sola hasta que baj la vista y vio unos familiares ojos castaos en la cara de un nio. Un chico que llevaba la cara cubierta de algo que se pareca mucho a mermelada de fresa. Nick no estaba seguro de cmo proceder en esas circunstancias, pero antes de que pudiera decir nada, el nio se hizo cargo del asunto y cerr la puerta con la misma rapidez con que la haba abierto. Hay un hombre en la puerta! El chillido fue lo suficientemente fuerte como para atravesar la gruesa hoja de roble, y Nick, sorprendido, se dio la vuelta para mirar a Rock y confirmar que aquello estaba pasando en realidad. Su amigo se estremeca con una risa profunda y retumbante. Veo que no vas a ser de mucha ayuda. En cuanto pudo contener las carcajadas, Rock alz una mano mostrndole su apoyo. Tranquilo, una vez que hayas abierto una brecha en las defensas del castillo, te seguir. Nick se volvi hacia la puerta y, tras esperar un buen rato, apoy la oreja contra la madera, intentando escuchar lo que ocurra detrs. Rock volvi a estallar en carcajadas al verle y l le indic que se callara, casi seguro de que poda escuchar un frentico susurro en el interior de la casa. Dio un paso atrs, estir la mano hacia la aldaba Pero antes de que pudiera usarla le interrumpieron. Milord? Se volvi hacia la voz y se top justo en la esquina de la casa con otro chico larguirucho, vestido con pantalones de lana, camisa blanca y un sucio chaleco verde. El muchacho llevaba la cabeza cubierta con una gorra; Nick lleg a preguntarse por un instante por qu el criado no se haba descubierto, pero en seguida se dio cuenta de que en aquel lugar nada ocurra como deba. Nos ha invitado lady Isabel. El chico comenz a subir los escalones, pero se detuvo. No iban a venir maana? Hemos venido ahora le respondi, ignorando aquel insolente comportamiento. Alguna vez le haba puesto en entredicho un sirviente de esa manera? No la encontrarn en el interior. No est en casa? El chico se balance sobre los talones, midiendo las palabras. Est en casa pero no dentro. Nick comenz a sentirse furioso. No estaba interesado en juegos de cros. Est lady Isabel en casa s o no? El criado sonri, una amplia y ancha sonrisa que no pareca apropiada para un
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miembro del servicio. No est dentro. Est fuera. En realidad est arriba. El chico seal al tejado. Est ah. Est en el tejado? Sin duda alguna, haba entendido mal. Exactamente confirm el chico. La llamo? La pregunta era tan inslita que a Nick le llev un rato descifrar su significado. Sin embargo no le ocurri lo mismo a Rock. S, por favor respondi el turco. Te agradeceramos que la llamaras. El muchacho camin hasta el borde opuesto del camino, ahuec las manos alrededor de la boca y se puso a gritar. Lady Isabel! Tiene visita! Nick baj tambin los escalones y, con Rock a su lado, avanz con los caballos a remolque. Alz la mirada hacia arriba sin saber muy bien lo que iba a encontrar, renuente a aceptar la posibilidad de que la joven a la que haba salvado esa maana tuviera una razn para estar encaramada al tejado de una casa de tres plantas. Muy arriba, una cabeza asom por el borde del alero. Pareca que s; lady Isabel estaba en el tejado. Santo Dios! Esa mujer estaba buscndose la muerte. La cabeza desapareci durante un momento, y Nick se pregunt si estara sufriendo alucinaciones. Cuando reapareci, se convenci de que lo que estaba ocurriendo aquella tarde no era un desvaro de su imaginacin. Se supone que deba venir maana. Las palabras flotaron en el aire. Hoy no recibo visitas. Rock lanz una risotada. Parece que nos hemos topado con una mujer que no te considera tan irresistible. Nick le mir airadamente. As no me ayudas. Dio la espalda a su amigo y se dirigi a ella. Pues es una suerte que haya venido hoy, lady Isabel, parece que va a necesitar que vuelva a salvarla. La sonrisa que ella le ofreci fue angelical y muy fingida. He sobrevivido veinticuatro aos sin guardin, milord. No le necesitar hoy. l sinti el intenso deseo de bajar del tejado a aquella indignante mujer y mostrarle exactamente lo mucho que necesitaba un guardin. El pensamiento apenas se haba formado en su mente antes de que le asaltara una imagen de aquella suave y hermosa joven entre sus brazos, completamente a su merced. Por un fugaz momento, dej que la fantasa siguiera su curso natural: ella, exuberante y desnuda, sometindose a sus caprichos. Apart la imagen. Esa bruja no se sometera jams a sus caprichos. Considerando que ha estado a punto de ser atropellada esta maana y que ahora podra perder el equilibrio en el tejado, perdone que no comparta su certeza. Lord Nicholas, antes de su llegada ni siquiera me haba acercado al borde. Si me caigo, ser por su culpa. Se lo aseguro. La vio ladear pensativamente la cabeza.
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Ella desapareci otra vez, y el chico se rio entre dientes. Nick lanz al muchacho una mirada de desdn seorial, que no intimid en absoluto al insolente cachorro. Rock se rio otra vez antes de lanzar al chico las riendas de ambos caballos. Puedes llevrtelos. Creo que vamos a quedarnos un buen rato. El mozo no se movi, demasiado fascinado por la escena que se desarrollaba ante sus ojos. Nick mir a su amigo con el ceo fruncido. Esta mujer es capaz de acabar con la paciencia de un santo. Crees que se ha olvidado de que fue ella misma la que me invit a esta condenada casa? Ella volvi a asomar la cabeza desde el alero otra vez. Milord, debera recordar que los sonidos van hacia arriba. Vigile su lenguaje, por favor. Mis disculpas le ofreci con una exagerada reverencia. No estoy acostumbrado a departir con damas encaramadas a un tejado. Las reglas de etiqueta no indican cmo conducirse en esta situacin. Ella le mir con los ojos entrecerrados. Incluso desde aqu arriba, percibo cundo est tomndome el pelo. l la ignor. Sera tan amable de decirnos por qu est en el tejado? Estoy aprendiendo repuso ella, como si aquella fuera una respuesta perfectamente normal. Aprendiendo cul es la mejor manera de matarse? Cuntas veces tengo que decirle que esta maana no corra peligro? alz la voz, indignada. Le pido disculpas de nuevo. Qu est aprendiendo? Los fundamentos para reparar el tejado. Es algo realmente fascinante. Sonri otra vez, y ahora fue de verdad. l contuvo el aliento. Se acostumbrara en algn momento a aquellas sonrisas? Reparar el tejado? Perdn, ha dicho que va a reparar el tejado? Bueno, lo que est claro es que no se reparar solo, milord. Preciosa o no, est loca. Era la nica explicacin. Mir a Rock, que le sonrea como un bufn. Tiene razn, Nick. Y su locura es muy contagiosa. Lady Isabel, debo insistir en que baje. Ella le observ durante un buen rato, como si estuviera evaluando las posibilidades que tena de conseguir que se fuera de su casa mientras permaneca en el tejado . Me gustara ver su coleccin, as podr decirle qu valor tiene. Puedo pensar que encontrar mi oferta lo suficientemente generosa como para bajar de ah? Ella mir a Rock, luego al mozo de cuadra, antes de suspirar ruidosamente. Muy bien. Bajar. Nick no pudo contener la oleada de triunfo que le recorri al escuchar sus
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palabras. Haba restaurado la normalidad en aquel pequeo rincn de Gran Bretaa. Al menos hasta que ella se pusiera a urdir su siguiente y alocado plan.

Lara! Isabel, que llevaba pantalones para no manchar la ropa, se desliz a travs del diminuto tragaluz del tico del edificio. Lanz el libro a un lado y se apart un mechn de pelo que se le haba cado sobre la cara antes de dirigirse a las estrechas escaleras que comunicaban la parte superior de la casa con las instalaciones de los sirvientes. Jane, que haba estado en el tejado con ella, la segua de cerca. Jane, deberas Todo estar listo, ve a arreglarte la interrumpi su peculiar mayordomo mientras recorran el largo y oscuro pasillo que conduca a la escalera central y a la parte noble de la casa. Isabel asinti con la cabeza, sin detenerse, mientras Jane se alejaba hacia las escaleras; Lara se uni a ellas, jadeando por la rpida subida, justo cuando ella abra de golpe la puerta de su dormitorio. Entr con rapidez y se dirigi al armario para tomar un vestido. Le dije a ese hombre irritante que no viniera hasta maana! dijo desde dentro del mueble, dando por hecho que Lara la haba seguido. Parece que no te entendi bien. No! No lo hizo! Has visto qu cara? Qu se piensa! Como si yo no tuviera otra cosa que hacer ms que ponerme a bordar esperando su llegada! Isabel sostuvo ante s un vestido amarillo que siempre le haba sentado muy bien. Aunque tampoco era su intencin que lord Nicholas admirara su figura con ese atavo. De eso nada. No le he visto repuso Lara. Isabel, ests de luto. Solt un exabrupto y se volvi otra vez hacia el armario. Debera bajar vestida como estoy! grit. As le pondra en su lugar! A l y a su maldita y sensible caballerosidad. Tir con fuerza de un anodino vestido gris y se gir hacia Lara. Por supuesto, no pienso hacerlo porque, como insistes en recordarme, estoy de luto. Lara curv los labios. Tienes razn, claro est. Si bajaras las escaleras en pantalones, saltndote todas las normas de etiqueta, causaras gran alarma en lord Nicholas. Isabel levant un dedo sucio ante su prima. No tienes gracia. An as, mi gracia es mayor que tu limpieza. Se enderez y se acerc a echar agua en la jofaina. Creo que deberas deshacerte de l, encontraremos otra manera de conseguir dinero. No. Que haya aparecido es un augurio. Ese hombre es una seal. Vender las estatuas, l es la respuesta.
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Isabel lanz el vestido sobre la cama y se acerc para lavarse. Lord Nicholas St. John era su nica esperanza, y Santo Dios!, ella estaba en el tejado cuando lleg. Las damas no se suben a ellos. Y, desde luego, los caballeros educados no frecuentan las casas de las damas que se suben a los tejados. No importaba que la cubierta en cuestin pidiera a gritos una reparacin. Ni que la dama no tuviera otra alternativa. Ser un milagro si l no ha descubierto ya todos nuestros secretos. Kate estaba fuera, hablando con l. Tengo la certeza de que l y su gigante ya han descubierto que ella es Se call, agitando una mano en el aire antes de salpicarse la cara con agua. Tonteras. Si algo he aprendido en los aos que llevo aqu, es que la gente ve lo que espera ver. Lara observ cmo Isabel se lavaba la suciedad . Lo nico importante es que lord Nicholas te considere una dama Algo que ahora mismo podra resultar un poco difcil. Isabel se detuvo en sus abluciones. Cmo puedo convencerle para que se quede? Bueno, es posible que te encuentre fascinante. Isabel mir a su prima con el agua chorreando por la cara. No, lo que es posible es que me encuentre estpida. S, esa es otra posibilidad. Lara! Se supone que debes hacerme sentir mejor. Isabel estir el brazo para coger una toalla; cuando estaba secndose la cara, alz la cabeza y mir con horror a su prima. Las chicas. Sus libreas. Jane se ocupar de todo. Lara tom el vestido gris de la cama y se lo pas a Isabel por la cabeza. No tienes tiempo para eso. Isabel se gir para que su prima le abrochara el vestido mientras ella se inclinaba y se quitaba los pantalones por debajo de las faldas. Tir la prenda sobre la cama y atraves la estancia hasta el tocador, arrastrando a Lara consigo. Una vez all, Isabel se solt el largo pelo y lo desenred, cepillndolo bruscamente, tratando de domar los rizos. Cuando Lara termin con el vestido, arranc el cepillo de su mano y comenz a peinarla. Necesitas una doncella. Eso no es cierto. Podra ponerme el vestido yo sola perfectamente, aunque no lo hara tan rpido. Por eso necesitas una doncella dijo Lara. Tienes la casa llena de chicas a tu disposicin, Isabel, por qu no instruyes a una como doncella? Isabel neg con la cabeza al tiempo que observaba a Lara en el espejo. Nada muy elaborado No tenemos tiempo. Despus de un rato, respondi a la pregunta. No podra hacer eso. Ya ayudan en los cuidados de la casa. Cocinan, comparten la tarea de cuidar a James Se sienten parte de esto, somos esa especie de gran familia que no haban tenido antes de llegar a Minerva House. Si una de ellas se
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convirtiera en mi doncella personal No, no creo que fuera correcto. Eso es una absoluta ridiculez. Eres hija de un conde. Nadie te echara en cara que tuvieras un par de sirvientes, Isabel. Tengo sirvientes, lo nico que no tengo es doncella. Y no la necesito. Cundo fue la ltima vez que tuve que arreglarme para un apuesto caballero? Es apuesto? S. Mucho. No, no lo es. Es un hombre que parece no poseer la lucidez suficiente como para retener fechas e invitaciones. No debera haber venido hasta maana! Isabel observ cmo su prima le pona una horquilla para asegurar el peinado . Es suficiente, no puedo retrasarme ms. Se levant, mir a Lara y se alis las faldas . Cmo estoy? Muy seria. Todo lo contrario a la mujer que hace unos minutos estaba arreglando el tejado. Isabel respir hondo. Excelente. Sabes que no tienes que hacerlo, verdad? Qu quieres decir? Lara emiti un leve suspiro. No tienes que vender la coleccin. Encontraremos otra manera. Isabel apart la mirada durante un momento mientras aspiraba profundamente. No la necesitamos. No sirve para nada. Puede que no sirva para nada, Isabel, pero es tuya. Como si necesitara que se lo recordaran. Isabel forz una sonrisa, negndose la licencia de permitirse pensar sobre su decisin. Es nuestra ltima esperanza. La esperanza de conservar Minerva House. La vender. Enderez los hombros y sali por la puerta, cruzando el pasillo hasta donde James, Jane y Gwen la esperaban. Isabel! grit su hermano, abalanzndose sobre ella. Haba un hombre en la puerta! Isabel no pudo evitar la sonrisa que le curv los labios al ver la sorpresa en la cara del nio. S, ya lo he visto. Es muy alto. El comentario hizo que le doliera el corazn. Por supuesto que James haba notado algo tan extrao como que hubieran llegado hombres en Minerva House. En sus apenas diez aos haba coincidido en muy pocas ocasiones con visitas masculinas y atesoraba la informacin que le proporcionaban. James necesita una figura masculina en su vida. Isabel ignor el pensamiento. Es un hombre muy alto, s convino, acariciando el sedoso cabello rubio de su hermano. No es muy comn ver hombres tan altos. Tambin su amigo lo es.
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Son dos? James abri la boca, sorprendido. Igual que Gwen, la cocinera . Qu hacen aqu? Yo los invit respondi Isabel, dirigindose hacia las escaleras. Por qu? La pregunta de James reflej la curiosidad de todos los presentes. Ella se volvi hacia l. Bueno, uno de ellos es muy listo. Sabe mucho de antigedades. He pensado que podra ayudarnos. Ya entiendo afirm James en un tono que indicaba que no entenda nada . As que no ha venido para llevarte con l. Por Dios, no! Ella mir hacia las escaleras. Lord Nicholas poda esperar un minuto ms. Nadie va a llevarme a ningn sitio. No necesitas que te acompae? Isabel tuvo que contener una sonrisa ante la seriedad de su tono. No. De verdad, estoy a salvo. Y las dems? Isabel parpade al notar la preocupacin de su hermano. Nadie necesita ser rescatada, cario. Hoy no. Pero estamos encantadas de que nos protejas dijo Gwen con una sonrisa. Eres un guardin excelente. En efecto convino Jane con suavidad. Tenemos mucha suerte de que est con nosotras, milord. James hinch pecho e Isabel casi se rio al ver tal muestra de orgullo infantil. Casi. Pero el imponente lord que la aguardaba en la salita hizo que el momento no fuera perfecto. Ahora, debo ir y convencer a ese hombre de que, a pesar de lo que pudiera parecer cuando lleg, esto no es la torre de Babel. Un plan excelente sonri Lara. S, eso pensaba. Isabel se dirigi hacia las escaleras pero se detuvo de repente y se volvi hacia el grupo. Dnde est Georgiana? se interes por la ltima residente en Minerva House. En la biblioteca. No saldr de all. Jane, por supuesto, haba pensado en todo. Isabel asinti con la cabeza. Perfecto. Ir a recibir a nuestra visita. Alguien le ha invitado a entrar? Me refiero a despus de que James le cerrara la puerta en las narices pregunt Gwen. Isabel palideci. Oh, no! Mir a todos los presentes con la boca abierta. Oh, no! Sali disparada escaleras abajo, ignorando el sordo dolor en el tobillo. Santo Dios! Iba a estar furioso. Si todava segua all. Tena que estar. Era su nica esperanza.
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Me ha confesado que es muy apuesto susurr Lara cuando todas comenzaron a bajar atropelladamente las escaleras. No lo he hecho. Lo ha hecho o no lo ha hecho? pregunt Jane. Cuando he dicho apuesto, me refera al gnero masculino en el ms amplio sentido de la palabra. Bien puntualizado, considerando las legiones de hombres apuestos que vienen a diario por aqu, en mitad de la nada repuso Jane secamente. Lara se rio. Isabel contuvo la tentacin de empujarlas para que bajaran rodando el siguiente tramo de escaleras. Es una lstima que cualquier esperanza de llevar a cabo la leccin nmero uno haya desaparecido se quej Gwen con tristeza. Isabel se volvi hacia ella cuando pis el suelo de la planta baja. Qu quieres decir? Gwen neg con la cabeza. En realidad, nada. En el ltimo nmero de Perlas y Pellizas haba ciertas sugerencias sobre qu hacer en esta situacin. Jane buf, incrdula. Basta. Isabel alz la mano. No tengo tiempo para esto, Gwen. Pero No. Debo reparar de alguna manera el dao que he hecho y conseguir que lord Nicholas eche un vistazo a la coleccin. Isabel se volvi hacia la puerta, y Regina, una de los lacayos, agarr el picaporte. Isabel respir hondo. Sigue todava ah? indag, azorada. Venga, abre. De repente. Espera! Se volvi hacia Gwen. Pensndolo bien, necesito tanta ayuda como sea posible. Qu deca esa ridcula leccin? Leccin nmero uno: No trate de hacerse notar en el primer encuentro recit de memoria. Isabel se qued callada, considerando el consejo y el primer encuentro con lord Nicholas. Y el segundo Estupendo. Sin duda lo he seguido al pie de la letra. Cuando la puerta comenz a abrirse, las ahuyent con un gesto. Ocultaos.

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Captulo 5
La ltima vez que Nick se vio obligado a esperar por una mujer, acab con sus huesos en una prisin turca. Dudaba que estuviera a punto de experimentar un destino similar en Yorkshire; no obstante, prefera no verse obligado a seguir aguardando. Fuera. Por culpa de una loca. No importa lo atractiva que sea. El mozo haba desaparecido con los caballos y l se encontraba con Rock ante el umbral de la casa, donde llevaba ms tiempo del que era aceptable. Claro que tampoco era que tuviera ninguna expectativa de que en Townsend Park se siguieran las convenciones sociales. Al parecer, mientras el conde provocaba todos los escndalos imaginables en Londres, su familia pasaba el tiempo en el campo. Posiblemente al cuidado de los lobos. Por fin, dejaron a un lado los modales y se sentaron en los anchos escalones, esperando que alguien les abriera la puerta. Y cuanto ms furioso estaba l, ms pareca divertirse Rock. Retiro todo lo que he dicho hasta ahora de Yorkshire afirm el turco, apoyando el codo en la balaustrada de piedra mientras giraba una brizna de hierba entre los dedos. Este asunto ha dado un giro muy favorable, no crees? Ahora te gustara vivir aqu? En un lugar tan extrao? Rock se rio ante su tono hosco. Por desgracia, Yorkshire parece haber acabado con tu sentido del humor. S, bien; estar sentado a la intemperie esperando por una mujer que posee una imaginaria coleccin de antigedades fantsticas no ayuda. No s si no ser mejor marcharnos. Cinco libras a que es autntica. Nick lanz a su amigo una fra mirada azul. Que sean diez. Diez libras a que nos quedamos a catalogarla. Justo en ese preciso instante se abri la puerta, revelando a una lady Isabel suavemente ruborizada embutida en un vestido de muselina gris. El pelo haba vuelto a su lugar y era el vivo retrato de la feminidad y la tranquilidad absolutas. Nick la contempl, apreciando su larga y flexible figura. Lady Isabel era alta, gil, fantstica. Ya no pareca importante haberse pasado la mitad del da en aquellas miserables escaleras.
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Se levant, al igual que Rock. Caballeros empez ella con una acogedora sonrisa mientras un joven lacayo con librea abra las puertas de par en par , por favor, disculpen que les haya hecho esperar. Mostraba un tono y una conducta tan sumamente equilibrados que nadie podra sospechar que acababa de mantener una conversacin desde el tejado. Ella se apart a un lado para permitirles la entrada. Una vez dentro, Nick percibi la tranquilidad del entorno; el vestbulo estaba dbilmente iluminado, la casa se encontraba ya sumida en las sombras de ltima hora de la tarde. No haba seales del nio que les haba abierto antes la puerta. Haba sido reemplazado por una mujer que permaneca al pie de una enorme escalera de mrmol, tambin vestida de luto. Nick se detuvo para mirarla. Era rubia y esbelta; mostraba una sonrisa serena y la mirada baja Justo al contrario que lady Isabel. Sera posible que fuera otra hermana Townsend? Advirtiendo la atencin de Nick, Isabel dio un paso adelante. Lara, puedo presentarte a lord Nicholas St. John y al seor Durukhan? Lord Nicholas, seor Durukhan, mi prima, la seorita Lara Caldwell. Seorita Caldwell Nick se inclin ante ella antes de que Rock se acercara. Lara agrand los ojos ante el tamao del turco, que le ofreci una sonrisa acogedora al tiempo que le tenda la mano. Seorita Caldwell es un placer conocerla. El otomano no apart los ojos de la cara de Lara mientras Nick se volva hacia Isabel. Dnde est el nio? Milord? El nio. El que me abri la puerta antes. Supongo que se refiere a James, mi hermano. El conde. Imagino que debera comenzar a llamarle lord Reddich. Nick not que ella se ruborizaba. Est con su institutriz. Les pido disculpas de nuevo por nuestro poco ortodoxo comportamiento. Lo cierto es que no solemos recibir invitados, as que en las raras ocasiones en que los tenemos, James se muestra muy Rock se volvi ante aquella nerviosa explicacin y le mir a los ojos. Estaba claro que a aquella mujer le incomodaba tenerles en casa. y varios de los sirvientes tienen la tarde libre. Se apresur a terminar ella. Tiempo que usted aprovecha para aprender los fundamentos de las reparaciones de tejados. Precisamente. Ella sonri con timidez y l se sinti prendado otra vez por el cambio que experimentaba su rostro. Era muy hermosa. Cuando l le respondi con otra sonrisa, la de ella desapareci como una exhalacin, tan rpidamente como haba aparecido. Quiere ver la coleccin, milord? No me gustara retenerle demasiado tiempo, en particular cuando debe de estar deseando abandonar Yorkshire en cuanto
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sea posible. Sus palabras fueron toda una declaracin de intenciones a la que Nick no tena deseos de responder. No se preocupe. De hecho, Rock acaba de sealarme ahora mismo lo cautivadora que le resulta la zona as que no nos importar pasar un tiempo por aqu. No tenemos prisa. Oh repuso ella. l not la decepcin en su voz. Quiere que nos vayamos. Por qu? Cada vez se senta ms intrigado. Por el rabillo del ojo, Nick not que se abra ligeramente una puerta cercana flanqueada por dos lacayos con librea; uno alto y delgado y otro bajo y regordete. Mir por la rendija y vio el que, sin duda, era un rostro infantil que le miraba con los ojos muy abiertos. Se trataba del nio que le haba abierto la puerta. No pudo evitarlo. Gui el ojo al chico y fue recompensado con un entrecortado jadeo que reson en el espacio antes de desaparecer. Con un leve grito de afrenta, el muchacho cerr bruscamente la puerta. Isabel no se inmut al sentir el portazo, sino que gir sobre sus talones para dirigirse hacia las escaleras. Por favor, sgame. Me encantar ensearle las estatuas. Subieron en silencio las anchas escaleras de mrmol. Nick percibi la tranquila dignidad de aquel lugar, que no se haba sometido a una redecoracin desde haca ms de una dcada. Haba pocas velas encendidas; los pasillos, en sombras, no estaban flanqueados por sirvientes, y casi todas las puertas permanecan cerradas, indicando que esas habitaciones rara vez se usaban. Lady Isabel, por qu estaba reparando el tejado? pregunt mientras ella los guiaba por un corredor largo y estrecho. La joven iba un poco ms adelantada y gir la cabeza levemente al or la pregunta. Por las goteras explic tras una larga pausa. Aquella mujer acabara con la paciencia de un santo. Esper a que se explicara. Imagino que esa es la razn ms habitual para arreglar un tejado apunt al ver que ella no deca nada ms. Ignor el sonido que emiti Rock, a medias entre una risa y un jadeo. Cuando llegaron a un extremo de la casa, Nick percibi el familiar y no desagradable olor a rancio que siempre haba asociado con los mejores descubrimientos. Ella abri una puerta cerca del final del pasillo y les indic que entraran. Le sorprendi la cantidad de luz solar que se filtraba a travs de la puerta. Isabel dio un paso atrs, permitindole acceder a la estancia, un espacio simtrico de alto techo y una pared con infinidad de ventanas acristaladas por las que se podan ver las vastas tierras de la heredad. El sol del atardecer iluminaba aquel enorme y espacioso lugar, repleto con docenas de estatuas que, de distintos
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tamaos y formas, estaban cubiertas por sbanas polvorientas. La excitacin le atraves al darse cuenta del contenido de la estancia. Las manos le hormigueaban por las ganas de retirar los sudarios, de contemplarlos tesoros que escondan. Se detuvo a unos metros y se volvi hacia Isabel. No exageraba. Ella esboz una pequea sonrisa y, cuando habl, el orgullo fue palpable en sus palabras. Hay otra habitacin, idntica a esta, al otro lado del pasillo. Sin duda, tambin querr verla. Nick no pudo contener la sorpresa. Quiz la seorita Caldwell podra abrir esa estancia para Rock mientras usted me explica algo ms sobre estas preciosidades. Tras un momento de vacilacin, Isabel asinti con la cabeza y mir a su prima, que abandon la estancia, dejando la puerta abierta. Ella destap una estatua cercana mientras l la miraba, siguiendo sus movimientos mientras retiraba la tela para revelar una alta figura desnuda. Nick se acerc al mrmol y lo examin mientras deslizaba la mano por el fro brazo. Es impresionante dijo con tono de reverencia. Ella lade la cabeza como si estuviera evaluando la figura. Lo es, verdad? Las respetuosas palabras hicieron que se estremeciera. La mir, percibiendo la manera en que ella estudiaba la estatua; era algo parecido al deseo. Ms importante todava, es real. Ella alz la vista con rapidez. Lo dudaba? No todos los das se tropieza uno accidentalmente con una mujer que asegura tener una coleccin de estatuas como esta. Alz el borde de una tela cercana . Puedo? Cuando ella asinti con la cabeza, tir con fuerza de la sbana, revelando otra figura. En esta ocasin de un guerrero con una lanza en la mano, presto para una cacera. Nick mene la cabeza lentamente. No, no es frecuente tropezarse siquiera una vez en la vida con una mujer que posee realmente tal coleccin. Ella sonri mientras descubra un querubn. Me alegro de que nuestro encuentro le haya impresionado tanto. l se mantuvo en silencio para revelar otra figura, que capt su mirada de inmediato. Lady Isabel, incluso aunque no existiera la coleccin, creo que me resultara difcil olvidar nuestro primer encuentro. Su sonrojo le hizo sentir una oleada de placer. Supongo que debera admitir la derrota, milord. Lo cierto es que me salv la vida, le debo gratitud eterna. l pas la mano por un busto de Dionisio perfectamente trabajado, dibujando con los dedos las intrincadas lneas de las hojas de parra que rodeaban la cabeza de la
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estatua. Permitirme acceder a semejante coleccin es una manera excelente de pagar esa deuda. La mir otra vez. Es una lstima mantenerla oculta. Ella hizo una pausa, pero cuando habl su voz contena una tensin que a l no le gust. Pronto pondr remedio a eso, gracias a usted record Isabel con una amarga sonrisa. Una vez que las catalogue, estas figuras sern vendidas. l agrand los ojos. No puede venderlas. Ella se ocup en descubrir otra pieza particularmente grande y en excelentes condiciones. Claro que puedo, milord. Como usted ha dicho, de poco vale tenerlas aqu, acumulando polvo. Debo venderlas. Estas estatuas significan para usted ms de lo que valen. Era evidente su orgullo, su pasin, por aquella coleccin. Ella se encogi de hombros. Cuando se volvi hacia l, Nick not que tena los ojos llenos de lgrimas. Vio que respiraba profundamente. Se lo aseguro, lord Nicholas, no las vendera si l sinti que aquel silencio ocultaba un mundo de pesar si creyera que estn bien aqu. Pas la yema de un dedo por el pie de la figura cercana . Cunto tiempo cree que le llevar? Si l hubiera pensado que la tarea que ella le peda le llevara menos de una semana, hubiera mentido para darle ms tiempo para reconsiderar su decisin, pero no era necesario mentir. Algunas piezas sern ms fciles de catalogar que otras dijo suavemente, mirando a su alrededor. Dos semanas mnimo. Quiz ms. Dos semanas! Sus ojos se llenaron de desesperacin. Observo que preferira librarse antes de m. Ella le mir alarmada, pero pareci relajarse al verle sonrer. No se trata de eso, sino del tiempo. Esperaba venderlas en menos de dos semanas. Imposible. Incluso al mejor anticuario le resultara increble tal proeza. Lo lamento, milord. Pensaba que usted era el mejor. Aquellas atrevidas palabras le sobresaltaron, y l sonri ampliamente. Resultaron ser toda una sorpresa, y se solaz en aquella broma, ms inesperada por proceder de una mujer que pareca cargar con el peso del mundo sobre sus hombros. Poda ver, sin embargo, que en lady Isabel haba mucho ms de lo que pareca. Y tardar ms de un mes en obtener un precio razonable por ellas. No dispongo de un mes. Es probable que sean incluso seis semanas. Definitivamente, no tengo seis semanas. Isabel son afligida. La situacin era cada vez ms intrigante. La coleccin por s misma habra sido suficiente para convencerle, pero ahora,
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al observar la preocupacin que haca brillar sus ojos, supo que no seran solo las estatuas lo que le retendra en Yorkshire. Quera conocer todos sus secretos. Y ella le haba proporcionado la manera perfecta para descubrirlos. Ahora se encontraban muy cerca el uno del otro y l dio a propsito otro paso hacia ella, atrapndola contra la figura. Isabel agrand los ojos y l descubri que le encantaba sorprenderla. Dos semanas le asegur en voz baja. Y cuando termine, la ayudar a venderlas. Gracias. Su alivio fue casi palpable. Lamento no tener manera de compensarle el favor. Estoy seguro de que se nos ocurrir alguna manera de saldar mis servicios. Las roncas palabras tenan la intencin de ser una broma, pero ella se puso en guardia de inmediato. S? Alguien le ha hecho dao. Aquel pensamiento le enfureci, sus msculos se agarrotaron mientras se preguntaba quin habra sido. Y de qu manera. l se gir, intentando hablar en tono juguetn. Puedo proponerle un juego? Un juego? Por cada estatua que catalogue, usted me contar algo sobre Townsend Park y su vida aqu. Hubo un silencio mientras lady Isabel consideraba su oferta. Un silencio que se alarg tanto que l lleg a pensar que ella no iba a responder. La escuch suspirar profundamente y la mir, buscando sus ojos. Admir sus profundidades color caoba antes de percibir la incertidumbre. Haba all tantos secretos ocultos que l quera descubrir! Aquello era lo que quedaba del bulan: no era capaz de pasar por alto un misterio. Qu sera necesario para que le contara esos secretos? Para que bajara la guardia? Una ntida imagen inund rpidamente su mente: Isabel con la cabeza echada hacia atrs, perdida en la pasin, desnuda e indefensa; su cuerpo, esbelto y gil, tendido sobre la cama, esperndole. La fuerza de la visin le hizo retroceder y colocarse a una distancia ms segura. Seal un busto cercano. Esta figura es Medusa. Ella solt una risa. Claro que lo es. Incluso yo puedo identificarla. No pretender que comparta mis secretos con usted a cambio de esto. No he dicho que tengan que ser secretos brome l. Pero si lo que quiere es ms informacin: el busto representa a Medusa, est tallado en mrmol negro, probablemente procedente de Livadeia. Ms importante an, se trata de Medusa despus de que fuera decapitada por Perseo pero antes de que su cabeza apareciera
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representada en el centro del escudo de Atenea. Cmo sabe tal cosa? l le indic que se acercara ms. Entonces le mostr una pequea seal donde la cabeza de un spid desapareca bajo la cola de otro. Observe esto con atencin. Qu ve? Ella se acerc ms, observando con atencin aquel oscuro rincn. Una pluma! No es solo una pluma. Es una pluma de las alas de Pegaso, que acab aqu pegada por culpa de la sangre derramada por la espada de Perseo. Ella clav los ojos en l con tanta admiracin que Nick se dej envolver por una sensacin de orgullo. He estudiado estas figuras infinidad de veces y jams haba percibido esto. Es usted el mejor! l se inclin en una exagerada reverencia. Como hemos pactado, milady, me debe una prenda. Isabel se mordisque el labio inferior. Bien. Le hablar de la coleccin. Una excelente idea. Ella se mantuvo un buen rato en silencio, y Nick pens que cambiara de idea. Cuando finalmente comenz a hablar, las palabras llegaron desde muy lejos, pues se haba puesto a pasear entre las figuras, perdida en sus pensamientos. Mi padre las gan en una partida de cartas a un contrabandista francs. Aos de costumbre le impidieron preguntar, y ella colm el silencio con ms pensamientos. Ocurri al principio de la guerra. Siempre fue un jugador empedernido. Lo apostaba todo: dinero, sirvientes, casas y Se qued callada un momento, ensimismada. Luego sali de su meditacin y continu . Pasbamos semanas sin verle y, de repente, un da cualquiera llegaba a la puerta con una cesta llena de perritos, un cabriol nuevo Las estatuas se las regal a mi madre tres das despus de mi sptimo cumpleaos. Estaba seguro de que la historia era ms larga. Y ella se las regal a usted la apremi. Ella asinti rgidamente con la cabeza, apretando los labios en una lnea. S, en efecto. Son mas. Haba algo en esa palabra mas que le perturb. A aquella mujer le importaba mucho que fueran suyas. No quiere venderlas asegur l. Era demasiado obvio. Su afirmacin la arranc del lugar donde se haba ocultado. El silencio se dilat entre ellos y Nick pens que no le respondera. Cuando lo hizo, sus palabras rebosaban emocin. No. Entonces, porqu? Ella se rio sin humor.
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Algunas veces, milord, debemos hacer cosas que no queremos. La vio respirar hondo y not cmo se estiraba el corpio sobre los pechos. Acusando el deseo que palpit en l ante el movimiento, desvi la mirada y sus ojos aterrizaron en una estatua cercana que se cerna sobre ellos. La reconoci en seguida y solt una ronca risa. Qu resulta tan divertido? Esa figura. Sabe de quin se trata? Isabel se dio la vuelta, cubrindose un pecho con la mano como si as pudiera ocultar el vergonzoso estado de desnudez de la imagen. Observ la curva de la columna vertebral de mrmol, el placer sereno del rostro, la guirnalda de rosas que suba, enrollada, por una pierna. Neg con la cabeza. No. Es Voluptas. La hija de Cupido y Psyche. Cmo lo sabe? Para m no se diferencia de cualquier otra estatua femenina de las muchas que podemos encontrar aqu dentro. l la mir fijamente. Lo s porque soy el mejor. Ella sonri, y l sinti una suprema satisfaccin al darse cuenta de que poda divertirla. Cuando bajaba la guardia, era exquisita. El aire pareci espesarse entre ellos y, de repente, Nick sinti calor. En el ambiente flotaba un limpio olor a azahar, una mezcla de frescor y alegra que no lograba ubicar. Observ la clida piel de la joven, el lugar en el que el cuello se une al hombro, y se sinti atravesado por el deseo ms rpido e intenso que hubiera sentido nunca. Fue consciente del momento en que ella percibi su anhelo; de cmo su cercana la dejaba sin aliento. Sus miradas se encontraron. Estaban muy cerca, atrapados entre dos figuras, a punto de tocarse. Se encontraban solos; nadie los vea, salvo las estatuas. El deseo crepit entre ellos. l estir el brazo, casi rozndole la mejilla antes de darse cuenta de que cometera un error si la tocaba. La mir a los ojos, brillantes, ricos en emociones, una intoxicante mezcla de curiosidad, excitacin y miedo que le iluminaba toda la cara, convirtindola en una inocente sirena rodeada de sus hermanas de mrmol. Isabel cerr los ojos al sentir la cercana, y l se recre en su hermoso rostro, su altura, su fuerza, su exuberante boca, la frente libre de preocupaciones. Su belleza era esplndida cuando apareca. Ella solt el aliento que estaba reteniendo con un suspiro inestable y entreabri los rosados labios. No haba hombre en la tierra capaz de resistirse a ese suspiro. Se inclin hacia ella, aunque saba que estaba mal. Nada bueno podra resultar de besar a esa inocente dama rural. Sus labios estaban a un aliento de los de ella cuando escucharon un sonido en el exterior.
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l se recuper con rapidez, se enderez y maldijo brevemente por lo bajo. Retrocedi de inmediato, alejndose, deseando no estar cerca de esa joven que pareca tener un efecto tan negativo en su sentido comn. Ella abri los ojos de repente. Las emociones centelleaban con tanta intensidad en sus profundidades que, por un momento, no quiso ms que envolverla entre sus brazos y mandarlo todo al diablo. Pero la seorita Caldwell y Rock regresaron, y la nica preocupacin de Nick fue alejarse hasta establecer una distancia segura entre Isabel y l mientras ella se apoyaba en la estatua de Voluptas con tal desmayo que lleg a pensar que podra llegar a empujarla fuera del pedestal. Eso, ciertamente, supondra una distraccin. Qu has encontrado? pregunt Nick, esperando ocultar la tensin que haba entre ellos. Rock le mir y luego observ a Isabel, despus volvi a mirarle a l. Arque una ceja. Nick le correspondi, desafiando al turco a adivinar lo que haba ocurrido en la estancia. No haba visto nada as fuera de Grecia habl Rock tras un largo silencio. Procedi a describir las estatuas de la segunda habitacin. Nick observ por el rabillo del ojo que Lara cruzaba la estancia hasta su prima e Isabel esbozaba una sonrisa demasiado brillante, una sonrisa que deca todo lo que haba ocurrido. Ella le haba deseado. Se estremeci ante ese pensamiento. Debera agradecer la interrupcin que le impidi cometer el inmenso error de besarla. Aquella chica representaba todo lo que l no buscaba en las mujeres. Era inocente, vulnerable, precisamente el tipo de hembra que evitaba: la que querra ms de lo que l podra darle. Apostara lo que fuera a que ella no haba sido besada a conciencia. All en el campo no habra podido coquetear ms que con mozos de cuadras. No neg que estara encantado de demostrarle a Isabel lo satisfactorio que poda llegar a resultar un beso. Me debes diez libras. Las palabras de Rock le hicieron regresar al presente. La coleccin era real. Su duea, un misterio. Se quedaran. Ignorando la afectada sonrisa de su amigo, Nick volvi a mirar a Isabel, que los observaba con los ojos llenos de curiosidad. Cuando ella percibi su atencin, se sonroj y se pas la mano por el pelo con nerviosismo. Lady Isabel dijo, disfrutando del sonido de su nombre . Si le parece bien, empezaremos nuestro trabajo de catalogacin maana por la maana. Not la incertidumbre en sus ojos y dedujo de inmediato que ella estaba lamentando que hubieran llegado demasiado lejos como para rechazar su ayuda. Isabel volvi a pasarse la mano por el pelo en un gesto que l reconoci como inseguridad. Por supuesto! La joven pas junto a ellos para dirigirse a la puerta . Y
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Lara Lara los acompaar hoy. Yo debo yo debo Se interrumpi. Nick esper, con media sonrisa, a que terminara de hablar . Debo irme. Y se fue; las anodinas faldas de color gris fueron lo ltimo que l vio cuando huy de la estancia.

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Captulo 6
LECCION NMERO DOS Esmrese en dejar huella en la mente del lord. Y en su retina. Aunque la ausencia puede hacer que el corazn se ablande, solo la cercana dar como resultado un encuentro perdurable. Recuerde, si su lord tiene que ser consciente de que desea una esposa, debe conocer la existencia de tal mujer! Intente que la vea, desfile ante l en los bailes, averige a qu horas pasea por el parque, aliente a sus sirvientes a que traben amistad con los suyos. Conocer su horario ser la mejor arma para atrapar a un caballero. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Wellington podra decir que lo ms difcil para un soldado era retroceder, pero el desenlace de esa accin era demasiado arriesgado como para que permaneciera en la galera de estatuas con lord Nicholas St. John. As que corri a su habitacin lo ms rpido que poda correr una dama. Por lo menos, una dama de luto. Haba querido que l la besara. Lo haba anhelado. Lo que habra sido un error de proporciones picas. Gracias a Dios, haban entrado Lara y el seor Durukhan, o no quera imaginar lo que podra haber pasado. Qu?, en efecto. Isabel se apresur entre los labernticos pasillos de la zona de servicio que conducan a la cocina de Townsend Park, segura de que aquella era, posiblemente, la accin ms cobarde de su vida. Pero acaso tena otra eleccin? Haba tenido que salir de la estancia para aclararse la mente y recriminarse a s misma. En qu haba estado pensando? Invitar a un hombre extrao a Minerva House era algo muy poco inteligente y demasiado arriesgado. Sin embargo, considerarle algo ms que un medio para obtener un fin era inaceptable. Necesitaba que Nicholas St. John catalogara sus estatuas y que la ayudara a venderlas. Nada ms. Si algo le haba enseado la vida sobre hombres y mujeres, era que las relaciones entre ellos no podan considerarse un juego porque se poda salir
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malparado. Haba visto a suficientes mujeres con el cuerpo y el corazn destrozados incluida su propia madre caer rendidas ante unas pocas y hechizantes sonrisas o caricias. Y se haba prometido a s misma que eso jams le ocurrira. No pensaba permitir que un londinense la hiciera cambiar de idea. Ni siquiera uno al que se consideraba uno de los solteros ms codiciados de Gran Bretaa. Aspir profundamente cuando dobl la esquina que conduca a la cocina, dispuesta a ignorar la presencia de lord Nicholas en su casa. Acaso sera tan difcil? El hombre era un experto en antigedades. Estaba segura de que solo estaba interesado en las estatuas. Sera muy fcil evitarle. Adems Tena una casa repleta de gente a la que alimentar. Una casa que comprar. Una casa llena de personas a las que cuidar. No pueden obligarme a ir al colegio. Ahora soy conde. Nadie dice a los condes lo que deben hacer. Al or esas palabras, Isabel se encamin al pequeo comedor junto a la cocina. Tras asegurarse de que no hubiera moros en la costa, vio a James sentado a la mesa sumergiendo descuidadamente un panecillo en el t y salpicando por encima del borde de la taza. El nio hizo un puchero antes de mirar fijamente a Georgiana, que estaba sentada frente a l. Isabel sigui escuchando a escondidas. Le haba pedido a Georgiana que comenzara a hablarle a James del colegio, esperando que el chico aceptara la idea con entusiasmo. Al parecer no haba sido as. Desafortunadamente, James, siempre existe alguien que nos puede decir qu debemos hacer. Incluso a los condes. Georgiana se sirvi una taza de t caliente. No me gusta que sea as. S, bueno, a m tampoco me parece bien. Soy listo asegur James a la defensiva. Georgiana sonri al tiempo que tomaba un panecillo para s misma. Eres muy listo. Es innegable. S leer y sumar. Y estoy aprendiendo latn. T me enseas. S, eso seguro. Es impresionante. Pero los condes tienen que ir al colegio. Qu me ensearn all que no puedas ensearme t? Toda clase de cosas. Cosas esenciales para los condes. l la observ partir el panecillo. Deberas mojarlo en el t. Est muy bueno. Isabel sonri. Apostara algo a que Georgiana no haba mojado un panecillo en el t en su vida. Se hace as le ense James, introduciendo el segundo panecillo en la taza y pescando el primero con los dedos, que hundi hasta los nudillos en el lquido. Cuando estaba sacndolos la mitad del panecillo se rompi y cay en el t, salpicando la mesa. Georgiana hizo una mueca que provoc la risa de James. Isabel se rode con los brazos al tiempo que se apoyaba contra la pared. Fuera
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conde o no, no estaba preparada para perder a James por culpa del ttulo. Crees que los hombres importantes necesitaron aprender a serlo? La pregunta del nio rezumaba curiosidad. Oh, estoy segura de ello dijo Georgiana. Son caballeros admirables. Y los caballeros admirables van al colegio. Hubo un silencio mientras James consideraba la verdad de la respuesta. No s si sabes que tengo un hermano aadi Georgiana tan suavemente que Isabel tuvo que inclinarse para escucharla. La chica no haba hablado de la vida que dej en Londres en ningn momento durante las tres semanas que llevaba all. De veras? Va al colegio? Lo hizo. De hecho, ahora es muy brillante gracias a eso. Es uno de los hombres ms listos del pas. Y uno de los ms poderosos, aadi Isabel para sus adentros. Has debido de aprender de l dijo James, convencido. De lo contrario cmo sabra latn una chica? Perdone, lord Reddich intervino Georgiana con cierta impertinencia . Las chicas sabemos muchas cosas, no solo latn. Isabel no pudo evitar mirar desde la esquina. James haba arrugado la nariz como si realmente no tuviera la seguridad de que las chicas pudieran saber muchas cosas. T eres la chica ms lista que conozco. Isabel arque las cejas sorprendida cuando escuch el tono de admiracin. Sin embargo estaba dispuesta a ignorar el insulto a su propia inteligencia, consecuencia sin duda del encandilamiento de su hermano por su institutriz. Sin duda la ms guapa de cuantas haba tenido. Aun as, no pudo resistirse a interrumpir tan acogedora charla. Ya es la hora del t? exclam con alegra, esbozando una brillante sonrisa. James la mir con ansiedad. Isabel! Qu ha sucedido con los hombres? Uno de ellos es enorme! Te has fijado? S, y el otro es muy guapo. Casi me hace perder la cabeza. Isabel se acerc para servirse una taza de t. S, claro que me he fijado. Dnde estn? Se quedarn aqu? Estn en la galera de estatuas. Puedo ir a verlos? Apenas pudo resistir la ansiedad en su cara. No, no puedes. Por qu? Ahora soy el conde. Soy el encargado de proteger a los residentes en Townsend Park; creo que deberan conocerme. Aquella preocupada referencia a su seguridad la sorprendi. Siempre haba hecho todo lo posible por mantener a James alejado de la seria situacin de las chicas, pero estaba hacindose mayor y ms astuto, por lo que la conversacin precisara
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ms mano izquierda de lo habitual. Aprecio tu preocupacin le halag, y estoy de acuerdo en que tu papel como conde es fundamental para la seguridad de la propiedad, pero estos caballeros estarn muy ocupados mientras se encuentren aqu y no podemos permitirnos el lujo de distraerlos. Sostuvo la terca mirada de James . Quiz puedas conocerlos a la hora de la cena. Qu te parece? James consider la opcin con seriedad. Creo que es lo ms conveniente y educado que podemos hacer. Isabel se meti un bollito en la boca. Me alegro de que ests de acuerdo asegur, guindole un ojo a Georgiana, que ocult la sonrisa detrs de la taza de t . Ahora, puedes marcharte. James mir a las dos jvenes, tom un panecillo ms y, tras decidir que haba aventuras mucho ms interesantes fuera de la cocina, brinc de la silla y desapareci por el oscuro pasillo; el mismo por el que haba llegado ella. Isabel se sent en la silla que acababa de desocupar su hermano y cogi otro bollito ms. Con un suspiro, mir a la joven sentada al otro lado de la mesa. Muchas gracias por hablarle del colegio. Estoy encantada de hacerlo. Un conde necesita recibir una educacin adecuada, lady Isabel. Te he dicho que debes prescindir de las formalidades, Georgiana. La chica sonri. Al contrario, estoy a su servicio. Tonteras se burl Isabel. Las dos sabemos que t tienes un rango mucho ms elevado que el mo. Por favor, me sentira mucho mejor si me llamaras Isabel. En la mirada de la joven apareci un brillo de pesar. Mi rango es ahora el de una institutriz. Tengo la suerte de poseer esa posicin tan preciada. Isabel se dio cuenta de que no lograra nada, as que cambi de tema. Conoces a los hombres que han llegado hoy? Georgiana neg con la cabeza. Estuve trabajando en las lecciones de James y no me enter de que haban llegado hasta despus de que los hubieras conducido a la galera de estatuas. Son de Londres. Aristcratas? Haba una leve alarma en el tono de Georgiana. No los dos. Lord Nicholas St. John, s; es el hermano del marqus de Ralston y un experto en antigedades Isabel se interrumpi al ver que los ojos de la muchacha se abran como platos. Georgiana? Lord Nicholas y mi hermano son amigos termin con un susurro. No le conozco personalmente, pero Por supuesto que se conocen. Un nuevo reto a tener en cuenta en aquella insostenible situacin. Georgiana asegur con voz firme y suave. No pasa nada. Cuando te acog te dije que en Minerva House nos ocuparamos de ti, verdad?
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La joven trag saliva y respir hondo. S. Entonces confa en m aadi con serenidad. Te mantendremos bien oculta. Esta es una casa muy grande y t eres la institutriz de James; no hay ninguna razn por la que debas alternar con ningn invitado. Por qu est aqu, en Yorkshire? No lo s. Por lo que me ha hecho creer, se trata solo de un viaje de placer. Hizo una pausa, considerando el temor de la chica . Ests bajo la proteccin del conde de Reddich. S, claro, y ests tan segura como cualquiera de nosotras. Isabel desech la vocecita insidiosa de su cabeza. Estaban a salvo. Ella se encargara de ello. Georgiana guard silencio mientras meditaba sus palabras. Finalmente, asinti con la cabeza, confiando en ella. En la casa Bien. Isabel sirvi ms t para ambas, esperando poder conseguir que Georgiana recuperara la tranquilidad. Cuando ests preparada para discutir las razones que te llevaron a venir aqu, estoy dispuesta a escucharte. Lo sabes, verdad? Georgiana volvi a asentir con la cabeza. Lo s. Simplemente todava no estoy Solo quiero que sepas que cuando ests lista, Georgiana, aqu estar. Las palabras de Isabel eran simples y directas, fruto de la experiencia de tratar durante aos con jvenes muertas de miedo. Ya fueran mozas de taberna o hermanas de duques, las chicas no eran tan diferentes unas de otras. No eran tan diferentes de ella. Si hubiera tenido otra eleccin, no habra permitido que lord Nicholas St. John entrara en su casa. Pero, a falta de una salida mejor, y como expulsar de la casa a Georgiana y las dems chicas quedaba fuera de cuestin, no le quedaba ms opcin que asumir ese riesgo calculado. Lord Nicholas. La situacin no dejaba de tener su irona: estaba depositando el futuro de una casa llena de mujeres en manos de uno de los hombres ms peligrosos y autoritarios que haba conocido nunca. Pero al percibir la manera en que Georgiana apretaba la taza de t entre las manos con la mirada perdida en el lquido, supo que l era el nico medio del que dispona para alcanzar un exitoso fin. Su mejor esperanza para el futuro. Solo deba mantenerle confinado en la galera de estatuas. Y eso no poda ser tan difcil.

La tarde siguiente se sinti muy orgullosa de s misma. Toda su preocupacin sobre lord Nicholas haba sido en vano. l no supona ningn problema.
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De hecho, estaba en la galera de estatuas desde que lleg con el seor Durukhan por la maana, y haba dado instrucciones precisas de que nadie los molestara. Ella tambin los haba evitado con suma eficacia. Bueno, ms bien te has ocultado de ellos. Tonteras. Isabel apart ese inconveniente pensamiento. As que se hallaba otra vez en el tejado, que segua teniendo goteras. Y, si las nubes que se acercaban desde el oeste eran una seal, la reparacin sera particularmente bienvenida en las horas siguientes. Vestida con pantalones y una amplia camisa, se encontraba de rodillas aplicando cuidadosamente una pasta a base de alquitrn que ola fatal entre las tejas sueltas. Haca ya siete aos que los sirvientes de Townsend Park se haban despedido en masa, incluidos los especialistas que trabajaban en ms propiedades del condado. Y, con ellos, desapareci cualquier experiencia en reparacin de tejados, fachadas de piedra, elementos de madera y todas las dems habilidades particularmente convenientes en una propiedad. Isabel suspir ante el recuerdo. Supuso que haba tenido suerte de haber tardado tantos aos en necesitar realizar reparaciones de ms envergadura en la casa y que deba agradecer la gran variedad de ttulos sobre arquitectura y mtodos constructivos que contena la amplia biblioteca de la mansin. Sonri de medio lado. La reparacin de tejados no era la lectura preferida de la mayora de las damas, pero a ella le servira para poder quitar el cubo que haba en ese momento a los pies de su cama para recoger el agua de lluvia que caa desde el techo. Te importara decirme qu es lo que sucedi ayer para que andes escondindote de lord Nicholas? Jane no se andaba con rodeos. Isabel sumergi el pincel en el cubo de alquitrn. No ocurri nada. Nada de nada? Nada que quiera recordar. Nada. l se mostr de acuerdo en catalogar y valorar la coleccin. Pens que dejaras ya ese tema. Si todo va bien, Minerva House estar instalada en otra casa en menos de un mes. Intent mantener un tono tranquilo. Pausado. Jane guard silencio mientras se desplazaba hasta otras tejas en mal estado. Y lord Nicholas? Qu pasa con l? Eso quiero saber. Preferira que no fuera l quien se encargara del asunto dijo Isabel, entendiendo mal a sabiendas la pregunta de Jane. Arreci entonces una fuerte rfaga de aire que hizo que las mangas de su camisa se ondularan como las velas de un barco en una tormenta. Se afianz frente el dinmico viento, aprovechando ese instante para elegir sus siguientes palabras . Pero no nos queda otra alternativa. Existen ms alternativas, Isabel. Ninguna digna de ser tenida en cuenta.
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Jane movi algunas tejas mientras el silencio se alargaba antes de volverse hacia ella. Llevas mucho tiempo cuidando de nosotras. Has convertido Minerva House en una leyenda para todas las chicas en apuros. El nico lugar en el que pueden en el que pueden encontrar ayuda. Y lo has conseguido t. Isabel dej de alquitranar las tejas para sostener la verde y fra mirada de Jane . Pero no puedes dar tu vida por esa leyenda. No es una leyenda para m, Jane. Es algo real. Pero deberas vivir la vida. Eres hija de un conde. Un conde con los mismos principios que un mosquito. Hermana del nuevo conde, entonces rectific Jane. Podras casarte, disfrutar de la vida para la que estabas destinada. La vida para la que estaba destinada. Pareca una frase simple, concisa, y quiz lo fuera. Las dems chicas de la aristocracia no parecan tener problemas para seguir el camino correcto. Las dems chicas no han tenido el mismo padre que t. Ni la misma madre. Ella neg con la cabeza. No. Esta es la vida que debo tener. No quiero casarme, ni tomar t con las damas de la aristocracia, ni disfrutar de la temporada londinense. Y mira dnde he llegado. Recuerda lo que he conseguido para ti, para las dems. Pero no deberas sacrificarte por nosotras. No ira eso contra el propsito de Minerva House? No nos has enseado que nuestra felicidad y nuestras vidas son infinitamente ms importantes que los sacrificios que hicimos antes de llegar aqu? Las palabras fueron suaves pero no vacilantes. Isabel contempl a su mayordomo; las mejillas de Jane haban adquirido un tono rosado, y el espeso pelo castao se escapaba por debajo de la gorra. Jane fue la primera chica que lleg hasta ella, una chica trabajadora que apenas logr escapar de la paliza de un cliente ebrio y que, sin embargo, encontr el valor para abandonar Escocia en direccin a Londres, lugar en el que haba decidido empezar una nueva vida. Haba logrado llegar hasta Yorkshire antes de quedarse sin dinero y, cuando este se acab, se dej caer a un lado del camino sin otra cosa que la ropa que la cubra. Isabel la encontr durmiendo en los establos al da siguiente, justo despus de que los ltimos sirvientes hubieran abandonado su puesto. Isabel tena en ese momento diecisiete aos y se hallaba sola con James, que contaba tres, y su madre, a punto de morir. Cuando vio a Jane, demasiado dbil para huir, demasiado quebrada para luchar, Isabel entendi la desesperacin que haba llevado a esa chica a correr el riesgo de dormir en un establo que no le perteneca. No fue la bondad lo que la llev a acogerla, sino el pnico. La condesa se mora, presa de la tristeza y la desesperacin; los sirvientes los haban abandonado; James necesitaba amor y cuidados, y ella no tena nada. Cuando ofreci trabajo a Jane, gan a la ms leal de las sirvientas. A la ms fiel de las amigas. Jane fue el nico testigo de los ltimos das de la condesa. Vio cmo esta escupa veneno contra Isabel; contra el sonriente James; contra Dios y Gran Bretaa,
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culpndolos de su aislamiento, de su enfermedad. Cuando la condesa muri cortando el ltimo de los hilos que la unan a su antigua existencia , fue la fiel muchacha quien impidi que sufriera una crisis nerviosa. Al cabo de unas semanas, Isabel haba tomado la decisin de llevar ms mujeres a Townsend Park. Ya que no poda ser una buena hija o una buena mujer, se asegurara de que otras mujeres tuvieran un lugar para vivir y la posibilidad de empezar una nueva vida. Algunas cartas que intercambi con sus amigas consiguieron que sus propsitos corrieran como un reguero de plvora y no fue necesario nada ms. Las chicas llegaban hasta ellas. Townsend Park fue bautizado como Minerva House, y sus logros se extendieron por toda Gran Bretaa de manera que todas las muchachas con problemas supieran cmo llegar a ella, donde hallaran seguridad. Al ayudar a esas chicas, Isabel haba encontrado un propsito: protegerlas del maltrato y las penurias y darles una nueva oportunidad. Pero era, adems, la manera de probar que ella era ms de lo que pareca. La manera de sentirse necesitada. No todas las chicas que pasaron por all a lo largo de esos siete aos se haban quedado, docenas de ellas llegaron y escaparon a altas horas de la madrugada, incapaces de evitar regresar a la vida que las haba llevado a aquel lugar. Pero eran an ms las que haban logrado reconstruir sus vidas; y era ella quien les haba brindado la oportunidad de descubrir sus sueos. Ahora eran modistas, posaderas e incluso una se haba casado con el vicario de North Country. Eran la prueba viviente de que no estaba sola. De que su vida tena un propsito. De que era algo ms que la hija no deseada de un notorio sinvergenza. De que no era esa nia egosta, como deca su madre durante sus ltimas semanas de vida. Y cuando pensaba en ellas en Minerva House, no se preocupaba por todo lo que no haba tenido oportunidad de experimentar. En todas las cosas que haba deseado; que podra haber tenido si hubiera nacido hija de un conde diferente. No. No es un sacrificio continuar con Minerva House repuso finalmente en voz tan baja que apenas se escuch por encima del viento . No me importara reparar mil goteras para asegurarme de que las chicas tienen un techo slido sobre sus cabezas. Jane sonri. Me permites recordarte que no ests sola aqu arriba? Jams podr librarme de este olor tan nauseabundo. Bueno, pues apestaremos juntas se rio Isabel. A tu lord no va a gustarle esto. Isabel no fingi no entenderla. No es mi lord. Gwen y Lara no opinan lo mismo.
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Isabel arque las cejas. Gwen y Lara son duras de odo. No quiero que me presionis, Jane. Puedes decrselo tambin a ellas. Jane se rio, entonces, un sonido alegre y musical. Acaso piensas que no tengo otra cosa que hacer que leer esa ridcula revista? Espero que no suspir Isabel. l se quedar solo dos semanas. Lo nico que debemos conseguir es mantener alejadas a las chicas de la galera de estatuas. Y qu ocurre contigo, lady l-no-es-mi-lord? Isabel ignor la pulla al ver reflejada en la cara de Jane el bien parecido rostro de lord Nicholas. Los dientes blancos contrastaban con la piel bronceada, los labios gruesos, suaves y sonrientes. Aquellos tentadores ojos azules que tanto la atraan. Realmente era muy peligroso. Yo har lo mismo. No creo que sea tan difcil; despus de todo, tengo que reparar el tejado. Las palabras apenas haban abandonado su boca cuando reson en sus odos una familiar voz masculina. Debera haber supuesto que la encontrara aqu. A Isabel se le puso el corazn en la garganta. Lanz una mirada de temor a Jane, que, al instante, se haba puesto a mirar al suelo, como hara cualquier buen sirviente, concentrndose en la tarea que tena entre manos. Deba actuar sola o seran descubiertas. Sin otra opcin, se volvi hacia lord Nicholas, que sala en ese momento por el pequeo tragaluz. Quin le haba permitido subir all? Observ cmo una enorme bota negra pisaba tentativamente hacia ella, aplastando una de las tejas ya daadas. Como aquel hombre no tuviera un poco de cuidado, acabara estropeando an ms aquel condenado tejado. Espere! Deba decir a su favor que esper. Er Mir a Jane, que mene la cabeza como indicndole que no pensaba ayudarla, y se volvi hacia l. Yo me acercar a usted, milord! Atraves el espacio sobre las tejas lo ms ligeramente que pudo. Cuando lleg hasta l, esboz una sonrisa demasiado brillante. Que lord Nicholas no devolvi. Milord! Qu le trae hasta el tejado? Necesita algo? No. l escupi aquella nica slaba mientras deslizaba la mirada sobre ella, estudiando su atavo. Santo Dios! Estaba vestida con ropa de hombre. Y eso no era todo. Claro que no lo es todo, ver a las damas en los tejados no es precisamente frecuente. No obstante, su atavo era un problema. Y saltar del tejado no era una opcin. Por lo tanto, tena que enfrentarse a l. Cruz los brazos sobre los pechos e intent ignorar el rubor que le cubri las mejillas.
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No esperaba que se uniera a m, lord Nicholas anunci con mordacidad. Eso es evidente. Aunque admito que me sorprende verla as vestida delante de sus sirvientes. Seal a Jane, que permaneca cabizbaja mientras colocaba tejas en el tejado. Oh! Qu excusa dar a eso?. S. Bien. Jan Cuidado con lo que dices, Isabel. Janney lleva muchos aos en la familia. Est acostumbrado a mis excentricidades. Incluso ella se sorprendi de lo falsa que son su risa. Entiendo. El tono de lord Nicholas indicaba que, de hecho, no entenda nada. Entramos? Quiz le apetezca tomar el t? le invit con rapidez, como si as pudiera conseguir que se apresurara a salir del tejado, a desaparecer de la casa y, por supuesto, de Yorkshire. No, no me apetece. Milord? Me gustara saber qu hay en este tejado que la tiene tan fascinada. Er Oh Era cosa suya o l pareca satisfecho al ver su incomodidad? Me hace una visita guiada por el lugar de la reparacin, milady? S, definitivamente, estaba tomndole el pelo. Es un hombre ruin. No merece que piense en besarle. Por supuesto. Isabel mir a Jane; tena que conseguir que desapareciera de all. Ha sido suficiente por hoy, Janney. Puedes irte. Jane se levant como una bala y se dirigi hacia el tragaluz como si all se encontrara su salvacin. Lo que era cierto, por supuesto. Pero St. John la detuvo cuando pas por su lado. Deberas cuidar mejor de tu ama. Jane se detuvo con la cabeza gacha y asinti secamente. Espero que me hagas caso. Isabel contuvo el aliento durante un buen rato, esperando a que l aadiera algo ms. Eso es todo, Janney se apresur a decir cuando St. John se qued en silencio. Jane se col por el tragaluz y desapareci en el tico. Mientras la observaba desvanecerse, Isabel consider sus opciones. Aunque nunca haba recibido enseanzas de conducta formal o normas de conversacin, tena la certeza de que los tejados no eran lugares adecuados para conversaciones entre miembros de distintos sexos. No me gusta que est en el tejado. Las palabras, que resultaron apremiantes como si ella hubiera sido puesta en la tierra para satisfacer sus antojos, la sorprendieron. Le sostuvo la mirada y disfrut midiendo su irritacin con la de l. No le haba pedido que subiera all, por el amor de Dios. Bien, dado que se trata de mi tejado y mi persona, no entiendo cmo le afecta a usted en lo ms mnimo.
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Si se cayera Ella alz el pie, mostrndole el calzado. Estoy preparada para andar por aqu. La mirada de St. John recorri la extremidad de arriba abajo, desde el muslo al pie pasando por la corva y la pantorrilla. La minuciosidad del examen la puso nerviosa. Dej el pie sobre firme al instante, y el sonido contra la tejas pareci poner fin al movimiento. Se llev la mano al pelo y se lo apart de la cara con un gesto de nerviosismo. Creo que ser mejor que entremos. l se desplaz hasta sentarse en la cumbrera. Examinando el trabajo que Jane y ella haban completado. Por qu se fue ayer de la galera de estatuas? No era la pregunta que ella esperaba. Milord? En realidad decir que se fue no es lo ms apropiado, verdad? Ms bien se escap. Prefiero decir que hu, la verdad. Tal franqueza sorprendi a los dos. Un golpe bajo, lady Isabel asegur, ladeando la cabeza. Ella se sonroj ante las palabras, avergonzada por haber hecho tal declaracin, pero negndose a retroceder. No tengo tiempo para juguetear con usted en la galera de estatuas, lord Nicholas. Tengo demasiadas cosas que hacer. Es necesario que le recuerde que fue usted quien me pidi que catalogara la coleccin? El rubor de sus mejillas se increment. Estaba llamndola grosera. Y no anda muy desencaminado. No, no es necesario. Agradezco mucho su ayuda, milord. l entrecerr los ojos. Estoy encantado de drsela, pero debe admitir que el tiempo que hemos pasado juntos ha sido, ms bien, poco ortodoxo. Ella hizo una mueca de diversin. Supongo que el lugar donde nos encontramos ahora no remedia la situacin en absoluto. Ni su vestimenta, lady Isabel le respondi con una sonrisa antes de volver a insistir: Por qu huy de la galera de estatuas? Yo no tuve otra eleccin. Pens que la presionara ms, pero l debi de notar algo en su tono que hizo que dejara de interrogarla. Hubo un largo silencio antes de que St. John volviera a tomar la palabra. Creo que debera decirme por qu est reparando el tejado. Ella se encogi de hombros. Ya se lo he dicho, milord, hay goteras; lo que resulta muy desagradable
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cuando llueve. Y como nos encontramos en Inglaterra, llueve mucho. l apoy un largo brazo sobre la rodilla doblada y alz la mirada hacia los campos, ignorando su sarcasmo. Est entendindome mal a sabiendas. Por lo que veo, no me queda ms remedio que recurrir a las armas que tengo a mi alcance. Suspir antes de comenzar a recitar. Voluptas, hija de Cupido y Psyche, est realizada en mrmol rosado de Mergozzo, una zona de Los Alpes que es conocida por la calidad de su piedra. Esa estatua no es rosada. Ni italiana. l le lanz una mirada penetrante y ella se perdi en el brillante tono azul de sus ojos antes de notar que haba comenzado a palpitarle un msculo de la mejilla. Se pregunt qu significara. La estatua est realizada en mrmol rosado de Mergozzo repiti l lentamente como si ella fuera tonta. El mrmol rosado no siempre tiene tono rosa. Y la figura no es italiana. Es romana. Voluptas es una diosa romana. Ella saba cul era la intencin de St. John. Estaba obligndola a responder a la pregunta sobre el tejado a cambio de la informacin sobre la estatua. Si l tena razn, iba a verse obligada a hacerlo. Debe de estar equivocado asegur Isabel sin importarle lo insultantes que resultaran sus palabras. Le aseguro que no lo estoy. Voluptas casi siempre ha sido representada envuelta en rosas. Pero si eso no fuera suficiente, el rostro confirma su identidad. No es posible diferenciar a una diosa de otra por una cara esculpida en mrmol se burl ella. Cualquiera puede distinguir a Voluptas por su expresin. Jams haba odo hablar de esa diosa, y usted conoce su rostro? Es la diosa del placer sexual. Isabel abri involuntariamente la boca al escucharle. No se le ocurra ninguna respuesta. Oh. Su expresin parece iluminada: placer, dicha, pasin, xta S, ya le he entendido le interrumpi Isabel, percibiendo la diversin en sus ojos. Est disfrutando, verdad? Inmensamente. l sonri ampliamente y ella tuvo que contenerse para no devolverle la sonrisa. Le mir con el ceo fruncido, provocando que l estallara en carcajadas; el sonido era ms atrayente de lo que ella estaba dispuesta a admitir . Venga, lady Isabel, sintese a mi lado y explqueme por qu es necesario que usted repare el tejado de una mansin como esta. Isabel no pudo resistirse. Hizo lo que le pidi. Una vez que se acomod a su lado, l no la mir, sigui observando los campos que haba frente a la casa, junto al camino. Por qu repara usted misma el tejado? repiti en voz baja. Por qu solo la ayuda el mayordomo?
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Ella respir bruscamente, la clida brisa del verano los envolvi igual que surcaba los rboles y edificios. La humedad que flotaba en el aire sealaba que se acercaba una tormenta, y ella sinti una punzada de desazn al pensar que las nubes todava no haban llegado para impedirle responder a esa pregunta. Solo poda responderle la verdad. No puedo permitirme pagar a un techador dijo simplemente, con la mirada clavada en las tejas y soplando para eliminar una mota imaginaria de polvo de una de ellas. No puedo permitirme el lujo de contratar a un hombre y no hay ninguno en el que pueda confiar adems de en Janney, claro est. Y los lacayos? Bien, para empezar, milord, son lacayas. Estn ocupados con sus quehaceres replic, encogiendo los hombros de manera casi imperceptible. Puedo aprender a techar tan bien como cualquier persona. l se mantuvo en silencio un buen rato, hasta que ella por fin se atrevi a mirarle y vio la comprensin que brillaba en sus ojos, azules como un centelleante cielo de verano. Aquella estpida revista tena razn. Eran de un azul precioso. Sin embargo, la mayora de las damas de su posicin no aprenden a reparar tejados. Ella sonri forzada ante sus palabras. Es cierto. Pero la mayora de las damas de mi posicin no hacen la mayora de las cosas que yo hago. l la observ y ella crey ver cierta admiracin en su mirada. Eso es cierto. Mene la cabeza. Estoy seguro de que no existe otra hija de conde en todo el reino que comparta su temeridad. Ella apart la mirada hacia los campos. No era temeridad, sino desesperacin. Bueno, imagino que si hubiera otro conde como mi padre, podra existir otra hija como yo. Puede agradecer a cualquiera de los dioses de la galera de estatuas que rompieran el molde despus de que naciera el Condinnoble. Conoce entonces las andanzas de su padre. No al detalle, pero incluso en las lejanas tierras de Yorkshire, una chica escucha ciertas cosas. Lo siento. Ella neg con la cabeza. No lo haga. Haca siete aos que no vena por aqu; James no le reconocera aunque le tuviera delante y no puedo decir que yo le conociera mucho mejor. Entonces lo lamento todava ms. S muy bien lo que es perder a un padre. Ella ley en sus ojos la verdad de sus consoladoras palabras. Se pregunt qu historia habra detrs. Perdimos a mi padre mucho antes de su muerte. Y lo cierto es que estuvimos mejor sin l. St. John la observ durante bastante tiempo, hasta que ella se removi, incmoda, bajo su mirada y alz la vista hacia el cielo, cada vez ms oscuro . No puedo negar que un poco de dinero nos habra venido bien.
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No les dej nada? Isabel sopes la pregunta; estaba dispuesta a admitir que su situacin financiera era insostenible, pero no a discutirla. No pensaba aceptar su piedad. Lord Nicholas pareca el tipo de hombre que insistira en seguir sonsacndole. Que querra ayudarla. Y ella no poda permitirse el lujo de dejar que entrara en su mundo. Dibuj la forma de una teja con el dedo, sintiendo el peso que llevaba sobre los hombros. Las preocupaciones, que haba olvidado durante los ltimos minutos, regresaron. Haba habido un breve momento en el que haba compartido su carga, en el que aquello haba resultado correcto. Pero la suya no era una carga para ser compartida. Era personal e intransferible. Lo fue desde el da en que su padre se fue, cuando se hizo responsable de la casa y de la gente que en ella viva. Cuando comenz a hacer lo que poda sin ayuda de nadie, sin tener en cuenta todas las dudas que la asaltaban. As haba aprendido la leccin: una propiedad al borde de la ruina y una casa llena de inadaptadas no eran algo que importara a un aristcrata. En particular no le importaban a un lord rico y atractivo que andaba de paso por Yorkshire. La coleccin es muy valiosa, Isabel. Ella tard unos segundos en comprender el significado de la frase, el mismo que la llev apartarse de sus pensamientos. De veras? Sin duda. Lo suficiente como para? Se interrumpi. Haba tantas maneras de terminar la frase Lo suficiente como para comprar otra casa? Lo suficiente como para ayudar a las chicas? Lo suficiente como para enviar a James al colegio? Como para limpiar el apellido Townsend despus de que su padre lo hubieran arrastrado por el fango durante tantos aos de libertinaje? No poda mencionar ninguna de esas cosas sin revelar sus secretos, as que permaneci en silencio. Lo suficiente como para reparar el tejado y mucho ms. Ella solt el aire que retena. El alivio result casi insoportable. Gracias a Dios. El susurro fue apenas audible, pues se perdi en el retumbar de un trueno lejano que hizo que se estremeciera y se acercara a l en lo ms alto del tejado de Townsend Park. Sinti su calor y le mir. l la observaba fijamente, con una intoxicante mezcla de peligro y curiosidad en los ojos. Una mirada que le aceler el pulso; pareca como si l pudiera ver a travs de ella y descubrir lo que llevaba tanto tiempo ocultando. Quiz eso no sera tan terrible. Isabel saba que era una seal de debilidad, pero no poda apartar la vista de l. Los ojos de lord Nicholas eran tan azules, su comprensin tan tentadora Casi parecan capaces de hacerle olvidar todas sus reglas.
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No tuvo la oportunidad de reprimir la tentacin. Los cielos se abrieron y el universo intervino.

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Captulo 7
La lluvia no era ligera en los veranos de Yorkshire; caa como si fuera una venganza, como si todo el condado hubiera hecho algo para merecerla. Pero en esa tarde en particular, Nick saba muy bien quin haba conseguido que los cielos se abrieran sobre ellos. Haba sido l. Y lo hizo cuando, comportndose como un absoluto canalla, haba llegado a considerar seriamente besar a lady Isabel Townsend en el tejado, justo despus de que ella le confesara la cruda pobreza en la que se encontraba. Ella le mir con esos enormes ojos castaos y l supo que permitira que la besara. Pero solo como una manera de pagarle su ayuda. Y la gratitud no era una razn viable para un interludio en un tejado. Fue entonces cuando los cielos se abrieron sobre ellos. Y por mucho que una parte de l quisiera gritar de frustracin, haba otra parte que agradeca la interrupcin. Hasta que un relmpago atraves el cielo y se dio cuenta de que si se quedaban en lo alto de la mansin, no solo iban a mojarse, no; adems acabaran muertos. Aquel pensamiento le impuls a moverse y, rodeando los hombros de Isabel con un brazo, la oblig a levantarse para caminar, a travs del aguacero, hacia el tragaluz del tico. Cuando llegaron al hueco, ella se volvi de repente y se solt de su brazo. La observ caminar a una alarmante velocidad sobre el tejado, hacia el lugar donde haba estado trabajando antes. La pasta para reparar el tejado! Entre las tejas mojadas y la lluvia torrencial, por no olvidar el riesgo de un repentino relmpago, la ltima pizca de su paciencia se evapor. Isabel! El nombre reson en el aire, tan ominoso como los truenos que retumbaban a su alrededor. Ella se qued paralizada y se gir hacia l para mirarle, insegura, con los ojos muy abiertos. Djela! Nos ha llevado horas hacerla! No puedo! Ella neg con la cabeza y le dio la espalda de nuevo, subiendo por la pendiente del tejado. El viento llev hasta l sus palabras. Puede y lo har! asegur l. Ella le mir por encima del hombro, con ojos retadores. Usted no es mi guardin, milord. Isabel no mir dnde pona los pies antes de continuar su camino. Lo cual fue un error. Su zapatilla se enred con una teja suelta y la hizo patinar en el tejado
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inclinado, un movimiento que la desestabiliz. l pudo ver el miedo en sus ojos cuando comenz a caer, pero Nick ya se diriga hacia ella. Ella extendi la mano para frenar. La fuerza de la cada hizo que se desplazaran ms tejas y que cayeran al suelo, muchos metros por debajo. Isabel intent entonces ponerse a gatear, pero el desesperado movimiento solo contribuy a incrementar su inestabilidad. De repente, l estaba all, apresndole la mano con firmeza, impidiendo que siguiera deslizndose. Nick no dijo nada cuando sus ojos se encontraron, la clera de su mirada desapareci cuando not la desesperacin en la de ella. Sigui en silencio mientras ella recuperaba el equilibrio y se levantaba sujeta a sus dedos, y tambin cuando Isabel respir hondo varias veces como si intentara sosegar su corazn. Continu sin decir nada cuando, alzndola en brazos, la llev hasta el tragaluz del tico. Solo en el momento en que la deposit junto al hueco tom la palabra. Puede que yo no sea su guardin, Isabel, pero si no es capaz de mantenerse a salvo sola, alguien deber serlo. Seal la abertura. Adentro. Ya. No supo si fue por el tono, por la lluvia o por un innato sexto sentido de autoconservacin, pero ella, milagrosamente, le obedeci al instante. Nick la observ introducirse por el hueco. Cuando por fin estuvo seguro de que estaba a salvo en el interior, fue a por la condenada pasta para reparar el techo que ella tanto apreciaba. Ya con el cubo en la mano, mir hacia los campos, hacia las cuadras, donde el chico que conocieron el da anterior estaba cerrando las puertas utilizando para ello todo su peso. Luego le vio correr hacia la mansin, con el viento y la lluvia azotndole la cara. El muchacho baj la cabeza, protegindose del vendaval y el movimiento le arranc la gorra con que se cubra el pelo, soltndolo ante los elementos desatados. Un pelo largusimo. Nick se tens mientras contemplaba cmo el mozo empezaba a perseguir la gorra que rodaba por el suelo, impulsada por los invisibles dedos del viento de Yorkshire. El pelo onde a su espalda en rojos mechones, que se vieron inmediatamente empapados por la lluvia. Cuando el chico se dirigi por fin hacia la casa, el secreto de Townsend Park ya no era tal. Record a todos los sirvientes: el mozo de cuadras; el afeminado mayordomo; la heterognea coleccin de lacayos de poca altura. Isabel tena la casa llena de mujeres. Por eso estaba en el tejado, arriesgndose a matarse. Porque solo ella poda repararlo. Maldijo floridamente ante la conclusin, pero la palabra se perdi entre el aullido del viento que azotaba el tejado. Tuviera la casa llena de mujeres o no, no haba excusa para su absoluta y completa falta de previsin. Deberan encerrarla en algn lugar; por su bien. Por su propia cordura.
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Escuch unos gritos flotando en el aire y se gir hacia la entrada al tico, por la que ella asomaba. Riachuelos de lluvia se deslizaban por su rostro cuando l le tendi el cubo con la pasta. Isabel lo tom y retrocedi para que tambin l entrara. Nick tard un buen rato en cerrar el tragaluz; la lluvia golpeaba el cristal cuando por fin se volvi hacia ella. Estaba empapado y muy frustrado. Isabel dej suavemente el cubo en el suelo y le mir vacilante antes de hablar. No me habra pasado nada si l se pas las manos por el pelo en un gesto de impotencia que interrumpi sus palabras. Gracias a Dios! Porque si hubiera continuado hablando, la habra estrangulado. Era la hembra ms recalcitrante que hubiera conocido en su vida. Era un peligro para s misma y para los dems. Santo Dios! Los dos podran haber muerto por su culpa. Ya haba tenido suficiente. No debe volver a salir al tejado dijo en voz baja, pero en un tono que hubiera dejado paralizados a aguerridos asesinos. Algo que pareci indignar a Isabel. Perdn? Es evidente que los aos que lleva atrapada en Yorkshire al mando de la propiedad le han arrebatado cualquier onza de sentido comn. No volver a pisar el tejado de ahora en adelante. De todos los hombres arrogantes, condescendientes y apremiantes Puede llamarme como guste. Para m se trata de asegurar su seguridad y la de los que la rodean. Hizo una breve pausa, mientras contena el deseo de sacudirla. Se le ha ocurrido pensar que yo mismo podra haber muerto por su culpa? No le ped que me rescatara, lord Nicholas comenz, alzando la voz. S, bueno, dado que le he salvado dos veces la vida en tan solo dos das, debera sugerirle que la prxima vez s me lo pidiera. Ella se irgui en toda su altura y se dej llevar por la ira, sin que pareciera preocuparle que la escuchara cualquiera que estuviera cerca. Estaba perfectamente a salvo en el tejado hasta que usted lleg! Ha llegado a tener en cuenta que, quiz, me encontrara ah fuera porque estaba escondindome de usted? La confesin surgi antes de que pudiera contenerla, asombrndolos a los dos. Estaba ocultndose de m? Ella no respondi, apart la vista de l al tiempo que daba una patada en el suelo. Fue usted la que me invit a venir! Eso es ms que evidente. Como l no aport nada, ella continu, ansiosa por llenar el silencio. Me tom por sorpresa ese ese momento en la galera de estatuas. No esperaba que
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l sigui con la vista los nerviosos movimientos de sus manos, que se pas por las perneras del pantaln antes de cruzar los brazos, consiguiendo que la camisa blanca de algodn se tensara contra los pechos, torturndole con la imagen de aquellos oscuros picos tentadores. De repente, Nick fue consciente de su situacin. Estaban en el sombro tico de la mansin. El ensordecedor ruido de la lluvia amortiguaba cualquier sonido; el espacio estrecho, clido y acogedor los envolva. Era el lugar perfecto para una cita clandestina. Isabel respir hondo y mir al techo durante un buen rato. Una gota de lluvia se le desliz lentamente a la altura de la garganta y l no pudo apartar la vista cuando el lquido desapareci dentro del cuello de la camisa. Estaba sintiendo realmente celos de una gotita de agua? Yorkshire era muy malo para su cordura. No esperaba estar Ella volvi a intentarlo, clavando los ojos en los suyos antes de que sus palabras se desvanecieran. l dio un paso hacia ella. Ahora estaban a escasos centmetros el uno del otro. S? Saba que no debera presionarla, pero no pudo evitarlo. Suspir, resignada. Parece que me siento atrada por usted. Otro paso. Se siente atrada por m? Nick nunca haba conocido a una dama que admitiera tal cosa. Haba algo abrumador en la honradez de la confesin. Ella retrocedi y l observ que la vergenza haca que se le ruborizaran furiosamente las mejillas. Estoy segura de que se trata de una fase pasajera dijo a la carrera. Creo que ser mejor que se vaya. Encontrar otra manera de vender la coleccin Su nerviosismo resultaba embriagador. l estir la mano para rozarle con la punta de los dedos la suave piel de la sien, mientras contena el flujo de palabras. Le coloc un largo y mojado mechn detrs de la oreja antes de pasarle el dorso de los dedos por la mejilla, apaciguando la clida piel con el pulgar. Ella agrand los ojos ante aquella caricia y l sonri al notar su sorpresa. Alz tambin el otro brazo y le encerr la cara entre las manos, obligndola a levantarla para poder ver mejor su expresin en aquel espacio tranquilo y dbilmente iluminado. No debera besarla. Lo saba. Pero era distinta a todas las mujeres que haba conocido en su vida y quera conocer sus secretos. Ms an, la deseaba. Le cubri los labios con su boca, y fue suya.

Al igual que en el resto de su persona, no haba nada vacilante en los besos de Nicholas St. John. En un momento, Isabel estaba luchando contra las extraas e
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inquietantes emociones que le provocaba aquel arrogante hombre y, al siguiente, l reclamaba su boca con un beso abrasador, despojndola del aliento, los pensamientos y la cordura. Ella se qued paralizada al instante, saboreando la sensacin de sus labios, de sus manos acunndole la cara, de sus dedos estirndose hasta el cuello mientras le acariciaba las mejillas con los pulgares, consiguiendo que ardiera sin control. l la sostuvo firmemente contra su cuerpo, devorndole la boca y hacindole sentir oleadas de emociones que la recorran de pies a cabeza. La caricia continu lentamente. Lord Nicholas alz la boca hasta que apenas roz la de ella y comenz a chuparle el labio inferior, frotando su lengua, clida y spera, contra la tierna piel. Isabel se qued sin aliento ante la extraa y lujuriosa sensacin. Era esplndida. l volvi a apresarle la boca, que acarici hasta que ella separ los labios con incertidumbre. No estaba segura de qu deba hacer; le daba miedo tocarle, moverse, hacer cualquier cosa que pudiera poner fin a la caricia y al placer que le proporcionaba. l pareci leerle el pensamiento y, con un suave movimiento, desliz los labios por la mejilla hacia la oreja, donde atrap el lbulo entre los dientes, hacindola temblar de placer. Tqueme, Isabel. Eso era lo que haca que las mujeres se volvieran locas por los hombres. Esa intoxicante mezcla de poder e impotencia. Isabel saba que no debera tocarle. Pero la urgencia de las palabras, combinada con el sensual roce de sus dientes en la oreja, hizo que olvidara cualquier contencin. Le puso las manos en el pecho y las desliz hacia los hombros. El movimiento hizo que l la rodeara con sus brazos para apretarla contra su firme y clido cuerpo. Lord Nicholas ech la cabeza hacia atrs y la mir a los ojos, como si quisiera confirmar que ella quera aquello tanto como l, luego reclam de nuevo su boca. Isabel se vio inundada por las sensaciones, por el ataque de su lengua, la presin de su cuerpo, su olor. Se abandon a las caricias, correspondiendo a su beso con aquella inocente pasin que l le provocaba. Ella le enred los dedos en el pelo hmedo de la nuca y se puso de puntillas para llegar mejor a su boca. l la dej explorar, luego increment la intensidad del beso antes de dejarle tomar la iniciativa. Isabel le pas tmidamente la punta de la lengua por el labio inferior y, cuando le escuch gemir, sinti una aguda satisfaccin, distinta a cualquier otra cosa que hubiera experimentado antes. De pronto, l la interrumpi y retom el control para deslizarle los labios por el cuello y respirar hondo en el lugar donde se une con el hombro antes de lamerle la piel, enviando otra oleada de placer a todo su cuerpo. Ella jade ante la sensacin y not que l curvaba los labios en una sonrisa, que supo, sin verla, que estaba llena de lujuriosas promesas. l alz la cabeza; sus ojos azules estaban casi negros por el ardor de la pasin. Entreabri los labios levemente y ella contuvo el aliento, esperando el siguiente
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movimiento. Isabel? El sonido de su nombre le result extrao. Por un fugaz momento, no supo de dnde llegaba. Estaba demasiado concentrada en el hecho de que lord Nicholas la haba soltado y dado un paso atrs, alejndose de ella como si quisiera poner tanta distancia entre ellos como pudiera. De repente se estremeci de fro al notar que perda toda calidez. Se llev la mano a la boca como si quisiera confirmar dnde haban estado sus labios haca tan solo unos segundos. Isabel! La segunda vez que James la llam, fue consciente de la realidad. Se dio cuenta de su posicin, de la situacin, de sus acciones, y se vio inundada por el intenso deseo de escapar al tejado por el tragaluz y comenzar a vivir all. Por lo menos durante un tiempo. Al menos hasta que lord Nicholas se fuera. Pero en lugar de huir, le mir con los ojos muy abiertos. Es mi hermano susurr. Ya me he dado cuenta replic l secamente. No cree que debera responderle? Yo l tena razn, por supuesto. James! le llam, dirigindose hacia las escaleras. Estoy aqu arriba! Izzy! Kate est buscndote! La mencin del jefe de establos un jefe de establos del gnero equivocado , hizo que se pusiera en guardia. Se volvi a mirar a Nick, consciente de que a pesar de lo que acababa de ocurrir entre ellos, tena secretos que no le quedaba ms remedio que ocultarle. Todo acababa de complicarse infinitamente. Sin saber qu decir ni cmo enfrentarse a aquello, escupi lo primero que se le pas por la mente; lo nico que simplificara la situacin. Debe irse. Y cmo sugiere que lo haga? Por el alero? Ella respir hondo, intentando recuperar la calma y la confianza en s misma. Claro que no. Puede hacerlo por la puerta principal. Qu magnnima! se congratul l. Isabel le ignor y comenz a bajar la escalera. No haba alcanzado el segundo peldao cuando la detuvieron sus palabras. No puede bajar as. Ella hizo un vago gesto con las manos. Todos me han visto vestida con prendas masculinas alguna vez. No pasa nada. No me refiero a su ropa, Isabel. Ella se volvi hacia l, enfrentndose a su brillante mirada azul que pareca ser capaz de leer en ella como en un libro abierto. Entonces, a qu se refiere? A su apariencia.
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Isabel se llev la mano al pelo con nerviosismo. Por qu? Qu me ocurre? Es evidente que ha sido besada a conciencia. Not que un ardiente rubor la cubra por completo. Se apret las manos contra la cara, antes de enderezarse. Debe irse. Inmediatamente orden con su tomo ms fro. Y dicho eso, se apresur hacia las escaleras para ocuparse del nuevo reto que le pusieran en su camino.

Qu quieres decir con que no pueden irse? Kate intent escurrirse el pelo empapado mientras se apoyaba contra la puerta del establo de uno de los dos caballos que quedaban en Townsend Park. Pues eso: no pueden irse. La lluvia ha inundado el camino. No hay manera de llegar al pueblo. No es posible! Tienen que irse! Kate frunci el ceo al or su agudo chillido. Isabel, no s qu crees que puedo hacer al respecto. No est en mi mano dirigir el clima. Solo tendremos que mantener a las chicas ocultas apunt Jane, siempre prctica, desde el interior del cubculo . Ya lo hemos hecho antes. Isabel se volvi, presa de un ataque de frustracin. Se puso las manos en las mejillas y respir hondo varias veces. Cuando se gir hacia sus amigas, tena una mirada muy seria. Lord Nicholas no es tonto. Se dar cuenta de inmediato de que Townsend Park no es lo que parece. Y su amigo tambin. Notarn que aqu no hay hombres. No si estn demasiado ocupados para notar la falta de sirvientes apunt Gwen, pasando un dedo por la curva de la silla de montar que colgaba sobre la puerta del establo. No han visto a las chicas, podramos esconderlas y rezar para que ocurra lo mejor. Hizo un gesto de oracin con las manos y sonri. Si su intencin era hacerla sentir mejor, no lo consigui. Siete aos protegiendo a las chicas y Minerva House y esa es la mejor solucin que se te ocurre? Gwen asinti, feliz, y ella entrecerr los ojos con suspicacia. Qu ests tramando? Gwen separ los labios para hablar, pero antes de que pudiera decir una palabra, Kate fingi una tosecilla y la cocinera cerr la boca. Neg con la cabeza y apart la mirada. Jane se acerc al caballo para acariciarle el hocico. Lara pareci sentirse muy atrada por sus guantes. Kate se puso a mirar el techo de los establos. All pasaba algo. Isabel las mir una a una. Qu os ocurre? Nadie respondi. Ninguna de vosotras ha sido capaz de ocultarme nunca nada intent.
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Qu ocurre? Gwen no pudo mantener por ms tiempo las palabras en su interior. Parece como si incluso los elementos atmosfricos se hicieran partcipes de nuestro plan. Gwen advirti Jane. Vuestro plan? Ya sabes dijo la cocinera mirando a Lara en busca de apoyo . Perlas y Pellizas. Por supuesto. Debera haberme imaginado que esto tendra algo que ver con esa ridcula revista. Qu mejor manera de mantenerle aqu que una tormenta que parece no tener fin? Ni siquiera tenemos que inventar la manera de que no te aparte de sus pensamientos. La naturaleza lo ha conseguido! Isabel arque las cejas. Crees que quiero atraer el inters de ese hombre? Lo nico que quiero es que catalogue la coleccin! Concentrndose en Kate, aadi: De verdad que no hay manera de mandarlos de regreso a Dunscroft? Kate neg con la cabeza. De verdad. Si deja de llover esta noche, el camino estar transitable maana, pero no se me ocurrira mandar a unos desconocidos al pueblo con este tiempo. Ests dicindome la verdad o buscando una excusa convincente para llevar a cabo esa locura de Gwen? Kate mir a Isabel como si le hubiera salido una segunda cabeza. Crees que yo participara en algo relacionado con la revista? Isabel alz las manos y mir a Lara. Qu hago? Tendremos que seguir adelante y esperar que el nubarrn pase de largo. Lara hizo una pausa, esperando a que entendieran el doble sentido de sus palabras. Esto no se trata de un nubarrn, Lara. Solo de un camino inundado y un hombre que es demasiado observador para nuestro bien. Tonteras! asegur Lara. Esto quiere decir que dispondr de ms tiempo para estudiar la coleccin! Quiz la lluvia consiga que tarde menos en hacer su valoracin! Isabel lo dudaba. Y te olvidas de lo ms importante aadi Jane. Qu es? Mientras el camino est inundado, el vizconde Densmore no podr venir aqu. Isabel consider esa idea. Jane tena razn. Puede que no hubiera muchas cosas peores que el hecho de que la tormenta hubiera atrapado a lord Nicholas en Townsend Park, pero la llegada de Densmore era una de ellas. Quiz lord Nicholas pueda facilitarnos informacin sobre el vizconde. El susurro de Gwen reson en los establos.
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Preferira que lord Nicholas no tuviera la ms mnima idea de nuestros problemas asever Isabel. Ya es suficientemente malo que nos veamos obligadas a tenerle aqu esta noche. Particularmente para ella. Parecen buenos hombres intervino Lara, atrayendo la atencin de todas. De veras? pregunt Gwen. Bueno, no he pasado mucho tiempo con lord Nicholas aclar Lara, pero el seor Durukhan me parece encantador. Encantador repiti Kate. S. Encantador. Bueno, agradable. Por lo menos conmigo ha resultado bastante agradable. Todas estudiaron a Lara durante un buen rato, hasta que ella se dio la vuelta y concentr su atencin en uno de los enormes purasangres de los hombres objeto del debate. Aquel movimiento la traicion y todas se miraron entre s, confirmando sus sospechas con las dems. Lara, ese gigantn ha captado tu inters? pregunt Isabel en tono ligero, alegrndose de encontrar una distraccin a sus problemas. Lara la mir con los ojos muy abiertos. Yo no he dicho eso! No ha sido necesario aclar Kate. Te ha delatado el rubor en tus mejillas. Y as era. Isabel la observ abrir y cerrar la boca; entendi perfectamente la situacin de su prima. Saba lo que era perder la cabeza por un hombre que haba conocido apenas un da antes. Ayer escuch que lord Nicholas le llamaba Rock dijo Kate. Me parece un nombre muy apropiado para su complexin. Lara medit durante un rato. Tiene unos ojos muy amables respondi simplemente. Isabel sonri ante aquella descripcin del enorme turco, preguntndose cunto tiempo sera necesario para que sus invitados fascinaran a todas las mujeres de la casa. Despus de todo, esos hombres no era los que acostumbraban a pasar por Minerva House; por el contrario, eran apuestos e inteligentes. Y saban besar muy bien. No. No iba a valorar los aspectos positivos de ese hombre. Si quera conservar un rastro de cordura mientras l estaba en la casa algo necesario para no arriesgar la labor de tantos aos, deba concentrarse en su abrumadora arrogancia, en sus frvolas bromas y en aquel comportamiento absolutamente inaceptable en el tico. Por supuesto, no haba tenido ningn problema para aceptarlo en aquel momento. Sus experiencias con los hombres eran muy escasas; adems de los comerciantes del pueblo y el vicario, no haba razn para que interactuara con otros miembros del sexo opuesto, en particular con solteros elegibles recin llegados de Londres, como por ejemplo ese que ahora se alojaba en su casa y que posea anchos hombros, brazos de acero y los ojos ms azules del mundo.
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No. Se haba pasado la vida esquivando a hombres ricos y encantadores. Esos que toman nota de cada hembra de la localidad con las corbatas perfectamente anudadas y una rpida y fcil sonrisa en la cara. Hombres a los que gustaba privar a los dems de la felicidad. Hombres como su padre. Aquellos que siempre lo echaban todo a perder. Que transformaban sus matrimonios en una farsa y convertan a las mujeres que los amaban en fminas desesperadas capaces de encontrar una razn para justificar la prdida de sus maridos. Entonces haba llegado lord Nicholas St. John, apuesto, arrogante, y ella esper que fuera igual. Sin embargo, l se haba mostrado dispuesto a ayudarla, se haba preocupado por su seguridad y le haba asegurado que sus problemas podran resolverse en poco tiempo. No era de extraar que la pusiera nerviosa. Aquel hombre no era normal. Ni siquiera teniendo en cuenta lo poco estricta que era con el significado de ese concepto. Y ahora estaba atrapado en su casa, era su invitado. Entre dos docenas de mujeres que se ocultaban all de todo tipo de maldades masculinas que uno pudiera imaginar. Para empeorar las cosas, la haba besado. Y no es que ella se lo hubiera impedido. Ni siquiera se le haba pasado por la mente tal cosa. Durante aos haba soado cmo sera su primer beso. Lo imagin en incontables lugares, con infinitos hombres sin rostro, individuos annimos, hroes por derecho propio y como parte de declaraciones de amor, propuestas de matrimonio y otras fantasas que recreaba cualquier joven inocente. Siempre muy consciente de que se trataba de sueos. Porque los hroes no existan. No era cierto que el amor completara a las mujeres. La experiencia le haba demostrado que el amor, en realidad, solo mermaba a las pobres infelices que crean alcanzarlo, dejndolas doloridas, desoladas y dbiles. Ella no quera eso. Y aun as, en los brazos de lord Nicholas haba vislumbrado esa efmera promesa; la brutal tentacin de ser el foco de toda su atencin. En ese momento, haba vuelto a ser una chica soadora que quera disfrutar de su primer beso. Sin embargo, jams haba imaginado que el primer beso se lo dara un virtual desconocido en el polvoriento tico de su casa, despus de haber estado a punto de caerse del tejado. En honor a la verdad, tampoco haba pensado que sera tan maravilloso. Y estaba segura de que en ninguna de sus fantasas secretas imagin que sera con un hombre tan apuesto y bien plantado. Suspir por lo bajo, atrayendo la atencin de las dems. Jane entrecerr los ojos. Isabel? Hay algo que quieras contarnos?
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Ella baj la mirada y se ajust los puos de la camisa, empapados por la lluvia. No, por qu iba a querer contaros algo? Sucedi algo despus de que abandonaras el tejado con lord Nicholas? Has estado a solas con l? Qu bien! En Perlas y Pellizas aconsejan que intentes causar una impresin imborrable en su mente. Gwen pareca emocionada. Isabel frunci los labios. S, bueno, dado que el pobre hombre se ha quedado aqu atrapado, creo que le he causado ya una impresin imborrable. Sirva para lo que sirva. Jane, dejarlos solos en el tejado fue una idea estupenda. Bien hecho! Jane puso los ojos en blanco. No fue idea ma. Estoy segura de que si me hubiera quedado, l se hubiera dado cuenta de que no soy un hombre. No se ha percatado todava porque no puede alejar los ojos de Isabel. Ella alz la cabeza de repente para enfrentarse a Jane. Eso no es cierto! O lo era? De veras? intervino Kate. Eso explicara su extraa reaccin cuando te vio ayer en el tejado. No fue una reaccin extraa! protest Isabel. No todos los das se puede encontrar a una dama en el tejado de su casa, Kate. Yo tambin lo not ayer en la galera de estatuas intervino Lara, que no pareci darse cuenta de su incomodidad ante aquel interrogatorio sin cuartel . Lord Nicholas se siente atrado por ella. No! Ella no era atractiva. O s lo era? Qu ocurri despus de que bajarais del tejado? pregunt Jane, como si le diera igual la respuesta. No pas nada. Comenz a llover y entramos. Isabel se mordi la lengua. Quiz nadie hubiera notado el nerviosismo en su voz; haba hablado demasiado rpido. S, lo notaron. Cuatro pares de ojos se clavaron en ella, que tuvo que recordarse a s misma que los besos no dejaban seal. Estbamos mojados. Kate entrecerr los ojos. De veras? Qu pas despus? Gwen jadeaba de excitacin. Tal arrobada atencin le resultaba desconcertante. Despus no pas nada! grit con frustracin, en un tono mucho ms agudo de lo habitual, mirando al techo. Entonces me llam James; me dijo que Kate me necesitaba y sal corriendo de all porque me aterraba pensar que l pudiera venir a los establos o a cualquier otro lugar y se diera cuenta de que aqu solo hay mujeres, que ni son sirvientes ni nada y estn disfrazadas de hombres! Cay sobre la estancia un pesado silencio. Isabel mir a las dems, observando
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sus expresiones idnticas: ojos muy abiertos clavados en un punto por encima de su hombro izquierdo. Un sexto sentido la llev a seguir la direccin de sus miradas. Oh, por supuesto! En la puerta de los establos estaba el seor Durukhan, que miraba boquiabierto a Jane, y a Kate, percibiendo sus ropas masculinas, la gorra que esconda el pelo de Kate y la coleta que Jane prefera usar. Advirti, sin duda, cada uno de los delicados rasgos imposibles de ocultar. Las mejillas imberbes, la frente despejada y el cuello largo de Kate; los sonrojados pmulos y la exuberante boca de Jane. Las haba pillado. Durukhan se aclar la voz y efectu una ligera reverencia para todas. Lady Isabel, seorita Lara salud, ignorando los pantalones que vesta Isabel. Vena a hablar con ustedes y su jefe de establos sobre nuestra partida. Hubo un largo silencio roto solamente por el relincho de uno de los caballos, que pate en la cuadra al escuchar la voz de su amo. Las cuatro mujeres se haban quedado mudas. Si no estuvieran tan horrorizadas, habra resultado divertido. Nadie pareca dispuesto a ser el primero en hablar; en admitir lo que l haba escuchado, evidentemente, sin intencin. Isabel trag saliva. Era la duea de la casa. Le tocaba tomar la palabra. Manejar aquella cuestin de manera que pudiera guardar sus secretos lo mejor posible. Aquellos secretos que haba revelado tan alegremente. Seor Durukhan Por favor la interrumpi l, con una media sonrisa. Llmeme Rock. Oh, no! No podra. La media sonrisa se convirti en una en toda la extensin de la palabra. Antes de este momento en particular, milady, habra estado de acuerdo. Sin embargo, me parece que ahora tenemos una relacin mucho ms prxima, no est de acuerdo? Gwen se rio disimuladamente, recibiendo un codazo de Kate en las costillas. Isabel ignor el jadeo de dolor y el furioso susurro que emitieron porque estaba demasiado concentrada en observar, llena de pnico, a aquel hombre enorme, que no haca otra cosa que deslizar los ojos de arriba abajo por Kate y Jane, confirmando sin duda la informacin que haba escuchado sin querer. Oh, Isabel. Cerr los ojos por un momento. Cmo has podido ser tan tonta? Haba estado distrada por culpa de lord Nicholas. Si l no la hubiera dejado tan obnubilada Oh, no! Lord Nicholas. Sin duda alguna, Rock le contara todo. Lo que quera decir que era solo cuestin de tiempo que todo Londres supiera de la existencia de Minerva House. El temor comenz a roerle las entraas. Si l se enteraba, sera la ruina. Quiz hubiera una manera de ocultrselo. Quiz el hombre que las miraba anonadado mantuviera la boca cerrada. Imagino que tienen una razn muy buena para tal mascarada, verdad? Isabel parpade ante aquellas palabras, que aunque parecan casuales no lo
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eran. Seor? Rock clav en ella los ojos oscuros. Su jefe de cuadras, milady. Y su mayordomo. Puedo suponer que sus sus uniformes son as por algn motivo? Isabel entrecerr los ojos. Adnde quera ir a parar ese hombre? Er s l asinti con la cabeza. Eso me pareca. Yo comenz, sin saber qu decir. Nosotras Mir a las dems en busca de ayuda, pero ninguna pareca deseosa de intervenir . Esto Por el amor de Dios, Isabel! Dselo de una vez!. Espero que nos guarde el secreto, seor. l la mir durante un buen rato con la constante lluvia repicando contra el tejado del establo como nico sonido. Le cost un gran esfuerzo no moverse, nerviosa, bajo aquella mirada penetrante. Quiere que no le diga nada a St. John. Eso lo resuma todo. Haba llegado el momento de la verdad. S. Eso es precisamente lo que quiero. l se mantuvo en silencio, e Isabel comenz a sofocarse al pensar que poda negarse. Su mente se puso a funcionar a toda velocidad, pensando en qu lugares y con qu personas podra enviar a las chicas. Debera dispersar a las ocupantes de Minerva House antes de que nadie descubriera su localizacin. No pensaba permitir que sufrieran ningn dao por culpa de su metedura de pata. De acuerdo. Isabel estaba tan concentrada en su miedo que apenas percibi la respuesta. Perdn? Todos tenemos secretos, milady. De veras? l esboz una ladeada sonrisa. Por lo menos yo los tengo. Y no me gustara pensar que usted fuera a ir pregonndolos si los descubriera. No lo hara, por supuesto. Neg vehementemente con la cabeza. Aunque no las comprenda, imagino que tiene razones muy serias para esta seal a las mujeres disposicin tan poco ortodoxa. Isabel asinti con la cabeza. Es evidente. Al percatarse de que ella no pensaba extenderse ms, l inclin la cabeza, satisfecho con la respuesta. Quiz Lara tuviera razn. Quiz l fuera un buen hombre. Se da cuenta, sin embargo, de que Nick lo descubrir tarde o temprano. Isabel alz las cejas alarmada. No, Lara se equivocaba. No era un buen hombre. No veo por qu. Muchos hombres, incluido usted mismo, han estado en el interior de Townsend Park sin notar nada.
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Isabel la advirti Lara. Rock la ignor. St. John no es como los dems hombres. Percibe todo lo que ocurre a su alrededor. Me aventuro a afirmar que si no estuviera tan distrado por otras peculiaridades de la casa, ya se habra dado cuenta de todo. No hay nada peculiar en Townsend Park! protest Isabel. l desplaz la mirada de ella a Kate y Jane, y se detuvo un buen rato en las prendas masculinas que las tres llevaban puestas. Por supuesto que no. Volvi a mirarla a ella. No le gustar ser el ltimo en enterarse. No va a ser el ltimo en enterarse afirm ella, empecinada. Simplemente no se enterar. Rock chasque la lengua. Bueno, en cualquier caso, hemos terminado en la galera de estatuas por hoy, as que tiene toda la noche para decidir cmo piensa continuar maana con esta charada. Mir a Kate, como si la situacin fuera normal por completo. Necesitamos los caballos. Entonces son un ominoso trueno que tuvo el poder de poner a las mujeres en movimiento. Por supuesto. Kate camin hacia donde estaba estabulado el caballo de Rock antes de detenerse de golpe. Se volvi con los ojos muy abiertos y clav la mirada en Isabel. Oh! Algn problema? intervino Rock. No! exclamaron al unsono Lara, Kate y Gwen, mirndose las unas a las otras. Es solo que comenz Jane pero se call de golpe. Seor, lo que ocurre es intent Gwen, sin xito. El camino est impracticable farfull Kate. No es tan malo como parece De hecho suele ser frecuente que ocurra cuando hay tormentas veraniegas, pero se soluciona de un da para otro se apresur a explicar Lara, intentando que la situacin no pareciera demasiado mala. Por supuesto, era todava peor. Entonces? Rock mir a Isabel. Era diversin lo que iluminaba sus ojos? No pueden irse admiti Isabel, derrotada. Transcurri un rato mientras Rock procesaba la informacin. Entiendo. Entonces la situacin es mucho ms interesante de lo que pensaba en un principio. Hizo una pausa. Puedo escoltarla de regreso a la casa? Le ofreci un brazo a Lara. Su prima se qued parada, sin saber cmo comportarse, hasta que Gwen le dio un codazo, obligndola a enlazar su brazo con el de Rock. Muchas gracias, seor. l cubri su mano con la de l.
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Rock, por favor. Lara se sonroj y emiti una risita tonta. Isabel arque las cejas. Suprima acababa de emitir una risita tonta? De todas las razones por las que mantenan a los hombres lejos de Townsend Park, rerse tontamente encabezaba la lista. Todos comenzaron a salir de los establos, dejndola atrs mientras consideraba sus opciones. Los hombres tenan que pasar all la noche, y lord Nicholas no tardara mucho en enterarse de sus secretos, ya fuera por su amigo o no. Las chicas no sabran cmo comportarse con hombres en la casa. Interpretaban unos papeles, se disfrazaban durante un momento pasajero, no era un subterfugio a largo plazo. Era cuestin de tiempo que cualquiera de ellas revelara el disfraz. Y seran descubiertas por lord Nicholas. Poda no ser durante esa noche, pero l trabajara all durante dos semanas ms; sera imposible guardar el secreto tanto tiempo. Suspir. No lo conseguiran. Volvi a perder la esperanza. Nada haba cambiado. No haba solucionado ninguno de los problemas, incluso haba empeorado la situacin. Haba invitado a un hombre a su casa, a alguien que podra arruinarlas con una sola palabra. No pareca el tipo de hombre capaz de hacerlo, pero todo era posible. Y eso era suficiente para llevarla al borde de un ataque de nervios. Tena que encontrar la manera de que se pusiera de su lado, para que cuando descubriera la verdad, no las entregara. Pero cmo? Isabel? El sonido de su nombre interrumpi sus pensamientos. Alz la vista para toparse con la curiosa mirada de Gwen. Te pasa algo? S. No, no me pasa nada. Gwen la mir con incredulidad. Todo saldr bien, Isabel. Isabel no pudo contener una risita de pnico. Va a enterarse de todo. La cocinera asinti con la cabeza. S. Fue como si esa slaba abriera todas las esclusas. Qu nos ocurrir? explot con rapidez. Al menos con mi padre estbamos a salvo. No suscitaba el inters de nadie. Nadie vena por Townsend Park ni se preocupaba por Minerva House. No tenamos dinero ni proteccin pero, sin embargo, estbamos a salvo. Se pase por el granero sin dejar de hablar, incapaz de quedarse quieta. Y, como si mi padre no hubiera hecho suficiente abandonndonos a nuestra suerte, va y se muere. Sin dejarnos nada! Ni dinero, ni
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seguridad, ni siquiera a alguien en quien poder confiar. Gwen se acerc a ella. Isabel, de veras, todo saldr bien. Aquellas palabras fueron demasiado para ella. Se cubri la cara con las dos manos, llena de frustracin. Deja de decir eso! Gwen se qued quieta y la tensin se espes entre ellas. Deja de decirlo repiti Isabel en voz baja. No sabes qu pasar. S que t encontrars la manera de salir adelante. Lo he intentado, Gwen. He intentado buscar una forma. Desde que recib las noticias de su muerte, he intentado pensar la manera de que todo saliera bien. Mene la cabeza. Pero todo sale al revs: la casa se cae a pedazos, James no tiene posibilidades de aprender a ser conde; no tenemos dinero para pagar las deudas y, por ltimo, he metido al zorro en el gallinero. Se mantuvo en silencio un momento antes de emitir una risita amarga. Oh, qu metfora ms apropiada! Se dej caer pesadamente sobre una paca de heno. Ya no s qu hacer, me he quedado sin ideas. Estaba desesperada. Y parece que con esta lluvia nos hemos quedado sin tiempo. Ya no podra protegerlas. No podra mantener unida la casa. Siempre haba sabido que ese da llegara. Que sera por culpa de un error absurdo, por pura mala suerte. Siempre supo que no era lo suficientemente fuerte para protegerlas. Haba llegado el momento de admitirlo. Le picaron los ojos. No puedo salvaros, Gwen. Haba una cierta aceptacin en aquellas palabras que haba pensado tantas veces centenares de veces, pero que nunca haba dicho. Expresarlas en alto la ayud. Gwen medit durante un buen rato qu deba responderle. Quiz l no sea peligroso para nosotras. An no he conocido a lord Nicholas, pero su amigo parece un buen tipo. Es imposible estar seguras. Se te olvida que he conocido a suficientes hombres malvados para poseer una experta opinin. Era cierto, por supuesto. Gwen era hija de un vicario rural con una cierta inclinacin al fuego y el azufre. Aunque no hablaba a menudo de su infancia, durante sus primeras semanas en Minerva House haba comentado que su padre consideraba que ella tena ms inclinacin al pecado que sus hermanos, quienes se mostraban de acuerdo con su progenitor. Gwen se fue de su casa en cuanto pudo, casndose con un agricultor de la localidad que result ser todava peor que su padre y sus hermanos. Haba soportado las palizas durante ms de un ao antes de desafiar la ley y dirigirse a los brazos de Isabel.
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Cuando ya llevaba tres das en Townsend Park, Gwen se despert y encontr el camino a la cocina. Para entonces sus magulladuras ya haban comenzado a desvanecerse. Con una amplia sonrisa, que haba llegado a ser su rasgo ms reconocible, haba proclamado que los residentes de la mansin eran el batalln de Minerva y de los dems dioses de la guerra y la sabidura. Acababa de bautizar Minerva House. Y ella estaba a punto de echarlo todo a perder. Es un desconocido. No podemos confiar en l. Soy la primera en cuestionar la naturaleza de los hombres, Isabel. Pero no todos son malos. No estoy de acuerdo contigo. Hizo una pausa antes de continuar. Quiz en este se pueda confiar. Oh, ojal fuera cierto. Es un incordio dijo Isabel. Los hombres apuestos suelen serlo replic Gwen. He ledo que tiene los ojos increblemente azules. Es cierto. Gwen sonri. Ah, te has fijado. Isabel se sonroj. No, no me he fijado. Es solo que Te bes en el tejado, verdad? Isabel abri los ojos como platos. Cmo lo sabes? La sonrisa de Gwen se agrand hasta ocupar toda la cara. No lo saba. Sin embargo, ahora s lo s. Gwen! No se lo digas a nadie! La cocinera neg con la cabeza. Lo siento. No puedo prometerte eso. Te gust? Su rubor se hizo ms intenso. No. Gwen solt una carcajada. No sabes mentir, Isabel. Oh, de acuerdo. S, me gust. Me parece que lord Nicholas sabe besar muy bien. Deberas tener cuidado. Aunque sientas inclinacin por este hombre, no sabes lo que puede llegar a pasarte. Isabel sopes las palabras, valorndolas una y otra vez en su mente. Aquello estaba descontrolndose. Corra el riesgo de perder todo lo que le importaba, todo lo que quera. Y se dedicaba a besar a desconocidos en el tejado. Gwen tena razn. No saba lo que podra llegar a ocurrirle.

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Captulo 8
El servicio est formado solo por mujeres. En el interior de la biblioteca de Townsend Park, Nick se apoy en la larga mesa sobre la que haba esparcido todas sus notas sobre la coleccin de estatuas. A pesar de que haba intentado concentrarse en las figuras de mrmol lo nico de aquella casa que crea comprender despus de la cena, desisti al cabo de unos minutos, demasiado intrigado por el secreto de aquel lugar. Y por su duea. Rock alz la mirada del libro, impasible. S. Ya lo sabas. S. Nick arque las cejas. Has pensado que yo no deba saberlo? Rock se encogi de hombros. Estaba esperando a ver cunto tiempo tardabas en darte cuenta. No mucho. No es que lo oculten demasiado bien. No. Te has fijado en el lacayo que nos sirvi la cena? Te refieres a si he notado que tena pechos? Nick le mir con diversin. No deberas fijarte en esas partes del cuerpo de los miembros del servicio, Rock. Nick se acerc a la ventana y contempl la oscuridad. Segua cayendo una lluvia torrencial. Por qu tendr la casa llena de mujeres? Rock dej el libro a un lado, se reclin en el respaldo y mir al techo. No existe una respuesta lgica a esa pregunta. Aunque hace solo dos das que conozco a lady Isabel, lgica no es una palabra que asociara con ella. Se volvi hacia su amigo. Ser algn tipo de escuela? Una academia para seoritas? Rock mene la cabeza. No habra razn para ocultarlo. Tanto secretismo hace pensar que quiz se trate de algo ilegal. La idea le dej mal sabor de boca. Lo dudo mucho. Si est haciendo algo ilegal, acabar pagndolo su hermano apunt Rock. Londres jams le aceptar si tanto su padre como su hermana estn involucrados en
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actividades de dudosa moralidad. Nick valor las posibilidades. Lady Isabel no tiene dinero. Si es una alcahueta no es demasiado buena. Hizo una pausa. Crees que nos encontramos en un burdel? No hay burdeles sin hombres. Nick pens un buen rato. Quiz sea alguna clase de harn. Para el conde. Rock le lanz una mirada de incredulidad. Crees de verdad que si el Condinnoble hubiera tenido un harn no lo habra pregonado a los cuatro vientos? La idea era absurda, por supuesto. No, claro que no. Pero qu demonios es este lugar? Est claro que no hay ningn hombre por alguna razn. Rock se incorpor en la silla. A menos que A menos que, qu? Se trata de una casa llena de mujeres. S Quiz sean mujeres que no tienen inters en los hombres, sino ms bien en otras mujeres. Nick neg con la cabeza. No se trata de eso. Nick, pinsalo. Es posible que sean Puede que alguna lo sea. Pero Isabel, no. No puedes estar seguro. Nick le mir indignado. S, Rock, estoy seguro. Isabel no est interesada en placeres lsbicos. Su amigo comprendi de repente. Ya? Ya. Y ella era suave e increble y l quera ms. Nick regres al lugar donde haba estado trabajando antes sin responder. Bien, St. John! dijo Rock arrastrando las palabras. Solo puedo decir que bien hecho. Nick se inclin sobre la mesa con un gruido y se puso a revisar las notas que haba tomado en la galera de estatuas, ignorando la diversin de su amigo. No debera haberlo admitido. Besar a Isabel haba sido un error garrafal. O por lo menos de eso haba tratado de convencerse a s mismo, sin mucho xito. En vez de ello, cada vez que pensaba que podra olvidar a Isabel y el interludio en el tico, todo volva bruscamente a su memoria Ella, dctil y entregada entre sus brazos. El suspiro de una mujer era un arma, ya debera saberlo. Pero cmo se resistira a ello un hombre en sus cabales?
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Era suficiente como para darse a la bebida. Lo que era otro problema, ya que no pareca que hubiera ni una gota de alcohol en aquella condenada casa. Les haban dado una pequea jarra de vino con la cena que, por supuesto, haban disfrutado a solas. Las damas se haban disculpado; Isabel puso como excusa que el luto que llevaba haca imposible que pudiera entretenerles y, en consecuencia, Lara tampoco poda acompaarlos, dado que sera incorrecto que una joven cenara a solas con dos hombres solteros. Aunque no entenda por qu, la conveniencia era un asunto muy importante en una casa llena de mujeres vestidas de hombres. As que cen a solas con Rock una comida excelente compuesta por carne fra y verduras calientes, y cuando les retiraron los platos, fueron conducidos por un silencioso lacayo no, lacaya a la biblioteca de la mansin. Un lugar que satisfara a Nick perfectamente si pudiera concentrarse en algo que no fuera la duea de la casa, que supona para l una distraccin de la peor clase. Desorden los papeles hasta dar con los apuntes que haba tomado sobre Voluptas. Muestra una expresin de xtasis, haba escrito en las notas sobre la deliciosa figura, antes de imaginar a su propietaria en un estado similar. Despus de aquello, no haba vuelto a concentrarse. Fue entonces, con la imagen de Isabel en la cima del placer grabada en la mente, cuando comenz a buscarla. Haba sabido que estar con ella resultara un castigo y nada ms, y el encuentro en el tejado solo lo haba confirmado. Quiso que el beso no terminara nunca. Al contrario, haba querido tumbarla en el polvoriento suelo del tico y demostrarle lo bien que podan pasrselo a pesar de sufrir los efectos de una tormenta de verano. De no ser por la interrupcin del joven conde, estaba seguro de que lo hubiera hecho. Se removi con inquietud en la silla al pensarlo; la estrechez de los pantalones le record que aquello era un error. No se haba sentido tan frustrado en su vida: frustrado por el bloqueo mental al que le haba conducido la situacin; por la autoritaria mujer que le haba estremecido hasta los huesos; por la lluvia, que le haba atrapado en aquella casa. Debe de tener alguna clase de problema. Volvi a ponerse de pie y camin hasta la ventana antes de regresar a la mesa y golpear la tabla con la palma de la mano. Se gir hacia Rock. No te molesta esta lluvia incesante? El turco esboz una media sonrisa. Ni siquiera nosotros podemos mover montaas, Nick. Las palabras le molestaron. No quiero detener la lluvia, Rock. Solo quiero salir de esta casa. De veras? Nick entrecerr los ojos. S. Acaso lo dudas? No, en absoluto. Rock volvi a concentrarse en su libro, negndose a morder el cebo.
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Siempre haba sido as de rastrero. De repente, Nick abri de golpe la ventana y atisbo en la oscuridad. Solo se vea la tormenta que envolva la casa y una impenetrable oscuridad, un impresionante vaco negro. Esa tarde la haba deseado. Y ahora que no poda comprenderla, la ansiaba todava ms. Apret los dientes. Una copa te ayudara a sentirte mejor. Cerr la ventana e, ignorando el pelo mojado, se acerc al aparador para revolver entre los estantes. Tiene que haber alguna clase de licor en esta casa. Esto ya lo has hecho antes, lo sabes, verdad? Nick se volvi para mirarle fijamente. No entiendo lo que quieres decir. Claro que no. Su amigo esboz una sonrisa irnica y volvi a enfrascarse en el libro. Entrecerr los ojos ante tan crpticas palabras. De qu hablas? Rock no se molest en alzar la cabeza. Pues de eso. Desde que te conozco has sido presa fcil de cualquier mujer misteriosa. Todava ms si adems de misteriosa tiene problemas. Te atreves a negarlo? Nick se mantuvo en silencio. Rock continu . Cuando te liber de esa prisin turca, apenas podas moverte por la paliza que habas recibido por culpa de una mujer. Nos hemos visto envueltos en ms peleas de las que puedo recordar dada tu inclinacin por salvar a cualquier mujer que consideres en peligro. Pero, dejando a un lado el hecho de que hemos venido a Yorkshire para rescatar a una chica que todava no has encontrado, por supuesto tienes razn. No estamos atrapados en este lugar, donde solo disponemos de libros para entretenernos, por culpa de ese extrao sentido del deber que te impulsa a proteger a todas las mujeres que conoces. Nick frunci el ceo. Ests advirtindome de la inamovible esencia de la naturaleza? Como contine lloviendo as, tendremos que construir un arca. Yo no manejo el clima, Rock. El turco recorri la estancia con la mirada. No, no lo haces, pero si lady Isabel fuera lord Reddich, estaramos aqu atrapados? No le gust aquella pregunta. Cuando Rock pas la pgina en silencio, Nick se inclin en busca de una botella. Llegados a ese punto, le daba igual qu contuviera. Bebera lo que encontrara. Por lo general, habra disfrutado de una noche as, de la lluvia que le impeda abandonar la casa, de tener que ver o ser visto. Pero ahora no lo haca. Y no lo haca porque estaba bajo ese techo. Bajo su techo.
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Esa tormenta en particular le haca pensar en rizos castaorrojizos goteando, en la humedad de un pecho resbaladizo por la lluvia. Emiti una risita sin humor. Estaba en una propiedad extraa, en una biblioteca extraa, con Rock y sus notas sobre una estatua en pleno xtasis como nica compaa mientras codiciaba a la hembra ms desconcertante que hubiera conocido nunca, y que resultaba ser la duea de la casa ms desconcertante que hubiera visitado jams. Y deba superarlo sin una copa. Estaba claro que el universo se haba conjurado contra l. Deba salir de all. Gir sobre sus talones y se apresur hacia la puerta. El rpido movimiento atrajo la atencin de Rock. Adnde vas? Regreso a la galera de estatuas. Aqu no puedo concentrarme. Interesante. Nick se detuvo en seco para lanzar una mirada airada a su amigo. Ests insinuando algo, Rock? El turco sonri burlonamente. En absoluto. Me resulta divertido que hayamos huido de las jauras de mujeres que te acosaban en Londres para acabar aqu, con otra manada de mujeres todava ms peligrosa. Ests exagerando. Son inofensivas. Lo son? Nick se irrit al escucharle. Llevaba solo un da en esa casa y ya estaba a punto de comenzar una pelea. Me voy a trabajar. Atraves la estancia y abri bruscamente la puerta, decidido a alejar a Isabel de su mente. Si ella no hubiera estado en el vestbulo justo en ese momento, podra haberlo conseguido. Pero all estaba, paralizada; tan solo el remolino de las faldas indicaba que se haba movido un instante antes. Sinti una leve decepcin al verla ataviada con apropiada ropa femenina, mostrando una conservadora imagen de la excitante mujer que llenaba su mente. La prenda que la cubra era de luto riguroso, y as vestida bien poda haberse confundido con la oscuridad si no fuera por lo consciente que l era de su presencia. Tras un rato, la tensin entre ellos creci hasta resultar demasiado intensa, y ella gir la cabeza para mirar hacia la puerta de la biblioteca. La tenue luz le ilumin el ngulo de la barbilla, la lnea del cuello y l se sinti fascinado por aquella piel de alabastro. Isabel se gir hacia l, y el olor a azahar le envolvi. Ignor el ramalazo de placer que atraves su cuerpo al ver las dilatadas pupilas, el rpido movimiento de su pecho con cada aliento.
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Nick se recost contra el marco de la puerta. Lady Isabel, puedo hacer algo por usted? Era su biblioteca, por el amor de Dios! Y su vestbulo. Bueno, ms exactamente la biblioteca y el vestbulo de James, pero la cuestin era que no eran propiedad de lord Nicholas. Y no exista absolutamente ninguna razn para que se sintiera como una nia a la que hubieran pillado con las manos en la masa. Era su hogar. Poda andar a escondidas si quera. Pero La postura indolente con la que l se apoyaba contra la puerta, como si no tuviera otra cosa que hacer que observarla con una burlona sonrisa, la haca sentir como si l supiera que llevaba casi un cuarto de hora parada ante la puerta de la biblioteca, reuniendo el valor suficiente para entrar. Haba decidido ir a verlos con la esperanza de poder sonsacarles alguna informacin. Fueron necesarios los nimos de Gwen y Lara para convencerla una vez tomada la decisin. Durante cada uno de los minutos que tuvo los ojos clavados en esa inmensa puerta, se haba dicho a s misma que Rock podra estar contando a lord Nicholas lo que haba descubierto en los establos. O que el propio lord Nicholas podra estar informando a su amigo de lo ocurrido en el tico. Haba estado a punto de llamar a la puerta. De verdad. Hasta que decidi que debera asegurarse de que recibiran un buen desayuno a la maana siguiente. Y comenz a dirigirse hacia la cocina. l eligi justo ese momento exacto para abrir la puerta. Vaya casualidad! Qu hombre ms irritante. Bien, ella tambin saba parecer casual. Lord Nicholas! Justo a quien quera ver! Mmm. No has sonado casual, sino ms bien como un cerdito alarmado. Isabel ignor la vocecita en su cabeza. Me alegro de poder satisfacer sus deseos dijo l arrastrando las palabras. Lord Nicholas estaba iluminado a contraluz por la claridad proveniente del interior de la biblioteca, y de frente, por la oscilante vela que haba en el pasillo; a pesar de que su rostro quedaba en sombras, Isabel pudo intuir la sonrisa que le curv los labios. Est tomndome el pelo. Solo un poco confes l, abriendo ms la puerta para permitirle entrar. Ella acept la invitacin y, en cuanto traspas el umbral, l cerr la puerta, atrapndola. Isabel se detuvo en seco. Mir con aprensin la clida estancia, percibiendo los papeles esparcidos sobre el escritorio. Regina los haba acompaado al lugar y no haba notado nada raro; pareca que se haban puesto cmodos con rapidez una vez que la lacayo se fue. En una esquina, Rock cerraba una ventana. Se volvi cuando escuch la puerta
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y le brind una acogedora sonrisa y una pequea reverencia. Lady Isabel, estaba comprobando la intensidad de la lluvia. Ha comenzado a disminuir confirm Isabel, aferrndose a aquel tema seguro. Espero que maana el camino vuelva a estar transitable. Con qu frecuencia se quedan incomunicados con el pueblo? pregunt Nick. Sucede con frecuencia. Parte del encanto de Townsend Park es su aislamiento del mundo exterior. Hay peores cosas que las inundaciones o la nieve, siempre que se est dentro. Al escuchar su gruido, se apresur a continuar hablando. Claro que nuestras pertenencias no estn en el pueblo. Lamento todas las incomodidades que estn padeciendo. Lord Nicholas la observaba con una minuciosidad tal que ella tuvo que contener el deseo de comprobar el estado de su peinado. Pero se limit a sostenerle la mirada y a permanecer tan calmada como l. El silencio se alarg entre ellos; not que lord Nicholas tena el pelo mojado, una solitaria gota de agua le resbalaba por el puente de la nariz. Habra salido afuera? Apenas le haba dado tiempo de pensar aquello cuando Nick dio un paso hacia ella para hablarle en voz baja y ronca, haciendo que se enervara de pies a cabeza. Podemos ayudarla en algo? Por qu estaba all? Para impedir que descubra tus secretos. Para intentar que no lo eche todo a perder. Bien, no poda responderle eso. Por un breve momento, Isabel se qued paralizada, aferrando la botella que sostena entre las manos. Por fin, la llamarada de diversin que apareci en aquellos ojos azules la sac de su ensimismamiento. Les he trado una botella de licor anunci con demasiada fuerza, alzando la polvorienta botella. Ante las miradas sorprendidas de ambos hombres, continu hablando. No tengo ni idea de qu licor se trata, pero tenemos una caja abajo en el stano Hay ms. Me pareci que sera lo ms apropiado en este momento. Hizo una pausa antes de continuar atropelladamente . Bueno, no es que a m me guste beber, claro, pero tengo entendido que los hombres como ustedes disfrutan con ello. Se mantuvo entonces en silencio, dndose cuenta, sorprendida, de que ellos haban permanecido mudos todo el rato mientras asimilaban su verborrea con las cejas arqueadas. Isabel, cllate. Cerr los labios en una lnea tensa y apretada mientras le tenda la botella, una oferta de paz no muy afortunada. l la tom sin apartar de ella aquella glida mirada azul. Gracias. La palabra, ronca y pausada, le aceler el corazn, antes de derretrselo. Se le ruborizaron las mejillas de manera inesperada. Apart la vista para mirar a Rock; mucho ms grande y sombro, pero de alguna manera ms seguro. Respir hondo.
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De nada. Se sinti atrada por las manos de lord Nicholas cuando comenzaron a retirar el sello de lacre de la botella. Not el cuidado, la seguridad de sus dedos los mismos dedos que la haban acariciado aquella tarde. Estaban bronceados por el sol y tenan las uas cuidadas, pero no se parecan en nada a las afeminadas manos de los nobles aristcratas que haba conocido en el pasado. Eran realmente preciosas. Las admir, ensimismada, durante un buen rato. Cuando por fin apart la vista y lo mir, not en sus ojos un brillo malicioso, como si l pudiera leerle los pensamientos, como si supiera que haba estado admirando sus manos. Qu humillante! Por un fugaz momento, sopes la idea de marchase, de huir corriendo y no volver a verle. Sin embargo, cuando Rock lade la cabeza, record la razn por la que estaba all. Deba quedarse y entretenerlos. Deba impedir que Rock revelara el secreto de Minerva House y que lord Nicholas confesara su interludio. As que se qued, aparentando indiferencia bajo el intenso escrutinio. Sin duda, aquellos hombres eran un problema. Escondiendo su frustracin con lo que esperaba que fuera una sonrisa cordial, se puso en pie. Necesitarn copas. Nick asinti con la cabeza y se dirigi al aparador en el extremo ms alejado de la biblioteca, se inclin y sac tres copas de cristal. Ella no pudo ocultar la sorpresa. Observo que no le ha costado trabajo sentirse en su casa. Puedo suponer que conoce tambin el lugar donde guardamos el resto de la cristalera? l le brind una amplia sonrisa que hizo aparecer un hoyuelo en su mejilla. Ella pudo imaginar al nio problemtico y encantador que deba de haber sido. Le gust la idea. Solo he echado un vistazo, se lo aseguro. Rock no me quitaba los ojos de encima l le confirmar que no me he quedado con nada. Isabel mir a Rock. Lord Nicholas es un caballero pluscuamperfecto asegur con burlona seriedad. Isabel no pudo evitar sonrer al mirar de nuevo a lord Nicholas. Me temo que me resulta difcil de creer. Las palabras salieron antes de que pudiera retenerlas y supo al instante que Rock poda llegar a sospechar que hubieran tenido algn encuentro clandestino. Tal cosa no sera correcta. Volvi la vista hacia el gigante, con los ojos muy abiertos, sin saber qu paso dar a continuacin. Cuando el turco comenz a rerse, ella respir aliviada, soltando el aire que no saba que retena. Lamento que no tengamos nada mejor se apur, ansiosa, cambiando de tema y sealando la polvorienta botella que lord Nicholas tena en las manos . Lo
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siento, pero no bebemos licores. Nick verti dos dedos de un lquido ambarino en cada copa, luego atraves la estancia para ofrecer una a su amigo y otra a ella. No, gracias. Isabel se acerc al escritorio que ocupaba una esquina lejana de la estancia. Agit la mano en el aire. Sin embargo, me gustara saber qu es. Nick tom un trago, luego se apoy en una estantera baja, observndola con los ojos entrecerrados. Es brandy. Ella lade la cabeza. De veras? S. Podra aadir que es un brandy aejo que posee una calidad espectacular. Isabel mir a Rock buscando la confirmacin. Confieso mi sorpresa dijo cuando el turco asinti con la cabeza. No imagino cmo es posible que mi padre haya dejado que una botella de brandy espectacular permaneciera intacta tantos aos en la bodega. Sobre todo cuando podra haber encontrado buen acomodo en su estmago. Volvi la atencin a la mesa. Parece que ha realizado un montn de trabajo en una sola tarde. l se acerc a ella con la copa en la mano. Estoy deseando que amanezca para regresar a la tarea. Hizo una pausa y la observ durante un largo rato antes de volver a hablar . Cmo cree que lleg a manos de su padre un brandy francs de tan buena calidad? Isabel mir la copa de cristal que sostena lord Nicholas, el brillo mbar bajo sus dedos firmes. Recordaba cundo su padre llev aquel licor. Fue la ltima vez que le vio. Cundo la tent con un viaje a Londres, con la promesa de disfrutar de una temporada. Entonces pens que l haba cambiado hasta que descubri que haba planeado casarla, venderla al mejor postor. Acudi a su madre, rogndole que la ayudara, que la defendiera. Y esta, desesperada por recobrar el amor que haba perdido, se neg a ayudarla y la llam egosta. El conde se march una semana despus, al darse cuenta de que una hija renuente y sin dote no vala demasiado en el mercado matrimonial. No haba regresado jams. Su madre no la haba perdonado. Bueno, era evidente que no poda contarle la verdad a lord Nicholas. Isabel no levant la vista, deseando que su voz pareciera firme. Milord, aprend hace mucho tiempo a no elucubrar sobre mi padre. Imagino que el brandy llegara de la misma manera que todo lo dems. Quiz no. Not la cautela en su voz. Es posible. Nunca lo sabremos, verdad? Se puso a mirar los papeles sobre la mesa. Extendi la mano y los removi sin fijarse, desplazando las notas. Su mirada se desliz involuntariamente sobre las palabras hasta que registr all escrita, con lneas firmes y fluidas, la palabra xtasis y se qued paralizada.
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Pero qu notas estaba tomando ese hombre? Ella lade la cabeza para ver mejor las palabras en el papel antes de que l la interrumpiera. Lady Isabel? llam en tono divertido. Alz la vista con una sonrisa demasiado brillante, ignorando el calor que le alcanz las mejillas al percibir la mirada petulante y burlona de Nick. Aquel hombre indignante saba perfectamente qu era lo que haba ledo. Era muy malo. Bien, no le permitira vencer. Por favor. No se queden de pie por m. Sentmonos todos. Seal los sillones donde Rock haba dejado el libro que estaba leyendo . Ha encontrado algo interesante que leer en esta horrible noche? El turco pareci cohibirse ante su pregunta. Se acerc al libro con rapidez y lo tom antes de que ella pudiera leer el ttulo. En efecto. Isabel esboz una sonrisa. De veras? De qu libro se trata? La disimulada risa de lord Nicholas capt su atencin, pero cuando le mir, l se llev la copa a la boca. No tengo ni idea de qu est leyendo dijo con aire indiferente. Ella volvi la mirada de nuevo hacia Rock, que observaba a su amigo con una agitacin que solo poda describirse como violenta. Lo que haba comenzado como una manera de alejar la conversacin de su padre, se haba convertido el algo mucho ms interesante. Estaba sonrojndose el gigante? Rock? El castillo de Otranto. Isabel intent contener la risa al or el ttulo, pero no lo consigui. Aquella novela gtica era una de las favoritas de las chicas. Una historia que relataba las numerosas aventuras de un atormentado lord, un matrimonio forzado y la cada de un prncipe. No era el tipo de libro que esperaba que entretuviera a un hombre as. No me dara por aludido, Rock asegur Nick secamente al escucharla rer. Lady Isabel jams juzgara a nadie por leer una novela gtica. Oh, no! No estoy juzgndole, Rock. Se lo aseguro. No pasa nada intervino Rock al notar su apuro por reconfortarle . No haga caso a Nick. Me resulta una historia muy convincente. Nick se rio entre dientes e Isabel le lanz una mirada de reproche antes de seguir hablando con Rock. Lo es! Cuando la leyeron las dems Rock agrand los ojos al orla y ella se apresur a corregir su error. Por las dems me refiero a Lara y otras amigas del pueblo. Disfrutaron mucho. Y usted, milady? La pregunta del turco sirvi para cubrir la metedura de pata.
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Oh, yo no la he ledo. Bueno, no toda No pudo terminarla? Isabel neg con la cabeza. No llegu a empezarla. Me le el final. Nick se inclin hacia delante. El final? Siempre comienzo los libros por el final confes ella. Rock arque las cejas. Por algn motivo en especial? Me gusta estar preparada. Se encogi de hombros. Nick se rio y ella le sostuvo la mirada. Estaba burlndose de ella? Lo encuentra divertido, lord Nicholas? l no se dio por aludido cuando ella insinu que la haba ofendido. En efecto, lady Isabel. Por qu? Porque explica muchas cosas. Qu quera decir con eso? Isabel resisti el deseo de insistir sobre el tema y se concentr en su otro invitado, que resultaba, sin duda, mucho ms agradable. Se acerc a una estantera cercana y comenz a buscar un libro, dispuesta a ignorar a lord Nicholas. Tambin tenemos por aqu La madre misteriosa. En seguida lo encontrar. Lady Isabel intervino Rock con irona, aunque agradezco su oferta, no necesito ms libros para esta noche. Con este me llega y me sobra. Ella se volvi hacia su voz. Oh. Se alis las faldas. Estupendo. Si en algn momento decide leerlo, no dude en pedrmelo. Rock asinti con un gesto gentil. Se lo agradezco pero, por ahora, creo que me conformar con leer sobre lord Otranto y su desafortunado hijo. Isabel parpade cuando le vio dirigirse hacia la puerta. Iba a dejarla a solas con lord Nicholas? Aquello tena que ser un castigo divino. Jams volvera a rerse de una novela gtica. Nunca. Ojal Rock se quedara. Pero, al parecer, los dioses no estaban interesados en mantener el buen nombre de las tragedias gticas. Hizo un ltimo esfuerzo por retenerle en la biblioteca. Oh! No prefiere leer aqu? Hay mejor luz. Podramos discutir sobre los matices del texto! Al menos sobre los del final, Rock seal Nick secamente. Ella quiso darle con un libro en la cabeza. A ser posible uno bien gordo. La Biblia de Gutenberg, por ejemplo. Rock sonri. Me parece buena idea, milady. Quiz maana? No poda insistir ms sin que pareciera que no quera quedarse sola con lord
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Nicholas, llamando la atencin sobre la tensin existente entre ellos. Por supuesto, maana convino sin entusiasmo. Y l sali de la habitacin sin que pudiera hacer nada para evitarlo. Cuando la puerta se cerr, la atmsfera pareci espesarse. De repente fue muy consciente de que estaba a solas con lord Nicholas. Respir jadeante y le mir, sin saber lo que ocurrira. l tom la copa de brandy que ella haba rechazado antes y se acerc. Le record a un enorme felino a punto de saltar sobre su presa. Le sostuvo la mirada, admirando una vez ms el vvido tono azul de sus ojos. Debera marcharme, ya he interrumpido su trabajo demasiado tiempo. Nick se detuvo, considerando las palabras. En efecto, lo ha hecho. Pero no se me ocurrira echarla de su biblioteca. Por qu no se sienta? Hablemos. Isabel no se dio cuenta de que la haba arrinconado contra uno de los sillones de la esquina hasta que sinti el asiento contra las corvas. Hablar? l curv la comisura al notar su tono de incredulidad. Soy capaz de conversar, Isabel. Al menos eso creo. No resultaba fcil interpretar el significado de sus palabras cuando estaba tan cerca. Isabel se sent, aceptando la copa que l le tenda. Excelente. l la imit, relajndose en otro silln, frente a ella . Ahora, por favor, confiseme sus secretos.

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Captulo 9
LECCIN NMERO TRES No tema mostrar sus mejores virtudes para seducir a su lord . Cuando l indague sobre sus pensamientos, asegrese de compartir pequeas partes de su mente; por supuesto, nada demasiado intelectual, no vaya a considerarla una sabelotodo! Pero s puede premiarle con delicados bocaditos que despierten su admiracin, como cul es su color favorito; mostrarle su inclinacin por el bordado o la pintura; decirle el nombre de su primer poni Trabaje el arte de la ubicuidad, a pesar de permanecer cerca, no se haga notar. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Isabel se qued paralizada al escucharle, sin saber cmo responder. Mis mis qu? Sus secretos, lady Isabel repiti l con voz ronca y melosa. Si mi instinto no se equivoca, son muchos y variados. Qu idea tan absurda! Mi vida es un libro abierto. l la observ durante un buen rato, con los ojos entrecerrados, como si deseara que le explicara algo y ya supiera que ella no iba a explicrselo. Sera posible que Rock hubiera traicionado la confianza depositada en l? La confianza de una casa llena de mujeres necesitadas? No pareca muy caballeroso por su parte, pero quin aseguraba que el gigante fuera un caballero? Desde luego su amigo, lord Nicholas, no haba actuado segn un cdigo de conducta demasiado honorable esa misma tarde. Isabel mene la cabeza. No, no iba a recordar los acontecimientos ocurridos en el tico. Y menos cuando estaba all, en la biblioteca. Con un canalla. Lord Nicholas arque una ceja y se reclin sobre el respaldo, desperezndose como si fuera el dueo del lugar antes de cruzar las piernas con arrogancia. Isabel se coloc las faldas apartndolas de sus botas. l la observ con una afectada sonrisa muy acorde con su insolente mirada. Ambos saban de sobra que el calzado ni siquiera rozaba la ropa. A pesar de ello, no debera regodearse. Perdneme, milady, si le digo que no la creo. Ella abri an ms los ojos. Perdn? repuso en un tono tan altivo como el de cualquier reina. Est
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llamndome mentirosa? La acuso de no contar la verdad. Habrase visto! De todo lo que Lo de menos era que l tuviera razn y que ella le ocultara muchos secretos. Un caballero no cuestionaba jams la veracidad de las palabras de una dama. Necesita que le recuerde que, como invitado en Townsend Park, me debe un cierto respeto? Necesita usted que le recuerde, mi muy considerada anfitriona, que tiene una deuda conmigo? Isabel se inclin hacia delante, ya no tan considerada. Qu quiere decir? Que sera mejor que me pusiera al tanto de la verdad sobre la situacin antes de que la descubra por m mismo. Yo Ella se interrumpi. A qu situacin se referira? Conozco tu situacin financiera, Isabel. Lady Isabel para usted. l no rectific. Y sigo sin entender por qu puede interesarle ese tema, lord Nicholas. St. John o Nick. Muy poca gente me llama lord Nicholas. Ella tampoco rectific. Y es un asunto muy serio para m, Isabel. Despus de todo, fuiste t quien me requiri para que catalogara la coleccin de estatuas. S. Pero yo tuvo que contener las palabras cuidadosamente, yo le libero de ello. S, pero parece que la naturaleza tiene otros planes para nosotros. Hizo una pausa. Cunto dinero necesitas? Qu desfachatez! Ese hombre era imposible! Sencillamente, un caballero que se preciara de serlo no tocara temas monetarios delante de una dama. Era de lo ms vulgar. Despus de todo, no imaginaba por qu alguna mujer querra dar caza a ese caballero en concreto. Desde luego, ella no quera. Eso facilita las cosas. Lord Nicholas! Cada vez que me llames lord Nicholas, te har una pregunta impropia. No hay muchas ms impropias que esa. Por el contrario, Isabel, s de muchos temas menos apropiados que este y que me encantara tratar contigo. Por ejemplo? l pareci leerle los pensamientos; sus ojos azules brillaron con intensidad como si poseyera un inquietante conocimiento y, en ese momento, ella quiso poseer la lista de todos aquellos temas impropios. Not que se le enrojecan las mejillas solo de pensarlo. Para ocultar su rubor, tom un sorbo de brandy y el lquido le quem la garganta. Tosi un par de veces, intentando que la accin pareciera delicada y no atraer la atencin masculina. Cuando not que l no apartaba la mirada, se puso todava ms roja. No pensaba dejar que le ganara la mano.
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En este juego podemos participar los dos, milord. Por cada pregunta impropia que me haga. Yo har otra de la misma naturaleza. De acuerdo, pero ser capaz de formularla? Estaba ponindola a prueba y los dos lo saban. Dnde se hizo? se interrumpi. Hubo una larga pausa en la que l esper a que terminara la pregunta. Ella baj la mirada a la copa que sostena entre las manos, muy consciente del peso del cristal, del lquido ambarino que contenan sus paredes. No era capaz de terminar la frase. Dnde me hice? Isabel neg con la cabeza, sin alzar la mirada. Haba una gotita de licor en el borde de la copa y, llevada por el nerviosismo, la toc con el dedo, observando cmo el lquido desapareca en su piel y deseando poder hacer lo mismo: desaparecer de aquel lugar, de esa conversacin que estaba muy alejada de su experiencia. Me desilusionas, Isabel dijo bajito. Esperaba que resultaras una adversaria formidable. Pero parece que me equivocaba. Al orle, ella alz la cabeza de golpe, llena de nuevo coraje. Observ que Nick tena un hoyuelo en la mejilla y decidi poner fin a su diversin. Dnde se hizo esa cicatriz? Las palabras siguieron flotando en el aire a pesar de que ella quiso recuperarlas. Cmo se te ocurre preguntar eso? l sonri de oreja a oreja y tom un sorbo de brandy. Buena chica. Saba que podras hacerlo. Sabes? Ninguna mujer me ha preguntado eso. Ella dese poder borrar la pregunta. Estoy segura de que no notan que l arque una solitaria ceja, y el movimiento interrumpi sus palabras. No lo arruines ahora, Isabel. Me la hice en Turqua. Ella neg con la cabeza, como si quisiera aclarrsela. No no quera que Claro que queras. Sostuvo en alto la copa para un brindis. Ahora que hemos aclarado eso, cunto necesitas? Los pensamientos de Isabel corran a toda velocidad. Haba sido l quien haba abierto la puerta. No estoy segura. Ms de lo que produce la propiedad. Cundo? l no fingi entenderla mal. Mantuvo la copa casualmente en la mano pero, por un momento, olvid el lquido que contena. Hace nueve aos. Quieres decir que la propiedad no se puede mantener por s sola? Isabel bebi de nuevo. Se reclin contra el respaldo del silln. Algunos meses s, cuando tenemos ganado y los cultivos van bien. Pero no sobra nada. Ni para enviar a James al colegio, ni para comprar ropa nueva, ni Te gustara tener ropa nueva? No. Ella neg con la cabeza. Me refiero a ropa nueva para James, para
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Se interrumpi. Para las chicas. Busc sus ojos. Le doli? Pudo doler ms. Ms que un corte de ms de diez centmetros en la mejilla? l neg lentamente con la cabeza. Me toca a m. Y para que conste, a m s me gustara que tuvieras ropa nueva. Me gustara verte ataviada con colores brillantes y atrevidos. Creo que te favoreceran Por lo menos te favoreceran ms que los colores del luto. Me encantara verte de rojo. O de rosa intenso. Ya fuera por el brandy o por la conversacin, Isabel se sinti ms relajada. La envolvi una clida sensacin mientras esperaba que Nick continuara hablando. Se pregunt qu dira a continuacin, ansiosa por seguir la conversacin pero temiendo los temas que podra sacar a colacin. Por qu no te has casado? No era la pregunta que esperaba. Pues Se interrumpi, insegura. Qu importancia tiene eso? l curv la boca en una ladeada y astuta sonrisa. Oh, veo que he encontrado un tema interesante. Se lo aseguro, milord, no es nada interesante. Claro que lo es. Nick se puso en pie y atraves la estancia para rellenar la copa. Regres con la botella para servirle a ella un poco ms; Isabel no se neg . El matrimonio es la respuesta a tus problemas, Isabel. Por qu no te casas? Isabel haba pensado que no exista un tema que quisiera discutir menos que la situacin financiera de la propiedad. Pero al parecer se equivocaba. Jams ha sido una opcin. Cmo ocurri? l se sent de nuevo frente a ella. Estaba donde no deba estar. No creo que sea porque el matrimonio no haya sido una opcin. Intntalo de nuevo. Los nicos hombres que han mostrado inters por m han sido los amigos de mi padre. Si le hubiera conocido, tampoco considerara el matrimonio una opcin. Tom otro sorbo. En esta ocasin, el sabor del licor le result ms agradable. No me creo que se tratara solamente de que estuviera donde no deba. Intntelo de nuevo. l sonri al reconocer sus palabras. Una buena maniobra, milady. l se reclin en el silln. Te lo contar si eres honesta conmigo. Ests preparada para aceptar el reto? No. Pero, en ese momento, no haba nada que no le prometiera con tal de escuchar su historia. Por supuesto. l arque una ceja, pero comenz a hablar. Por culpa de una inmensa mala suerte y por fiarme de quien no deba, acab en una prisin turca mientras estaba en Oriente. Ella contuvo el aliento, esperando que continuara. Permanec all veintids das antes de que Rock me encontrara y me rescatara. Haber salido de all con solo una cicatriz visible es bastante impresionante.
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Qu horror! Qu afortunado haba sido de que Rock le encontrara. Qu habra ocurrido si no lo hubiera hecho? Y si hubiera pasado all un mes? Un ao? Tendra entonces ms siniestras cicatrices? l se inclin hacia delante y estir un brazo hacia ella. Se puso rgida cuando los largos dedos rozaron el espacio entre sus cejas, alisando el ceo fruncido. Casi puedo ver tus pensamientos. Ella neg con la cabeza, alejndose de la suave caricia. Tonteras. Me alegro de que escapara de sus captores. Debi de ser horrible! Fue una suerte que Rock diera con usted. No te formes ideas romnticas, Isabel la advirti. Te aseguro que merec la cicatriz. Las palabras fueron como una piedra que cayera entre ellos. Qu querra decir con aquello? Cmo era posible que ese hombre, ese caballero, ese experto en antigedades, hubiera hecho algo para ganarse esa marca? Isabel abri la boca, pero l continu antes de que pudiera formular ninguna de las preguntas que le pasaban por la mente. Es tu turno. Ella parpade un par de veces. A qu se refera? . Matrimonio. Ahora deba andarse con pies de plomo. Nunca nunca he querido casarme. l esper. Y? la apremi cuando vio que no aada nada ms. Ella neg con la cabeza. Tiene razn. El matrimonio solucionara muchos de mis problemas pero creo que causara muchos ms. l se rio. Perdona. Pero no he conocido a ninguna mujer que piense eso del matrimonio explic cuando le mir. Ella supo al instante que l estaba pensando en los artculos de Perlas y Pellizas. No, claro. Ya imagino. No sientes ningn deseo de casarte? Quiz si estuviera totalmente segura de que sera un matrimonio feliz. Isabel chasque la lengua tras decir eso mientras miraba fijamente la copa antes de beber el ltimo sorbo. La verdad era ms fcil de aceptar ahora. Pero un matrimonio feliz jams fue una opcin viable. No? Ella alz la vista y le sostuvo la mirada. No. Conoci a mi padre personalmente? No. Una suerte para usted, se lo aseguro. Por un momento, pens que l replicara a sus amargas palabras, pero guard silencio . No pasaba aqu mucho tiempo Mi madre Mi madre estaba enamorada de l, aunque yo nunca he comprendido la razn. Supongo que era un tipo atractivo y, desde luego, muy
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divertido. Para l todo era una fiesta. Pero jams estuvo aqu cuando le necesitamos. Podra decir ms mucho ms, pero permaneci en silencio. A pesar de lo fcil que le resultara hablar con lord Nicholas St. John, l era un peligro para ella para todas. Y deba mantenerle a distancia. No es necesario que aada que no me apetece nada padecer un matrimonio as. l asinti una vez con la cabeza, lentamente, como si la entendiera. No todos los matrimonios son as. Quiz convino ella, antes de volver a mirar la copa vaca . Supongo que tiene una familia afectuosa, cariosa y maravillosa. Que es el producto de una unin por amor. A Nick le dio la risa al escucharla y el sonido atrajo su atencin. No puedes estar ms alejada de la realidad. No se extendi ms; cambi de tema. As que vas a vender la coleccin. La punzada de dolor se extendi como una llamarada. Guando habl no pudo evitar la pena en su voz. S. Pero no quieres. No tena sentido mentir. No. Entonces por qu lo haces? No ha designado tu padre un albacea que pueda ayudarte? Nuestro protector, si se le puede llamar as, no ha dado seales de vida. Como siempre, mi padre me ha dejado a m la tarea de poner comida en la mesa y un techo sobre nuestras cabezas. Hizo una pausa, luego sonri. Literalmente. l sonri al escuchar su chiste y, durante ese momento de diversin compartida, algo cambi en sus pupilas, tornndose afectuosas como el cielo en una tarde de verano. Ella supo cul haba sido el rumbo de sus pensamientos: el tejado, la lluvia y su encuentro en el tico. Not que se ruborizaba y luch contra el deseo de cubrirse las mejillas con los dedos para ocultar el color. Quiz le conozca. A su albacea? Ella asinti con la cabeza. Olivier, lord Densmore. Nick arque las cejas bruscamente. Densmore es el albacea? No le gust cmo sonaba aquello. Le conoce? S. Y cmo es? Es Observ a Nick fijamente mientras l buscaba el adjetivo adecuado . Bueno, es entretenido. Entretenido Isabel repiti la palabra, decidiendo que no le gustaba.
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S. Qu dijiste de tu padre? Que para l todo era una fiesta? Isabel asinti con la cabeza. Pues Densmore es igual, no es mal tipo, pero no es el hombre que elegira para proteger a mi familia. Por supuesto. Siempre lo haba sabido, aunque una parte de ella esperaba que, en su ltima voluntad, su padre se hubiera comportado como un padre de verdad; ya que no con ella, al menos con James. Cuando las palabras de Nick confirmaron sus peores presagios, una inmensa opresin se aloj en su pecho. De repente, no poda respirar. Otro hombre irresponsable y desequilibrado poda caer en cualquier momento sobre James, las chicas y ella. La sensacin de pnico creca sin restricciones. Tena que sacar a las chicas de all. En ese preciso instante. Antes de que las descubrieran. Antes de que un hombre como su padre echara por tierra todo lo que haba conseguido. Isabel respir hondo, pero no haba aire. Isabel. El sonido de su nombre lleg desde muy lejos cuando cerr los ojos, necesitaba respirar. Nick estaba a su lado; su firme mano en la espalda, sobre el cors. Estas cosas son instrumentos de tortura mascull l, alzndole la barbilla con un dedo y obligndola a mirarle . Mrame. Respira. Ella neg con la cabeza. Estoy Se interrumpi; volvi a intentarlo. Estoy bien. No, no lo ests. Respira. La voz, firme y calmada, la soseg, y obedeci la orden. Respir hondo muchas veces, temblorosa, bajo la gua de su mirada y la tierna caricia de su mano. Cuando volvi a la normalidad se dej caer contra un brazo del silln, ansiosa por alejarse de aquel inquietante contacto. l la solt, pero no se movi del lugar en el que estaba, agachado al lado del asiento. Isabel apart la vista, sintindose culpable y avergonzada por su reaccin. Entonces su mirada cay sobre la puerta en el extremo de la biblioteca y valor si tena alguna posibilidad de escapar. Ni se te ocurra marcharte. Podra irse si quisiera. Era su casa, por el amor de Dios. l no tena ningn poder sobre ella. Se aferr al borde del silln hasta que los nudillos se le pusieron blancos. No es necesario que ests tan preocupada. Los ojos de Nick brillaron intensamente cuando apoy las rodillas en el suelo y le tom ambas manos entre las suyas. Te pesan demasiado los secretos, Isabel. En algn momento tienes que compartirlos. Le mir. El hombre que se haba arrodillado ante ella pareca un buen tipo. Y fuerte. Y rico. Se dio cuenta de que era, de hecho, su mejor esperanza.
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Ojal ese pensamiento no la hiciera sentir tan culpable. Por qu no empiezas con tu padre? Ella se retir, resistindose fsicamente a la idea de hablar sobre el hombre que haba determinado el rumbo de su vida, a pesar suyo. l le apret las manos . Por qu no me hablas de eso en lo que no puedes dejar de pensar? Isabel contuvo el aliento ante tan sutil engatusamiento. Qu pasaba si se lo deca? Qu ocurrira si liberaba algunos de sus secretos? Revoloteaban en su interior, como a punto de ser atrados por algo ms fuerte que ellos. Sinti el silencio como si fuera un peso fsico. Ninguno de los dos se haba puesto guantes esa tarde; la naturaleza casual de la situacin no lo requiri. l le frot las manos suavemente, deslizando las puntas de sus dedos, anchas y para su sorpresa speras, por cada una de sus falanges. Ella observ el movimiento, sorprendida por las callosidades en su piel. Cmo era posible que uno de los caballeros ms codiciados de Londres tuviera las manos de un trabajador? Se dej llevar por la sensacin de sus clidas manos hasta que casi cedi a su peticin. Casi. Pero una parte profundamente enterrada en su interior saba que abrir el corazn a ese hombre sera demasiado peligroso. l la haca creer que podra compartir sus cargas con l. Cuando lo cierto era que estaba sola y siempre lo estara. Siempre pens que eso era lo mejor. Cada una de las mujeres que conoca y que haba decidido compartir su vida con un hombre, habra acabado lamentndolo. Aquello era algo que aprendi de su madre, de las mujeres de Minerva House. Compartir la existencia con un hombre llevaba a convertirse en media mujer. Y ella no quera sentirse as. Por mucho que la tentaran sus manos calientes y sus palabras alentadoras. Trag saliva, deseando que su voz resultara fuerte y firme. No tengo nada que decir sobre l. Sabe de su reputacin tan bien como yo. Mejor, imagino. No le conocamos y l tampoco tena inters en conocernos a nosotros. Encogi los hombros ligeramente y tir de las manos, ansiosa por liberarlas de las suyas. Nick no respondi. Le solt una de las manos pero retuvo la otra con firmeza. Le dio la vuelta y clav en ella los ojos antes de comenzar a trazar lentos crculos sobre la palma. La sensacin era embriagadora. No tienes que contarme nada susurr, pero quiero que me creas cuando te digo que no puedes dejar que controle tu vida. No permitas que te prive del placer de vivir. Alz los ojos a los de l, pero Nick no la miraba. Observaba los movimientos de sus dedos, la presin de sus pulgares, que enviaban aquellas maravillosas y excitantes oleadas por todo su cuerpo. Isabel suspir y se dej caer sobre el cojn del silln sabiendo que debera detenerle, pero incapaz de reunir la energa necesaria para hacerlo. Lo que fuera que le estaba haciendo en la mano era delicioso. Lo
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ms delicioso que ella hubiera experimentado en mucho tiempo. Salvo quiz su beso. Aquello tambin result delicioso. Lo cierto era que debera apartar su mano de la de l. Pero algo de lo que le haca Quiz aquella manera en que sus yemas encontraban el lugar ms sensible de su palma, le haca experimentar un placer desconocido. Desliz la mirada por sus brazos hasta llegar a la altura de la garganta; un tendn musculoso desapareca bajo el cuello de la camisa. La lnea que trazaba era preciosa y estaba bronceada por el sol. Jams se haba fijado en el cuello de nadie y se pregunt por qu lo haca entonces, sin dejar de deslizar la vista por la longitud del cuello y la mandbula. Realmente, los cuellos eran algo magnfico. l afloj la presin en la palma para frotarle con los pulgares las yemas de los dedos. Ella se derriti con la friccin, hundindose ms en el silln. Nick continu su caricia, deslizando, apretando, acariciando, enviando oleadas de placer a todo su cuerpo. Isabel suspir; saba que deba detenerle, pero no era capaz de hacerlo. Se limit a alzar la vista hasta su cara, notando el afilado ngulo de su mandbula donde se una con el cuello, la barbilla firme y los labios suaves. No se demor en la boca ni en los inquietantes recuerdos que le provocaba; concentr su atencin en una pequea y casi imperceptible curva en su nariz. Se la haba roto en algn momento. Quiz cuando se hizo la cicatriz? Quin era ese hombre? A veces era un caballero experto en antigedades; otras, un misterioso fugitivo de una prisin turca y, por ltimo, el tipo que mejor besaba del mundo. Por qu pareca comprenderla tan bien? Y, ms importante todava, por qu ella quera que la conociera mejor? Llev de nuevo la mirada a sus ojos; segua concentrado en sus manos, pero ella estudi sus pupilas con atencin. El brillante azul que haca que todas las mujeres de Londres quisieran cazarle si se fiaba de aquella estpida revista no era simplemente azul. Era una sensacional combinacin de motitas grises, amarillas y zafiro Y estaban rodeados por unas largas pestaas negras que seran la envidia de cualquier cortesana. Era muy apuesto. El pensamiento se abri paso en su cabeza haciendo que se enderezara; tir bruscamente de la mano que l sostena y rechaz la sensacin de prdida que la inund al hacerlo. Trag saliva en busca de valor. Se toma usted demasiadas libertades, lord Nicholas. Logr no arredrarse al notar que le temblaba la voz, y se sinti orgullosa de su valor. Sin vacilar, Nick se puso las manos sobre sus muslos y curv los labios en una irnica sonrisa. Te he escuchado suspirar, Isabel. Tu cuerpo no pensaba que estuviera tomndome demasiadas libertades.
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Ella abri los ojos como platos al escucharle. De todos los hombres arrogantes y poco caballerosos ! Cmo se atreve a decir eso? l encogi los hombros de manera imperceptible. Te advert lo que pasara si volvas a llamarme lord Nicholas. Isabel abri la boca para replicar, pero la cerr porque no saba qu decir. Qu frustrante. En las novelas, a la protagonista siempre se le ocurra algo oportuno. Pero ella no era una herona. Mene la cabeza para aclararse los pensamientos, luego enderez los hombros y se levant frente a l, disfrutando del roce de las faldas contra su hombro. Cuando consider que estaba lo suficientemente lejos, se volvi. Pero se lo encontr de pie a su lado, demasiado cerca. Se qued paralizada. Observ con nerviosismo que l suba la mano hasta su mejilla y deslizaba las puntas de los dedos sobre su piel, haciendo que se estremeciera. Se sinti envuelta en su olor; una intoxicante combinacin de brandy, sndalo y algo embriagador que no lograba situar. Resisti la tentacin de cerrar los ojos y apoyarse en l, alentndole a que fuera ms all. Qu ocurrira si lo haca? Qu pasara entonces? Volvera a besarla? Querra ella que lo hiciera? Isabel permaneci completamente quieta, embelesada por la ternura de su contacto. S. Quera que la besara. Su mirada busc la de l, anhelando que se acercara ms, que repitiera lo que haba hecho esa tarde. Nick estaba leyndole los pensamientos, y ella lo saba. Not el masculino parpadeo de satisfaccin en su mirada cuando percibi su deseo, pero no le import. No le importaba nada con tal de que l la besara. Estaba muy cerca. La volva loca. No poda soportar la espera, la intensa anticipacin por aquella caricia y, finalmente, cerr los ojos, incapaz de sostener su mirada azul, penetrante e inteligente. Al no percibir nada con la vista, Isabel se dej llevar por su calidez. Saba que estaba siendo descarada, pero haba algo en ese hombre que la haca olvidarse de s misma y del pasado. De todo lo que se haba prometido que no hara. Isabel susurr l. Ella resisti el deseo de abrir los ojos por miedo a quebrar aquel clido e ntimo hechizo que se haba tejido en torno a ellos. Se limit a celebrar el sonido de su nombre, su voz profunda, mientras alzaba las manos para rozar la gruesa tela de su chaqueta, con los dedos hormiguendole por el deseo de explorar el ancho pecho. l le haba hablado de los placeres de la vida. Ella quera que se los mostrara. El breve roce pareci sacar a Nick de su embeleso y ella suspir cuando le roz los labios con los suyos, embargada por una mezcla de alivio y placer. El beso fue ms suave, menos urgente que el que compartieron esa misma
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tarde, ms una exploracin que una caricia. l le desliz las manos por la nuca, debajo del cabello, al tiempo que abandonaba sus labios para rozarle suavemente el cuello, hacindole experimentar embriagadoras sensaciones. Suspir y separ los labios. Nick la recompens con un beso ms profundo antes de dibujar un camino de fuego con la lengua en el labio inferior. Ella extendi los dedos y le pas las manos por los anchos hombros, apretndose contra su pecho, acercndose todo lo que poda. l correspondi rodendola con los brazos y acunndola entre ellos mientras le acariciaba la mejilla con los labios, camino de la oreja, donde susurr su nombre ms una sensacin que un sonido antes de tomar suavemente el lbulo entre los dientes y mordisquearlo hasta que un intenso escalofro de placer le hizo rodearle el cuello. Not su sonrisa de satisfaccin cuando le presion la boca detrs de la oreja, donde el pulso palpitaba con un ritmo alocado e insoportable. l sigui besndola con pequeos besos irresistibles en el cuello, tomndose su tiempo para rozarle la piel con los dientes hasta que ella gimi de placer y casi perdi el equilibrio. Entonces l la alz entre sus brazos y, sin apartar la boca de la de ella, se sent en el silln junto a la chimenea con ella en el regazo. Nick alz la cabeza buscndole los ojos, para confirmar su consentimiento antes de continuar. Ella suspir con aprobacin cuando la oblig a alzar la barbilla y busc con la boca la suave piel donde el hombro se une con el cuello para lamerla con suavidad. La aspereza de su lengua hizo que la envolviera una salvaje sensacin. Contuvo el aliento y el sonido hizo que l se concentrara en su boca. Nick volvi a apoderarse de sus labios, introduciendo la lengua entre ellos mientras deslizaba una mano por el lateral de un pecho. Una vez all, se detuvo, pero la sensacin de calor la volvi loca. Not que el seno se volva infinitamente ms pesado que nunca, que se hinchaba desesperado por ser tocado. Quera que l moviera esa mano de una manera que no haba soado antes de ese momento Antes de ese hombre. Se retorci en su regazo, incitndole a moverse, a tocarla; l abandon sus labios y abri los brillantes ojos azules para capturar su mirada. Es esto lo que quieres, preciosa? Movi el pulgar ligeramente, pero lo suficiente como para demostrar que saba muy bien lo que ella quera. Estaba jugando con ella. Yo No fue capaz de decir ms. l presion la mano aquella mano malvada que estaba cerca de donde ella quera al tiempo que llevaba los labios a su oreja. Tan hermosa tan apasionada mi propia Voluptas. Las palabras, apenas audibles, le hicieron sentir una oleada de calor . Ensame lo que quieres. Entonces se desat algo en su interior. Desliz los dedos bajo el brazo hasta la mano inmvil. Se retir para buscar sus ojos con ms valor del que tena y se la coloc de tal manera que le envolviera el pecho. Cuando el henchido peso se acomod en su palma, ambos observaron la manera en que l deslizaba las yemas, pasando el pulgar sobre el lugar donde el pezn se tensaba bajo la tela. Ella contuvo
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el aliento y sus miradas se encontraron. Dime lo que sientes. Ella se sonroj. No no puedo. l repiti la caricia y ella jade. Claro que puedes. Isabel neg con la cabeza. No tengo Es demasiado demasiado bueno. l la recompens con otro largo beso mientras le deslizaba el dedo por el borde del vestido, recorriendo la tela que se tensaba contra la piel. Ella gimi, interrumpiendo el beso. Nick apoy la frente en la suya, con una sonrisa bailando en sus labios hinchados. Y ser todava mejor prometi con pasin. La alz otra vez, sorprendindola con el movimiento cuando l se levant y volvi a sentarla con absoluta facilidad. Se recost sobre ella, apoyndose en los brazos de la silla, y la bes de nuevo, hasta que a Isabel le result imposible moverse. Entonces se retir y ella abri los ojos. Ley en los de l un intenso deseo que fue sustituido con rapidez por algo que solo pudo definir como decisin. Confundida por el cambio, no pudo hacer otra cosa que observarle. No s lo que ocultas, Isabel le susurr, pero lo averiguar muy pronto. Y si est en mi poder cambiarlo, lo har. Se qued boquiabierta ante aquellas inesperadas palabras. l se apart y, mientras ella segua anhelando sus caricias, sali de la estancia con unos movimientos tan confiados como sus palabras.

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Captulo 10
Nick supo que alguien le observaba antes de abrir los ojos. Mantuvo la respiracin sosegada mientras barajaba sus opciones. Escuchaba un suave jadeo a tan solo unos metros. El extrao estaba cerca, muy cerca de la cama, y no pareca nervioso. Si hubiera sido diez aos antes, si estuviera en Turqua, estara preocupado, pero Se hallaba en Yorkshire, atrapado por una tormenta y con un nmero de visitantes muy limitado. No ola a flores de azahar, lo que quera decir que, desafortunadamente, no se trataba de Isabel. Le hubiera gustado despertar a su lado. Los acontecimientos de la noche anterior solo haban servido para incrementar su curiosidad; jams haba conocido a una mujer tan apasionada y misteriosa. Quera descubrirlo todo sobre ella. S, le hubiera gustado haber despertado acurrucado a su lado en un nido caliente, ver su somnolienta y acogedora mirada de miel. No haba nada en el mundo que le hubiera hecho dejar esa cama. Apart a un lado esos pensamientos para concentrarse en el presente. Su visita no era peligrosa por lo menos no era un peligro que no pudiera capear , pero no era el momento para dejarse llevar por fantasas sobre la duea del lugar. De hecho, soar con Isabel sera, ciertamente, una tarea muy comprometida. Abri los ojos y se top con una seria mirada castaa, pero muy diferente de la que haba estado imaginando. Bien. Ya est despierto. De todas las personas posibles, jams hubiera esperado encontrarse con el joven conde de Reddich arrodillado junto a su cama, mirndole sin parpadear. Eso parece. Estaba esperando a que despertara anunci James. Lamento haberle hecho esperar repuso Nick con brusquedad. No importa. No tengo clase hasta dentro de una hora. Nick se sent en la cama, las sbanas de lino cayeron hasta su cintura desnuda cuando se pas la mano por la cara para ahuyentar el sueo. No le han dicho nunca que meterse en los dormitorios de los invitados es de mala educacin? James lade la cabeza. Pensaba que se referan solo a las habitaciones de las chicas. Nick sonri. S, bueno, es todava ms importante que no lo haga en las habitaciones de las damas.
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James asinti con la cabeza, como si le hubiera contado un gran secreto. Lo recordar. Ocultando su diversin, Nick pas las piernas por el borde de la cama y se puso la bata demasiado estrecha que le haban ofrecido la noche anterior. Se levant y se anud el cinturn antes de volverse al nio que le miraba desde el lado contrario de la cama. El nio transmita un aire de seriedad; sus ojos castaos mostraban demasiada cautela para sus pocos aos mientras estudiaba sus movimientos. Incapaz de mantener los pensamientos alejados de Isabel, pens que al parecer la seriedad era un rasgo hereditario. Qu puedo hacer por usted, lord Reddich? James mene la cabeza. Nadie me llama as. Pues deberan empezar a hacerlo. Eres el conde de Reddich, no? S. Entonces? James se mordisque el labio inferior. Lo cierto es que no hago las cosas que hacen los condes. No soy lo suficientemente mayor. A qu te refieres? A las cosas que haca mi padre. S, bueno, tengo la certeza de que no eres lo suficientemente mayor para hacer las cosas que haca tu padre convino Nick, cruzando la habitacin para inclinarse sobre la jofaina y lavarse la cara. Tom una toalla que estaba doblada al lado y se sec antes de volverse hacia el chico, que ahora estaba sentado a los pies de la cama, observndole. Supongo que pronto aprender confes James. Nick not la falta de ilusin en su tono, Isabel dice que cuando usted termine de catalogar la coleccin, tendremos dinero para enviarme al colegio. Nick asinti con la cabeza y se volvi para coger los tiles de afeitado que haba junto a la jofaina. Se enjabon la cara mirndose en el espejo, consciente de que el nio segua sus movimientos con fascinacin. Cuntos aos tienes? Diez. La edad a la que a l le cambi la vida. Tom la navaja de la mesa cercana y se desentendi de la atenta mirada del muchacho. Apoy el filo sobre la mejilla. Mi hermano es marqus, sabes? A James le llev un momento percatarse de las palabras, concentrado como estaba en el movimiento de la hoja sobre su piel. Cuando por fin las asimil, el joven conde agrand los ojos. De veras? De veras. Nick se dedic unos segundos a la tarea antes de seguir
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hablando. Fue en el colegio donde aprendi a ser marqus. El silencio flot entre ellos, interrumpido solamente por el sonido del agua cuando Nick enjuagaba la navaja. Usted ha ido al colegio? pregunt el nio tras considerar su informacin durante unos minutos. S. Le gust? A veces. Y el resto del tiempo? Nick permaneci en silencio mientras se rasuraba la barbilla pensando las respuestas. Tena mucho en comn con aquel muchacho: una historia extraa que le haca diferente al resto de los nios de la aristocracia, un futuro incierto, un pasado aciago. Nick record la marcha de su madre, la cantidad de murmuraciones a las que dio pie su partida, la manera en que su padre los envi al colegio sin haber pasado por las manos de un tutor, sin pensar que seran presa fcil de las bromas de los dems chicos. Como segundn sin ttulo, l haba recibido la mayor parte de las burlas, as que se refugi en los estudios, entregndose por completo a la tarea escolar. Aquello fue antes de que aprendiera a utilizar los puos; de que se diera cuenta de que su tamao, su estatura y su podero fsico podan abrirle la puerta a una vida en la que era algo ms que el segundn del marqus de Ralston. No, no le haba gustado el colegio. Pero sera diferente para James. l no era hijo de un marqus dbil y una marquesa sin principios. Era conde, y le respetaran por su ttulo. Algunas veces, los hombres debemos hacer cosas que no nos gustan. Es lo que nos hace hombres. James sopes las palabras. Nick le observ a travs del espejo, preguntndose qu estara pensando. Por fin el nio alz la cabeza. Me gustara que me consideraran un hombre. Entonces me temo que debers ir al colegio. Pero eso es Nick no presion ms al nio, se dedic a secarse la cara recin afeitada y a esperar a que hablara. Qu ocurrir con las chicas? Nick not una opresin en el pecho, una clida sensacin que se extendi por todo su cuerpo. El chico estaba preocupado por su hermana. Y, considerando las imprudencias que esta haba cometido durante los ltimos das, Nick no le culpaba. No se lo dijo, claro est. Tu hermana parece saber cuidarse sola, no crees? James neg con la cabeza. A Isabel no le gusta estar sola. Se pondra muy triste si me fuera. En su mente apareci una imagen de Isabel solitaria y triste. No le gust nada. Creo que comprender cul es tu deber.
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El nio volvi a mordisquearse el labio, una costumbre cautivadora que Eton se ocupara de quebrar, pens con una punzada de decepcin. Y qu ocurre con mi deber aqu? Con las chicas? pregunt James. Isabel y Lara seguirn aqu cuando regreses. Y estarn encantadas de que sepas ser conde. James neg con la cabeza vehementemente. No, no Se interrumpi para meditar sobre la situacin y comenz de nuevo. No podr protegerlas si estoy en el colegio. Nick se puso alerta al escuchar esas palabras. Protegerlas? repiti, manteniendo un tono pausado mientras se acercaba a James. Protegerlas de qu? El nio apart la mirada y se puso a contemplar por la ventana el verde paisaje. De todo. Nick supo en seguida que James no se refera a una hipottica preocupacin general, sino a algo especfico. Tambin supo que el nio no lo compartira con facilidad. James comenz, intentando no asustarle, si algo te preocupa yo puedo ayudarte. James volvi la mirada atrs y clav los ojos en la cicatriz de Nick. No le sorprenda que la mirara, sino que estaba seguro de que era la primera vez que la vea. Sin embargo, James pronto desvi la atencin, en esta ocasin a sus hombros, donde se tensaba la tela de la bata, demasiado pequea para l. S, creo que podra ayudarme concluy finalmente. Creo que es lo suficientemente grande para hacerlo. Si no estuviera tan preocupado por las palabras de James, Nick habra sonredo. Conoca su tamao y saba que resultaba apabullante para los que no estaban acostumbrados a l. Jams me he enfrentado a un peligro que no pudiera superar. Esas palabras tan pedantes eran solo una verdad a medias, pero el nio no tena por qu saberlo. James asinti con la cabeza. Necesitarn que alguien las proteja. En especial Isabel. El nombre flot en la mente de Nick al notar una gran preocupacin en la cara del joven conde. Sera posible que ella corriera un serio peligro? Que alguien la persiguiera? Que estuviera ocultndose? Nick apret los dientes presa de una abrumadora ansia de proteccin. Quera salir de aquella estancia, buscarla y arrancarle toda la informacin que pudiera. En qu demonios estaba metida esa chica? En especial Georgiana susurr James finalmente. Se le encendieron todas las alarmas. Georgiana? Quin es Georgiana? Mi institutriz.
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La haban encontrado. Surgi el placer de la cacera, pero se apresur a aplastarlo, conservando un tono casual. Cunto tiempo hace que es tu institutriz? Tan solo unas semanas. Pero es muy buena. Sabe latn y muchas cosas sobre ser conde. Conocimientos normales en la hermana de un duque. Qu ocurre si me necesita y no estoy aqu? La pregunta del nio le arranc de sus pensamientos. Cuntas veces se haba preguntado lo mismo cuando tena la edad de James? Qu ocurrira si su madre le necesitaba y l no lo saba? Cmo poda protegerla cuando no tena ni idea de adnde haba ido? Mene la cabeza para aclarrsela. Aquel era un nio embelesado con su institutriz; algo completamente diferente. S que es difcil imaginarte lejos de aqu, pero tengo la certeza de que estar bien sin ti. James pareci no estar de acuerdo, pero Nick no le dej intervenir. Ahora est bien, verdad? S. Pero qu ocurrir si alguien viene a buscarla? Se sinti culpable como el pecado. Ya ha llegado alguien para llevrsela. Estar bien. Al menos poda prometerle eso. James quera decir algo ms, era evidente, pero baj la mirada al suelo. Supongo. Quiz si yo me fuera podra quedarse usted. Solo para estar seguro de que est a salvo. Nick estudi al pequeo conde, not la preocupacin en sus ojos y la reconoci como igual a la que haba visto en los ojos de Isabel la noche anterior. Qu demonios ocurra all? Quines eran las chicas que se alojaban all? Eran todas de la nobleza? Contuvo el aliento. Si Isabel tena la casa llena de jvenes aristcratas, estara violando una docena de leyes de la Corona. Se encontrara en graves problemas. Problemas demasiado grandes para que l pudiera echarle una mano. Nick se acerc a la ropa doblada y a la camisa que le haban facilitado. Tom la prenda y se volvi hacia James, que esperaba su respuesta con ansiedad. Me quedar el tiempo suficiente como para tener la certeza de que todo est bien. Llega con eso? Me da su palabra? S. La cara de James se convirti en una enorme sonrisa de alivio que le hizo recordar a Isabel. No pudo evitar una punzada de placer al ver la felicidad del cro. Ahora, esprame fuera mientras me visto y podrs ensearme tu clase. Tengo muchas ganas de conocer a tu institutriz.

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Un cuarto de hora despus, Nick segua a James por el pasillo de una de las plantas superiores de Townsend Park. Est camino a la galera de estatuas, quiz podra hacer una vista durante el almuerzo. Si cree que va a apetecerle, claro est. El nio haba hablado sin cesar desde que Nick se reuni con l en la puerta de su habitacin. Pareca que su conversacin le haba tranquilizado y, aunque no tena experiencia con nios, se senta encantado de haber podido ahuyentar las preocupaciones del joven conde. Una legtima preocupacin. Nick se trag la sensacin de culpa. Quiz. Ya veremos cmo llevo el trabajo para entonces. Aunque lo intentar. La respuesta pareci satisfacer a James, que asinti con la cabeza mientras miraba una puerta cercana. El tono de la madera haca que se la pasara por alto en el oscuro pasillo. James apoy las palmas en la hoja y empuj, revelando una sala bien iluminada y bastante acogedora. Nick sigui al nio al interior. Haban pasado muchos aos desde que tuviera un motivo para pisar un aula, pero el espacio le result a la vez extrao y familiar; desde los vocablos en latn escritos en la pizarra al aroma delator a polvo de tiza que le inund las fosas nasales. En la esquina, Isabel estaba recostada sobre un enorme rectngulo de vidrio, y una joven rubia la observaba. Georgiana. Incluso aunque no supiera que era la hija de un duque tan erguida y correcta como intocable . Nick lo habra supuesto. Era una Leighton de pies a cabeza; desde los rizos rubios, iguales a los que hacan que las mujeres cayeran a los pies del duque, a los ojos dorados. Se gir al escuchar el saludo de James y al instante le mir a l. Nick ocult que la haba reconocido, pero vio el destello de miedo en sus ojos y supo que en Townsend Park no estaban reteniendo a las chicas, sino salvndolas. Georgiana se aterroriz al verle. Saba quin era y, si Isabel no se lo hubiera dicho ya, la cicatriz le habra delatado. Era probable que supiera que era amigo de su hermano. La joven susurr una excusa y se fue; un lo de faldas revolote a su lado cuando atraves la estancia a toda velocidad hasta una puerta cercana que comunicaba con la habitacin contigua. l la observ salir mientras una extraa emocin le retorca las entraas. Se senta culpable. Y no le gust. Con decisin, centr la atencin en Isabel, que vestida con muselina gris inclinaba la cabeza sobre una caja de vidrio con el brazo sumergido dentro. No s cmo estuve de acuerdo en esto. Y esa maldita criatura se aleja tanto de m como puede. Izzy! James se acerc corriendo y se aferr a la mano libre de su hermana. Qu ests haciendo? Vas a hacerle dao! No, no se lo har. Las palabras flotaron fuera de la caja y Nick se acerc
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para poder ver mejor la estructura que, llena de rocas y ramitas verdes, pareca un bosque diminuto. A travs del cristal poda ver las puntas de los dedos de Isabel, apartando hojas y guijarros hasta llegar, por fin, a una rama gruesa. La observ mover una piedra enorme hasta que la agarr con fuerza. La tengo! Se incorpor con una amplia sonrisa de triunfo. Algunos mechones de pelo se haban soltado y la hacan parecer una excitada joven de campo. Nick record al instante la noche anterior, cuando sus besos haban sido inocentes, ansiosos y decididos. La contempl; Isabel sostena su presa en alto, fuera del alcance de James, con una amplia sonrisa. El joven conde estaba de puntillas, tratando de alcanzar lo que fuera que ella sujetaba. Izzy! Dmela! Por qu debera hacerlo? Nick not el tono provocador y se sinti atrado por l. Yo la he rescatado. Por ley, ahora me pertenece. Ni siquiera te gustan las tortugas! Eso es algo que deberas agradecer eternamente, mi querido hermano. Mir a su hermano con una risita y luego le vio. Supo en qu momento exacto not su presencia. La sonrisa desapareci y mir a su alrededor. Buscaba a Georgiana. Quera esconderla. La clera la recorri como una llamarada al descubrir que no confiaba en l. No es que debiera hacerlo, claro est; l estaba a punto de delatarla ante el mundo. La vio pasarse la mano por el pelo en un movimiento que reconoci como nervioso. Desanimada, baj el brazo, entregando aquello que con tanta determinacin haba mantenido alejado de la mano de James. Nick sinti un cierto desencanto al verla cambiar de actitud. l quera conocer a la Isabel sonriente y feliz. Ya la haba visto seria demasiadas veces. Lade la cabeza. Lady Isabel. Una vez ms nos encontramos en peculiares circunstancias. Ella le hizo una reverencia rpida y casi imperceptible, ms para evitar su mirada que otra cosa, supuso. Lord Nicholas. Si dejara de aparecer donde nadie le invita, le aseguro que le parecera menos peculiar. Jams he dicho que fuera peculiar. nica, s. Intrigante, seguramente. Pero jams peculiar. Isabel se ruboriz y Nick sinti un intenso placer al verlo. Al tiempo que sopesaba dejarse llevar por el instinto, record la presencia de James. Fijndose en el nio, se agach a su lado. S mucho de tortugas, lord Reddich. La tuya parece ser un espcimen muy raro. Puedo echarle un vistazo? James le tendi, orgulloso, su mascota. Nick simul examinar la tortuga. Muy guapa, sin duda.
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James sonri. Se llama Jorge, como el rey. Estoy seguro de que el rey se sentir muy orgulloso de tener tal tocayo. La encontr en primavera. Izzy y yo le construimos un terrario. Nos llev varias semanas que quedara perfecto. Nick observ a Isabel, intrigado porque una joven se dedicara a desarrollar el hbitat de una tortuga. Lo hizo usted? No pudo dejar de mirarla. Qu proyecto ms interesante! Ella gru con irritacin ante aquella conversacin y mir hacia otro lado con los brazos cruzados, haciendo que la tela del vestido se tensara sobre sus pechos. Nick dese no haberse fijado. Tiene unos pechos preciosos. S, bien, si no movemos el terrario, Jorge se quedar sin casa dijo Isabel, consiguiendo que l centrara la atencin en lo que llevaba en la mano . Est justo debajo de una gotera. James y Nick siguieron la direccin de su dedo, que sealaba el techo. Haba una gotera en el techo y el terrario de Jorge no tena tejado propio. Si quiere puede quedarse, lord Nicholas le invit Isabel, si bien l not la sequedad en su tono. Puede que su fuerza fsica nos sea de utilidad. Nick sinti una primitiva satisfaccin ante sus palabras; era el reconocimiento de las diferencias ms bsicas entre ellos. Supo, sin embargo, que aquella reaccin visceral no era algo de lo que sentirse orgulloso. Tomar como un gran cumplido que me encuentre til, lady Isabel. Not que ella curvaba los labios antes de volverse hacia el terrario. No era la mujer indiferente que deseaba ser. Deja a Jorge all, en el suelo le indic a su hermano sealando una mesa baja en un rincn lejano. Luego ven a ayudarnos. Isabel mir el techo como considerando sus opciones. Por fin, se volvi hacia l y le indic un lugar alejado. Creo que ese es el mejor sitio. Nick asinti con aprobacin y se situ a un lado del terrario. Imagino que no me permitir ir a buscar a Rock para que nos ayude en vez de hacerlo usted misma, verdad? Isabel se coloc en una posicin simtrica a la de l. Si necesitara ayuda, St. John, llamara a un lacayo. Claro que s convino Nick, preguntndose a cul de las mujeres que formaban el servicio llamara. No vala la pena discutir. Apoy el hombro contra el vidrio y empuj. Santo Dios! Esa cosa pesaba una tonelada. Aunque l hizo casi todo el trabajo, Isabel puso su granito de arena para guiarle a la nueva ubicacin. James los miraba con Jorge apresado firmemente entre los dedos. De repente, el techo cay. En un momento estaba recobrando el aliento, esperando que Isabel le indicara
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si estaba satisfecha con la nueva ubicacin del terrario, y al siguiente, escuch un estruendo a su espalda. Se volvi con rapidez hacia el sonido y se encontr con que haba cado un enorme trozo de escayola del techo, aterrizando justo en el lugar exacto donde haban estado tan solo un minuto antes. Una polvareda indicaba por dnde haba cado, y a travs del agujero se vea el tejado mojado, calado por las goteras. Hubo un momento de aturdido silencio cuando todos digirieron los daos antes de que Isabel dejara escapar un largo suspiro. Supongo que solo era cuestin de tiempo. Ahora entender por qu ayer estaba arreglando el tejado, lord Nicholas. Se volvi hacia James. Y t ve en busca de tu institutriz. No pienses que vas a librarte de las lecciones. James parpade, considerando sus opciones. Al parecer, pasar una tarde con su institutriz en algn lugar distinto del aula era demasiado atrayente. Devolvi a Jorge a su casa y se fue corriendo, dejndolos a cargo del desorden. Nick observ cmo la tortuga asomaba la cabeza y tomaba un trozo de una hoja cercana para masticarla lentamente, ignorante de todo lo que ocurra a su alrededor. Oh, quin fuera tortuga! Se volvi hacia Isabel, que segua mirando fijamente el hueco en el techo. Entonces la vio. Una solitaria lgrima se deslizaba por su mejilla. Se la sec de inmediato, con tanta rapidez que fue casi como si no hubiera ocurrido. Pero l la haba visto. Maldicin! Isabel empez, la incertidumbre en su tono result extraa incluso para s mismo. Ella le mir con un profundo suspiro. Por ahora no podemos hacer nada, verdad? Tendremos que esperar a que deje de llover antes de construir aqu un cuarto de bao. Y entonces se dio cuenta de lo mucho que admiraba a esa mujer. Cualquier otra hembra que hubiera conocido su madre, sus amantes habran utilizado las lgrimas para manipularle. Esta las ocultaba. Lo que la haca todava ms notable. Quiso abrazarla. Darle la oportunidad de que bajara la guardia. Ella cargaba demasiadas responsabilidades sobre los hombros; no era extrao que se sintiera sobrepasada. Pero saba que no querra que mencionara las lgrimas, as que no lo hizo. En las mejores casas de Londres han instalado un cuarto de bao. Se gastan pequeas fortunas en ello. Estaris a la ltima moda. Cuando ella le sostuvo la mirada, haba en sus ojos una mezcla de alivio y gratitud. Bien, no somos afortunados por tener un techo tan complaciente? La escuch rerse entre dientes, un alegre sonido que le enerv los sentidos. Se permiti unirse a ella y sus carcajadas se mezclaron durante un buen rato, en el que
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disfrutaron del compaerismo y la liberacin. Cuando se tranquilizaron y se hizo el silencio, fue consciente de una certeza: le gustaba esa mujer mucho ms de lo que quera admitir. Eso le daba que pensar. Algo que inevitablemente conduca al sufrimiento. O a los grilletes. Nick se aclar la voz. Me ha sorprendido lo nervioso que pone a James tu seguridad, pero ahora veo que se preocupa con razn. El peligro parece acecharte. Ella arque las cejas. James est preocupado por mi seguridad? Por la tuya, por la de su institutriz, por la de Lara por las chicas. Ella apart la mirada al instante. Isabel, hay algo que debas decirme? Dmelo. Deseaba que ella se lo confesara todo. Si lo haca, l hara todo lo posible por protegerlos. Pero tena que confiar en l. Ella no dijo nada, por supuesto. Atraves la estancia para ir a buscar un cubo en el que recoger los trozos ms grandes de yeso que se haban diseminado por todo el cuarto con el impacto. Isabel puedo ayudarte. Al tiempo que escuchaba las palabras, supo que no deba haberlas dicho. Qu le hace pensar que necesito ayuda? El tono fue suave, pero Nick not la tensin subyacente. Estaba demasiado pendiente de ella para no hacerlo. l se inclin a su lado, donde ella se haba agachado para limpiar el yeso. La tom por la mueca, dejando que su mano desnuda palpara la porcin de piel sin cubrir entre la manga y el guante. No me tomes por idiota. Me doy cuenta de que ocurre algo malo. Isabel mir el lugar donde se tocaban y luego alz la vista hasta sus ojos. No soy yo la que est insistiendo, milord. Lo nico malo es que tenemos un agujero en el techo y una visita que no se ir durante bastante tiempo. Deje de tratar de comprendernos. No es asunto suyo. No es problema suyo, lord Nicholas. Nos har un favor a ambos cuando deje de pretenderlo. El silencio cay sobre ellos como un sudario. Arranc el brazo de su mano y sigui limpiando el suelo . Puedo encargarme de todo. Como siempre. Haba un deje de dolor en su voz. No he sugerido que no pudieras. Ella se volvi entonces hacia l, rgida de furia. S, lo ha hecho. Todo el mundo lo hace. Pero llevo aos sola. He mantenido la casa en pie y seguir hacindolo despus de que usted se vaya. Da igual el agujero en el techo, que el conde an sea un nio y todo lo dems. El agitado movimiento de sus pechos acentuaba la frustracin y l dijo lo nico que pudo pensar. Las palabras equivocadas. Djame ayudarte. Le mir con los ojos entrecerrados, solo se oa su respiracin entrecortada. Quiere ayudarme? Catalogue la maldita coleccin.
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Se dio la vuelta otra vez mientras l la observaba con los puos apretados por la furia. Poda hacer mucho por ese lugar. l se haba enfrentado a los enemigos ms crueles, a hombres capaces de infligir dolor con precisin cientfica; a mujeres con corazones tan fros que podran rivalizar con cualquier hombre; a villanos con ms riqueza y poder del que nadie debera poseer. Saba con inquebrantable certeza que poda conquistar a cualquier demonio que acechara a Isabel, que poda salvarla. A ella, al ttulo. S, no tena ninguna duda. Pero no saba por qu era tan importante que lo hiciera. Qu tenan esa mujer, esa casa, ese lugar, que quera quedarse all? Mxime cuando, durante toda su vida, cualquier vago indicio de permanencia, de responsabilidad, incluso la amenaza de establecerse en un lugar demasiado tiempo le haba hecho correr en busca de la siguiente aventura. No pensaba dejarla. No hasta que estuviera seguro de que estaba a salvo de no importaba qu maldades. Sencillamente, tena que convencerla de que dejarle protegerla era lo mejor. Uno de los dos tena que dejar de mentir. As que le dira la verdad. Al menos parte de ella. Por el amor de Dios, Isabel! S lo de las chicas.

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Captulo 11
LECCIN NMERO CUATRO Busque aliados. Hacer la corte a un lord es como planificar una batalla. Necesitar una estrategia bien pensada, tcticas eficaces y apoyo de confianza tanto masculino como femenino que le ayuden a alcanzar la victoria. Las alianzas sern la mejor estrategia para tener xito! Cuente con amigos, familia, sirvientes, en general con todo aquel que pueda ayudarle. No menosprecie el poder de unos anfitriones amigos; un caballero que se precie jams ignorar una insinuacin para bailar el vals. Y solo hay un pequeo paso entre bailar el vals y dar un paseo por los jardines, y otro, ms pequeo an, entre los jardines y recorrer el camino al altar. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Haba algo tranquilizador en saber que l haba descubierto la existencia de Minerva House. Isabel no esperaba esa sensacin. Por el contrario crea que sera presa del pnico, o que se sentira impulsada a negar lo que l haba descubierto, burlndose de sus hallazgos y conclusiones como si no hubiera cambiado nada. Pero cuando l la mir de frente y confes lo que haba descubierto con la misma tranquilidad que si estuviera hablando del clima, lo que sinti fue ms alivio que pnico. Estaba harta de esconderse de l De esperar con el corazn en un puo que l descubriera su secreto de un modo u otro. Y lo cierto era que, vindolo de manera retrospectiva, haba sido absurdo llegar a imaginar que podra mantenerle alejado de la verdad. Tu mayordomo es una mujer, as como los lacayos y el mozo de cuadra. Ella asimil sus palabras mientras se quitaba los guantes, arruinados por el yeso que haba limpiado. Perdn, el jefe de cuadras. l ignor la correccin. Esta casa est llena de mujeres. No todos son mujeres. Ah, no? Ella hizo una pausa. Todos menos uno. l se volvi hacia ella. Isabel percibi la cicatriz en su mejilla, blanca y sombra
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por la frustracin. Observ la manera en que cerraba los puos mientras alzaba la mirada al techo. Tu hermano. El conde. Lo dijo con voz firme, poniendo mucho nfasis en el ttulo. Un conde de diez aos. Y eso qu importa? Sigue siendo conde! Importa porque a ti no te protege nadie! Las palabras resonaron en la estancia, asombrndola por su fuerza. Tambin ella se enfad. Se enfad por la verdad de la exclamacin. Se enfad con el universo; con ese hombre, que a pesar de que la conoca desde haca solo tres das, segua insistiendo en que alguien deba protegerla. Era como si pensara que ella no poda cuidar de s misma, de su hermano, de sus chicas. Cree que no comprendo la apurada situacin en que nos encontramos? El riesgo que corremos? Cree acaso que si hubiera otra manera, no la habra encontrado? Las lgrimas surgieron rpidas y furiosas. Nunca he pedido su ayuda, lord Nicholas. No le he pedido que me proteja. l le sostuvo la mirada con los ojos azules llenos de frustracin. Lo s, Isabel. No te atreves a pedrmela porque crees que eso har que parezcas dbil. Quiz no le pido ayuda porque es de los hombres de quienes necesitamos proteccin. No se le haba ocurrido? Lament las palabras al instante; cuando cayeron entre ellos como una losa. l no las mereca. No era como otros hombres, y ella lo saba. Igual que saba que era infinitamente ms peligroso. Lo siento. l la mir a los ojos durante un buen rato. Me result muy fcil darme cuenta de que eran mujeres, pero quines son? Por qu estn aqu? Ella neg con la cabeza. No creer realmente que pienso responder a esas preguntas. Son criminales? Estoy segura de que pensar eso de algunas de ellas. Saba que estaba siendo injusta, pero no poda evitarlo. Se sinti fascinada por los puos que Nick abra y cerraba lentamente. Algunas son chicas que solo necesitaban un lugar a donde escapar. Si ests protegiendo a criminales, Isabel, podras acabar en la crcel. Ella no respondi. Hay gente que las busca, por eso las ocultas en secreto. Nick estaba juntando las piezas del puzle, pero ella no le dara el placer de confirmarle que lo haca bien. La coleccin. Tu preocupacin por la situacin financiera, no es solo por James, tambin es por ellas. Nunca he negado que necesitara el dinero para algo ms que el colegio de James.
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No, simplemente no contaste toda la verdad. No es asunto suyo. Sin embargo, parece que s lo es. Jams le he pedido que se interese por ello. l no respondi, sino que se volvi hacia la ventana para estudiar la tierra mojada y la tormenta incesante. Ella solo poda ver la parte de su cara que tena la cicatriz; la blanca lnea resaltaba bajo la griscea luz matutina, ms blanca todava por su forzado silencio. Nick permaneci all durante muchos minutos, sin hablar, hasta que ella pens que se volvera loca. Puedes confiar en m dijo simplemente cuando por fin habl. Confianza, qu palabra ms preciosa. Haba algo en ese hombre, en su fuerza, en el carcter que mostraba en cada accin, en la manera en que la miraba con paciencia, honradez y promesas, que la impulsaba desesperadamente a creerle. Que haca que quisiera depositar en l su fe, su confianza, sus chicas y su Todo lo que tena. Que provocaba que quisiera pedirle que la ayudara. Pero no poda. No era tan tonta. Oh, claro que l pensaba que podra ayudarlos. Estaba convencido de que podra ser su protector. Seguramente esa idea apaciguaba alguna especie de necesidad masculina pero haba visto ya lo que ocurra cuando las palabras bonitas de los hombres se convertan en humo. Lo que ocurra con las necesidades de las mujeres que formaban parte de sus vidas. Fue testigo de cmo su padre abandon a su madre, dejndola sin otra cosa que una propiedad al borde de la ruina, y el corazn roto. Si se apoyaba ahora en l, no sobrevivira cuando se marchara. Me has metido en tu mundo, Isabel. Sea bueno o malo, merezco saber lo que ocurre. No le era posible confiar en l por mucho que ella quisiera hacerlo. Por mucho que su fuerza, su seguridad y sus besos la reclamaran. Aquel hombre era mucho ms peligroso que una docena de individuos como su padre. Neg con la cabeza. No vas a decrmelo. No se mantuvo firme. No confas en m. Quiero hacerlo! N-no puedo. Algo ardi en los ojos de Nick algo peligroso, e Isabel dese no haber dicho aquellas palabras. l se acerc un poco ms a ella. Sabes que acabar enterndome por m mismo susurr con voz ronca y sombra. Soy un cazador excelente.
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Ella no lo dudaba, pero a pesar de todo no poda decrselo. Oh, por el amor de Dios! No se trata de una coleccin de estatuas. No puede esperar que, de repente, le abra el corazn. l curv la boca. No seras la primera mujer que lo hiciera. A Isabel no le gust la idea de que otras mujeres le hubieran contado sus secretos. Guard silencio. Es as como sern las cosas, Izzy? Hubo algo en el sonido de su apodo de la infancia que le hizo sentirse expuesta. No le gust, pero no mordi el anzuelo. Enderez los hombros. Eso parece. Excelente. Que comience la cacera.

Esto lo simplifica todo, no crees? Las chicas se alegrarn de no tener que andarse con tanto cuidado. Isabel pas la mirada de Gwen a Jane, segura de que las dos se haban vuelto locas. Creo que no lo habis entendido. No se trata de algo bueno, lord Nicholas ha descubierto que en esta casa se ocultan mujeres. Conoce la existencia de Minerva House. Y eso no es, precisamente, bueno. Sac un montn de papeles y un tintero de un cajn de la cocina y se sent ante la enorme mesa que dominaba la estancia. Tengo que encontrar un lugar en el que acomodaros a todas. Os iris de Townsend Park hasta que todo se solucione. Estoy segura de que encontraremos familias en el pueblo dispuestas a acoger a un par de chicas durante unos das. En el silencio que sigui a las palabras de Isabel, solo se escuch el rasgueo de la pluma sobre el papel. Gwen y Jane se miraron entre s y luego clavaron los ojos en Kate, instndola a tomar la palabra. Isabel Quiz deberas reconsiderar una decisin tan drstica. No es drstica en absoluto. Es lo nico inteligente. Lord Nicholas sabe que ocultamos a mujeres; es solo cuestin de tiempo que descubra cmo habis llegado aqu. Y entonces qu? Creis que Margaret acoger a un par de chicas? Margaret tambin estuvo aqu. Por supuesto que dar alojamiento a algunas chicas. Pero es necesario? Por qu no nos limitamos a esperar a que la coleccin se venda? Isabel neg con la cabeza. Es demasiado tarde para eso. No puedes pensar que lord Nicholas va a descubrirnos se escandaliz Kate. Por supuesto que lo pienso asegur Isabel sin alzar la mirada de la mesa . Por qu iba a ponerse de nuestro lado? No, l no hara eso. Es un disparate! convino Gwen. Es evidente que lord Nicholas es un
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buen hombre. Isabel dej de escribir para mirar a la cocinera. Cmo lo sabes? Ni siquiera le conoces! Bueno, le he visto. Y le he escuchado hablar contigo. Entre eso y su comportamiento con nosotras, me parece suficiente. Isabel parpade. No es suficiente. Creo que Gwen est tratando de decirte que parece un buen hombre explic Jane cuidadosamente. Despus de todo, estuvo dispuesto a catalogar tu coleccin a raz de una simple invitacin. No es frecuente tal nivel de generosidad. Tal nivel de generosidad es muy frecuente cuando se quiere algo! Puede que l sea alguien! Podra ser! Isabel hizo una pausa, buscando la peor identidad posible. Las chicas se quedaron observando su impotencia mientras intentaban ocultar las sonrisas que asomaban a sus labios. S? la apremi Jane. Podra ser un tratante de mujeres! anunci Isabel, trazando unas comillas en el aire con el dedo. Un proxeneta! Jane emiti un gemido. Kate mir al techo. Isabel, no es un proxeneta. Es un hombre interesado en ayudarnos. Y no nos vendra nada mal aceptar su ayuda. Y resulta que es tambin lord Pluscuamperfecto, no te olvides aadi Gwen. Eso convino Kate. Ahora fue Isabel la que gimi. Oh, cmo deseara que no hubierais visto nunca esa ridcula revista. Entonces no me encontrara en esta situacin! Mir a las dems jvenes una a una. Santo Dios. Pensis que debo conquistarle! Quiz podras probar con alguna de las lecciones de la revista. La tres, tal vez? Gwen pareca esperanzada. Intentar conquistar a lord Nicholas St. John no es una solucin razonable para este problema! Por Dios, Isabel! Fue Jane la que tom la palabra. Es un caballero generoso, rico Y tambin guapo la interrumpi Gwen. Estupendo. Un caballero generoso, rico y guapo corrigi Jane, que parece querer mostrarse servicial y amable contigo a pesar de todos tus intentos de disuadirlo. Un hombre que se interesa por nuestra situacin, la cual, podra aadir, es el tipo de situacin que se resuelve con el inters de un caballero rico. Por lo que a m respecta, intentar conquistar a St. John es la mejor solucin a nuestros problemas. Sin mencionar que no tienes otra eleccin, Isabel aadi Kate. Si quieres mantener en secreto la existencia de Minerva House, esta es la mejor opcin. Isabel mir a su mayordomo, a la jefe de cuadras y a la cocinera.
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Pensaba que ninguna de vosotras daba crdito a esa estpida revista y a sus absurdas reglas! Tuvieron la discrecin de parecer avergonzadas. Eso fue antes de que esta nos pareciera la mejor manera de mantener un techo sobre nuestras cabezas confes Jane. Isabel la mir con el ceo fruncido. Es un caballero rico que da la casualidad de que conoce a la mitad de los habitantes de Londres! Qu ocurre si conoce a tu padre, Kate? O al hombre al que robaste, Jane? Kate neg con la cabeza, desechando la amenaza. Para empezar, dudo mucho que tu apuesto lord conozca a un bruto como mi padre. Y para seguir, creo que si esos son tus nicos temores, no tienes de qu preocuparte. Isabel entrecerr los ojos. No es mi apuesto lord. No es eso lo que Gwen dice brome Jane mientras Kate y Gwen se rean disimuladamente. Isabel baraj la idea de estrangularlas. Por qu no podan tomarse eso en serio? Por qu no lo hacan? Era por su seguridad por lo que haban protegido celosamente Minerva House durante tanto tiempo. Era por ellas por lo que Isabel haba trabajado para mantener el lugar y su identidad ocultos. Isabel intervino Kate. Sabemos que has pasado gran parte de tu vida tratando de protegernos. Nos has dado mucho ms que seguridad, nos has dado confianza y fe en nosotras mismas y en el mundo. No es que estemos ignorando tus sentimientos, pero debes de darte cuenta de que el hecho de que un hombre conozca Dos hombres corrigi Isabel. El que dos hombres conozcan la existencia de Minerva House no es suficiente para destruirla. No hace falta ms. No lo permitiremos asegur Kate. Lo haris. A Isabel no le interesaba discutir. Kate se puso rgida. Bueno, no puedo hablar por el resto, pero yo no lo permitir. Supo que deca la verdad y sostuvo la mirada de Kate por encima de la mesa. Kate haba sido la que lleg ms joven a Minerva House. Apenas contaba catorce aos cuando subi, orgullosa, los escalones de piedra de Townsend Park con un perro sarnoso como nico acompaante. Llam a la puerta, ms altiva que nadie. Isabel fue quien abri aquella maana y solo una mirada a la desafiante mandbula de Kate la convenci de que la chica deba quedarse. Cinco aos despus, Kate era insustituible en Minerva House. Era su fuerza la que daba coraje a las chicas. Era su tica por el trabajo la que motivaba a las dems. Nadie era ms leal que ella y, cuando la vea tensar la mandbula de la misma
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manera que el da en que lleg, saba que sera capaz de atravesar el fuego para salvar a cualquiera de ellas. Isabel puso la pluma en la mesa. A ver comenz Kate, por qu no nos dices qu piensas de verdad sobre lord Nicholas? La pregunta reson en sus odos hacindole levantarse de la mesa donde estaban reunidas. Pas el dedo por un profundo surco en la madera gastada, preguntndose para sus adentros cul sera la mejor manera de responder a aquella pregunta. Er Qu pensaba de l? Lo cierto es que Nick no haba conseguido nada que le hiciera merecedor de su desconfianza. Le haba salvado la vida dos veces, estaba dispuesto a catalogar su coleccin, a hacerse amigo de su hermano y, adems, se haba ofrecido para protegerlas. Y la haba besado. La verdad era que en tan solo tres das haba hecho ms para garantizar su confianza que ningn otro hombre en los veinticuatro aos anteriores. Suspir. No saba qu pensar. Imagino que me gusta. La repentina llegada de unos risueos Rock y Lara la salv de tener que explicar detalladamente su declaracin. Los recin llegados entraron desde el jardn. Su prima estaba envuelta en la inmensa capa de Rock y se la quit cuando l cerr la puerta a sus espaldas, dejando fuera el viento y aquella lluvia que amenazaba con no escampar jams. Lara mir a su alrededor y observ las caras serias de las dems. Qu ha ocurrido? Lord Nicholas ha descubierto la existencia de Minerva House repuso Jane. Lara se retir el pelo mojado de la cara, escurriendo el agua que lo empapaba. Cmo? Lo sabe desde ayer inform Rock, quitndose el sombrero. Isabel supuso que debera sorprenderse, pero no fue as. Todo esto es culpa ma. Si no los hubiera invitado a Lara neg con la cabeza. No, Isabel. Si no los hubieras invitado, no habra ninguna posibilidad de salvar Minerva House. Quiere que le cuente todo aadi Isabel. Qu vas a hacer? se interes Lara. No lo s. Acaba de decir que l le gusta anunci Kate. Kate! Isabel se sonroj mirando a Rock, que se esforzaba en ignorar la noticia. Eso es maravilloso! Lara jade de excitacin. Esta lluvia hace mucho
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ms fcil que puedas conquistarle! Rock emiti una tosecilla e Isabel tuvo la impresin de que al gigante le gustara desaparecer. No tengo ninguna intencin de conquistarle le asegur. Yo no he dicho nada sonri l. Isabel se encogi de hombros. En el silencio que hubo a continuacin, se pregunt si todos los presentes la consideraban imbcil. Jams se haba sentido ms insegura de lo que deba hacer. No le gustaba que esa nueva sensacin de duda fuera por culpa de un hombre. Me permite dar mi opinin? intervino Rock, arrancndola de sus pensamientos. Le hizo gracia aquel tono cuidadoso en un hombre de ese tamao. Hizo un gesto en el aire. Por supuesto asegur con irona. Aqu nadie se guarda su opinin para s mismo. Supongo que a l no le habr gustado nada que siga guardando sus secretos. En efecto. De hecho, me amenaz con intentar averiguar la verdad por s mismo. Isabel tom un bollito del plato. No s por qu no puede ocuparse de sus propios asuntos. A Rock le dio la risa. Nick nunca ha sido capaz de centrarse en sus propios asuntos. En particular si hay una mujer hermosa de por medio. Isabel comenz a protestar, pero l continu hablando. Le molesta que no comparta sus secretos con l. Si no los conoce, no puede protegerlos. Cmo s que los proteger? l retrocedi como si le hubiera pegado un tortazo. No le habr sugerido a l nada semejante, verdad? Es posible tante. Bueno, supongo que no se lo tom muy bien. No. S pocas cosas con seguridad, lady Isabel, pero esta es una de ellas: si lord Nicholas St. John promete luchar a su favor, lo har. Se sinti abochornada. Yo no he insinuado que Pues eso es lo que ha parecido, Isabel seal Lara. Seor Durukhan, le apetece tomar el t? Rock centr en Lara toda su atencin. Me encantara tomar el t, seorita Caldwell. Muchas gracias. Isabel observ a su prima mientras preparaba una taza de t para Rock. En un momento dado, Lara alz la vista y mir al turco con una suave sonrisa. Cuando l le correspondi, Isabel sinti que en su pecho despertaba el anhelo al ser testigo de aquel momento lleno de dulzura. Haba algo muy tentador en el evidente inters que aquellos dos sentan el uno por el otro. El momento pas al instante y Rock volvi a centrarse en ella.
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Por supuesto, usted debe hacer lo que considere ms conveniente para su casa y su gente, lady Isabel. Pero debera considerar a Nick como un gran aliado. l comprende la necesidad de guardar determinados secretos. l mismo tiene los suyos y no le gusta que se cuenten. A Isabel no le sorprendi saberlo. Haba algo profundamente imponente en lord Nicholas St. John, un misterio que acechaba bajo su piel, una oscuridad que haba saboreado de primera mano cuando estuvo entre sus brazos. Era algo que le resultaba familiar. Algo que le haca creer despus de tantos aos luchando contra el mundo que haba encontrado a alguien que la comprenda. Que poda ayudarla. Quiz pudiera confiar en l. Es decir, si no le haba perturbado por completo. Creo que se ha enfadado conmigo. Rock intent darle nimos con una sonrisa. Nick no suele permanecer enfadado mucho tiempo. Voy a ponerle al tanto de la situacin. Los presentes la miraron sin decir nada. Os dais cuenta de que eso lo cambiar todo? Una vez que lo sepa, no hay marcha atrs. Isabel respir en profundidad, preparndose duramente para la batalla. No estoy pensando en m, sino en Minerva House. En James. En el ttulo. Pero no en m. Tena que creer eso para no volverse loca. Lara le cogi la mano. l nos ayudar. Isabel mir a su prima durante un buen rato antes de volverse hacia Rock, sosteniendo su mirada seria y oscura. l la observ detenidamente, como si evaluara su carcter. Por fin, asinti con la cabeza. Usted es el tipo de mujer que l necesita. Ella se sonroj. Oh, yo no quiero Puede que no convino l, pero sin embargo lo es. Se le hizo un nudo en el estmago al escucharle. A pesar del nerviosismo que la inund, no poda retroceder. Irgui los hombros y se dirigi a la puerta, dispuesta a encontrarle dondequiera que estuviera. Isabel? la llam Gwen. Cuando se volvi, la cocinera continu . Por si te interesa, a los caballeros les gusta que las damas compartan con ellos sus aficiones. Isabel emiti una risita. Perlas y Pellizas? Sigues insistiendo? Gwen sonri. Hasta ahora ha funcionado. Oh, s, funciona maravillosamente repuso con sarcasmo, a pesar del rubor que le cubri las mejillas. Bueno, funcionara si siguieras las indicaciones al pie de la letra. Adems no temas acercarte a l!
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Isabel mir al techo como pidiendo paciencia. Me marcho. Gwen asinti con la cabeza. Buena suerte! Isabel se gir sobre sus talones, deseando que Perlas y Pellizas hubiera publicado Diez maneras de disculparse con un lord. Por desgracia, no le quedaba ms remedio que actuar sin ayuda de nadie.

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Captulo 12
LECCIN NMERO CINCO Muestre inters por las aficiones de su lord. Una vez que con el primer encuentro haya conseguido atraer la atencin del caballero, llega el momento de apoyarle con un prudente e inquebrantable compaerismo. Cualquier hombre tendr intereses masculinos, claro est, pero siempre existe la manera en que usted pueda compartirlos sin perder por ello su dulce feminidad. A su lord le gusta montar a caballo? Pues quiz sea oportuno bordarle una manta para la silla. Y no desfallezca, querida lectora, est muy cerca de lograr su objetivo!. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Isabel se detuvo en el umbral de la galera de estatuas y observ cmo trabajaba Nick. La tormenta haba oscurecido el cielo de una manera casi sobrenatural, y los truenos y el viento, que aullaba incesante, impidieron que l percibiera su llegada, por lo que pudo estudiarle sin que se diera cuenta. Ya fuera por la escasa luz, el escenario o el contenido de la estancia, Nick le pareci enorme al verle inclinarse sobre el cuaderno de notas para escribir algunos datos sobre una estatua cercana. No haba conocido a otro hombre como l. Tena la espalda tan ancha y firme que resultaba imposible para cualquier espectador no compararlo con una de aquellas enormes esculturas que haban sido talladas a imagen de la perfeccin fsica. Pero Nick, con sus anchos hombros, sus largas piernas y su poderosa musculatura, podra hacer sentir complejo de inferioridad a cualquiera de esas figuras. Contempl el espeso mechn de pelo oscuro que le caa sobre la frente, casi encima del borde metlico de las gafas. Era la primera vez que le vea con ellas, y parecan un adorno casi misterioso en un hombre tan intimidante, aunque servan para que resultara todava ms tentador. Se recrimin al momento por tal pensamiento. Desde cundo eran tentadoras unas lentes? Todava peor desde cundo era tentador ese hombre? De repente se sinti nerviosa por lo que tena que hacer. Nick la haca sentirse confusa. Un momento le quera lejos y al siguiente, cerca. Ojal pudiera quedarse all para siempre. Suspir, y el sonido, suave y apenas audible, hizo que l volviera la cabeza. Nick busc sus ojos con una mirada impenetrable mientras esperaba,
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pacientemente, a que ella diera el primer paso. Isabel se mantuvo inmvil durante un instante junto a la puerta, incapaz de apartar la vista. Por fin, entr y cerr la puerta a su espalda. l se enderez cuando ella se acerc, se quit las gafas y las dej sobre el pedestal de una enorme estatua cercana antes de esperarla apoyado contra la base con los brazos cruzados. Muestra inters por sus aficiones. Eso poda hacerlo. Se detuvo a unos centmetros y contempl la figura. Parece un mrmol excepcional. Ha identificado ya a la figura? l no sigui la direccin de su mirada. Es Apolo. Oh! El agudo chillido le retumb en los odos. Se aclar la voz delicadamente. Cmo lo sabe? Porque soy experto en antigedades. l no iba a facilitarle las cosas. Ya veo. Supongo que tendr que pagar la informacin con la respuesta a una pregunta. l se volvi hacia el cuaderno de apuntes. Me he cansado de ese juego. Nick. El sonido del nombre en sus labios los sorprendi a ambos. l se volvi hacia ella y esper. Isabel mantuvo la vista clavada durante un buen rato en la piel bronceada de su cuello antes de hablar. Lo siento. El nico sonido despus de la disculpa fue la lenta y constante respiracin masculina. Haba algo en su cadencia que la impuls a seguir hablando. Nunca le he hablado a nadie sobre Minerva House. Reconoci un atisbo de curiosidad en su mirada. Es as como llamamos a todo esto: la casa, alojar a las chicas Se mantuvo en silencio, por si l quera hacerle alguna pregunta. Al ver que no lo haca, sigui hablando todava con un nudo en la garganta, incapaz de sostenerle la mirada pero sin poder apartarla por completo. No tenamos nada. Mi padre se haba ido y mi madre estaba postrada en la cama, cada vez ms enferma. No quera siquiera comer, pasaba los das sin ver a nadie. Y cuando se levantaba Trag saliva. No, no poda contarle eso. No pagbamos al servicio, y tengo la certeza de que nos robaron. De repente, un da, se marcharon. Cuntos aos tenas? Diecisiete. Isabel neg con la cabeza, perdida en sus pensamientos . Jane fue la primera en llegar. Necesitaba trabajo, refugio. Yo, a mi vez, necesitaba a alguien que me ayudara a poner la propiedad en funcionamiento. Jane es inteligente, fuerte, responsable. Y tena amigas que pasaban por problemas similares. Al cabo de unos meses haba aqu media docena de chicas. Todas escapaban de algo: de la pobreza, de la familia, de los hombres. Supongo que yo tambin trataba de librarme
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de algo. Si estaban dispuestas a trabajar, les ofreca alojamiento y a cambio mantenan a flote la propiedad. Se ocuparon de las cabras, de abonar las tierras, de ararlas. Trabajaron tan duro como los hombres que habamos tenido antes. Lo hicieron incluso mejor. Y t les guardabas el secreto. Entonces le mir a los ojos. No fue tan difcil. Mi padre nunca vena por aqu. Se pagaba sus gastos cuando andaba bien de dinero, luego apost el contenido de la casa de Londres y, por ltimo, la propia casa. Hizo una pausa para rerse amargamente. Y tu madre? Isabel mene la cabeza y apret los labios en una fina lnea, mientras recordaba. No volvi a ser la misma despus de que l se fuera. Muri poco despus de que Jane llegara. l le tendi los brazos. Isabel no se resisti, aunque saba que aquello no era correcto, que no deba permitir que la abrazara. Pero cmo resistirse a su tierna fuerza y a la manera en que la confortaba? Cunto tiempo haca que nadie la abrazaba? Que nadie la consolaba? Por qu lo haces? Ella gir la cabeza, apoyando la oreja contra la suave lana de su chaqueta. No fingi no entenderle. Me necesitan. Y cuantas ms me necesitan, ms fcil me resulta olvidarme de que estoy sola. l respir hondo y el sonido la alent a seguir. Hay docenas ah fuera Ahora son costureras, institutrices, madres y esposas. Una es la propietaria de una pastelera en Bath. No tenan nada cuando llegaron a m. T les diste algo. Ella guard silencio durante mucho tiempo y finalmente rompi el abrazo. Cuando l la dej ir, ella lament que no le impidiera alejarse. Es lo nico que he hecho bien en mi vida. Estudi la estatua de Apolo. No pude evitar que mi padre se fuera ni que mi madre se quedara sola. Apenas puedo mantener la propiedad a flote, pero consigo ayudar a esas chicas. Nick la entenda; poda leerlo en su mirada clara. Estoy asustada aadi con suavidad. Lo s. No espero que Densmore nos proteja. Ni que guarde nuestros secretos. Isabel. Se interrumpi y ella supo que estaba eligiendo con cuidado sus siguientes palabras. Quines son esas chicas que tanto miedo te da que descubran? Ella permaneci en silencio. Estn casadas?
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Algunas s susurr. Han infringido la ley al venir aqu. Y t tambin al ocultarlas. S. Sabes que ests arriesgando la reputacin de James, y ya tiene suficiente con un escndalo que vencer. La frustracin surgi como una llamarada. No le gustaba pensar que sera James el que poda acabar pagando sus acciones. S. Isabel. Empez en un tono que era una mezcla de exasperacin y preocupacin. No puedes continuar t sola con esta carga. Es demasiado. Qu sugieres que haga? Se rode con los brazos, a la defensiva . No pienso abandonarlas. No es necesario. Entonces, qu? Hay otras formas. A ella le dio la risa. No se te ha ocurrido que a lo largo de siete aos he tenido en cuenta cada posibilidad? Conoces a alguien ms dispuesto a arriesgarse a acoger a una mujer que ha roto los votos matrimoniales? A enfrentarse a un miembro de la nobleza que busca a su hija fugitiva? E incluso aunque alguien lo estuviera, quin tendra menos que perder que la hija del Condinnoble? Djame ayudarte. Ella guard silencio. Nunca haba deseado confiar en alguien tanto como quera confiar en l; ese hombre que destilaba fuerza, poder y seguridad. En la cocina, cuando habl con las dems, la misin le haba parecido muy sencilla, pero ahora que se enfrentaba a Nick en realidad Sera capaz de hacerlo? Podra confiar en l? Podra dejar el futuro en sus manos? A Nick le brillaron intensamente los ojos por algo que ella no entendi antes de que se pasara las manos por el pelo y le diera la espalda. La frustracin le llev a alejarse varios metros antes de volver a hablar. Eres la mujer ms frustrante que haya conocido nunca. Se volvi hacia ella y sigui acusndola con impotencia. Ests orgullosa de haber conseguido esto t sola, verdad? Es tu casa. Son tus chicas. Eres t quien las ha salvado. Es tu trabajo. Y es normal que ests orgullosa de ello, Isabel, bien lo sabe Dios; pero adems eres lo suficientemente inteligente para saber lo que se avecina. No hay nada que te proteja salvo estas cuatro paredes. Yo te ofrezco mi ayuda. Mi proteccin. Isabel estaba a punto de saltar por el borde de un precipicio; de dar un paso monumental que lo cambiara todo. Busc su mirada y la sostuvo. Sus ojos azules prometan todo lo que haba soado: seguridad para las chicas, para mantener la casa a salvo, ayuda con James. Era un buen hombre, estaba segura de ello. Pero renunciar a su poder de decisin, confiarle todo a l, no era fcil. No s qu hacer susurr.
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l suspir. Isabel, creo que deberas marcharte. Cuanto antes te vayas, antes acabar de catalogar esta condenada coleccin y antes me alejar de tu vida. Nick se dio la vuelta, indicndole con ms claridad todava lo que quera que hiciera. Pero ella no quera irse. No lo entiendes. Estas son mis chicas. l solt un bufido. Eso seguir siendo as aunque me permitas ayudarte. No tengo nada ms! Ah estaban; las palabras malditas. Y ya no poda reprimirlas ms. Esto es todo lo que he tenido nunca! Lo nico que soy! Si necesito que t me ayudes a conservarlo intacto, en qu me convierto? Qu sera de m entonces? Eso no es cierto. l se acerc a ella como hipnotizado. Le encerr la cara entre las manos hacindole sentir una oleada de calor, de anhelo . S que piensas que ests sola en el mundo, Isabel. Pero no es cierto. Ella odiaba sentirse sola. Haba estado sola demasiado tiempo. Cerr los ojos ante ese pensamiento, sin querer mostrarle su pesar. Su debilidad. Con todo y con eso, cuando l habl otra vez, no pudo evitar volver a abrir los prpados para mirarle. Jams he conocido a nadie como t. Nunca me haba tropezado con nadie, ya fuera hombre o mujer, con tanta fuerza; con tanto coraje. No ests sola. Nunca estars sola. Isabel no supo quin se movi primero, cul de los dos hizo desaparecer la distancia que los separaba. Lo nico que supo fue que, cuando l la besaba, no se senta sola en absoluto. Se dej llevar por la sensacin. Durante un buen rato, l permaneci inmvil, con los labios pegados dulcemente a los suyos, hacindole consciente de su presencia, de su fuerza, de su control. Al principio ella se recre en todas esas emociones hasta que su cercana, su calidez y su corpulencia la abrumaron y lleg a pensar que se volvera loca si l no abandonaba esa quietud. Entonces se movi. Aquellas clidas manos le alzaron el rostro para tener mejor acceso cuando comenz a jugar con sus labios, exigindole que correspondiera del mismo modo. Y lo hizo. l tom todo lo que le ofreci, acariciando, chupando, apresndole la boca con un beso implacable con el que hizo que zozobraran sus sentidos; acaparando todas sus sensaciones. Ella se aferr a los musculosos brazos y se embriag de aquel poder, de su tamao, entregndose por completo mientras suspiraba contra su boca, respondiendo a cada avance, a cada caricia. Cuando l por fin se retir y la mir con los ojos entrecerrados, la sombra de
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una sonrisa jugueteaba en sus labios. La alz en brazos, hacindole contener el aliento al notar el rpido movimiento, y se inclin sobre su boca abierta para robarle otro beso rpido e intoxicante. Quieres que te demuestre que no ests sola? pregunt con una oscura promesa en la voz. No podra haber dicho nada ms maravilloso que eso. S susurr con una voz apenas audible. Por favor. Nick hizo un sinuoso recorrido por la galera, hasta llegar al extremo ms alejado de la estancia, donde haba un ancho banco bajo un enorme rosetn. Se sent y la acomod en su regazo antes de llevar las manos a su cabeza para despojarla de las horquillas y soltarle el pelo, que flot alrededor de su cara. Ella le observ tomar un puado de rizos castaorrojizos, pero cerr los ojos cuando comenz a peinarlo con los dedos. Reclin la cabeza en su pecho y se dej llevar por la caricia. El movimiento dej al descubierto su cuello y, con un ronco gemido, l se inclin sobre ella y apret los labios contra la suave piel, sumindola en envolventes oleadas de placer cuando comenz a lamer aquel lugar. Contuvo el aliento en el momento en que en vez de la lengua percibi los dientes en ese tierno punto donde se une el cuello con los hombros y not que l haba curvado los labios al escucharla. Entonces Nick desplaz los labios al lugar donde le palpitaba el pulso y pens que morira de placer. Ella emiti un gemido y se retorci entre sus brazos, ansiosa por tocarle, por besarle. Sus labios cayeron sobre la esquina del ojo de Nick y, sin pensar, roz con la punta de la lengua la spera lnea de la cicatriz. La caricia pareci volverle loco y, al instante, comenz a aflojarle los cierres del corpio, dejando ms piel al descubierto mientras esparca hmedos besos apresurados por el nacimiento de los pechos. Pas la lengua por el borde de la tela para dibujar un rastro de fuego mientras tiraba de esta hacia abajo y liberaba los senos, que cubri de inmediato con sus manos anhelantes. Abri los ojos al sentir sus caricias, segura de que le encontrara observndola, deseando que as fuera. Un relmpago brill en ese momento en el cielo tras l e ilumin sus pechos con un blanco destello justo cuando l deslizaba el dedo por la suave piel, rodeando la punta con reverencia. Solt el aire, temblorosa, y l alz la mirada hacia ella, con un intenso brillo azul en los ojos. Eres tan hermosa dijo mientras rodeaba el pezn una y otra vez, contemplando cmo la cima se endureca en respuesta a la caricia. Tan apasionada, tan anhelante Alz la mirada hacia la de ella. Ests aqu, Isabel. Y yo tambin. Ya no estaba sola. Isabel percibi entonces el deseo en sus ojos y not que la atravesaba una oleada de satisfaccin femenina. Nick la deseaba. Tcame orden ella, sin saber de dnde surgieron las palabras. Observ que los ojos de Nick llameaban de sorpresa, que fue seguida con rapidez por algo ms intenso, ms apasionado. Con mucho gusto.
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Nick inclin la cabeza hacia el pecho y comenz a chupar la punta endurecida, acaricindola con los labios, la lengua y los dientes hasta que ella grit y se aferr a sus cabellos, lo nico estable a su alrededor. La necesidad de estar ms cerca la llev a retorcerse contra l. Nick alz la cabeza y la inmoviliz con una mano, pero sin dejar de tironear del pezn. Con un instinto femenino que no saba que posea, volvi a mecerse deliberadamente hasta que l apart la boca de ella y la mir a los ojos. Espera susurr al tiempo que le pona una mano en la nuca para capturar su boca con un beso abrasador. A la vez, la alz para ponerla a horcajadas, acercndola todava ms. As ests mucho mejor, no crees? Ella prob la posicin mecindose otra vez, ahora con las faldas enrolladas entre ellos. Oh, s! Mucho mejor asegur cuando le escuch gemir ante el involuntario roce. l se rio, un sonido que la hizo estremecer de placer. Quieres que te demuestre lo buena que es esta postura, mi Voluptas? Ella sonri tmidamente. S, por favor. Bueno, ya que me lo pides tan educadamente Se inclin y pos los labios sobre un seno, hacindole gemir su nombre, que retumb en la estancia. Isabel se vio inundada por un nuevo placer cuando l increment la presin de la boca mientras jugaba con la cima del otro seno. El movimiento de sus dedos pellizcando el enhiesto pezn provoc un ardiente fuego en su interior. l cambi de posicin. Le desliz las manos por las piernas, apretndola contra su cuerpo y guiando sus movimientos hasta que pudo acceder a las cintas que cerraban los calzones, para desatarlas. Se concentr en aquel lugar que ella no haba sabido que le ansiaba tan desesperadamente aunque, sin duda, ahora s tena constancia de ello. Curv una mano sobre su suave montculo y comenz a acariciarla, lanzando un dardo de placer a cada rincn de su ser. Jade ante la sensacin y l alz la cabeza, con una lujuriosa sonrisa que le hizo contener el aliento. La lluvia que golpeaba contra las ventanas era lo nico que se escuchaba. Nick volvi a apoderarse de su boca, consumindola, haciendo que se olvidara de todo menos de sus manos, de sus labios, de su cuerpo bajo el de ella. Le apres los espesos y suaves mechones al tiempo que emita un gemido cuando l le apret la palma de la mano contra la entrepierna, dndole aquello que quera pero que no saba pedir. Se apart un poco con un leve jadeo sin saber cmo controlar las sensaciones que l provocaba en su interior. Nick pronunci con una mezcla de confusin y pasin. S, preciosa, aqu estoy. Tena la boca junto a su oreja, sus dientes jugueteaban con el lbulo y le vaciaban la cabeza de cualquier pensamiento. Isabel suspir al sentir la lengua contra su sensible piel, la mano contra su sexo. Se movi, anhelante contra ella, pero l no le dio lo que le peda . Isabel su nombre era una oscura promesa, qu quieres?
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Ella abri los ojos y volvi la cara para buscar los brillantes ojos azules; esos hermosos ojos que amenazaban su cordura. Quiero que mene la cabeza, necesito Djame a m. Nick desliz un dedo entre los suaves rizos que cubran el monte de Venus hasta separar los pliegues e introducirse en su ms ntima calidez . Es esto lo que necesitas? Ella cerr los ojos al notar la tierna caricia y emiti un ronco gemido de placer. Mmm Creo que s, que es justo lo que necesitas Nick comenz a mover el dedo, rodeando la secreta entrada mientras susurraba en su odo, un sonido suave y pecaminoso que la hizo arder sin control. Te has tocado aqu alguna vez, Isabel? Ella se mordi los labios y neg con la cabeza. Oh, deberas haberlo hecho. Eres tan suave, tan resbaladiza ests tan mojada Continu acariciando su carne palpitante, dndole justo lo que anhelaba. Introduca un dedo en su interior mientras con el pulgar trazaba lentos crculos en el centro del placer. Isabel grit ante la sensacin y su voz se volvi ms ronca por el deseo. Ests a punto de estallar. Lo notas, cario? Ella asinti con la cabeza y apret los ojos cuando la empuj todava un poco ms cerca del borde, Nick le daba aquello que necesitaba con desesperacin pero a lo que no saba cmo llamar. Los movimientos del pulgar se hicieron ms rpidos y firmes e Isabel se apret contra l, olvidndose de todo menos del sonido de su voz, de la sensacin de su mano en aquel lugar secreto. Djate llevar, Isabel. Acepta la pasin. Estoy contigo. Ella se tens como la cuerda de un arco en busca del xtasis; l le rob un beso en ese instante y ella le respondi entregndose por completo. Un segundo dedo se uni al primero en su interior y presion profundamente. Movi las caderas en una silenciosa demanda para que l se lo diera todo. Nick sigui penetrndola durante mucho tiempo, acaricindola donde ms lo necesitaba en aquel doloroso vaco. De repente, l se ech hacia atrs para buscar su mirada. Isabel gimi su nombre, desesperada. Djate llevar, preciosa. Yo te sostendr. Y porque l la sujetaba, dej de contenerse, estallando entre sus brazos, contorsionndose, suplicando ms a pesar de que l le ofreca ya todo lo que ella quera. Y cuando el xtasis lleg a su fin, cuando se desvaneci el ltimo latido acompaado de un gemido, l la sostuvo entre sus firmes brazos mientras recuperaba el sentido. Lentamente l comenz a arreglarle la ropa. Ella permiti que le atara de nuevo las cintas de los calzones, que le alisara las faldas y le abrochara el corpio del vestido para intentar ofrecer una imagen de aparente normalidad. Cuando termin, la recost sobre su pecho y le acarici suavemente la espalda. Esto es todo lo contrario a estar sola. Despus de unos minutos, l tens los brazos en torno a ella y le roz la sien con los labios. Creo que es ms conveniente que nos levantemos antes de que comiencen a
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buscarnos. Las palabras la arrancaron de su estupor y la devolvieron a la realidad. Se levant, liberndose de su abrazo, casi de un salto. Se arrodill al instante en busca de las horquillas que l haba dejado caer. Nick apoy los codos en las rodillas y la observ durante un rato. Isabel, no pasa nada. Ella se sent sobre los talones y le mir. S, claro que pasa, milord. Nick suspir. Vamos a volver otra vez al milord? De verdad? Ella ya se haba inclinado de nuevo en busca de ms horquillas. Cuando las hubo recogido todas, se puso en pie y se acerc a una estatua cercana para dejarlas sobre el pedestal mientras se peinaba para intentar ofrecer una cierta imagen de decoro. Yo nunca debera! exclam en su tono ms indignado. T no deberas! S, bueno, pero no pienso disculparme. Isabel se volvi hacia l. Eso no es muy caballeroso. l le sostuvo la mirada con ardor. Sin embargo, he disfrutado. Y creo que t tambin lo has hecho. Ella se sonroj. Parece que no me equivoco dedujo, arqueando una ceja. Ella entrecerr los ojos, pero estuvo segura de que su censura no fue demasiado convincente al tener los brazos por encima de la cabeza intentando recomponer el peinado. Eres un hombre incorregible. Admtelo, Isabel. Ella le dio la espalda. No, no puedo mascull. Nick comenz a rerse y se reclin en el banco. Acabas de hacerlo, preciosa. Isabel se gir de nuevo. No me llames as! Incluso aunque me guste. Mucho. Por qu? Sabes perfectamente por qu susurr por lo bajo. Confiesa que te ha gustado y dejar de hacerlo. No. Nick se estir las mangas de la chaqueta. Como quieras. Me encanta llamarte preciosa. Y adems, lo eres. De acuerdo, me ha gustado.
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l esboz una amplia y pcara sonrisa. Ya lo saba. Isabel tuvo que darse la vuelta para que no la viera sonrer ante su arrogancia. Ay, Dios bendito! En qu se haba metido? Le mir por encima del hombro. Esta conversacin es muy inadecuada. Insisto en que le pongas fin. l solt una carcajada ante su tono. Isabel, estoy seguro de que tarde o temprano abandonars esa altivez. Ella se sonroj. Eres demasiado demasiado! l le lanz una mirada casi lquida. Te puedo asegurar, cario, que soy justo lo que necesitas. Aunque no comprendi totalmente sus palabras, su tono fue suficiente como para imaginar el significado. Debo irme dijo con las mejillas ardiendo. No! La retuvo, ponindose en pie. No te vayas. Qudate. Intentar comportarme como un perfecto caballero. Isabel arque una ceja imitando aquella mirada que le haba visto a l tantas veces. Me lo creer cuando lo vea, milord. l volvi a rerse. Buen golpe, milady. A Isabel no le qued ms remedio que compartir la risa que, al desaparecer, dej un agradable silencio. Fue Nick quien lo interrumpi primero. Por qu no he sabido nunca de ti? Perdn? Isabel frunci el ceo. Es cierto que no me he movido en los mismos crculos que tu padre, pero eres la hija del conde de Reddich, bien conocido a lo largo y ancho de Londres. Por qu no he odo hablar de ti? Gracias a Dios no has odo hablar de m. Isabel trag saliva, insegura. Mi madre nunca quiso que fuera a Londres Supongo que no quera que supiera la verdad sobre mi padre. O quiz no quera saberla ella. Busc sus ojos y vio comprensin en sus profundidades. l tambin tena una historia a sus espaldas. Saberlo hizo que siguiera hablando, revelando otra parte de su pasado. Mi madre siempre hablaba maravillas de mi padre. Ahora s que eran mentira; recuerdos novelados en su mayor parte, edulcoradas interpretaciones de la realidad segn las cuales l era el ser ms poderoso y magnfico de la creacin. Algo irreal y fantstico. Pero la cre. Y, por tanto, cre en l. Los primeros recuerdos que tengo de mi padre son una falsa combinacin de fantasa y realidad, porque los recuerdos sonriendo juntos, amndose el uno al otro, y ni siquiera estoy segura de que alguna vez ocurriera algo semejante. Nick asinti con la cabeza y ella se vio obligada a continuar. Pero preguntabas por Londres record.
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S. Es posible que tu madre no quisiera ir, pero t deberas haber sido presentada, haber disfrutado de una temporada. Ella se puso rgida al recordar. Se lo haban prometido, por supuesto, cuando su padre anunci las intenciones de utilizar a su nica hija para obtener dinero. Sinti una oleada de vergenza. No poda contarle esa historia. No quera que tuviera una mala opinin de ella. No. No he tenido temporada se limit a decir, negando con la cabeza. La mir con los ojos entrecerrados y ella vio su incredulidad. Dese que no le hiciera ms preguntas. Porque no queras ocupar tu lugar en la sociedad? Isabel curv los labios con irona. Dgame, lord Nicholas, cree que las puertas de Almack's se habran abierto para la hija del Condinnoble? Maldito Almack's. La mirada de Nick se oscureci. Ha hablado un hombre que puede elegir si entra o no all. l neg con la cabeza. En absoluto. Mi familia tambin ha protagonizado muchos escndalos, Isabel. De hecho, hace pocos meses negaron la entrada a mi hermana. Ests tomndome el pelo repuso Isabel con los ojos como platos. No, es cierto. Pero es la hermana del marqus de Ralston! Hermanastra reconoci Nick con una mueca. Y, hasta hace unos meses, mi hermano no era aceptado en sociedad salvo en contadas ocasiones. Su pasado no es precisamente impoluto. Por qu motivo ha cambiado esa circunstancia? Se cas con una mujer cuya familia posee las conexiones y la reputacin adecuadas. Una excelente estrategia. Nick sonri. S, lo sera si Gabriel hubiera planeado una estrategia, pero no fue as. Lo cierto es que se enamor de Callie de manera totalmente involuntaria. Esas cosas ocurren de verdad? Arque una ceja. Eso parece. Estn locos el uno por el otro. Isabel ignor la oleada de envidia que la inund ante aquella historia tan Qu agradable. l sonri. La cuestin es que, asistieras o no a Almack's, podras haber sido presentada. Todava podras serlo. Isabel consider las palabras. Haba pasado mucho tiempo muchos aos desde la ltima vez que pens en ser presentada en sociedad. Ni siquiera sabra comportarse adecuadamente, y la idea de tener que aprender todas las reglas y comportamientos de la sociedad era suficiente para que le diera un ataque de pnico. No. Londres no era para ella.
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Creo que le das demasiado valor a esas cosas. l lade la cabeza con una pregunta en los ojos. Ella suspir antes de darse la vuelta. No sabra cmo comportarme confes, pasando la mano por el pedestal ms cercano. Tengo la certeza de que mis conversaciones no seran adecuadas; de que acabara avergonzando a todos los que me rodean sin ni siquiera proponrmelo. Aunque me defiendo con la costura, no bordo. No conozco la moda y no s bailar. Se estremeci despus de decir aquellas palabras. No crea que l encontrara elogioso nada de lo que acababa de decir. Claro que no le importaba que l pudiera encontrarlo o no elogioso. Mentirosa. Isabel ignor la vocecita en su cabeza. No sabes bailar? Por supuesto, no se le iba a pasar eso por alto. Lo cierto es que no. Bien, eso tiene fcil solucin. A ella le dio la risa. Por si acaso no te has dado cuenta, no se organizan muchos bailes en Yorkshire. No es entonces una suerte que est yo aqu? Me encantara ensearte a bailar. Isabel se volvi hacia l con incredulidad. Perdn? Creo que podramos comenzar esta noche. La casa tiene saln de baile, verdad? S. Sin duda alguna no hablaba en serio. Excelente. Quedamos despus de la cena? Ella parpade. Despus de la cena? Considerar eso como una aceptacin. Er No tendrs miedo, verdad? Bueno, ahora que le haba puesto ese cebo Isabel se aclar la voz. Por supuesto que no. Nick sonri. Eso pensaba. Ahora, si dejas de distraerme, te ver en la cena. Claro por supuesto. Presa del estupor, Isabel camin entre las estatuas hacia la puerta. E Isabel? El sonido de su nombre en los labios de Nick era una pcara promesa a pesar de la respetable distancia. Se gir hacia l, jadeando de pronto. S?
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Aunque solo sea por esta noche, podemos imaginar que no ests de luto? Las palabras le hicieron sentir una fuerte emocin y tuvo el presentimiento de que si acceda a su peticin, todo cambiara. Respir hondo, con las palabras en la punta de la lengua. No importaba lo mucho que intentara convencerse a s misma de lo contrario: no era inmune a ese hombre y a sus encantos. Era la tentacin hecha carne. Y quera ceder a ella. Tom aire profundamente. Me parece una idea estupenda.

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Captulo 13
Un poco antes de la cena, Nick acababa de abrocharse la camisa cuando son un golpe en la puerta de su dormitorio, que le sobresalt. Se recrimin por su respuesta. Si era honesto consigo mismo, deba admitir que tena los nervios de punta por lo que haba vivido aquella tarde con Isabel y por la velada que se avecinaba. Pero no tena inters en ser honesto consigo mismo. Cuando escuch un segundo golpe, se volvi hacia la puerta a tiempo de ver que James asomaba la cabeza entre la hoja y el marco. Me han dicho que va a unirse a nosotros para la cena. Nick arque una ceja. S, as es. Bien. James asinti solemnemente con la cabeza. El nio no se movi de donde estaba, ni dentro ni fuera de la habitacin. Nick se volvi hacia el espejo consciente del escrutinio al que era sometido y alz el peine para intentar domar su pelo. Durante unos momentos, ninguno de los dos dijo nada. Quieres entrar, James? se rindi Nick, finalmente. Las palabras hicieron reaccionar al nio, que se introdujo en la habitacin con rapidez, y cerr la puerta a su espalda. S, por favor. Nick ocult su sonrisa y se concentr en observar a la visita por el espejo mientras terminaba de arreglarse. Se abroch los puos de la camisa de lino y la alis a lo largo del torso. Entonces tom la corbata de una silla cercana. Queras algo? James neg con la cabeza, distrado por los movimientos seguros y firmes de los dedos de Nick, que comenz a anudarse la prenda con los intrincados gestos necesarios para rematar el elaborado nudo. Cmo sabe hacer eso? Nick se detuvo. Hace mucho que aprend. James se acerc ms. Pero cmo aprendi? Nick lo pens durante un momento. Imagino que me ense mi ayuda de cmara. Oh. James consider la respuesta en silencio . Debera aprender a hacerlo antes de ir al colegio? Nick se volvi hacia l.
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Te gustara que te enseara? No le importara? Los ojos del nio brillaban como estrellas. En absoluto. Nick se quit la tira de seda blanca del cuello y la coloc alrededor del de James. Condujo al nio ante el espejo y le indic los movimientos que deba seguir hasta que la corbata se asemej al nudo que haba realizado antes. James se inclin hacia el espejo y admir su obra desde todos los ngulos mientras Nick segua arreglndose para la cena. Me queda muy bien. Haba algo en el orgullo del nio que activ los recuerdos de Nick. Aunque no poda acordarse de cundo aprendi a anudar una corbata, recordaba muy bien el intenso deseo de ser aprobado, de que le aceptaran en el mundo masculino. Cuando tena la edad de James su madre los abandon, huyendo en medio de la noche sin importarle dejar atrs a sus hijos y a un marido afligido. Las semanas posteriores, su padre desapareci tambin, cada vez ms perdido en la lstima por s mismo, obligndolos a superar solos el aplastante golpe que supuso aquella prdida. Al cabo de un mes comenzaron a asistir al colegio gracias a la intervencin de una ta paterna que se percat de la devastacin que la ausencia de su madre haba provocado en su hogar. Nick trabaj tan duro como pudo durante el primer ao de colegio, ansioso por impresionar a su padre, convencido de que cuando Gabriel y l regresaran a casa en verano, y dados los honores recibidos en el colegio, convencera a su padre de que con ellos sera suficiente para superar la huida de su esposa. Pronto se dio cuenta de que nada hara desaparecer el dolor de su padre; que este nunca superara la prdida de su marquesa. Y mirando a ese nio, el joven conde de Reddich, record que, a pesar de que en su momento estuvo seguro de que tendra xito, no haba conseguido hacer reaccionar a su padre. Y quiso darle a ese nio lo que l no haba tenido. Desde luego que s. Tendrs que practicar para que te quede perfecta, pero no tardars en dominar la tcnica. Se aboton el chaleco, observando el brillo de determinacin en los ojos del nio cuando desat la corbata y volvi a anudarla frente al espejo. Se rio al ver que el conde sacaba la punta de la lengua por la comisura de la boca al tiempo que frunca el ceo, tratando de recordar los movimientos que acababa de aprender. Cuando complet el nudo otra vez, James le mir con una amplia sonrisa. Quin iba a pensar que all, en los pramos de Yorkshire, encontrara tal satisfaccin al lograr hacer sonrer a los Townsend? Aunque, por supuesto, las sonrisas que arrancaba a la hermana mayor no tenan nada de inocentes. Cuando James tir del extremo para repetir el proceso, Nick se permiti pensar en Isabel. A veces, ella intentaba alejarle, le quera fuera de su casa y de su vida, y en otras ocasiones, le confesaba su pasado, sus secretos y se derreta entre sus brazos, dulce, sensual y apasionada. No haba conocido nunca a una mujer como ella.
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La manera en que le haba abierto el corazn, confindole la historia del abandono de su padre y la desolacin de su madre, continuando con el compromiso que tena consigo misma para proteger a la pequea familia que haba formado, para mantener a Townsend Park en pie a pesar de las devastadoras circunstancias, haca que se sintiera totalmente intrigado por aquella hembra tan enigmtica. Da otra vuelta indic a James mientras tomaba la chaqueta. El nio sigui cuidadosamente sus instrucciones. He estado pensando. S? Creo que debera casarse con Isabel. Nick se qued paralizado, con la chaqueta a medio poner, para mirar el serio semblante del nio. Perdn? Es pura lgica. De veras? De todas las cosas que podra haber dicho el pequeo conde, aquella era la nica que no se le haba pasado por la cabeza. James asinti categricamente. S. Isabel sera una esposa excelente. Quiere saber por qu? Por supuesto. El nio respir hondo, como si hubiera estado ensayando las palabras. Sabe llevar una casa. Sabe sumar mejor que nadie que conozca. Sabe montar como un hombre; quiz cuando deje de llover podr comprobarlo usted mismo. Eso espero. Le sorprendi darse cuenta de que lo deca de verdad. Adems es buensima en los juegos. Esa es una virtud que todos los hombres buscan en una esposa. Hay ms cosas. James lade la cabeza, pensando. No es fea. Nick tuvo que contener una sonrisa. No, no lo es. Pero puedo sugerirte que no se lo digas nunca de esa manera? No lo har. Quiz pueda hacerlo usted, a las chicas les gustan los cumplidos. Si ya sabes eso a tus aos, vas a desenvolverte maravillosamente bien con el sexo opuesto cuando llegue el momento asegur Nick. S, le dir que no es fea. Se volvi hacia el espejo, notando que su joven compaero le observaba con la corbata irremediablemente arrugada. Creo que sera un buen marido para ella. Nick mir a James, decidido a decir la verdad. No estoy tan seguro. James frunci el ceo. Por qu no? Nick no dijo nada. Qu podra decir para que el cro lo entendiera?. Es porque no tiene ttulo nobiliario? No. No creo que poseer un ttulo convierta a un hombre en un buen marido. Yo tampoco. Mi padre no fue un marido demasiado bueno. Nick asinti con la cabeza. Lamento mucho escuchar eso.
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James se encogi de hombros. No le recuerdo. Te gustara hacerlo? El nio pens durante un buen rato. Algunas veces. Nick respir hondo ante aquella respuesta tan honesta. Saba lo que era tener diez aos y no saber a quin pedir ayuda o consejo. Entenda la confusin que James senta hacia el que fuera su padre; en realidad no era ms que un misterio para l. Qu le diras si pudieras conocerle ahora? James neg con la cabeza. No puedo conocerle ya, est muerto. Eso no importa. Qu le diras? James se acerc a la ventana ms cercana y mir hacia el exterior durante un buen rato antes de volverse. Le dira que pienso ser un conde mucho mejor que l. Nick asinti solemnemente con la cabeza. Bien pensado. James se mantuvo en silencio, considerando la respuesta. Tambin le preguntara por qu no nos quera aadi. A Nick no le gust la opresin que sinti en el pecho por lo familiares que le resultaron las palabras del nio. Acaso no se haba preguntado lo mismo miles de veces a lo largo de los aos, despus de que su madre los hubiera abandonado? No creo que no os quisiera. Los enormes ojos castaos de James rezumaban franqueza. Pero usted no sabe si nos quera o no. No. No lo s. Nick sinti la importancia que tendra su respuesta para el nio. Pero puedo decirte que si estuviera en su posicin, te querra. Y a Isabel? A Isabel tambin. Y era cierto, pens sorprendido mientras se pasaba el peine por el pelo otra vez. James sigui sus movimientos con la vista. Entonces, reflexionar sobre la idea de casarse con ella? Nick esboz una leve sonrisa. El joven conde posea la misma tenacidad que su hermana. Dej el peine sobre el tocador y se volvi hacia el nio. Nunca haba viso a nadie tan lleno de esperanza como James en ese momento, como si una propuesta de matrimonio por su parte pudiera cambiarlo todo. Lo que James no saba era que Isabel no querra saber nada de l si llegara a darse el caso. El pensamiento le molest. Creo que a Isabel no le gustara la idea de que hablramos de ella sin que estuviera presente. Soy el conde, sabe? Y esto es un asunto de hombres. Nick se rio.
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Un hombre que tiene una hermana casi tan obstinada como l. Te sugiero que no digas eso delante de ella si no quieres que te mate. James suspir. Da igual. Si no le importa, le elijo para ella. Me siento halagado por el honor. Nick arque una ceja. Tu hermana ha tenido alguna otra propuesta? No debera hacer esas preguntas. James asinti con la cabeza. Algunos hombres vienen a reclamarla de vez en cuando. Nick se qued boquiabierto. A reclamarla? James asinti con la cabeza. Casi todos los que vienen la han ganado. Ganado? Conquistando su corazn? Esa idea no le gustaba nada. l nio neg con la cabeza. No. La han ganado en una apuesta. Nick not que la clera creca en su interior. Era imposible que lo hubiera interpretado bien. La han ganado apostando contra quin? Contra nuestro padre, supongo. Nick apret los dientes. La idea de que el anterior conde de Reddich hubiera apostado a su nica hija hubiera apostado a Isabel era demasiado increble. En ese instante quiso golpear algo con los puos. Apret los dedos, imaginando el placer que le producira estampar el puo en la cara del presumido aristcrata que hubiera aceptado la apuesta. Y en la del difunto conde. Quiso preguntar ms, llegar a entender un poco aquel alocado mundo en el que se haban criado Isabel y James, pero no poda hacerlo. Se oblig a relajar los msculos que se le haban tensado involuntariamente al escuchar la revelacin del nio. No era el momento ni el lugar para averiguar ciertas cosas. En ese instante se iba a cenar. Y despus pensaba ensear a Isabel a bailar.

Ella estaba a punto de subir las escaleras para averiguar qu les haba ocurrido a James y a Nick cuando los escuch bajar hacia el comedor. Se le aceler el pulso al or la profunda voz de Nick en el vestbulo. Aunque no era capaz de interpretar lo que deca, el simple sonido de su ronca voz era suficiente para enervarla. Se alis la falda del vestido, repentinamente nerviosa por su apariencia. Haba pasado mucho tiempo desde la ltima vez que tuvo que arreglarse, y aquel vestido tan pasado de moda haba sido rescatado de las profundidades del armario. Seguramente las mujeres con las que l alternaba en Londres estaban au courant: seran bellas y correctas y jams se les ocurrira ponerse un vestido que tuviera ms
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de un mes. Si se vieran en la tesitura de tener que usar uno que contara con varios aos, se desmayaran. Se sorprendi al notar que Nick y James compartan unas risas en el vestbulo, al otro lado de la puerta. No debera haber accedido a su absurda peticin. Se sinti muy tonta. Entonces l entr. Sin corbata. Llevaba el cuello abierto y se apreciaba una cua de piel clida y bronceada que contrastaba con la tela blanca de la camisa y la chaqueta verde oscuro, la misma que le haba visto desde que l y Rock se quedaron atrapados all. Cuando James y l entraron en el comedor, su atencin se vio atrada de inmediato por aquel tentador tringulo de su pecho y le llev unos segundos recobrarse de la impresin. En el momento en que fue capaz de mirar, por fin, la cara de Nick, percibi que l tena los ojos clavados en ella, concretamente en el corpio del vestido, en el punto donde la tela se interrumpa para dar paso al suave montculo del pecho. Reconoci la admiracin masculina y, sonrojndose, se concentr en su hermano. Entonces descubri que tambin James llevaba un conjunto igual de reprobable: pantalones cortos, una camisa blanca, sucia, y una corbata arrugada. La corbata de Nick. Haba estado enseando a su hermano cmo anudarse la corbata. Sinti que la atravesaba una clida oleada. Qu nudo tan bien hecho! El nio pareci hincharse ante la alabanza mientras ella buscaba los ojos de Nick. Gracias. Cada vez resultaba ms difcil resistirse a l. Rock not que su amigo haba perdido la corbata y se rio con ganas. Pareces haber olvidado algo, St. John. Nick sonri ampliamente. Espero perdone mi extrao atavo, lady Isabel dijo Nick, en aquel tono provocativo suyo, al tiempo que se adelantaba para tomarle la mano y llevrsela a los labios. Ella sinti la caricia a travs del guante . Aunque tengo excusa: me tropec con un alumno con muchas ganas de llevar un adorno en el cuello esta noche. Una imagen de su hermano y aquel hombre inclinados ante el espejo para anudar la prenda parpade en la mente de Isabel; era una fantasa recurrente, James contaba con un hombre para guiarle por los complicados e inseguros entresijos masculinos, y ella, con una pareja que la ayudaba a enfrentarse a los retos de criar al joven conde. Una pareja. Qu palabra ms hermosa. Sostuvo la mirada de Nick durante un largo momento, perdida en la idea de que estaba all para ayudarla. No se preocupe intervino, dejando a un lado aquel atrayente pensamiento. Estoy segura de que podremos encontrar otra corbata para reemplazar la que l le ha sustrado.
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La entregu libremente, milady. l sonri hacindola sentir, de repente, que la habitacin se quedaba sin aire. Bueno, lo cierto es que esta noche no son necesarias las formalidades. No me importa que cene sin corbata si a usted no le molesta. Isabel contuvo el aliento, contemplando a su hermano con ese hombre y la encantadora estampa que ofrecan. Nick resultaba de repente ms accesible, ms encantador. Ms atractivo. Demasiado atractivo. Cenamos? invit despus de aclararse la voz. Se dirigieron a la mesa, que haba sido elaboradamente adornada seguramente bajo rdenes estrictas de Gwen y los caballeros ayudaron a las damas a sentarse. Hubo una cierta intimidad en el gesto cuando Nick le sostuvo la silla para que se sentara y en la forma en la que se inclin sobre ella, bombardendola con su calidez y su olor a sndalo. Isabel gir la cabeza en su direccin para agradecerle la ayuda. Te aseguro que el placer es todo mo susurr l, solo para sus odos, tutendola. Isabel sinti el roce de su aliento en el hombro desnudo . Saba que estaras impresionante de rojo. La atraves una rpida oleada de placer. Era un hombre peligroso. Se estremeci ante los pensamientos que inundaron su mente; todos muy indecentes, y fue recompensada con la llegada de la cena. Gwen se haba superado a s misma esa noche creando una comida sencilla pero sabrosa que estaba realizada por completo con productos obtenidos de la propiedad. No resultaba demasiado extravagante estaba segura de que lord Nicholas haba asistido a otras mucho ms sofisticadas, pero se hallaba en su punto y era un lujo para lo que acostumbraban a comer en Townsend Park. Cuando contempl la carne de cordero y la jalea que formaban el segundo plato, se sinti insegura. Quiz aquella comida fuera demasiado sencilla para satisfacer a esos hombres que haban viajado por todo el mundo y desarrollado paladares y mentes ms sofisticados. Qu iban a ver de especial en una comida casera en los pramos de Yorkshire? Qu les resultara interesante de la compaa de dos jvenes incultas y un nio de diez aos? Aquellos pensamientos fueron enconndose en su mente durante toda la cena, obligndola a guardar silencio sin participar en las conversaciones que se sucedan a su alrededor. Mientras Rock y Lara se interesaban por las lecciones de James y los acontecimientos del da, Nick se inclin hacia ella para hablarle en voz muy baja. Ests muy lejos de aqu. Ella se enderez en la silla. Estaba pensando en la comida. Est deliciosa susurr, y su incertidumbre creci un poco ms. Estoy segura de que resulta demasiado sencilla para lo que ests acostumbrado repuso del mismo modo.
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En absoluto. Seguramente no sea tan sofisticada como la que sueles paladear. Nick le lanz una mirada seria, una que no toleraba aquel rechazo. Al contrario, Isabel. Esta comida es la culminacin ideal para un da extraordinario. Y all, en lo ms profundo de su agradable voz de tenor, estaba aquello que ahuyentaba sus dudas. Las palabras eran un recordatorio de aquellas imgenes y emociones que haban creado durante su encuentro en la galera de estatuas y contenan algo que la haca desear que l la besara otra vez. Que la haca anhelar volverse a quedar a solas con l. Pero no era as. Estaban cenando. Con ms gente. Por el amor Dios!, con un nio. Inclin la cabeza para ocultar el rubor en el plato. Me alegro de que la ests disfrutando. y entonces, lord Nicholas y yo tuvimos nuestra conversacin. Isabel escuch las palabras finales de su hermano y advirti la mirada sorprendida de Lara. Vuestra conversacin? Qu clase de conversacin? James pareci recordar de pronto que ella estaba all. Una conversacin de hombres. Ella se recost en la silla. Perdn? Tenamos que tratar unos temas dijo James como si as lo aclarara todo. Ella mir a Nick. Unos temas l alz la copa en un brindis. S. Esto Se volvi hacia James. De qu tenan que hablar sin que ella estuviera presente?. Qu temas? No es nada que te incumba, Isabel. Le he preguntado a lord Nicholas algunas cuestiones como conde. Como conde? Abri los ojos como platos al escuchar las palabras de su hermano. En silencio, se volvi hacia Nick, que tena evidentes dificultades para contener la risa. No pude negarme, lady Isabel. Es, sin duda, el conde. Mi anfitrin, nada menos. Hizo una pausa antes de desviar el tema. Este cordero est buensimo, y poner jalea de acompaamiento es una idea excelente. No opinas igual, Rock? En efecto repuso el gigante. Isabel no se perdi la diversin en su tono. Le encant verles dar buena cuenta del contenido del plato. Alz la mirada hacia Lara y not la risa que bailaba en sus ojos. Frunci el ceo, pero Lara, impertrrita, se volvi hacia James.
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Es impresionante lo bien que has aprendido a anudarte la corbata! Oh, s! contest James, tomando los extremos de la prenda dispuesto a tirar de ellos. Te gustara ver cmo lo hago? Antes de que Lara pudiera responder, James deshizo el nudo; un despliegue impropio de una cena de gala. Cuando comenz a explicarle a su prima la manera correcta de anudar una corbata, Isabel se inclin hacia Nick. Como puedes ver susurr, mi hermano es el conde, pero no sabe actuar como tal. Me gustara que me contaras sobre qu temas hablasteis. Sobre ti respondi Nick sin apartar los ojos de James. Sobre m? Sin duda no haba odo bien. Sobre ti. Qu tenais que hablar sobre m? l se tom su tiempo para cortar un trozo de carne de cordero y metrselo en la boca, acompaado de un poco de patata. Mastic pensativamente durante tanto rato que a Isabel la super la frustracin. Oh, por Dios! Traga de una vez! Nick se gir con fingida sorpresa. Pero lady Isabel, qu enrgica! Debera tener cuidado, si le hiciera caso podra darme una indigestin. Eso s que sera una lstima, lord Nicholas. l se rio por lo bajo, y ella sinti una oleada de calor al escuchar el sonido, que solo oy ella . Ests disfrutando con esto musit. l busc sus ojos y no fue posible malinterpretar el calor de su mirada azul. Lo reconozco. De hecho, disfruto muchsimo cada vez que estoy contigo. Isabel se sonroj por las palabras y por el placer que le produjeron. Qu estaba hacindole ese hombre? No poda quedar reducida a ser una muequita estpida cada vez que hablaban. Se aclar la voz. Debo insistir. Qu temas trataste con James? Isabel, no te preocupes repuso. Tu hermano est intranquilo por lo que ser de ti una vez que l est en el colegio. Isabel mir a James, que estiraba el cuello torpemente para atar la corbata mientras Rock le ayudaba a completar el nudo. Por qu ha pensado que hablar contigo servira para algo? Nick se reclin en la silla mientras retiraban los platos y la mir directamente. Se le ha ocurrido un plan para protegerte y me pidi ayuda. Se volvi hacia el nio, al otro lado de la mesa. Bien hecho, James. Ahora te ha salido todava mejor! James sonri de placer ante el cumplido y se volvi hacia Lara en busca de ms alabanzas. Pero Isabel tena la mente en otro asunto. Qu tipo de plan? le murmur al odo con el ceo fruncido.
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Nick esper a que Regina retirara el plato medio vaco antes de inclinarse hacia ella. Cree que t y yo deberamos casarnos. Isabel abri la boca, la cerr y repiti de nuevo el proceso. Nick curv los labios con evidente diversin. Vaya por Dios, Isabel! Me parece que te he dejado muda. Er Isabel apret los labios sin saber qu decir. Lo ha razonado cabalmente, no creas asegur. Est seguro de que tus habilidades para llevar una casa y lo bien que se te da sumar te convertiran en una excelente esposa. Era imposible que estuviera ocurrindole eso. Y menos all, sentada a la mesa. Dijo que debera contemplarte encima de un caballo. Al parecer tu pericia como amazona terminar de convencerme. Lo cierto es que estoy deseando verte en tal tesitura. Yo Ah, tambin agreg, y esto es fundamental, que no eres fea. Isabel parpade. Los ojos de Nick brillaban de diversin. Isabel, recuerda que fue tu hermano quien lo dijo. Yo no me atrevera a atribuirme el mrito de tan bonitas palabras. Habra dicho algo mucho ms prosaico. Se requiere ser un gran orador para conseguir que As que no soy fea. Mene la cabeza. Qu cumplido ms bonito! Oh, has recobrado la voz. Nick sonri, atrevido y pcaro, y ella no pudo evitar corresponderle. Eso parece. Hizo una pausa. Dgame, milord, le ensearn en el colegio unas palabras ms bonitas con las que hacer la corte a su futura condesa? Eso espero repuso l. En caso contrario deberamos comenzar a preocuparnos por la sucesin del ttulo de Reddich. Isabel no pudo ms que rerse ante aquella situacin absurda, llamando la atencin de sus compaeros de mesa. Durante nuestra conversacin, James me dijo una cosa sobre lady Isabel que me tiene muy intrigado. La atencin de todos los comensales se centr entonces en ella, e Isabel se sinti un poco nerviosa. Sin duda alguna no repetira lo que acababa de contarle, verdad? De qu se trata, lord Nicholas? le apremi Lara. Afirm que es buensima en los juegos. Oh, lo es! convino Lara. No he visto nada igual. Eso me gustara verlo. Le lanz una mirada especulativa, pero antes tenemos una cita. El baile nos espera. En el tiempo que les llev desplazarse hasta el saln de baile, la anticipacin la puso muy nerviosa. Nick le sostuvo la silla para que se pusiera en pie y, cuando se lo agradeci, le
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encontr mirndola pensativamente. Gracias dijo inclinando la cabeza ante tanta intensidad. l le ofreci el brazo. Lo tom y el calor del cuerpo de Nick traspas la gruesa tela de la chaqueta. Creo que deberas saber que yo habra usado una frase diferente para describirte. Isabel not que se le aceleraba el corazn, pero intent disimularlo. Te refieres a algo distinto a no es fea? l no sonri y, de repente, pareci que en la estancia haba menos aire que antes. Isabel respir hondo. Yo habra dicho que eres magnfica.

El saln de baile estaba transformado. Isabel se detuvo de golpe al entrar en el enorme lugar. Haba tratado el tema con Jane justo despus de dejar a Nick por la tarde, hacindole saber que deberan sacudir las cortinas y que habra que limpiar el polvo del piano para poder usarlo esa noche. Pero Jane haba obrado un milagro. El extremo ms alejado del saln estaba iluminado por la suave luz dorada de docenas de velas algo sin precedente, puesto que se escatimaban en toda la casa instaladas en altos candelabros de pie. Las luces haban sido estratgicamente colocadas para poder utilizar un rea ms ntima, delimitada con dos divanes en los extremos y varias sillas de aspecto confortable en otro de los lados. Haba tambin una mesa de refrescos con una gran ponchera llena de limonada, una botella de brandy, recin llevada del stano, con varias copas al lado, y una bandeja de pastelitos que James se puso a saquear al instante. Isabel no pudo evitar sonrer al verla; apostara lo que fuera a que Gwen se haba pasado gran parte de la tarde realizando aquellas diminutas delicias. El suelo brillaba haciendo que se preguntara cuntas chicas habran sido necesarias para convertir aquel espacio sin uso en un pequeo minisaln de baile para la velada. Es precioso susurr, olvidndose de los presentes durante un momento. Pareces sorprendida respondi Nick por lo bajo. Lo estoy. Se rio. Un leve sonido feliz. Hace ms de una dcada que este lugar no se utiliza para su funcin. Lo limpiamos peridicamente y lo usamos en algunas ocasiones, claro que nunca para bailar. Alz la mano en el aire, distradamente, como si buscara el resto de la frase . No tenemos muchas razones para ofrecer bailes en Townsend Park. Y carecemos de parejas. l sonri al escucharla rer otra vez y se inclin ante ella en una exagerada reverencia. Pues esta noche tiene dnde elegir, milady.
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Ella le correspondi con otra. Es cierto. En ese momento se abri la puerta interior del saln de baile y entr Georgiana con la cabeza baja, desplazndose con rapidez, como si no estuviera interesada en las actividades de los presentes. Isabel abri la boca para preguntarle si ocurra algo, sorprendida de que la institutriz que se haba mostrado aterrada ante la idea de que Nick pudiera reconocerla se uniera a ellos. Sin embargo se qued callada cuando la joven se sent al piano, dbilmente iluminado, y comenz a tocar un vals. James se sent junto a ella al tiempo que Rock se inclinaba ante Lara, invitndola a bailar. Al cabo de unos segundos, estaba entre sus brazos, girando por la estancia; la seda azul claro del vestido de Lara brillaba intensamente bajo la luz de las velas. Isabel los observ con una mezcla de nerviosismo y curiosidad. Era evidente que entre ellos comenzaba a surgir algo pero, por otro lado, era demasiado consciente de la cercana de Nick. Tras una interminable espera, fue recompensada con un susurro ronco y profundo. Isabel? Mmmm? Intent lograr un tono de distante inters. Te gustara bailar? Pudo escuchar la risa en sus palabras. S, por favor repuso, apenas con un susurro. Y, de pronto, se encontr entre sus brazos, girando sin cesar por la pista. La institutriz de James tiene un don para tocar el piano. Minerva House posee muchos talentos ocultos. Isabel no quera hablar de las chicas. No quera esconderse de l, no mientras estaba entre sus brazos . Eres un bailarn excelente. l lade la cabeza e hizo girar a Isabel en torno a un alto candelabro para dirigirse al extremo ms alejado de la pista. Por qu dices que no sabes bailar el vals? Porque nunca lo he hecho. l volvi a girar otra vez y ella cerr los ojos para disfrutar del movimiento, de la fuerza masculina, de la manera en que la haca flotar al ritmo de la msica. Pues deberas. Tu cuerpo parece haber sido creado para ello. Las palabras fueron tiernas y rotundas en su odo y supo que estaban demasiado cerca. Debera decirle que se alejara. Pero no pudo. Dieron una vuelta ms y, cuando ella abri los ojos, su mirada se top con la pared del fondo y la puerta por donde haba entrado Georgiana. Estaba abierta, y una fila de caras curiosas asomaba entre la puerta y el marco: Gwen, Jane y Kate parecan absortas por los acontecimientos que ocurran en el interior. Isabel no pudo contener la risa. Nick baj la mirada hacia ella. Qu pasa? Ella alz la vista, divertida, y se enfrent a las inquisitivas pupilas.
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No mires ahora, Nick, pero parece que tenemos pblico. l sonri ampliamente, entendiendo lo que ocurra. Oh, ya. S, imagino de quines se trata. En honor a la verdad, intentan ser discretas. Se les da mejor que a las mujeres de mi familia. Las palabras, dichas con irnico sarcasmo, estimularon su curiosidad. Hblame de ellas. l pens durante un momento antes de hablar. Mi hermanastra, Juliana, es italiana, lo que significa que hace todo lo que puedas imaginar. Es visceral e irritable y le gusta decir las cosas ms inadecuadas en las ocasiones menos indicadas. Isabel se vio atrada por la risa en su voz. Suena maravillosa. l solt una carcajada. Creo que te gustara. Desde luego t le gustars a ella; no tiene paciencia con Londres, ni con la sociedad. Muestra una particular aversin por las mujeres bobas y los caballeros emperifollados; lo que har que sea virtualmente imposible encontrarle marido. Pero eso es problema de Gabriel. Isabel sonri. Oh, la ventaja de ser el segundn. En efecto. Y tu cuada? Callie te adorar. Ella se rio. Veo difcil que la marquesa de Ralston adore a una joven del campo que se pone pantalones porque le resulta ms cmodo y ha pasado la mayor parte de su vida rodeada de mujeres que han hecho las cosas ms improcedentes. Nick sonri ampliamente. Por eso, precisamente, te adorar. No te creo. Isabel le lanz una mirada franca. Isabel, algn da te llevar a Londres y t misma sers testigo de la verdad cuando conozcas a mi hermano y a mi cuada. Isabel sinti una clida emocin al escuchar aquella promesa, como si cupiera la posibilidad de que en algn momento estuvieran juntos en Londres. Como si fuera verdad que conocera a su familia y que podra interesarse por la vida privada de una de las parejas ms envidiadas de la sociedad londinense. Dese que fuera cierto. Resultaba extrao. En esa habitacin en sombras, envueltos en la magia del vals, bajo la luz de las velas y perdida entre los brazos de ese hombre fuerte y maravilloso, quiso que fuera verdad. Quera estar unida a l. Ser su pareja. Tener la vida que asomaba a hurtadillas detrs de sus palabras. All, apresada por las sensaciones que le provocaba el baile, por el balanceo de sus cuerpos y el calor de los brazos que la rodeaban, se permiti soar con aquello que reprima desde haca tanto
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tiempo. El sueo de que aquel, su primer vals, lo estuviera bailando con un hombre que se preocupara por ella, que la protegera y compartira sus preocupaciones y, s, que la amara. Isabel cerr los ojos otra vez y se abandon al movimiento, consciente del lugar en donde la mano de Nick, sin guante, le calentaba la cintura a travs del vestido. Senta las largas y musculosas piernas rozando contra las suyas mientras l la guiaba en aquel viaje interminable. Despus de un buen rato abri los ojos y se encontr con la abrasadora mirada. Lo ests pasando bien, Isabel? Saba que deba mostrarse recatada. Saba que si Nick estuviera en Londres, la mujer que tendra entre sus brazos le respondera algo brillante y ocurrente, coqueteara con l. Pero Isabel no saba hacerlo. Mucho. Bien. Mereces disfrutar de la vida. Creo que no te permites hacerlo. Ella apart la vista, avergonzada. Cmo era posible que ese hombre hubiera llegado a conocerla tan bien en tan poco tiempo? Por qu haces eso? le pregunt l con voz suave, hacindole sentir su aliento contra la sien. Por qu no disfrutas del placer? Ella cerr los ojos y mene la cabeza. Lo lo hago. No, preciosa. No creo que lo hagas. l se acerc todava ms, y el calor que emita su cuerpo inund sus pensamientos . Por qu no bailas, res y vives de la manera en que deseas? Por qu, en efecto? Los sueos son para las nias que no tienen preocupaciones dijo ella, negando las palabras en el mismo momento en que las deca. Tonteras. Todos tenemos sueos. Ella abri los ojos y busc las brillantes pupilas azules. T tambin? S, incluso yo. Y con qu sueas t? La pregunta le sali con una voz tan ronca que apenas la reconoci como propia. Esta noche, soar contigo repuso Nick sin vacilar. Debera haber encontrado aquellas palabras tontas y vanas. Pero solo pudo escuchar en ellas una promesa, una que quiso creer con todas sus fuerzas. Cuntame con qu sueas t, Isabel. Debera soar con poder pagar el colegio para James. Con la seguridad de las chicas. Con una reparacin del tejado y un suministro infinito de velas. A l le dio la risa. Venga, Isabel. Puedes hacerlo mejor. Ese no es tu sueo. Quiero que me digas lo que quieres para ti. Lo que anhelas. Por un largo momento, Isabel se qued en blanco. Cunto tiempo haca que no
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consideraba lo que quera en realidad? Le brind una sonrisa. Quiero seguir bailando. Vio los brillantes dientes de Nick. A su servicio, milady. La hizo girar en crculos al ritmo de la msica, y la suave iluminacin de las velas en la enorme sala le ofreci la ilusin de que bailaba bajo la luz de las estrellas. En aquel momento lleg a creer que si deca sus deseos en voz alta, podran llegar a hacerse realidad. Qu ms quieres? indag l despus de mucho tiempo. No no lo s. l arque las cejas. No se te ocurre nada? No hay nada que quieras para ti? No quisiera ser egosta susurr ella. l apres su mirada y su atencin. Hizo que giraran una vez ms y ella se dio cuenta de que estaban casi en el extremo ms alejado, donde uno de los divanes marcaba el lmite con la oscuridad. Egosta? Clav los ojos en el hoyuelo en la barbilla de Nick y asinti con la cabeza. l se rio, presa de la incredulidad. Isabel, eres la persona menos egosta que he conocido. Ella neg con la cabeza. Eso no es cierto. Por qu ests tan segura? Isabel apret los labios; tema decir en voz alta la respuesta. Pero el deseo de compartirla era demasiado grande. Habl con la mirada fija en su barbilla. Mi mi padre me dio una vez la oportunidad de arreglarlo todo. De salvar la casa, de restaurar el buen nombre del ttulo. Todo. Jams se lo haba contado a nadie. Lo nico que tena que hacer era ir a Londres; l pensaba arreglar mi matrimonio. Cuntos aos tenas? Las palabras, fras y duras, le hicieron tener un mal presentimiento e imagin que l estaba juzgando sus acciones de la misma manera que las haba juzgado su madre. Diecisiete. Y te negaste. Ella asinti con la cabeza, notando que se le haca un nudo en la garganta. No quera No quera un matrimonio como el de mis padres. No quera ser media mujer, media persona. l se fue y no volvi nunca. Mi madre muri al poco tiempo. Me culp de la desercin de mi padre hasta el ltimo momento. l se qued inmvil. En silencio. No debera habrselo dicho. Lamento haberte decepcionado. El fuerte jadeo de Nick atrajo su atencin.
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l le puso un dedo debajo de la barbilla y la oblig a mirarle a los ojos. Contuvo el aliento al ver la emocin que encerraban. No me has decepcionado, cario susurr en voz tan baja que ella casi sinti, ms que oy, las palabras . Estoy furioso. Isabel abri los ojos como platos cuando l le encerr la cara entre las manos tras levantar la vista para asegurarse de que nadie los vea. Ella sinti que le temblaban los dedos . Ojal hubiera estado aqu. Deseara poder l se interrumpi cuando ella cerr los ojos. Yo tambin deseara que hubieras estado aqu. l le desliz los dedos por el cuello hasta el lugar donde el pulso le palpitaba sin control. Isabel no quera pensar en el pasado. No en ese momento en el que l estaba tan cerca. Me gustara que me besaras. La cruda confesin los sorprendi a ambos. Ah, Isabel, si estuviramos en otro lugar susurr bajito. Ella inclin la cabeza al orle. Lo s. Lo sabes? Sabes cunto te deseo? No era capaz de mirarle. S. Not que Nick le acariciaba suavemente la piel de la mueca con el pulgar, una caricia enloquecedora que le aceler el pulso. Cmo es posible que lo sepas? El susurro, ronco y provocativo, le dio el coraje necesario para mirarle. Nick tena las pupilas dilatadas, apenas se distingua su color en la oscuridad, pero sus pensamientos se lean en aquellas insondables profundidades como en un libro abierto. Porque yo tambin te deseo. Nick gru, y not que el sonido la atravesaba de pies a cabeza, hasta llegar a su corazn, donde produjo un intenso placer. Comenz a apartar la cara de nuevo, pero l se lo impidi con un dedo bajo la barbilla. No, preciosa. Mrame. Cmo negarse a tan apremiante demanda? No soy perfecto. No puedo prometerte que no har cosas que acaben lastimndote. Se interrumpi, su cicatriz era una plida lnea contra la piel bronceada. Pero har todo lo posible para protegeros a ti y a James, y tambin a las chicas. Se interrumpi, y ella contuvo el aliento esperando las siguientes palabras. Creo que deberas considerar el plan de tu hermano.

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Captulo 14
LECCIN NMERO SEIS Una vez captada su atencin, no vacile . Nuestro lord requiere todo su tesn, estimada lectora! No es una misin adecuada para dbiles de carcter o flojos de corazn. Una vez que haya elegido al caballero en cuestin y que l la considere su dama, no debe dejarse llevar por la inactividad. No es el momento de acomodarse! Recuerde que muchas batallas se ganan o se pierden en la etapa final. La labor requiere constancia, determinacin y resistencia!. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Isabel estaba metida en una gran baera de cobre, sonrojada por culpa del vapor que emanaba del agua caliente. Alz la mano, distrada, y se mir las arrugadas puntas de los dedos. Me dijo que si tuviera que describirme, la palabra que utilizara sera magnfica. Lara sonri desde la cama de Isabel, donde estaba sentada. Quiere casarse contigo! Las palabras crearon una oleada de nerviosismo en su interior. No dijo eso. Dijo que quiz debera considerar el plan de James. Que es matrimonio! Con l! No, no quiere decir que quiera casarse conmigo. Lo ms probable es que te considere un amargo y pattico caso, digno de lstima. Lara la mir fijamente. Isabel. Eso es justo lo que l quiere decir. No, quiere decir que debo considerar el matrimonio, pero no necesariamente con l. Isabel, creo que ests siendo muy obtusa. Est claro que estaba haciendo referencia a un hipottico matrimonio entre vosotros dos. Eso es imposible. Imposible. De imposible nada! Y voy explicarte por qu. Porque por Townsend Park no ha venido otro hombre casadero en dos aos! Con quin iba a sugerirte que te casaras? Y aadi soy testigo de cmo te mira. La manera en que bailabais. l te desea.
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De acuerdo, tal vez me desee dijo Isabel, tercamente pero es imposible que desee casarse conmigo. Lara se incorpor para mirar a su prima. Por qu no? dijo en tono ofendido. Eres la candidata ideal para lord Nicholas St. John! Es ms, siendo hija de un conde, hay quien dira que podras aspirar a algo ms que a un segundn. Isabel se rio ante la idea. Quiz sera cierto si mi padre no fuera la oveja negra de la aristocracia. Pero dada la situacin actual, creo que lord Nicholas est por encima de mis aspiraciones. Tonteras. La voz de su prima temblaba de irritacin. Eres preciosa, capaz, inteligente, divertida. Fue contando las cualidades con los dedos . Cualquier caballero se sentira afortunado si te casaras con l. Isabel curv los labios en una sonrisa burlona. Gracias, prima. Lara arque una ceja. No se trata de un cumplido. Es un hecho. Debes saber que un hombre as no estara barajando la posibilidad de casarse contigo si no encontrara la idea ms que apetecible. Apetecible, qu palabra ms horrible! Isabel no respondi, apoy la cabeza contra el borde de la baera y cerr los ojos. Doce horas antes, escuchar que lord Nicholas la encontraba apetecible la habra puesto de los nervios, habra huido de su compaa con intencin de no volver a verle para que l no se creara falsas expectativas. Ahora, detestaba que l pudiera sentir algo tan ambivalente por ella. Cmo era posible que comenzara a sentir algo por ese hombre? Cmo haba logrado invadir sus pensamientos en menos de dos das? Cmo poda tener tal confianza en aquel absoluto desconocido? Por Dios, si no saba nada de l! Nada salvo lo que te hace sentir. Suspir. No le gustaba la manera en que la haca sentir. No le gustaba que sus palabras le aceleraran el pulso, ni que sus pcaras sonrisas le pusieran la piel de gallina, ni que su penetrante y honesta mirada hiciera que quisiera contarle toda su vida. Darle acceso a su mundo. A su pasado y a su presente. Y ahora la tentaba con la promesa del futuro mencionando el matrimonio. Por primera vez en su vida, estaba valorando realmente la idea. No le daba la impresin de que casarse con l fuera a ser parecido a los matrimonios que haba visto en el pasado: trampas, luchas por el poder protegindose el uno del otro. El matrimonio con Nick no sera as. Y, de repente, casarse no le pareci tan malo. Salvo que No me ha pedido que me case con l. Lara puso los ojos en blanco. Claro que lo ha hecho.
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No. No ha dicho las palabras. Qu palabras? Isabel baj la mirada a la baera; su cuerpo se perda en el agua, oscura bajo la oscilante luz de las velas que arrancaban brillos como pequeas estrellas de la superficie hacindole recordar el saln de baile, el vals y su confesin. l no dijo csate conmigo, Isabel. Eso es pura semntica. Lara hizo un gesto de desdn con la mano. La semntica pareca, de repente, vital. Incluso as. Su prima se qued quieta, inmvil sobre el borde de la cama, con los ojos muy abiertos a pesar de la escasa luz. Oh, Dios mo! Qu ocurre? Isabel contuvo el aliento ante su tono. T. Qu me pasa? Ests enamorada. No lo estoy. Isabel apart la mirada. Lo ests! Las palabras de Lara fueron triunfantes . Ests enamorada de lord Nicholas! Hace solo tres das que le conozco. Tras lo ocurrido esta noche, la cena, el baile Tres das son suficientes asegur Lara, como si fuera toda una experta en cuestiones romnticas. Oh, cmo lo sabes? Lo s. Igual que s que ests enamorada de lord Nicholas St. John. Me gustara que dejaras de decir eso murmur Isabel. Que ests enamorada? S, eso. Cmo ha ocurrido? No lo s! gimi Isabel, sacando las manos del agua para cubrirse la cara . Ni siquiera le conozco! Creo que le conoces lo suficiente brome Lara. Isabel alz la mirada. No me hace gracia. Es horrible. Por qu? l quiere casarse contigo. Sin ninguna razn lgica. Lara lade la cabeza. No creo que haya una razn lgica para el matrimonio, Isabel. Claro que la hay! insisti Isabel. Podra casarse conmigo por dinero, por crecer socialmente, por apaciguar rumores o aadir cierta respetabilidad a su nombre. Pero no puede hacerlo por ninguna de esas razones porque yo, definitivamente, no puedo proporcionarle ninguna de esas cosas! Lara se rio al escucharla. Isabel
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No es gracioso, te lo aseguro. Bueno, salvo que se tenga un sentido del humor muy particular. Ests siendo un poco dramtica. Quieres decir que no tienes ni idea de por qu lord Nicholas quiere casarse contigo? La pregunta fue seguida por un largo silencio mientras Isabel miraba el techo con un suspiro de frustracin. Se haba pasado veinticuatro aos convencindose a s misma de que no quera casarse. De que no quera tener hijos. De que no quera tener pareja. Tena una visin muy clara de su futuro: ayudar a James a restaurar la dignidad a su ttulo y sacar adelante Minerva House. Envejecer con el conocimiento de que estaba realizando su pequea aportacin al mundo. Hasta esa noche, haba estado muy satisfecha con la vida que le esperaba. Casi siempre. Y, de repente, todo su mundo, todo lo que haba pensado que era cierto, correcto y seguro, se haba vuelto del revs. Acaso no haba soado con lo dems? Con casarse, tener nios, bailar valses y el amor? S. Si era honesta consigo misma, s. En la oscuridad, a altas horas de la noche, mientras yaca en la cama, preocupada por el futuro, por las chicas y por James, s, se haba preocupado tambin por s misma. Y haba fantaseado con lo que podra haber sido. Haba soado, en secreto, cmo sera haber ido a Londres y llenar su carnet de baile, cmo sera pasear por Hyde Park y que la cortejaran, cmo sera encontrar al hombre que fuera su pareja, su protector. Pero aquel nunca haba sido un sueo real. Porque era inalcanzable. Hasta ahora. Cuando poda imaginar que extenda la mano y lo tomaba. Cuando casi poda saber cmo sera amarle. Amor. Una palabra extraa para ella; una fantasa tentadora cuando era nia, que la aterr cuando creci, cuando fue testigo de la destruccin de su madre. No. No le amara. Era demasiado lista para hacerlo. Pero Me gusta murmur por lo bajo. Lara escuch sus palabras. Lo s. Y ahora que lo he reconocido, temo lo que pueda venir despus. Estoy aterrada. Lara sonri. Eso tambin lo s. Isabel arque las cejas.
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Cmo es posible? Es que a m me gusta su amigo. S! Isabel se incorpor de golpe, derramando el agua por el borde de la baera. Y l siente lo mismo por ti! Cmo ha ocurrido? No lo s! En un momento estaba ensendole las estatuas y al siguiente le acompaaba a dar de comer a los caballos y entonces entonces l Se interrumpi, inclinando la cabeza, avergonzada. Parece que l hizo algo que no debera haber hecho. Isabel! Lara alz la cara con las mejillas rojas como la grana. Le has besado! la acus Isabel. Oh! No eres la persona adecuada para juzgarme! Isabel se rio. No. Supongo que no. Es muy agradable, verdad? Los besos? No estoy segura de que esa sea la palabra adecuada para describirlos. Quiz sea ms correcto decir que son desequilibrantes, molestos y muy Maravillosos. Isabel sonri. Exactamente. Lara hizo lo propio. Vaya dos Despus de pasarnos aos sin ver a un hombre, vamos y nos volvemos locas por los primeros que nos ponen delante. No han sido los primeros. Rechazaste al seor Asperton. Isabel record al sibilino y afeminado personaje y se estremeci. Fue todo un reto, est claro, pero s, rechac al seor Asperton. Lara se tumb en la cama y se apoy sobre los codos para alzar la cabeza mientras Isabel sala de la baera. Aceptars la proposicin de lord Nicholas? Isabel se envolvi en una amplia toalla para evitar el fro de la estancia. Se acerc a la cama y se sent en el borde, mirando a su prima. Consider la pregunta. Nick era la respuesta a sus problemas. Una inteligente, atractiva, entretenida y amable respuesta a sus problemas. S. Si me lo pide, aceptar. Por nuestro bien. En cuanto lo dijo, supo que era mentira. Por mucho que le gustara creer que aceptara una imaginaria propuesta por Minerva House, tambin lo hara por s misma a pesar del riesgo que supona atarse a ese hombre, que podra llegar a importarle con demasiada facilidad. Del que podra llegar a enamorarse si no pona cuidado. No. No cometera los mismos errores que su madre. Pero Nick no se pareca a su padre. Era honesto, franco y amable. Y pareca el tipo de hombre que cumpla sus promesas.
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Que facilitaba las cosas. Sencillamente, tena que asegurarse de que, si se casaba con l, sera segn sus trminos. S, se preocupara por l. Sin duda, disfrutara de su compaa, de su ingenio y de sus agradables caricias Sus ms que agradables caricias, capaces de arrancar cualquier pensamiento racional de su cabeza. Pero no le amara. Mir a Lara con una sonrisa. Quiz no sea tan malo, despus de todo.

Igual que comenz, la lluvia ces de repente. No dej de llover gradualmente ni tampoco hubo una silenciosa llovizna de transicin hasta aclarar las nubes. En lugar de eso hubo un simple cambio, fue como apagar una vela. Un momento llova con fuerza, y al siguiente reinaba el silencio. Y, despus de tres das en los que el repique de la lluvia en las ventanas haba sido un compaero constante, el silencio resultaba ensordecedor. Nick levant los ojos de las cartas y sostuvo la aguda mirada de Rock. Por fin. Nick sonri ampliamente. Echas de menos el Cerdo Golpeado? En absoluto dijo Rock. Es que estoy cansado de verte con esa chaqueta un da tras otro. Tir una carta, y l, sabindose perdedor, lanz las que tena en la mano sobre la mesa. Rock recogi las ganancias . Esperaba que te hubieras cansado de perder contra m despus de tantos aos. Nick se reclin en la silla y tom un trago de brandy. Voy a casarme con ella confes mirndole fijamente. Rock comenz a barajar los naipes tranquilamente. De veras? Me necesita. Esa no es la razn ms apropiada para casarse con una chica, Nick. En particular cuando dicha chica tiene una casa llena de fugitivas. Mir a Rock con los ojos entrecerrados. No creo que tenga la casa llena. Y no creo que est haciendo nada malo. Adems, confiesa, tampoco t lo crees as. No. No lo creo. Entonces? No has dicho siempre que el matrimonio no es para ti? Nick no fingi no entenderle. Haba dicho esas palabras centenares de veces durante los ltimos aos, convencido de que no estaba hecho para casarse. Saba lo mucho que costaba que un matrimonio resultara un xito, y saba mejor que nadie que poda aspirar a una opcin mejor que la que se le presentaba. S, no iba a atarse a esa mujer para formalizar una alianza ni porque fuera una heredera con una buena dote.
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Pero tampoco era eso lo que buscaba. Solo pensaba en que, cuando estaban juntos, ambos encontraban placer. Un inmenso placer. S, casarse con Isabel era muy apetecible. He cambiado de opinin. Y me encanta la idea de estar a su lado. De estar a su lado? De eso se trata? Rock alz una ceja. Y qu piensas hacer cuando descubra que llegaste aqu en busca de una de sus chicas? Nick no respondi. Era la pregunta que haba evitado formularse durante los ltimos dos das. Rock reparti otra vez las cartas, y Nick estudi su mano distradamente. Csate con ella por la coleccin de estatuas, porque quieras llevrtela a la cama, pero no lo hagas porque ella te necesite. No voy casarme con ella por las estatuas; si solo quisiera eso, se las comprara. Y tampoco estoy completamente seguro de que ella me necesite. Observo que no niegas que quieres acostarte con ella. Nick ech una carta. La deseaba con toda su alma. Lo ocurrido entre ellos esa tarde, la manera en que Isabel se haba entregado a l, ver cmo dejaba caer la cabeza hacia atrs mientras alcanzaba el xtasis entre sus brazos, tenerla tan cerca mientras bailaban haba sido una tortura. Tuvo que recurrir a todo su autocontrol para no besarla en el oscurecido saln de baile despus de su confesin y, cuando finalmente ella se fue a la cama, tuvo que obligarse a permanecer en la planta baja en lugar de seguirla al dormitorio para mostrarle todos los placeres imaginables. Cambi de posicin en la silla, ignorando la sagaz sonrisa de Rock. Te dir que no me gusta tu insinuacin. Lanz otro naipe. Rock respondi al envite y tir otra carta antes de maldecir por lo bajo . Y qu has dicho de que siempre pierdo ante ti? Cmo decs los ingleses? La excepcin confirma la regla? Nick se levant y comenz a andar mientras su amigo continuaba hablando. Volviendo al tema que tenamos entre manos: la chica no te necesita. Necesita dinero, cmprale las estatuas. Isabel necesita algo ms que dinero. Hizo una pausa. Adems, no quiere vender la coleccin. Rock emiti un bufido. Pues ya me dirs qu demonios estamos haciendo aqu. Hasta haca cinco minutos no tenamos otra opcin. Nick sostuvo la oscura mirada de Rock. Y t te lo estabas pasando muy bien leyendo esas estpidas novelas y despojndome poco a poco de mi fortuna. Qu ha cambiado? Rock se sirvi una nueva copa de brandy. Nada. Simplemente quiero irme. Te ha ocurrido algo con Lara? Seorita Caldwell para ti advirti con el ceo fruncido. Perdona, te ha ocurrido algo con la seorita Caldwell? Parecas disfrutar de su compaa hace solo un rato Nick se detuvo, sus palabras se apagaron. Ah Rock le mir de manera penetrante.
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Qu quieres decir con ah? Parece que no soy el nico con problemas de faldas. Es el tuyo tan complicado como el mo? Rock lanz una moneda sobre la mesa. Reparte. Nick obedeci y baraj. Las siguientes partidas transcurrieron en silencio. Es preciosa confes finalmente Rock. Nick asinti con la cabeza. Lo es. En realidad no es simplemente preciosa. Es perfecta. Las palabras fueron tan inesperadas que a Nick le llev algunos momentos asimilarlas. No entiendo nada. Entonces, cul es el problema? No puedo hacer nada al respecto. Por qu no? Rock le mir con desolacin. Mrame, Nick. Ya lo hago. Rock lanz las cartas sobre el tapete. Es hija de un caballero. Yo soy un pagano nacido en las calles de Turqua. Vive en una casa donde se da alojamiento a fugitivas. Dudo que siga a pies juntillas las normas de la sociedad. Al menos, no las sigue de la manera que t sugieres. Nick hizo una pausa. Imagino que tus intenciones son honorables, verdad? Rock se puso en pie, incapaz de permanecer quieto. Se acerc a la ventana para abrirla y dejar entrar el aire fresco, todava hmedo por la reciente lluvia. Si llegara a haber una relacin entre nosotros, se vera apartada socialmente. Quedara ms aislada de lo que est en Yorkshire? inquiri Nick secamente. Actualmente se encuentra exiliada aqu porque quiere repuso Rock con suavidad. Nick observ a su amigo durante un buen rato antes de ponerse en pie y reunirse con l junto a la ventana. Ests dndole demasiadas vueltas al asunto. Tienes docenas de amigos ricos y con ttulo a los que no les importara nada relacionarse con ella. Rock mene la cabeza. Sabes que no es as. S, lo es. Y si no fuera as no valdran la pena se burl Nick. El turco dio la espalda a la ventana y busc sus ojos. Piensas eso porque a ti no te importara. Pero es lo que ocurre. Cuando voy en carruaje por Londres acompaado de una hermosa belleza rubia, les importa. Ya no soy su amigo, sino un enemigo de otra raza que les roba a sus mujeres. Nick sostuvo la mirada de Rock durante mucho tiempo, asimilando la realidad
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de sus palabras. Finalmente, jur por lo bajo y puso la mano sobre el hombro de su amigo. Te importa esa mujer? S. Bien, pues eso es lo nico que hay que tener en cuenta. Olvdate de todo lo dems. Rock curv los labios en una leve sonrisa. Para ti es fcil decirlo. Eres el segundn de un marqus, que est pensando en casarse con la hija de un conde. Ella no me ha aceptado todava. Lo har. Estara loca si no lo hiciera. Pero promteme una cosa: promteme que te casas por algo ms que ese demente deseo de salvarla. Nick evalu las palabras. Saba lo que estaba diciendo Rock en realidad. Sera capaz Isabel de reparar el dao que le haba causado Alana? Podra borrar aquella valiente inglesa sin parangn los recuerdos de la traicionera turca? Ni se molest en compararlas. No es lo mismo. No estoy seguro de que seas capaz de sobrevivir con una mujer sin rendirte a la necesidad de ayudarla. Qu te hace pensar que no puedo actuar de otra manera? Que siempre ha sido as, Nick. Por lo menos desde que te conozco. Hubo un largo silencio antes de que Nick emitiera una risita. Tambin antes. Y, ya puestos, puedes intentar ayudarla sin entregarle tu vida. Eso es lo que quiero decir. Nick sopes sus palabras. Era eso todo lo que quera? Ayudar a Isabel? Sin duda, aquello era una parte: asegurarse de que estaba a salvo, darle la tranquilidad de que nadie tocara su casa, de que sus chicas saldran adelante, de que su hermano podra ocupar el lugar que le corresponda. Pero Rock tena razn, l podra conseguir todo eso sin necesidad de casarse con ella. Podra regresar a Londres, buscar a Densmore y convencerle para que le pasara la tutela de Townsend Park. O mucho se equivocaba o Densmore renunciara felizmente a cualquier responsabilidad. Entonces, por qu pensaba en el matrimonio? Por qu esa idea sobresala de manera tan abrumadora entre todos sus pensamientos? Qu era lo que haca que ansiara tanto ayudarla? Surgi en su mente una imagen de Isabel descansada, hermosa, relajada y feliz, segura de que el mundo no iba a derrumbarse a su alrededor. Jams la haba visto as. La vio hermosa y provocativa, hermosa y preocupada por los que la rodeaban, hermosa y entregada entre sus brazos, pero nunca hermosa y segura de s misma. Del futuro. De l. Y quera ofrecerle la oportunidad de sentirse as. Quiz fuera producto de su debilidad por las mujeres.
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Quiz fuera a consecuencia de lo ocurrido en Turqua. Quiz estaba destinado a ser atrapado por esa mujer de la misma manera que se vio atrapado por Alana, por su madre. Pero le resultaba imposible pensar que Isabel era como ellas. Pareca mucho ms honesta. Y estaba seguro de que la deseaba infinitamente ms. Esto era mucho ms que la repeticin de la historia de su vida. Era su futuro. Busc los ojos de Rock. Voy a casarme con ella. Formaremos una buena pareja. El turco asinti con la cabeza. Estoy seguro de ello. Durante un buen rato permanecieron en silencio, mirando la oscuridad a travs de la ventana . Sabes que no puedes hacerlo sin contarle la verdad. Las palabras cayeron entre ellos como un jarro de agua fra. Claro que lo saba. Desde el principio supo que tendra que confesar su relacin con el duque de Leighton. Tendra que decirle a Isabel que estaba buscando a Georgiana y soportar el peso de su clera y todas sus dudas. Pero una parte de l esperaba poder convencerla de que se casara con l y firmara todos los papeles antes de admitir aquella parte menos honesta de sus acciones. Y no estaba totalmente seguro de que no pudiera hacerlo as. Haba algo muy tentador en casarse con ella, en atarla a l, y solo entonces, cuando ya no pudiera dejarle, contarle toda la verdad. Rock le ley los pensamientos. Contrselo es la mejor opcin. Mucho mejor que dejar que ella lo descubra por casualidad en el futuro. Lo s. Pero tampoco le gustaba cmo sonaba esa opcin.

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Captulo 15
A la maana siguiente, Isabel encontr a Nick trabajando en la galera de estatuas. Haba ido a buscarle despus del desayuno, dicindose que deba informarle de que los caminos volvieron a estar transitables una vez que dej de llover. La excitacin que sinti cuando le vio inclinado sobre su cuaderno de notas en la iluminada galera indic que su motivacin para encontrarle haba sido muy diferente. Las manos de Nick volaban sobre el papel, firmes y seguras, y ella sinti un fugaz ramalazo de envidia al ver la absoluta atencin que dedicaba a su trabajo. Observ que un mechn de pelo, negro como el azabache, caa sobre las gafas, y contuvo el aliento. Nick era realmente apuesto. Y ella estaba convirtindose en una idiota. El pensamiento logr que se centrara en la realidad y se aclar la voz delicadamente, obteniendo su atencin. l la mir fijamente. Ella sinti su escrutinio y entrelaz las manos delante de las faldas para contenerse y no alisarse el vestido ni el pelo. No quera molestarte, pero he pensado que te gustara saber que Rock ha ido al pueblo a recoger vuestras pertenencias. Estaremos encantados de alojaros en Townsend Park durante el tiempo que sea necesario. l se quit las gafas, e Isabel sinti una punzada de decepcin. Haba algo en las lentes que haca que le encontrara imponente; algo que subrayaba lo inteligente, lo honesto que era bajo aquella fachada tan bien parecida y arrolladora. Nick sonri, una sonrisa tierna y amable que le afloj las rodillas. S. Prefera verle con el amortiguador que suponan las lentes. Es muy generoso por tu parte, Isabel. Gracias. Ella no supo qu responder, as que dio unos pasos en la entrada, presa de la incertidumbre. l arque una ceja con evidente diversin. Haba notado que estaba nerviosa y disfrutaba con ello. Te apetece entrar? Isabel dio varios pasos ms, consciente de que el da anterior l la haba besado all mismo. En realidad haba hecho mucho ms que besarla. Quiz debera cerrar la puerta. El pensamiento le aceler el corazn. Pero si lo haca, l podra tomarlo como una invitacin para repetir los hechos de la tarde anterior.
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Cierra la puerta, Isabel. No poda, qu pensara l? Acaso importa? Sin duda alguna, era demasiado temprano para tales actividades. Apenas acababan de desayunar. Su mirada se tropez con los brillantes ojos azules de Nick y supo que l saba perfectamente lo que estaba pensando. Haba un cierto desafo en las insondables pupilas, como si deseara que cerrara la puerta y tomara aquello que no haba podido alejar de su mente desde el da anterior. Se adentr en la galera dejando la puerta abierta. Ignor la punzada de decepcin que la atraves centrando la atencin en una cercana figura. Busc un tema seguro. Qu fue lo que te hizo sentir tanto inters por las antigedades? l vacil antes de responder, como si estuviera eligiendo las palabras, y durante esa dilatada pausa ella se encontr presa de una desesperada curiosidad. Siempre me han gustado las estatuas comenz l, desde que era nio. En el colegio me sent atrado por la mitologa. Supongo que no resulta extrao que cuando acab de estudiar y viaj al continente, me viera hechizado por las culturas antiguas. Isabel se apoy en un pedestal cercano. As que has estado en Grecia e Italia? l apart la mirada brevemente. Italia estaba en guerra, resultaba peligroso visitarla. Era ms fcil ir a Oriente, y eso hice, recorr el Imperio otomano y otros territorios ms alejados, en Asia. El arte que encontr all es de una belleza indescriptible. La historia de esa zona es ms antigua que la del continente y, a pesar de saberlo, jams imagin tales pinturas, cermicas y dems objetos pasando de mano en mano a travs de generaciones. No se trata solo de arquitectura o escultura. Incluso sus cuerpos, sus propios espritus son arte. Ella se vio atrada por la reverencia en su voz. De veras? l le sostuvo la mirada, y la excitacin que vio en sus ojos hizo que se le acelerara el corazn. En la cultura oriental existen determinadas cosas que se consideran sagradas; cuando estudian msica, baile o teatro, lo hacen entregndose por completo. En China hay guerreros que se pasan aos aprendiendo el arte de ciertas disciplinas marciales. En la India el baile es un ritual, el comienzo y el final del mundo se celebra con un movimiento aparentemente sencillo de las caderas femeninas. Las palabras de Nick se haban vuelto ms suaves, atrayndola hacia l. Suena maravilloso. Lo es. Y mucho ms sensual que el baile que compartimos anoche. A Isabel le resultaba difcil creer que hubiera algo ms sensual que el vals de la noche anterior.
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Me gustara ensearte todas las cosas que aprend en la India. Ahora haba algo oscuro y lquido en sus ojos. Ella quera aprenderlas. Qu clase de cosas? Por desgracia, se trata de cosas que las educadas damas inglesas no aprenden. Da la casualidad de que jams se me ha dado bien ser una educada dama inglesa. Hubo un largo silencio en el que ella se sinti avergonzada de aquellas audaces palabras. Debera disculparse? Yo Si vas a disculparte, no lo hagas. Da la casualidad de que a m me gusta mucho la Isabel ms atrevida. Sus miradas se encontraron, y el destello de la pcara sonrisa de Nick la derriti. No pudo ms que responderle con otra, disfrutando de la sensacin de compartir un secreto con ese hombre tan intrigante. Quera saber ms de l. Quera saberlo todo. Cmo has llegado a ser un experto en antigedades griegas y romanas si adonde fuiste fue a Oriente? Tras pasar algunos aos en Oriente, regres a Europa aclar con sencillez. Desde Turqua. l no respondi. No era necesario. Me recuper en Grecia. Tuve meses para empaparme de sus antigedades, para aprender sus secretos. En Roma estuve despus, antes de regresar a Londres. Quera preguntarle sobre el tiempo que pas en Grecia, en Turqua, pero saba que no compartira ms de lo que ya le haba contado. As que busc un nuevo tema de conversacin, algo que los devolviera a la agradable charla que haban compartido antes, antes de que ella le hiciera recordar sus ms sombros recuerdos. Clav la mirada en la estatua que l estaba valorando antes de que ella entrara. Todava sigues tomando notas de Voluptas? Al parecer soy incapaz de abandonarla. Es muy hermosa. En efecto, lo es. Nick seal la estatua. Notas que es diferente a las dems? Isabel consider la cara de la diosa, los ojos entreabiertos, los labios sensuales apenas separados. Reconoci la emocin en el rostro de la figura, una expresin que siempre haba considerado de somnolencia. Ahora saba de qu se trataba. Sinti que le arda la piel. Oh, ya veo que s. La voz de Nick haba cambiado; era ardiente, ntima y tierna, y haca que le bajaran escalofros por la espalda . Sin embargo, no es solo su cara. Lo que hace a esta estatua diferente de las dems es el cuidado que el escultor se tom para que cada parte fuera tan claramente sensual. Isabel estaba fascinada por su voz y, cuando l llev las manos hasta la figura,
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no pudo apartar la mirada. Se puede reconocer la pasin en cada centmetro, en la inclinacin de su cuello, en la manera en que alza la barbilla como si no pudiera respirar por culpa de las sensaciones que la atraviesan. Observ, excitada, cmo las firmes y morenas manos de Nick recorran la mandbula de la figura, cmo dibujaban la lnea de la garganta. l sigui hablando, representando con los dedos aquellas palabras oscuras y provocativas. El placer la lleva a echar los hombros hacia atrs, a alzar uno de los brazos para tocarse el pelo y a bajar el otro para protegerse el tenso vientre redondeado, como si con eso fuera suficiente para aquietar los estremecimientos que all se suceden. Sin pensar, su mano reflej la accin de la estatua. Las palabras de Nick, sus dedos acariciando suavemente el mrmol, eran suficientes como para acelerarle el corazn. Le mir, sosteniendo aquella ardiente mirada azul, reconociendo la pasin en las brillantes pupilas. l saba lo que le haca sentir. La estaba seduciendo. Cuando vio que Nick se volva hacia la estatua, Isabel respir hondo. Pero quiz el mayor indicador de sus emociones sea esto. l desliz una mano sobre el pulido mrmol blanco hasta acariciar uno de los fros pechos . Sus senos son ms grandes que los de otras estatuas romanas de su poca Cmo poda mantenerse tan impasible? Y es anatmicamente perfecta. Se puede observar hasta el endurecimiento del pezn Isabel se mordi los labios cuando le vio rodear la mencionada cima con el pulgar, resistiendo el deseo de imitar los movimientos de Nick. Quera que la tocara a ella. Solt el aliento que retena con un largo y estremecedor suspiro, que l oy a pesar de que fue apenas audible. Volvi la cabeza hacia ella y dej de tocar a Voluptas. Cuando la mir, ella se percat de que sus ojos se haban oscurecido hasta alcanzar un hermoso azul ms oscuro. Quieres que contine? Ella dio un paso hacia l, detenindose tan cerca como poda sin tocarle. Repar entonces en la tensin en sus hombros, en la vena que le palpitaba en la mejilla por culpa de una emocin que reconoci como contencin. Nick quera tocarla, pero estaba esperando a ver cmo reaccionaba ella. Bien, pues ya no iba a contenerse ms. Isabel le pos las manos en el pecho y se apoy en l para ponerse de puntillas, acercndose todo lo posible. No con la estatua respondi, sin saber de dnde haban surgido las palabras. Le bes. Descubri que, al tomar el placer que anhelaba, vibraba de euforia. Nick permaneci inmvil bajo su beso, sin tocarla, sin moverse contra sus labios, y se dio cuenta de que l le estaba permitiendo llevar las riendas. Le gust mucho la idea.
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Quiso rerse ante la intoxicante sensacin que le produca aquel nuevo poder. Pero no le pareci apropiado. Desliz los brazos ms arriba, hasta rodearle el cuello, presionando su cuerpo contra el de l. Nick le puso las manos en las caderas para ayudarla a guardar el equilibrio y la calidez de sus palmas a travs de la ropa la hizo estremecer. Ella abri la boca, ofrecindose, dicindole sin palabras que estaba dispuesta a quedarse all, en esa habitacin, entre sus brazos. Al ver que l no se adueaba de su boca, le pas la punta de la lengua tmidamente por el firme labio inferior. Y descubri la clave que pona en movimiento al len. l gimi contra sus labios al tiempo que separaba los suyos para permitirle acceder a su pecaminosa boca. Al principio ella haba estado nerviosa, renuente a tomar lo que le peda, pero cuando la rode con los clidos y acerados brazos y la apret contra l, ella perdi cualquier tipo de contencin. Sus lenguas se encontraron, se acariciaron, se enredaron y pasaron muchos minutos antes de que Nick interrumpiera el beso y la alzara para subirla al pedestal de Voluptas. Esprame aqu orden Nick tras romper el beso, y se alej para cerrar la puerta que tanto le haba costado dejar abierta. Cuando lo hizo, regres a su lado y ella se estremeci al ver la manera en que la miraba aquel depredador fibroso y poderoso. El corazn le lata en los odos cuando l se acerc, se detuvo frente a ella y la contempl con la misma concentracin que si fuera la estatua. En aquella posicin, ella era varios centmetros ms alta que l y, cuando ya no pudo resistirlo ms, estir la mano para pasarle los dedos por el pelo y hacerle alzar la cabeza para poder mirarle. En sus ojos brillaba una promesa, y se fij en que la cicatriz haba palidecido bajo su mirada. Isabel se inclin y le lami el inicio de la marca, justo en la esquina de la ceja, antes de apresar sus labios en otro beso intoxicante. l desliz las manos por su cuerpo, igualando su intrepidez cuando subi los dedos por los costados del corpio hasta el lugar donde la tela daba paso a la piel. Separndose un momento, Nick baj la boca a su cuello para rasparle con los dientes los rgidos tendones cuando ella dej caer la cabeza hacia atrs envuelta en el placer de la caricia. l tir de la parte superior del corpio, liberando un seno de sus restricciones, y se detuvo para admirarlo, maravillndose de la enhiesta punta que quedaba justo en la lnea de su boca. Mi Voluptas de carne y hueso susurr, provocando que el pezn se endureciera todava ms con su clido aliento antes de apresarlo con los labios y los dientes para comenzar a adorarlo. Ella le estrech la cabeza contra el pecho con un grito de placer y se perdi en las poderosas sensaciones que la atravesaban con cada tirn, con cada roce. Cuando Nick, por fin, alz la cabeza, ambos jadeaban y ella deba apoyarse en sus hombros para no caer. Antes de que lleguemos ms lejos intervino Nick, con la respiracin entrecortada, creo que deberamos discutir los trminos de nuestro matrimonio. Ella no quera que l se detuviera. No podan ocuparse de eso ms tarde?
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Intent abrazarle. S. l la bes otra vez, hacindole bajar la cabeza para capturar su boca en una drogada caricia que consigui que dejara de pensar. S, qu? De qu estaban hablando? Qu? l sonri, y al verlo se estremeci por dentro. Isabel. Creo que deberamos casarnos. Ella respondi con otra sonrisa. Estoy de acuerdo. Buena chica. La recompens con otro largo beso antes de hacerle alzar los brazos por encima de la cabeza para colocarle las manos en torno al cuello de la estatua. Qued medio desnuda, apoyada en la inmvil diosa de mrmol. Una vez que la situ a su gusto, l devolvi la atencin a sus pechos. Isabel contuvo el aliento cuando sostuvo entre los dientes un pezn para darle tiernos toquecitos con la lengua, calmando el dolor que senta, y volvi a contenerlo cuando sinti una corriente de aire en las piernas. l desliz las manos por ellas en busca del lugar donde tanto ansiaba sus caricias. Lo haremos pronto? pregunt Nick, alzando la cabeza. Como no la tocara pronto, se morira. Isabel abri los ojos ante la pregunta. Estaba completamente concentrada en el rastro seguido por sus manos, que le acariciaban los muslos de la ms enloquecedora manera. S. Sigue. l desat con rapidez las cintas de los calzones y desliz una mano en el interior, obligndola a separar las piernas y rozando con la yema de los dedos el centro de su placer. Bien. No creo que pueda esperar mucho ms tiempo para tenerte. No. La palabra fue un jadeo cuando l desliz un dedo en su interior. Me alegra ver que sientes lo mismo. Las palabras, que parecan inocuas, provocaron que un lquido ardiente atravesara sus venas despojndola de cualquier pensamiento inteligente. Se solt de la estatua y se aferr a l, que, sin quitar la mano de aquel clido refugio, la acerc a su cuerpo y la llev en volandas hasta la ventana salediza, el mismo lugar donde la haba hecho alcanzar el placer el da anterior. Pero esa vez no se sent, la deposit sobre el banco y se arrodill ante ella en el suelo. Isabel estaba en llamas. Deseaba sus caricias con toda su alma. Esa era la emocin que acababa con las mujeres. Era eso lo que las arruinaba. Deba resistirse. Deba resistirse a l. Abri los ojos y sostuvo la ardiente mirada de Nick. Espera. l movi los dedos lentamente en su interior. S?
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Isabel se arque ante aquel notable movimiento, respir hondo y se forz a recordar lo que estaba a punto de decir. Er creo que deberas saber que que no puedo amarte. De veras? Frot el pulgar en crculos en torno a ese lugar que le haba descubierto el da anterior. Ella contuvo el aliento. Aunque creo que podra tomarte mucho cario. Nick se rio bajito, una risa pcara y ronca, mientras deslizaba la otra mano bajo las faldas. Creo que podra ocurrirme lo mismo. Pero realmente no creo Nick le separ ms las piernas y exhibi su carne desnuda al aire y a sus propios ojos . Espera! No puedes! No puedes hacer eso! Intent cerrar los muslos con todas sus fuerzas, apresando la mano de Nick entre ellos, y tom el borde de la falda, intentando empujarla hacia abajo para ocultarse de l. No era posible que Nick quisiera mirarla all. Isabel pronunci tan lenta y pesadamente que su voz fue una caricia. Ella se detuvo. S? l se inclin hacia delante y amold sus labios a los de ella en un beso profundo. Cuando ella se derriti otra vez entre sus brazos, se retir dndole un beso final en la comisura de los labios. Confa en m susurr. Te va a encantar. l le separ suavemente las piernas otra vez y desliz las manos, firmes y experimentadas, por la suave piel. Cuando Nick inclin la cabeza y deposit un hmedo beso en la rodilla y comenz a subir, lamiendo la plida carne del interior de los muslos, Isabel se cubri los ojos avergonzada al pensar que su boca estaba tan cerca de aquel lugar privado y secreto. Cuando comenz a juguetear con los rizos castaorrojizos que cubran su monte de Venus, se retorci envuelta en el anhelo de sentir una caricia ms profunda. Finalmente, descubri los ojos y se dej llevar por la sensual promesa que ley en las ardientes pupilas de Nick. Esto es lo que estaba esperando. No te escondas de m, preciosa. Entonces separ los resbaladizos pliegues de su sexo y comenz a acariciarle en aquel punto palpitante con un dedo, haciendo que se arqueara contra l. Nick se acerc ms. Cuando habl, sus palabras fueron una clida rfaga de aire contra su carne anhelante. Eres preciosa aqu tambin. Quiero conocer cada centmetro de ti. Quiero sentir tu calor. Presion el dedo contra el nudo de nervios con la fuerza precisa para arrancarle un gemido. Sabes cuntas ganas tengo de saborearte? Ella agrand los ojos al orle. Sin duda alguna no querra decir No, eso era imposible.
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Pero lo hizo. Aplic la boca en aquel punto y su cuerpo dej de ser suyo, se entreg a Nick por completo. Contuvo el aliento ante la sensacin, se aferr a sus suaves y espesos cabellos sin moverse; no quera apartarle, pero tampoco estaba dispuesta a acercarle ms. Sin embargo, l saba lo que ella quera. La am con la boca de todas las maneras posibles. Acarici con la lengua el hmedo calor, lamindola hasta el mismo centro de su cuerpo, trazando crculos de placer justo donde ms lo anhelaba. Ella supo que no resistira mucho ms. Nick la llev cada vez ms alto, haciendo que se perdiera en el deseo, hasta que pens que morira de placer. Arque las caderas y l acept el ofrecimiento, soportando su peso mientras succionaba el dolorido e hinchado brote, que tortur con una serie de toquecitos de la lengua que la dejaron sin aliento. Ella se acerc ms, incapaz de prescindir de aquella sensacin imposible y extraordinaria y del hombre que llevaba su cuerpo al lmite del xtasis. Los movimientos se aceleraron y, cuanto ms rpidos eran, ms cerca estaba de perder la cordura. Gimi su nombre, pero l se detuvo durante un largo e insoportable momento. Isabel comenz a retorcerse, aunque l se lo impidi mantenindola quieta antes de volver a apretar la boca y la lengua contra su sexo con penosa lentitud. Iba a matarla. Nick! susurr. Por favor por favor, no te detengas. l recompens su splica incrementando el ritmo, cerrando los labios sobre el hinchado y apremiante brote y succionando. La despoj de la razn, del aliento, y la dej a la merced de las sensaciones. Y las sensaciones eran demasiado intensas para resistirlas. No Nick para Pero aquella boca malvada y conocedora no tuvo piedad y comenz a lamer con ms rapidez, a acariciar con ms profundidad y, finalmente, introdujo primero uno y luego dos dedos en su interior. La llev cada vez ms cerca de un desconocido precipicio que ella quera alcanzar a pesar del temor. Y de repente, estaba all, en el borde de la cornisa del deseo; la boca, las manos y el intenso y satisfecho gruido que sali de la garganta de Nick la llevaron a alcanzar una oleada de placer diferente a todo lo que conoca. Isabel grit su nombre cuando la habitacin comenz a girar en torno a ellos, se aferr a sus cabellos, a l; lo nico estable en aquella vorgine de sensaciones. Cay desmadejada en el asiento y, tras un largo y persistente momento, Nick alz la cabeza y busc sus ojos. Ella percibi all placer y pasin; respir hondo tratando de sosegarse cuando l le baj las faldas y se movi para sentarse a su lado. Le deposit un beso en la sien y la apret contra s hasta que se recuper. Isabel puso distradamente su mano sobre la de l y Nick, que advirti el gesto, se la captur. Te te he hecho dao? pregunt ella con los ojos muy abiertos. l sonri de medio lado.
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En absoluto. Pero ahora estoy ms desesperado por ti. Isabel pareci comprenderle. Te gustara que hiciera que hiciera algo? l se rio y le apret la mano. Nada me gustara ms. Le bes la palma. Pero este no es el lugar ni el momento. Sin embargo, estoy muy feliz de que hayas decidido casarte conmigo. Porque tengo intencin de recordarte ese ofrecimiento muy pronto. Ella se ruboriz al instante al rememorar la manera en que haban discutido sobre el matrimonio. Tambin l tuvo la delicadeza de parecer abochornado. No me he declarado correctamente. Ella neg con la cabeza. No es necesario que te andes con ceremonias. No espero formalidades. Sin embargo, te compensar. Ella apart la vista, mirando las manos unidas en su regazo. Debo confesar que me gusta la manera en que te declaraste. l le puso la mano bajo la barbilla, obligndola a mirarle. Buce en sus ojos en busca de algo. Algo que debi de encontrar porque se inclin y la bes; un beso suave pero apasionado que la hizo sentir ms que satisfecha de haberse mostrado de acuerdo en casarse con ese hombre que consegua encandilarla con tanta facilidad. Ojal pudiera tener la certeza de que no sera tan fcil de amar. Apenas le dio tiempo de considerar aquel pensamiento cuando son un golpe en la puerta. Isabel se puso en pie de un brinco con el corazn en la garganta. Si hubieran sido interrumpidos tan solo unos minutos antes La puerta se abri y entr Lara. Isabel? Al principio, Lara no los vio, ocultos en el extremo ms alejado de la galera, detrs de las altas figuras de la coleccin. Isabel aprovech el tiempo para hablar en voz alta. Creo que esta es una estatua de Apolo, lord Nicholas. Nick se puso en pie, lentamente, y pas junto a ella para mirar la figura a la que ella se refera. Me temo, lady Isabel, que est usted equivocada. Isabel no le prestaba demasiada atencin, sino que observaba a su prima, que se encaminaba hacia ellos atravesando el laberinto de estatuas. Por qu dice eso? Bueno aclar secamente, en primer lugar, porque es una figura femenina. Isabel alz la cabeza para mirar la estatua por primera vez. Es evidente que no me refera a esta pieza, sino a aquella. Por supuesto, el error ha sido mo. l la mir con sorna. Cul? Aquella. Agit la mano distradamente mientras Lara se acercaba . Lara? Va todo bien? Su prima se acerc.
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Isabel No, no todo iba bien. Isabel supo que haba ocurrido algo. Qu ha pasado? Lara respir hondo, recobrando el aliento; estaba claro que haba ido corriendo. Georgiana. Isabel sinti que Nick se tensaba a su lado. Le mir y se sorprendi al ver su expresin seria. Haba desaparecido el hombre provocativo y juguetn de haca unos minutos, reemplazado por un individuo de rostro impvido. Qu le ha ocurrido? Ha desaparecido. Qu hacemos? inquiri Nick, sostenindole la mirada. Si se hubiera parado a considerar sus palabras, se habra sentido feliz por el uso del plural; una prueba ms de que formaran una buena pareja. Pero Isabel ya se diriga a la puerta con Lara pisndole los talones. La encontraremos.

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Captulo 16
LECCIN NMERO SIETE

Muestre el apropiado asombro frente a sus ms destacables cualidades. Nada le gusta ms a un caballero que ser recordado por su fuerza superior, su inteligencia o su poder. Finja ignorancia y permtale ocuparse de todo. Ser suyo de inmediato. Brndele pequeas oportunidades para ayudarla: rcele los dedos pidindole sin palabras que haga gala de sus habilidades superiores, da igual que sea jugando al dragn o a las cartas y, siempre que sea posible, alabe sus vastos conocimientos y su minuciosidad. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Quin la vio por ltima vez? La pregunta de Isabel fue breve y concisa cuando entr en la cocina de Minerva House. Tom el rollo de papel que le tenda Gwen y se acerc a la mesa situada en medio de la estancia. Nick observ que Rock entraba por la puerta de servicio justo en ese momento, de regreso de su salida al pueblo. Busc los ojos de su amigo y ley la urgencia en ellos antes de apartar la mirada, distrado, por el resto de los ocupantes de la cocina, un poco abrumado por ellos. Estaba all Minerva House al completo. Haba al menos dos docenas de mujeres, todas vestidas con ropa masculina: pantalones, camisas de lino, botas y el pelo oculto bajo las gorras. Se pusieron en pie cuando entr Isabel, como si se tratara del propio Wellington. Y, en ese momento, podra haberlo sido. Con la calma y la seguridad de un general, Isabel desenroll el papel sobre la mesa, sujetndolo con un bote de cocina, un salero y dos tazas de madera. Nick dio un paso adelante para echarle un vistazo y supo que era un mapa de la propiedad, extendido ante ella como el plano de una batalla. Aquella no era la primera vez que ocurra algo as. Fui yo quien la vio por ltima vez asegur Jane, que estaba sentada frente a ella. Caminaba hacia el lavadero con algo de ropa de James. Nick busc la mirada de Rock a travs de la estancia. El turco le indic que se dirigiera a la puerta trasera con los ojos. Nick neg con la cabeza. Quera ver a Isabel en accin. Cundo?
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Hace media hora, quiz cuarenta minutos. Y qu ha ocurrido? Meg ha encontrado la ropa tirada en el camino inform Jane, sealando a una mujer cercana. Cundo? Nick se adelant unos pasos, incapaz de mantenerse en silencio, atrayendo la atencin de todas las presentes. Puede que no lograra convencer a Isabel de que deba confiar en l, pero por Dios que la ayudara a encontrar a esa chica. Que, seguramente, haba sido secuestrada por su culpa. Maldicin! La mujer llamada Meg haba mirado a Isabel buscando su aprobacin antes de responder a la pregunta! Solo habl cuando esta se mostr de acuerdo con un leve gesto de cabeza. Hace ms o menos veinte minutos, milord. Dnde est ahora la ropa? pregunt Nick. Meg se la mostr; estaba amontonada en un taburete cercano. Espero haber hecho bien al traerla, Isabel. S, Meg, ha sido lo mejor. Isabel se acerc para revisar cuidadosamente cada prenda. Alz la vista para mirarle a l. Apenas est mojada. Nick admir su sagacidad. Haba captado de inmediato la intencin de la pregunta; dada la ingente cantidad de agua cada durante los ltimos dos das, la tela se habra empapado con rapidez. No est lejos. Isabel se volvi hacia el mapa. Imagino que habr desaparecido hace veinticinco minutos dijo con rapidez, treinta a lo sumo. Han debido de venir a pie o Kate habra visto los caballos. Mir hacia la responsable de los establos, que neg con la cabeza. No podrn viajar muy lejos a la luz del da asegur Nick. Al menos si no quieren ser atrapados. Isabel le mir mientras estudiaba sus palabras y, al instante, asinti con la cabeza. Lo que quiere decir que, probablemente, est oculta en algn lugar de la propiedad. Nick solt el aire poco a poco. Isabel confiaba en l. Un error por su parte. Releg aquella vocecita insidiosa al fondo de su mente mientras Isabel continuaba hablando. Conocemos el Park como la palma de la mano, lo que nos da una enorme ventaja. Kate, Meg, Regina, revisad el bosque y los pastos orientales. Jane, Carolina, Frannie, id al portn oeste, cruzad las tierras arrendadas a Marbury y revisad los cobertizos donde este pone el heno a secar. Sigui asignando tareas con eficacia, marcando las reas en el mapa segn las iba cubriendo. Nick observ que la cocinera abra una pequea alacena y le daba un pequeo cuerno de caza a cada uno de los grupos. Si notis algo extrao, un sonido, un movimiento, lo que sea, haced sonad el
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cuerno. No hagis nada antes de que lleguemos junto a vosotros. Os quiero devuelta antes de que vuelva a llover. Como siempre, Gwen se quedar aqu. Si necesitis algo, decdselo a ella. Cuando termin de explicar el plan al resto de las mujeres, se incorpor, y Nick se maravill por la manera en que las dems de la casa se irguieron ante su presencia, cuadraron hombros y pusieron la columna tan recta como cualquier soldado decidido a impresionar a su comandante. Nick supo al instante que eran un ejrcito y que, como tal, seguiran sin titubear las rdenes de Isabel. Se dio cuenta de que l estaba dispuesto a imitarlas. Lara y yo registraremos la zona entre la casa y la calle mayor. Alguna pregunta? No iba a permitir que se pusieran a buscar a la chica sin contar con l. Lady Isabel, me gustara ver el lugar de donde se llevaron a Georgiana. Ella neg con la cabeza. No tenemos tiempo. l saba el riesgo que supona cuestionarla delante de las chicas, pero tambin saba que su experiencia poda acortar la bsqueda. Tena que demostrrselo y estar dispuesto a responder a las preguntas que surgieran en el proceso. No era el momento de dudar. Estoy entrenado como rastreador. Un poco ms all, not que Rock arqueaba las cejas con sorpresa. Le ignor. Ella le mir a los ojos y medit sus palabras durante un buen rato. Le llevar hasta all resolvi tras asentir con la cabeza. Seor Durukhan, le importara acompaar a Lara en la bsqueda por el pueblo? En absoluto se brind Rock. De acuerdo. Se volvi hacia el resto. Daos prisa. Manteneos a salvo y regresad antes del anochecer. Tras saludar a su general, las mujeres salieron de la estancia como un batalln bien entrenado. Isabel imparti las rdenes finales a Gwen mientras Nick y Rock hablaban en voz baja. No es posible que los encontremos en el camino dijo el turco, sacando una pistola de la cinturilla para ofrecrsela. No. Vas a decirle la razn por la que estamos aqu? pregunt con una mirada insondable. Nick neg con la cabeza, deslizando la pistola en el interior del chaleco. No si puedo evitarlo. Rock se mostr de acuerdo. No estar demasiado lejos. Se dieron la mano y Nick se volvi hacia Isabel. Vmonos. Ella abri la puerta y salieron de la casa. El lugar donde haban secuestrado a Georgiana estaba a pocos pasos de la casa.
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Se poda intuir cul era por el chaleco sucio que Meg haba dejado atrs en su prisa por dar la alarma. Nick se agach para estudiar las huellas en el camino enlodado. Isabel le observ durante un rato, luego alz la vista. Has descubierto algo? Dos hombres. Parece que ella se resisti. Nick se dio la vuelta maldiciendo por lo bajo, luego seal con el dedo hacia el sur, en direccin a un alejado bosquecillo. Se han marchado en esa direccin. Existe por all algn refugio? Hay un refugio de leadores abandonado en el que a James le gusta jugar. Pues la habrn llevado all. Estarn esperando a que caiga la noche antes de trasladarla a otro lugar. Hizo una pausa. Hay alguna posibilidad de que te convenza para que esperes aqu con Gwen? Ella ya se haba puesto en marcha, sus largas piernas se movan con rapidez sobre la tierra. Ninguna. Dnde aprendiste a rastrear? l la dej cambiar de tema, atisbando los rboles a lo lejos. Fue durante mis andanzas en el continente, estaban en guerra. Caminaron un buen rato antes de que ella se diera cuenta de que l no iba a aadir nada ms. No vas a decir nada ms? Solo que estaban en guerra? Qu ms quieres saber? Quin te ense? Un miembro muy inteligente del Ministerio de la Guerra. Pero t no eras militar, verdad? No. Cambi de tema. Ese era demasiado peliagudo . Cuntas veces has organizado una bsqueda? Ella encogi los hombros y apur el paso. Varias. Cuntas son varias? No lo recuerdo. Intntalo Una? Cincuenta? Ms de una y menos de cincuenta. Aquella mujer acabara con la paciencia de un santo. Cuntas con xito? Ella volvi a encoger los hombros. La mayora. Incluso ahora, que vamos a casarnos y te estoy ayudando a buscar a esta chica, sigues sin confiar en m. Chica lista. Nick acall la voz en su cabeza. No se trata de eso. No? De qu se trata entonces? Ella no respondi. Quin es la chica que ha sido secuestrada? Cul es la identidad real de
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Georgiana? Dmelo, Isabel. No puedo decrtelo. Isabel, comienzo a estar harto de esa respuesta. Es un secreto que no me corresponde a m desvelar. Qu puedes contarme sobre ella? Ella le mir durante un buen rato, sin dejar de andar. Luego concentr su atencin en los rboles a lo lejos. Puedo decirte que es ms que una institutriz, pero eso ya lo sabas, verdad? Puedo decirte que pertenece a una familia importante. Y puedo decirte que cuando la acog, saba que era solo cuestin de tiempo que llegara este da. Entonces, por qu la acogiste? Jams he rechazado a una chica. Fue la suave y seria respuesta. No pensaba empezar con ella. Nick permiti que le guiara sin dejar de observarla, le condujo a travs de un grupo de sauces hasta el interior del bosque. Camino de la cocina, Isabel haba hecho una parada en su habitacin para ponerse ropa masculina, afirmando que los pantalones le daban mayor libertad de movimientos, y l no pudo contener una apreciativa sonrisa por lo que tena ante los ojos. Esa tarde, ella estaba ms hermosa que nunca. Sopes el hecho durante un buen rato antes de darse cuenta de la razn: no haba nada titubeante en sus movimientos, nada que indicara que estuviera nerviosa o indecisa por lo que tena que hacer. En vez de eso, se mova con una segura y tranquila elegancia que indicaba que era una mujer dispuesta a todo. Nunca haba conocido a una mujer como ella. Supo en ese momento que se senta atrado por aquella poderosa combinacin de fuerza y vulnerabilidad; por esa loca que se pasaba el tiempo en los tejados o vagando por los pramos de Yorkshire en pos de aguerridos secuestradores y, a pesar de ello, dudaba de sus acciones y se cuestionaba su valor. No era de extraar que quisiera casarse con ella. Isabel era una mujer muy notable. S, podra protegerla, podra proteger Minerva House, podra enviar a James al colegio y todo lo dems. l tena dinero, relaciones adecuadas y ganas de hacerlo. Y adems, le gustaba la idea. Pero, sin embargo, resultara imposible convencer a Isabel de que la idea le gustaba si ella llegaba a saber la razn por la que estaba en Yorkshire. Cuando alcanzaron los rboles, l vislumbr una pequea construccin a varios metros. Trat de retener a Isabel cogindola del brazo. Me gustara que te quedaras aqu y me dejaras entrar solo. Ella neg con la cabeza y abri la boca para protestar. l alz una mano . Qu ocurrir si tienen armas? Ya me he enfrentado a armas antes. Las palabras le volvieron todava ms protector. De todas las tonteras que! Dispones de alguna manera de protegerte?
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Ella tom aire. No. Tom nota mental de ensearle a usar una pistola. Entonces qu? Cules son tus planes? Exasperarlos hasta que decidan entregarse? Eso podra funcionar conmigo pero imagino que se trata de profesionales. Ella le lanz una irritada mirada. Por lo general, basta con mencionar al conde un par de veces para que se mueran de miedo. Ests de broma. Ella apart la mirada. No. Isabel, despus de lo que acabas de contarme sobre Georgiana, crees que a la gente que ha venido a buscarla le dar miedo tu hermano? Ella no respondi. Pues eso. La ocult tras un rbol. Vas a quedarte aqu y no te movers hasta que venga a buscarte. Y si te ocurre algo? l suspir. Es que aquella mujer no se fiaba de l para nada? Si no estoy de regreso dentro de diez minutos, haz sonar ese maldito cuerno y llama a tus amazonas. Ella sonri. Son unas autnticas amazonas, verdad? l curv los labios, divertido. Me alegra ver que consigo animarte la vida. Sac la pistola del chaleco y comprob que estaba cargada. Nick! l haba comenzado a alejarse, pero al escuchar su susurro se volvi hacia ella. Qu? Ten Se interrumpi, impresionada al ver el arma. Ten cuidado. Dos segundos despus, l estaba otra vez a su lado. La apres por la nuca con una mano clida y firme y la atrajo hacia s. El beso fue rpido, hambriento, profundo Y les record a ambos el placer que encontraban en los brazos del otro. Nada impedir que vuelva contigo le dijo, alejndose. Despus tenemos un asunto pendiente. Ella se sonroj y apart la mirada. Ve l se abri paso entre los rboles, hacia la casa. No tard en confirmar sus sospechas cuando vio a dos hombres que retenan a Georgiana dentro del refugio. La chica luchaba contra las cuerdas con las que le haban atado las manos, y poda orla gritar a pesar de la mordaza que le haban puesto para silenciarla. Una cosa era cierta, la chica tena bien aprendida la primera regla para sobrevivir a un secuestro: mostrarse fuerte e irritante. Vala ms ilesa, y lo saba. Nick observ a travs de la
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ventana, casi divertido, cmo uno de los secuestradores se frotaba las sienes para aliviar un ms que probable dolor de cabeza a causa del ruido. Eh, cario dijo el otro con marcado acento cockney. As no conseguirs nada. Estamos aqu para rescatarte. Vamos a llevarte a casa. Justo lo que sospechabas. Tom nota mental de echar en cara a Leighton no haberle confiado solo a l la tarea de encontrar a su hermana. Las palabras del secuestrador solo sirvieron para redoblar los esfuerzos de Georgiana. La joven golpe el suelo del viejo refugio con los pies, haciendo que se preguntara si las viejas tablas resistiran tan violento tratamiento. Imagin que los secuestradores no tendran demasiado inters en retener a una presa difcil como esa. Por un mdico precio, claro est. Suspir. Aficionados. Qu sucede? Oh, desde luego Debera haber sospechado que Isabel le seguira. Pero eso no haca que se enfadara menos. Se volvi hacia ella. Qu te haba dicho? Yo No, Isabel, qu te haba dicho que hicieras? No soy una cra, Nick. De veras? Porque pareces tener muchos problemas para seguir rdenes. Eso no es justo! De verdad has credo que te dejara entrar ah dentro sin mi ayuda? Se te ha ocurrido pensar que tener que estar pendiente de ti solo har esto ms difcil? Los grandes ojos castaos se agrandaron con inocente sorpresa. Por qu ibas a tener que estar pendiente de m? Soy perfectamente capaz de cuidarme sola. l neg con la cabeza. Ya estoy cansado de esta conversacin. Qudate aqu. Intenta recordar que debes quedarte aqu, me has odo? Qu vas a hacer? l dobl la esquina del refugio en direccin a la puerta, ignorando el susurro. Iba a poner fin a aquel asunto tan ridculo. Y, probablemente, de paso conseguira que toda la ira de Isabel cayera sobre su persona. Se acerc a la puerta y llam tres veces. Abran esta puerta, caballeros. Quiero a la chica y no me ir sin ella. As que ser mejor que hablemos, de acuerdo? Tras aquellas contundentes palabras hubo un ominoso silencio. Nick volvi la cabeza y vio a Isabel a algunos metros, con la boca abierta por la sorpresa. Nick arque una ceja. Me gustan los acercamientos directos.
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Ella cerr la boca. Ya veo. Isabel contuvo el aliento cuando la puerta se abri, y Nick, vio apuntndole, el can de una pistola. Tom aliento mientras examinaba el aspecto inspido del gorro de lana que cubra la cabeza del individuo que sostena el arma. Creo que podemos guardar las pistolas. El hombre que haba detrs de Gorro de Lana, en el interior del refugio, esboz una amplia sonrisa mostrando algunos dientes grises y asinti con la cabeza al ver el arma de Nick. Usted primero, milord. Nick baj la vista a la pistola antes de guardarla. Bueno, ya est. Intentemos resolver esto sin derramamientos de sangre, les parece bien? El tipo encogi los hombros. Nick lo consider un punto a su favor. Cunto les paga? No s de qu habla. Nick entrecerr los ojos. No soy estpido, hombre. Por qu no se hace un favor a s mismo y deja de actuar como si usted s lo fuera? Cunto le paga el duque de Leighton por llevar de vuelta a su hermana? Escuch el jadeo de Isabel a su espalda. Intent ignorarla. Tena que ignorarla. Cien libras. Gorro de Lana mir a Dientes Grises, antes de volverse hacia Nick. A cada uno. Supongo que eso quiere decir que les paga cien a ambos, pero no voy a pararme en nimiedades. Les dar doscientas libras ahora mismo si me dan a la chica y le transmiten a Leighton un mensaje. Los dos hombres se miraron, lanzaron un vistazo a Georgiana y luego observaron a Nick. Reconocan un chollo cuando lo tenan delante. De qu mensaje se trata? Dgale que St. John la tiene. Eso es todo? Eso es todo. Pas un rato mientras el hombre consideraba las palabras de Nick, luego baj la pistola. De acuerdo. Rock? grit Nick, sin apartar la vista de la puerta. Hubo un movimiento entre los rboles, a su espalda, y Rock apareci a su lado en breves segundos. Aqu estoy. Confisca las armas de estos caballeros y escltalos al lmite de la propiedad. Una vez all, dales su dinero y vigila que se vayan directos a Londres. Rock mir a ambos hombres, que le contemplaban con los ojos muy abiertos, sorprendidos por su tamao. Les tendi la enorme palma de su mano y Gorro de Lana puso all la pistola. El turco sonri.
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Ser un placer. Nick tom a Gorro de Lana por las solapas y le empuj contra la pared del refugio con los pies en el aire. Esccheme bien. Como regrese por aqu, usar la pistola. Y soy un tirador excelente. D-de acuerdo. El hombrecillo asinti con la cabeza y Nick lo deposit en el suelo antes de entrar en el refugio y agacharse para quitarle la mordaza a Georgiana. Ella se frot la barbilla. Gracias. Nick se dedic entonces a las ataduras en sus manos. Debera tener ms cuidado, milady. Ella se sonroj. Cunto tiempo hace que lo sabe? l consider mentir, pero lo desech en el acto. Desde antes de llegar. Ha venido a buscarme? Nick no respondi. Le ha enviado Simon? Est muy preocupado por usted. A Georgiana se le llenaron los ojos de lgrimas, y Nick supo en ese momento que esa joven no tena miedo de su hermano. Reconoca la nostalgia por el hogar cuando la vea. La haba sentido demasiadas veces. Yo tambin tengo una hermana, lady Georgiana. No me gustara perderla. Debe? Debe llevarme a casa? Haba un profundo temor en su voz. No. Le solt las manos y se incorpor . Su hermano me pidi que la encontrara, no que la llevara de vuelta. Gracias susurr de nuevo, frotndose la irritada piel de las muecas. Sabe que no podr ocultarse de l para siempre, verdad? Ella asinti con la cabeza. No ms tiempo del que usted podr ocultarse de Isabel. l suspir. Imagino que no cuento con su favor en este momento. Imagino que no. Nick sigui la direccin de la mirada de la joven por encima de su hombro y se encontr a Isabel en el umbral del refugio. Rock y los dos hombres haban desaparecido, y l dese, de repente, haberse ido con ellos. Porque no le gust nada la mirada que vio en sus ojos. Una mirada que le acusaba de ser un traidor de la peor calaa.

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Captulo 17
LECCIN NMERO OCHO Aprenda a amar sus defectos. Sabemos que encontrar difcil creer que incluso un caballero tan elegible como este pueda tener un par de defectos. Quiz se ra demasiado fuerte, o no tenga la vista perfecta. Tal vez tenga una vena un poco canalla a pesar de todos sus esfuerzos por vencerla. Asuma esos defectos, querida lectora! Pues ser al asumir esos pecadillos cuando podr valorar en su justa medida el encanto y la alegra de su elegido. El uso correcto de estas lecciones le asegurar que l la adore tambin a pesar de sus propios defectos. No es justo que usted haga lo mismo?. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Nick le haba mentido. Isabel estaba todava en su dormitorio en penumbra, asomada a la ventana, con la mirada fija en los pramos, las tierras que haban pertenecido a su familia durante generaciones antes de haberlas ido perdiendo poco a poco ya fuera vendindolas o en el juego, hasta que, finalmente, apenas quedaban unas pocas para el actual conde. Observ cmo desaparecan los ltimos rayos de sol y el cielo adquira un tono anaranjado que se transform lentamente en un profundo azul oscuro. Llevaba horas all mientras miraba sin ver cmo la tierra cambiaba, con un nico pensamiento que resonaba una vez tras otra en su mente. Nick le haba mentido. Por supuesto, debera haberlo imaginado. Debera haber adivinado que ocurrira algo as; que l no era lo que pareca y que sera la causa de la perdicin de Minerva House. Aplast una mano contra el fro cristal y estudi cmo se empaaba bajo sus dedos. Nick le haba pedido que confiara en l. La haba convencido para que se interesara por l. Y, contra su buen juicio, lo haba hecho. Haba confiado en que no hara dao a las chicas; que no perjudicara el delicado equilibrio de Minerva House. Que no la lastimara. Pero lo haba hecho.
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Nick era su enemigo en esa partida. El enviado del duque de Leighton para encontrar a su hermana. Quien haba descubierto sus secretos y poda traicionarlas. Que ya lo haba hecho. Hacindola creer en l. Respir hondo al recordarlo. Qu tonta haba sido! Las lgrimas amenazaron con abandonar sus ojos, y apret los prpados para retenerlas. No pensaba llorar por ese hombre al que conoca haca tan solo cuatro das. Ese al que no debera haber revelado la existencia de Minerva House. Al que jams debera haber permitido entrar en su vida. Qu terrible error haba cometido! Se haba dejado convencer por sus palabras bonitas, por la promesa de sus caricias. Es lo mismo que le ocurri a tu madre. Las chicas jams la perdonaran. Jams se perdonara a s misma. Apret la frente contra la ventana y sinti la frescura del vidrio cuando respir hondo, deseando dejar de pensar en l. Deba planear cmo iba a salvarlas ahora que sus secretos haban sido descubiertos, ahora que solo era cuestin de tiempo que todos que toda Inglaterra supieran quines eran y dnde estaban. Pero por alguna razn, el miedo a ser descubiertas no era nada comparado con el dolor de su traicin. Con la aguda conciencia de que todo lo que se haba permitido soar Nunca ocurrir. Escuch un suave golpe en la puerta y se limpi las lgrimas que haban vuelto a surgir. Haba ignorado las anteriores visitas que intentaron entrar en su habitacin, pero de repente ya no soportaba la idea de estar sola. Adelante. La puerta se abri lentamente. Le sorprendi ver a Georgiana, con sus abundantes rizos rubios brillando por la luz de las velas encendidas en el pasillo. A la joven le llev un momento verla, en un rincn de la estancia. Entr tmidamente, y se qued a varios metros. Se mantuvo en silencio un rato mientras se coga las manos delante de la falda. Lamento mucho el revuelo que he causado Isabel se rio amargamente. Si alguna de nosotras tuviera que disculparse, Georgiana, te aseguro que debera ser yo. La chica agrand los ojos. Por qu motivo? Yo he conducido a ese hombre hasta ti. Georgiana la mir con franqueza. Le aseguro, lady Isabel, que usted no ha hecho nada de eso.
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Oh, de veras? Crees que habra llegado hasta aqu si no le hubiera abierto la puerta? Que te habra descubierto si yo no hubiera sido tan tonta como para confiar en l? S. Isabel apart la mirada. Isabel, no conoce a mi hermano. Es la persona ms arrogante y dominante que haya conocido nunca y siempre consigue lo que quiere. Es el undcimo duque de Leighton. Sabe hasta dnde hay que remontarse en un rbol genealgico para ser el descendiente de once duques, cada uno ms soberbio que el anterior? Georgiana neg con la cabeza. Ya saba que Simon removera cielo y tierra hasta dar conmigo. Si soy honesta, me sorprende que solo hayamos tenido que tratar con lord Nicholas y dos secuestradores idiotas. Casi esperaba que mi hermano obligara al rey Jorge a poner la guardia real a su disposicin. Puso la mano en el brazo de Isabel. No ha sido usted quien condujo a lord Nicholas hasta m. He sido yo quien la ha descubierto a usted. Y es por eso por lo que le debo una disculpa. Las palabras penetraron en su mente e hicieron que se sentara en el banco de la ventana salediza frente a la que llevaba horas de pie. Le indic a Georgiana que se acomodara a su lado. Lamento que su hermano sea tan tenaz musit. Georgiana sonri. No es para tanto. Jams he dudado del cario que Simon siente por m. Puede ser arrogante y dominante, pero protege lo que es suyo. Entonces, por qu? Isabel no entenda nada. Mi historia no es tan simple como la de cualquier chica que se haya escapado de casa. Nunca lo son. Me gustara contrsela. Creo que merece conocer el motivo de que haya ocurrido todo esto. Ha ocurrido porque confi en un hombre en el que no debera haber confiado. Me encantara escucharla asegur Isabel, acallando la insidiosa voz de su conciencia. Me Georgiana hizo una pausa y mir hacia la ventana, donde Isabel saba que no poda ver ms que su cara reflejada en el cristal oscuro . Me enamor. No importa de quin. No dijo nada, esperando que la chica encontrara valor para seguir. Comet el terrible error de pensar que l tambin me amaba. Se interrumpi y se mir las manos, con las que estrujaba la tela de la falda. Cuando volvi a hablar, su voz no era ms que un murmullo. Pero no era as. Respir hondo. Supongo que fue lo mejor Simon jams habra permitido que nos casramos. Me qued destrozada cuando l se march. Entonces Georgiana se detuvo, pareca incapaz de continuar desgranando sus recuerdos. Isabel se inclin hacia ella y le tom las manos. No es necesario que me cuentes nada ms.
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Pero quiero hacerlo susurr la joven. Quiero contrselo a alguien. Isabel permaneci inmvil; saba lo que iba a escuchar. Cuando descubr que estaba embarazada, no pude decrselo a Simon, saba que le decepcionara. Dio la casualidad de que algunas semanas antes mi doncella me haba contado ciertas historias sobre una casa en Yorkshire. Un lugar donde las mujeres podan comenzar de nuevo, forjarse una nueva vida. Deba preguntar por lady Isabel. Sonri con timidez. As fue como acab aqu. Alz la mirada buscando sus ojos; era la mirada clara e inocente de alguien demasiado joven. Saba que l me perseguira, pero no pens que me encontrara con tanta rapidez. Isabel le apret las manos. Yo tambin saba que l te buscara. Sin embargo, eso no cambia el hecho de que eres bienvenida bajo este techo Le brind una irnica sonrisa, bajo lo poco que queda de l. Bajo mi proteccin. Bajo la proteccin del conde de Reddich. A pesar de lo mucho que aprecio al conde, Isabel, no creo que pueda hacer mucho frente a mi hermano. Tonteras. Est claro que ocupas un lugar especial en el corazn de mi hermano. Estoy segura de que se enfrentara a quien fuera por ayudarte. La amplia sonrisa de la chica se hizo todava ms grande. Le adoro, ya lo sabe. Pase lo que pase, siempre me sentir orgullosa de haber enseado latn al joven conde de Reddich. Compartieron una sonrisa antes de que Georgiana continuara. Hay algo ms. Es sobre lord Nicholas. Isabel se puso seria y mene la cabeza. Pienso echarle de aqu inmediatamente. Creo que no debera hacerlo. Isabel abri la boca, sorprendida. Era imposible que hubiera escuchado bien. Perdn? Es un buen hombre, Isabel. Si no lo hubiera sabido al escuchar hablar sobre l a mi hermano y a sus amigos, que lo consideran un hroe; al ver todas las damas de Londres, que suspiraban anhelando su regreso del continente; al conocer la actitud que adopt cuando su hermanastra lleg a la ciudad, permaneciendo a su lado a pesar de las burlas del resto de la sociedad, lo hubiera sabido hoy, cuando pudo haberme entregado a mi hermano y, sin embargo, me dej regresar aqu con usted. A Isabel le doli el corazn al escuchar aquellas palabras que tan bien describan al hombre que ella pensaba que era. Quiz l fuera leal con sus amigos, se preocupara por su hermana y aquellas inspidas damas de la sociedad solo vieran su hermoso rostro y su bolsa bien repleta. Pero Nick haba demostrado que no era para ella. Sinti que le picaban de nuevo los ojos y contuvo las lgrimas. Ests equivocada. Debe tratarse de otro St. John. Este es un villano que traicion nuestra confianza.
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Mi confianza. Mis sentimientos. Creo que lo ms probable es que estuviera tratando de ayudar a mi hermano. Isabel neg con la cabeza. No importa. Hizo todo lo que estaba en su mano para acercarse a m, encontrarte y revelar tu posicin. Me temo que en este St. John no hay nada de ese honorable hombre que describes. De repente, como si lo hubiera conjurado con sus palabras, l estaba all, en la puerta que Georgiana haba dejado entreabierta al entrar. Lamento que pienses eso. Isabel contuvo el aliento al ver su silueta alta, abrumadora y oscura recortada contra el rectngulo de luz del pasillo. Su presencia trajo consigo una riada de sensaciones: traicin y enfado, desconfianza, pero tambin una cierta tristeza y otra cosa que resultaba insoportable. Anhelo. Intent controlar su voz ante aquellas indeseadas emociones. Debo de estar equivocada. No es posible que te atrevas a seguir bajo mi techo despus de lo que has hecho. Isabel no poda verle la cara, pero not que se pona rgido al orla y, de repente, sinti como si hubiera menos aire. He venido a hablar contigo. Bueno, eso va a ser un problema, porque yo no tengo ningn inters en hablar contigo. l pas al interior de la habitacin con una larga zancada, un movimiento producido, sin duda, por la frustracin . Veo que tienes intencin de insultarme adems de traicionarme. Sal inmediatamente de mi dormitorio. l gir la cabeza y centr su atencin en la otra mujer presente en la estancia. Lady Georgiana, le agradecera mucho que nos dejara a solas. Lady Isabel y yo debemos discutir algunos asuntos. Georgiana irgui la espalda, demostrando con ese gesto su aristocrtico origen. No puedo hacer eso, milord. Tiene mi palabra de que no har nada que pueda comprometer a lady Isabel. Ella se rio con sarcasmo. Como si tu palabra tuviera algn tipo de valor. Entiendo que ests enfadada, Isabel. Me gustara tener la oportunidad de explicarme. Mir otra vez a Georgiana. Se lo prometo, estar a salvo conmigo. Vamos a casarnos. Georgiana se qued boquiabierta, lo que hizo que Isabel se sintiera encolerizada y frustrada. Cmo se atreva? No haremos tal cosa protest. Nick se volvi de nuevo hacia ella y, por un fugaz momento, Isabel dese poder verle la cara. En la penumbra de la estancia resultaba ms peligroso e inquietante que nunca. En especial cuando volvi a hablar en tono amenazador. Isabel, prometiste que te casaras conmigo. Espero que cumplas tu palabra.
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Nicholas, dijiste que poda confiar en ti. Qu ocurre con lo que t prometiste? Hubo un abrumador silencio en el que ninguno de los dos retir el guante que haba tirado al adversario. Finalmente, fue Nick el primero en tomar la palabra. Lady Georgiana, le he prometido que la defender de su hermano? S. Y le he dado tambin mi palabra, a pesar del poco valor que tiene ahora mismo hizo una pausa para mirarla, de que no la obligar a volver a casa? S. Por favor, permtame unos minutos. Georgiana valor la peticin mirando primero a Nick y luego a ella. Le doy un cuarto de hora decidi. Ni un minuto ms, milord. Isabel volvi bruscamente la cabeza hacia la joven. Traidora! Son solo quince minutos, lady Isabel. Sin duda alguna puede dedicarle ese tiempo. Esperar en el pasillo. Isabel frunci el ceo al ver que la chica abandonaba la estancia dejando la puerta entrecerrada y que solo llegaba una rendija de luz desde el pasillo. Se acerc a la cama y encendi una vela, incapaz de quedarse a oscuras con ese hombre que consegua reclutar aliados para su causa con tanta rapidez. Comenz a encender todas las velas hasta que quedaron baados por la dorada luz de las llamas. Cuando termin, lament haberlo hecho. Nick se haba puesto ropa limpia. Ahora vesta de negro; una elegante chaqueta y un chaleco que acentuaban su elegancia natural. Observ el perfecto nudo de la corbata y, por un fugaz momento, record a James anudando otra casi igual. James. La ira crepit en su interior. Incluso haba conquistado a James. Cruz los brazos, ignorando aquel pensamiento. No tengo nada que decirte. S. Eso ya lo has dejado claro. Nick mantuvo el tipo, quedndose totalmente inmvil. Isabel jams le haba visto tan quieto. Era como si fuera una persona diferente al hombre que conoca desde haca tan pocos das. Como si l le hubiera mentido. Algo que, por supuesto, haba hecho. Apart la mirada para evitar que l viera lo mucho que le haba dolido su traicin. Sin embargo, lo vio. Isabel intervino con un suspiro en un tono ms suave y zalamero que antes. Djame explicarte. No es lo que parece. Lo que parece es que estabas buscndonos. l hizo una pausa. De acuerdo, pero no te buscaba a ti. Buscaba a Georgiana.
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Georgiana es una de nosotras! Isabel, Georgiana es la hermana del duque de Leighton. De verdad pensabas que podras ocultarla para siempre? No! Yo se interrumpi sin saber qu decir . Sencillamente, no esperaba que t estuvieras buscndola. Rara vez hago lo que la gente espera. S, comienzo a darme cuenta. Isabel mir al techo con frustracin. Es culpa ma. Te facilit las cosas cuando te ped que valoraras la coleccin. Si no hubiera sido la coleccin, habra encontrado otra manera. Quiz no. Isabel. La manera en que dijo su nombre capt absolutamente su atencin. Soy muy bueno en lo que hago. Y cul es tu labor, Nick? Porque me parece que en lo que eres muy bueno es en camelar a las mujeres con tu sonrisa encantadora, tus seductoras palabras y tus bonitas mentiras sobre el matrimonio. Que es justo lo que has hecho conmigo. Primero te ganaste mi confianza y luego la traicionaste en tu propio beneficio. No fueron mentiras. Es cierto. El susurro era tentador, precioso y suave, con esa pizca de honradez que ella haba encontrado tan clida y atrayente. Bueno, ahora era ms lista. Cerr los ojos. Aquella conversacin la agotaba. Por favor, Nick. No crees que ya has hecho suficiente? No crees que ya me has lastimado demasiado? No lo entiendes! Qu tengo que entender? grit. Cuntas veces me pediste que confiara en ti? Cuntas veces me dijiste que me protegeras? Que protegeras a James? A las chicas? Y aqu estoy! Sigo ofreciendo lo mismo! Vete. Ya tienes la informacin que buscabas. Pero indcale al duque de Leighton que cuando venga a por Georgiana lo haga al frente de un ejrcito. Si ella no quiere irse, la proteger con todo lo que tenga a mi alcance. Yo estar a tu lado! Ya basta! Sus palabras dolan. Crees que logrars convencerme de que olvide lo que ha ocurrido? Nos has traicionado! Me traicionaste. Todo lo que te he dicho Se detuvo e inspir profundamente. Honestamente, no puedo creer que pienses que pondr la casa y nuestras vidas en tus manos despus de lo que has hecho. Ahora ya s que tu lealtad puede ser comprada por el mejor postor. Las palabras cayeron como un jarro de agua fra entre ellos e Isabel supo al instante que haba llegado demasiado lejos. l ya no pudo permanecer quieto. La sujet por los hombros y la atrajo hacia su cuerpo, obligndola a mirarle a los ojos. No. Aceptar tus acusaciones. Tu clera. Pero no pienso permitir que sigas poniendo en duda mi honor. Ella abri la boca para replicar, pero l se lo impidi.
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No, Isabel. Vas a escucharme. Vine aqu para ayudar a la chica, no para hacerle dao. Si hubiera sabido que estaba aqu, sana y salva, no habra aceptado la misin, pero no lo saba. Lo nico de lo que estaba seguro era de que mi amigo estaba a punto de volverse loco de preocupacin y tena que ayudarle. S, me he topado con tu pequeo ejrcito de amazonas. S, he descubierto tus secretos, pero nada de eso es asunto de Leighton. A l solo le incumbe su hermana alarg el brazo para sealar hacia el pasillo y el nio que va a tener. No me conoces, no sabes por qu estoy aqu, sin embargo jams te entregara; he dado mi palabra de que te protegera, de que mantendra tus secretos, y eso es lo que voy a hacer. Isabel no supo qu decir cuando la solt y se dirigi hacia la puerta. Cuando l haba puesto ya la mano en el pomo, recuper la voz. Cmo lo has sabido? Nick volvi la cabeza hacia ella, pero no fue suficiente como para verle los ojos. Cmo he sabido qu? dijo secamente. Cmo has sabido que Georgiana est embarazada? Como te he dicho antes, Isabel, soy muy bueno en lo que hago. Haba impaciencia en su voz. Las palabras encendieron de nuevo su furia. Yo tambin! S. Eres muy buena escondindote. Soy buena escondindolas le corrigi. l se volvi por completo hacia ella, con los labios curvados en una sonrisa que no le gust. Lo haces por ellas? S. Yo no lo creo. Ella parpade. Claro que s. No. No lo haces por ellas, Isabel. Creo que lo haces para seguir escondindote t. Para no tener que enfrentarte al mundo que hay ms all de tu pequeo reino. Y a lo que eso podra traer consigo. Isabel se qued helada. No era cierto. No lo era. Nick esper un buen rato a que respondiera. Maana me ir aadi al ver que no lo haca. Ya me he cansado de Yorkshire. Y con esa ltima frase sali de la estancia cerrando con firmeza la puerta a su espalda. Una vez que se hubo ido, Isabel se subi a la cama. Estaba agotada tras aquel altercado verbal, confusa por los sentimientos que la inundaban. l haba parecido tan honesto, tan sincero, tan herido Pero y ella?
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Cul era su grado de felicidad mientras iba a rescatar a Georgiana al lado de aquel hombre tan fuerte y poderoso? Por qu le gustaba tanto la sensacin de tener una pareja? De poder por fin, despus de tantos aos, compartir su carga con otra persona? De sentirse, por primera vez en mucho tiempo, contenta con sus emociones? Y qu pasaba con aquel vaco que creci en su interior cuando l le arrebat todo aquello? Quiz l tuviera razn. Quiz tuviera miedo. Rod a un lado, negndose a seguir esa lnea de pensamientos. Deba seguir enfadada. Porque no pensaba que pudiera enfrentarse a la oscuridad si se permita reflexionar sobre aquella tristeza que la invada.

Nick no poda dormir, as que se dirigi hacia los establos, castigndose con aquella especie de penitencia por haber traicionado a Isabel. Camin de un lado para otro manteniendo despiertos a los caballos mientras reviva en su mente los ltimos das. Pens en todas las oportunidades que haba tenido para decirle la verdad. En todas las veces que podra haberle confesado su participacin en aquella increble confusin. Pero no lo hizo y, ahora, la haba perdido. Y, de repente, ella era lo ms importante de todo. La irona de la situacin era increble. Haba aceptado aquella ridcula misin de Leighton porque estaba desesperado por salir de Londres y escapar de los artculos de aquella estpida revista. Haba querido evitar a las melindrosas mujeres que se sentan atradas por l por razones equivocadas. Quiso librarse de ellas y de las situaciones que provocaban. Y aterriz all. En aquella casa llena de hembras que representaban la mayor charada que hubiera visto nunca. Mujeres que pasaban su vida de incgnito, ocultndose de secuestradores, duques y Dios saba qu ms, dispuestos a dar con ellas a cualquier precio. Si no se tratara de su vida, resultara gracioso. Y en la pista central de aquel circo, estaba Isabel. Poderosa, inteligente, fuerte Su Boadicea. Su Isabel; ms hermosa y apasionada que ninguna mujer que hubiera conocido. Admiraba todo lo que personificaba esa mujer. No importaba lo que fuera. La deseaba. La amas. Se qued paralizado ante el pensamiento. Era posible que la amara? El temor hizo que le diera un vuelco el corazn. Haba evitado el amor durante mucho tiempo; quiz estuviera bien para los dems, pero era nocivo para l. Haba visto a mujeres que utilizaban el amor como un arma. Haba sido testigo de cmo su
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madre destruy a su padre. De cmo Alana volvi contra l aquella emocin y cmo le haba manipulado en Turqua hasta llevarle directamente a prisin. Si algo le haba enseado el pasado, era eso: si se permita amar a Isabel, aquello no acabara bien. Debera escapar. Tena la oportunidad de abandonarla a ella y a la locura que siempre la acompaaba. Podra regresar a su seria y pausada vida londinense, a sus antigedades, a las tardes en el club y a su familia, olvidando los das que haba pasado en Yorkshire. Lo malo es que cuando pensaba en esa vida que le haba satisfecho plenamente antes de llegar all, la encontraba vaca. Vaca de la fuerza de Isabel, de su aguda dialctica y sus dulces labios, de sus rizos indomables con aquel extrao color rojizo que quera acariciar cada vez que estaban juntos. La deseaba. Se volvi hacia la puerta de los establos y, por un fugaz momento, pens en lo tarde que era. Se acerc a la salida mientras barajaba sus opciones. Debera dejarla en paz. Quiz Isabel se hubiera dormido. Una visin de ella dctil y relajada, observndole con los ojos entrecerrados mientras le daba la bienvenida Fue demasiado tentadora para resistirse. La deseaba. Y si tena que despertarla para conquistarla, tanto mejor.

Isabel estaba dormida cuando l entr a hurtadillas en el dormitorio. Todava llevaba puestos los pantalones y la camisa masculinos. No haba apagado las velas despus de que l se fuera, pero algunas se haban consumido y haban formado charcos de cera derretida en los candelabros. En ese momento solo quedaban dos encendidas, una junto a la puerta y otra al lado de la cama, arrojando sobre la relajada forma durmiente una suave balsa de luz. l cerr la puerta, seguro de estar cometiendo el peor de los pecados. Estaba entrando en el dormitorio de Isabel sin que ella lo supiera, sin su consentimiento, pero ello no le impidi acercarse a mirar cmo dorma. Isabel se haba ovillado en el centro de la cama, de cara a la puerta y a la luz. Tena las manos bajo la barbilla y las rodillas apretadas contra el pecho, como si as pudiera protegerse de las bestias que acechaban en la noche. De las bestias como t. Ignor la vocecita y se concentr en su cara, empapndose con la visin de aquella mujer que haba puesto su vida patas arriba. Era preciosa. Labios voluptuosos, nariz fina, pmulos altos con algunas pecas diseminadas aqu y all. Se qued mirndola, maravillndose de aquellas diminutas marcas que indicaban que haba trabajado bajo el sol; otro claro ejemplo de lo diferente que era de las dems. Le acarici la cara con la mirada hasta llegar a la frente en la que, incluso dormida, se reflejaban sus preocupaciones con un profundo ceo. Nick sinti una
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opresin en el pecho al verlo; era culpa suya. No pudo resistir la tentacin de alargar la mano para intentar alisarlo con el dedo ndice hasta que consigui borrarlo. El contacto fue suficiente para arrancarla del sueo superficial en el que estaba sumida. Isabel se despert con un jadeo y estir las extremidades mientras recuperaba la consciencia. Nick se demor un fugaz momento para recordarla as: clida, exuberante y apenas consciente de lo que la rodeaba. Algn da la despertara con un beso y la retendra durante horas en la cama. No pudo recrearse en el pensamiento demasiado tiempo. Cuando ella le vio, la somnolencia dio paso a la sorpresa y luego a la ira. Entonces se sent con rapidez en la cama. Qu haces aqu? Pas las piernas por el borde del colchn, y Nick contuvo el impulso de dejarle sitio, seguro de que si ella se pona en pie, l perdera aquella batalla. La joven comprendi al momento cul era su intencin y entrecerr los ojos. Deja que me levante. No. No hasta que escuches lo que tengo que decir. Ya ha dicho suficiente, lord Nicholas. Or aquel ttulo formal en sus labios le hizo sentir una oleada de aversin hacia s mismo. Tena que encontrar la manera de convencerla de que le escuchara. Tena que persuadirla de que l vala la pena. Se sinti desesperado y fue eso lo que hizo que, sin pensar, se arrodillara frente a ella, capturndole las manos. Ella intent soltarse, pero l se mantuvo firme y, tras unos segundos, Isabel cedi. No s cmo hacerte comprender lo mucho que lo siento. Ella no respondi, pero curv los labios en una irnica sonrisa. Si me conocieras mejor, sabras que no s disculparme. Bueno, quiz vaya siendo hora de que aprendas resumi ella, concisamente. Jams tuve intencin de hacerte dao, Isabel. Si hubiera sabido lo que me encontrara cuando vine al norte, jams habra accedido a la peticin de Leighton. Se detuvo un momento y baj la vista a sus manos entrelazadas. Eso es mentira. Si hubiera sabido que te encontrara aqu, habra venido mucho antes. Ella abri la boca, pero no dijo nada, y l le brind una media sonrisa. Observo que te he dejado muda. Es cierto, Isabel, eres maravillosa. He conocido a muchas mujeres a lo largo de mi vida, en todo el mundo, y nunca haba encontrado a una tan fuerte, tan vibrante, tan preciosa como t. Y debes creerme cuando te digo que jams hara nada que te hiciera dao. Pero ya me lo has hecho. Las palabras, llenas de dolor, fueron apenas un susurro y le impulsaron a llevarse sus manos a los labios y a besarlas con reverencia. Ya lo s. Tienes derecho a odiarme por ello. No te odio. La mir fijamente a los ojos buscando all la verdad.
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Me encanta escucharlo. Ella frunci de nuevo el ceo y l quiso besar aquella arruga, como si as pudiera hacer desaparecer tambin su irritacin. Pero no entiendo Algn da le prometi, algn da te lo contar todo. Ella neg con la cabeza. No, Nick. No ser algn da, ser ahora o nunca. Respir hondo sabiendo que ella tena razn. Deba contrselo todo, abrirle su corazn si quera que ella volviera a confiar en l. Y, de alguna manera, sac fuerza de ese conocimiento. Lo veo justo. Se puso en pie para caminar de un lado para otro mientras hablaba, incapaz de mantener la calma cuando las palabras comenzaron a salir a raudales. Mi madre nos abandon cuando yo tena diez aos. Un da todo era normal y al siguiente se haba ido. No volvimos a saber nada de ella. Al cabo de un tiempo result difcil creer que hubiera estado all alguna vez. Se acerc hasta la vela cercana a la puerta y se volvi hacia Isabel. Puede que pienses que perder a mi madre fue lo ms duro, pero no fue as. Lo peor fue que no saba por qu se haba ido. Lo ms difcil fue pensar que de alguna manera podra haber sido por mi culpa. Ella abri la boca para interrumpirle, pero l sigui hablando, incapaz de detenerse, seguro de que si lo haca no podra continuar. Me obsesion con su marcha, con las razones que poda haber tenido. Mi padre se deshizo de todo lo que haba pertenecido a ella unos das despus de su desaparicin, pero yo rebusqu con la esperanza de dar con algo que me sealara la direccin correcta en la que dirigirme. Encontr un diario en el que haba escrito sus planes de futuro: pensaba ir al continente. Primero estara con sus amigos en Pars, y luego ira a Italia. Lo llamaba su aventura. Se rio. Al parecer, el matrimonio, sus hijos y ser marquesa no era lo suficientemente excitantes para ella. Nunca le dije a nadie que haba encontrado ese diario. Ni a mi hermano ni a mi padre. Pero lo conserv durante aos, hasta que termin mis estudios. Por aquel entonces mi padre haba muerto, Gabriel era el marqus y yo yo no era nada. Neg con la cabeza. As que me dirig al continente. En busca de tu madre susurr ella. l asinti con la cabeza. En efecto. Pero haba guerra y cualquier pista que me hubiera servido para seguir el rastro de mi madre haba desaparecido haca mucho tiempo. Yo era joven, pero fuerte y con buena cabeza, y un alto funcionario del Ministerio de la Guerra, que siempre pens que haba sido enviado por Gabriel para asegurarse de que estaba a salvo en la zona de conflicto, not mi obsesin, me tom bajo su tutela, y me ense a rastrear. Supo que ella le observaba mientras pasaba los dedos sobre la llama de la vela un par de veces. Percibi su curiosidad, que se mora por preguntar, as que esper
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en silencio hasta que Isabel no pudo contenerse ms. A quin seguiste la pista? l se encogi de hombros. A cualquiera que hubiera que encontrar. Me especialic en buscar gente en Oriente. Me preocupaba muy poco lo que estaba haciendo y mucho dnde lo haca. Mi trabajo resultaba muy satisfactorio; vea mundo y cobraba un sueldo ms que generoso cada vez que daba con alguien a quien buscaba la Corona. T Se interrumpi, insegura de sus siguientes palabras . Hiciste dao a alguien en alguna ocasin? Medit la pregunta un buen rato. No quera mentirle. No quera mentirse a s mismo. Cuando por fin respondi lo hizo sin mirarla, perdido en las palabras. Nunca a propsito. Mi trabajo cesaba cuando daba con la persona desaparecida. Entonces dejaban de ser asunto mo. Es decir, puede que hayan sufrido. La mir. S, es posible. Ella le presion un poco ms. Tambin podras haber resultado herido. S. Isabel le sostuvo la mirada antes de ponerse en pie y atravesar la estancia para detenerse ante l. Le mir de frente y volvi a sentirse impresionada por su fuerza. Por qu lo dejaste? Se mantuvo en silencio mucho tiempo. Saba lo que aquella respuesta significara para ella y que Isabel encontrara la manera de entender sus palabras. Quera que fueran ellas las que hablaran por l. Pero, ms que nada, quera que fueran ciertas. No lo s. Tal vez porque me volv demasiado bueno, porque me gustaba demasiado. Quiz porque no me importaban las personas que buscaba ni lo que averiguaba. Le sostuvo la mirada, esperando que ella le entendiera . O porque yo no les importaba a ellas. La ltima frase qued suspendida en el aire, entre ellos, y l dio un paso ms hacia ella, estrechando la distancia que los separaba. No debera haber accedido a esta misin, pero Leighton es un viejo amigo y no pude negarme. Te lo juro, Isabel, no he venido a hacerte dao ni a lastimar a Georgiana, a James o a cualquiera de las chicas. Si hubiera pensado que eso era posible, jams habra pisado este lugar. Se inclin sobre ella hasta que sus frentes casi se rozaron. Solo quiero tu felicidad. Tu placer. Por favor, dame otra oportunidad. Ella cerr los ojos al escuchar su susurro y l observ las emociones que le atravesaban el rostro. Contuvo el aliento, esperando haber dicho lo suficiente como para persuadirla para su causa. El fantasma de una sonrisa flot tembloroso en los labios de Isabel, pero desapareci con tanta rapidez que, si no hubiera estado observndola tan
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atentamente, no la habra visto. Ella abri los ojos; sus preciosos ojos castaos resultaban dorados bajo la luz de la vela. Estoy asustada, preocupada. S que no debera confiar en ti pero Pero me alegro de que hayas venido. De que ests en Yorkshire susurr, de que ests aqu esta noche. l solt el aliento que retena con un audible suspiro y, embargado de emocin, estir los brazos para tomarla entre ellos. Luego hizo lo nico que poda hacer en ese momento. La bes.

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Captulo 18
Isabel se haba prometido a s misma no volver a caer vctima de sus bonitas palabras y sus atrayentes promesas. Sin embargo, cuando l le relat su pasado, volvi a conquistarla. A pesar de que saba que no deba volver a creerle, no pudo evitar querer confiar otra vez en l. Entonces la bes, y aquella amalgama de emociones se aun en un nico y poderoso pensamiento. Quiero que este hombre forme parte de mi vida. Las palabras, combinadas con la irresistible caricia, abrieron un lugar en lo ms profundo de su interior; un lugar donde guardaba sus deseos ms secretos, aquellos que nunca haba compartido. Pero ese hombre pareca capaz de derribar sus defensas ms altas con una sola palabra. Con solo una caricia. Suspir contra sus labios. l profundiz el beso, reclamndole la boca con una implacable ternura que hizo que se estremeciera de placer. Los besos se volvieron ms intensos, ms apasionados; cada uno era ms intoxicante que el anterior, ms largo, y eran interrumpidos nicamente por pequeas pausas en las que l susurraba su nombre como si fuera una bendicin. Se aferr a los brazos de Nick, clidos y firmes bajo la camisa; a l su roca para surcar aquella tormenta de sensaciones. l tena las manos por todas partes; le acariciaba los hombros, los brazos y, finalmente, la alz contra su torso de manera que solo pudo abrazarle. Nick la estrech durante un largo rato, enterrando la cara en su cuello y besndola all antes trazar sobre la piel suave insoportables crculos con la lengua. Grit ante el placer de aquella caricia y l alz la cabeza, con los ojos brillantes bajo la tenue luz. Nick apoy la frente en la de ella. Isabel, deberas pedirme que me fuera. Ella agrand los ojos al escucharle. Por qu? Porque si no lo haces, querr quedarme. La voz, ronca y spera por la emocin, le provoc un intenso placer. Y si quiero que te quedes? respondi sin reconocerse a s misma. l no respondi, y se sinti avergonzada al pensar que podra haber dicho algo que no deba. Finalmente, Nick dio un paso con ella en brazos y la sent en la mesa junto a la puerta. Le enmarc la cara con sus manos, grandes y firmes, y se apoder de nuevo de sus labios, despojndola de cualquier pensamiento, robndole el aliento con un intenso beso. Cuando alz la cabeza, ambos jadeaban. Si quieres que me quede ser necesario un ejrcito para obligarme a salir.
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No se plante nada ms. Alz las manos e introdujo los dedos entre sus espesos cabellos, obligndole a inclinarse de nuevo para darle otro beso. Qudate susurr con un suspiro antes de que sus labios se tocaran. La nica respuesta fue un gruido. Nick se apoder de su boca al tiempo que le sacaba la camisa de la cinturilla de los pantalones para poder tocar la clida y suave piel. Sin interrumpir el beso, le acarici la espalda subiendo la prenda hasta que, por fin, ella levant los brazos por encima de la cabeza para permitir que se la quitara. Al instante se cubri con las manos. No musit l, dndole tiernos y suaves besitos en los labios . No te ocultes de m. No esta noche. Le desliz las manos por los brazos hasta entrelazar sus dedos y alejarle las manos de los senos . Esta noche tus pechos me pertenecen y har con ellos lo que quiera. Cuando Nick pos los labios en uno, todo el nerviosismo de Isabel se disolvi en medio de un intenso placer. l cerr la boca sobre la punta de un seno y comenz a tirar con fuerza, lamiendo y jugando hasta que la hizo gritar y arquearse hacia sus labios en una splica silenciosa. Al notar aquellos movimientos, Nick le agarr los muslos y se los separ, presionando la entrepierna contra su cuerpo, haciendo que le envolviera la cintura con las pantorrillas cuando se inclin sobre ella para succionar el pezn con ms fuerza. Ella comenz a contonearse, rozndose contra l, friccionando aquel punto tan sensible contra ese duro cuerpo. Nick gru de placer y ella se frot de nuevo, meciendo las caderas un par de veces antes de que le soltara el pecho con un jadeo. l busc su mirada y, al ver all que era consciente de su poder femenino, le rob un beso para, acto seguido, lamerle la mejilla y finalmente mordisquearle suavemente la oreja. Descarada. Isabel susurr su nombre; fue en parte una splica y en parte una protesta. El sonido pareci encender a Nick. Sinti el cambi que l sufri, transformndose en un hombre ms primitivo y, cuando volvi a tomarla en sus brazos, saba muy bien adonde se diriga. La dej caer sobre la cama antes de volver a capturar su boca en una desesperada y descontrolada caricia que increment su pasin. Nick desliz las manos por su cuerpo; le acarici el torso, frotando la clida piel hasta llegar a la cinturilla de los pantalones, y apret la palma de la mano contra la curva del vientre. Entonces l se qued inmvil para que todo el calor y el placer se aunaran en el punto que presionaba. Luego alz la cabeza y esper a que ella abriera los ojos, buscando su mirada. Guando lo hizo, le encontr observndola fijamente con un perverso brillo en las pupilas. Jams he tenido el placer de quitarle los pantalones a una amante. Amante. La palabra reson entre ellos como una oscura promesa, y ella se recre en el ntimo conocimiento de que, despus de esa noche, eso es lo que seran: amantes.
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Nick no movi la mano, esperando su permiso. Pues creo que ya va siendo hora susurr, tmida y atrevida al mismo tiempo, otorgndole la libertad que le peda. Al cabo de unos segundos estaba desnuda y tena los ojos cerrados; se senta avergonzada, nerviosa y falta de naturalidad. Isabel, abre los ojos. Ella neg con la cabeza. No puedo. Claro que puedes, cario. Mrame. Respir temblorosamente y entreabri los ojos para mirarle, consciente de su posicin, de que estaba desnuda e indefensa ante su mirada, ante sus caricias. Movi una mano para cubrirse los rizos entre las piernas, incapaz de mostrarse de esa manera ante l. Los ojos de Nick ardieron ante el gesto. No, cario, no te ocultes de m. Es que tengo que hacerlo. l sonri de medio lado. Eres preciosa y ni siquiera lo sabes. Aquellas palabras hicieron que le ardieran las mejillas. No lo soy. S, lo eres. l le puso un dedo en los labios . Aqu Lo baj por el cuello hasta la cima de un seno. Y aqu Lo desliz por la curva del vientre. Y aqu Sigui por encima de la mano con la que ella se cubra, hasta su sexo . Y aqu. Isabel, eres tan preciosa que me duele verte. Esas palabras hicieron que la atravesara una oleada de placer. Nadie le haba dicho que fuera preciosa. Y ahora, en aquel protegido capullo donde haba dormido toda su vida, aquel hombre le deca lo hermosa que era para l. Me gustara verte musit suavemente. Creo que es posible que t tambin seas muy hermoso. Nick sonri ampliamente. Creo que ese no es el adjetivo adecuado, cario. Pero si quieres verme, no pienso negarme. Ella solt una risita que hizo que la besara . Me encanta orte rer. No me canso de escucharte. Entonces, rod sobre la espalda y puso las manos bajo la nuca. Muy bien, preciosa. Soy tuyo. Isabel abri los ojos como platos, sorprendida al ver que se tenda junto a ella y se quedaba inmvil, con los ojos brillantes, esperando. No no podra. l se rio, y la cama se agit bajo ella con su risa. Te aseguro que s que puedes, Isabel. Ella se tendi de costado y alz una mano para tocarle, pero se detuvo antes de hacerlo. No no s por dnde empezar. La risa se convirti en un gemido. Empieza por donde quieras, amor. Dondequiera que sea ser mejor que la
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tortura de que no me toques. Isabel le puso la mano sobre el pecho; era ancho, firme y abrumador. l pareci sentir su indecisin y movi una mano para capturar la de ella, guindola para que le acariciara el torso, los msculos planos del abdomen, el lugar donde la camisa se perda en el interior de los pantalones. Isabel clav los ojos en la bragueta mientras se preguntaba qu deba hacer a continuacin. Solo haremos lo que t quieras, Isabel. Lo que te apetezca. El tono, firme y sereno, la tranquiliz e hizo que quisiera seguir adelante . Qu es lo que deseas? Ella busc sus ojos azules. Siempre me preguntas eso. Es que quiero saberlo explic con sencillez. Quiero ofrecerte lo que ms placer te produzca. Te deseo a ti. Contuvo las palabras. Quiero verte sin camisa. Sin decir nada, Nick se sent en la cama, se quit la camisa por la cabeza y la lanz al otro lado de la habitacin. Isabel trag saliva. Era tan perfecto como una de sus estatuas. Se sent a su vez, nerviosa de nuevo. Pienso que no l alarg los brazos y la alz para colocarla a horcajadas sobre su regazo. Quiz no deberas pensar, preciosa. Entonces la bes de nuevo y se dej caer sobre la cama con ella encima; a partir de ah, le dej tomar el control. Isabel se inclin sobre l y comenz a besarle. Sus labios, sus lenguas se reconocieron en profundidad. Cuando por fin se alz, jadeante, Nick se incorpor ligeramente. Sultate el pelo le suplic. Isabel se incorpor sobre l y alz las manos para hacerlo. l, incapaz de apartar la mirada, emiti un gemido. Eres una sirena. Ella sonri, disfrutando de la manera en que pareca afectarle. De veras? l le sostuvo la mirada. He creado un monstruo. Quiz. Se solt el pelo. Los rizos castaorrojizos cayeron como una cortina sobre sus hombros. Entonces se inclin para besarle y se tom su tiempo. Le pas la punta de la lengua por el labio inferior, le dibuj un camino de besos por el cuello y el torso. Cuando lleg a la tetilla se detuvo y alz la mirada a la de l. Nick la observaba con los ojos entrecerrados; not que contena el aliento. Te gustar tanto como me gusta a m cuando t me haces lo mismo? l no se movi. Por qu no lo comprobamos? Isabel pos los labios en aquel lugar y los cerr, imitando las caricias con las que Nick haba agasajado sus pezones: le roz la punta con los dientes, la succion.
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l contuvo el aliento, le introdujo los dedos entre los cabellos y susurr su nombre. Cuando ya no pudo soportarlo ms, la alz sobre su cuerpo. No te gusta? pregunt mirndole a los ojos. l emiti una risa entrecortada. Me estaba gustando demasiado, cario. Volvi a apresar sus labios y sus lenguas se enredaron en un largo beso antes de que ella le pusiera ambas manos en el pecho y se elevara sobre l. Ahora quiero que te quites los pantalones. Tard solo unos segundos y ella se qued sin aliento cuando, despus, hizo que rodaran sobre la cama para colocarse entre sus largas y delgadas piernas asumiendo de nuevo el control. La bes en el cuello, le mordisque la clavcula antes de lamrsela, haciendo que se contorsionara contra l. Nick susurr, no Se detuvo al escucharla, alz la cabeza y la mir a los ojos. Qu ocurre, preciosa? Quiero tocarte. l se qued inmvil y, por un instante, pens que se negara. Por favor aadi. Nick apoy la frente en sus pechos durante un momento, como si necesitara tomar fuerzas, y luego se tumb a su lado, permitindole acceder a su cuerpo desnudo. Isabel desliz los dedos por los msculos acerados del pecho, por la clida piel, por el costado derecho, donde destacaba una cicatriz. Se entretuvo en ese punto, acaricindolo mientras daba gracias de que hubiera sobrevivido al ataque que haba dejado tal marca. Cuando volvi a mover las manos, tena muy clara su meta. Acarici tmidamente la firme longitud de su ereccin, pero se detuvo en el momento en el que le escuch contener el aliento. Esto? l gimi al notar que apretaba la mano en torno a su miembro. S, Isabel. Se sinti embriagada por su poder. Ensame cmo darte placer. Los ojos de Nick brillaron con intensidad cuando le cubri la mano con la suya para mostrarle la manera de satisfacerle. La guio sin dejar de observar sus manos unidas, indicndole cmo tocarle, cmo acariciarle, hasta que ambos jadearon. Por fin l detuvo el movimiento, se llev su mano a los labios y la bes en la palma. Ya basta, preciosa. Pero quiero l se rio. Y yo, cario. Pero esta noche deseo poseerte por completo. Y si permito que contines con esta tortura, todo acabar demasiado pronto. Rod de nuevo sobre ella para volver a situarse entre sus piernas. La acarici de pies a cabeza, dndole tiernos besos en el torso. Llev las manos ms abajo y se detuvo ante su abertura un
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instante antes de introducir un dedo profundamente en su interior. Oh se maravill con la voz ronca. Ests mojada, lo sientes? Ella se mordi los labios ante la suave sensacin que le provocaba aquel dedo. Nick aadi otro ms y comenz a rodear con el pulgar aquel lugar especialmente sensible donde se aunaba todo el placer. Isabel se contorsion sobre la cama, aferrndose a las sbanas y mordindose los labios para no gritar. Es esto lo que quieres, preciosa? pregunt l sin detener la tortura. S gimi por lo bajo. Aqu? presion el pulgar con ms firmeza. S, por favor Tan educada Tan apasionada Mi Voluptas. Baj el ritmo de la caricia hasta alcanzar una cadencia que ella no pudo soportar . Pero no es esto todo lo que quieres, verdad? Ella abri los ojos y busc los suyos, llenos de emociones. Yo Dmelo, Isabel. Qu es lo que quieres en realidad? Te te deseo a ti. Qu parte de m? Isabel se sonroj y se arque hacia l, instndole a ir ms deprisa. No, Nick l esboz una pcara y lobuna sonrisa. Oh, s, Isabel, qu parte de m? repiti mientras se detena por completo. Dej los dedos inmviles en su interior, el pulgar se mantuvo quieto sobre aquel punto que pareca el principio y el final del placer. Ella separ ms las piernas sin que le importara lo que l pudiera pensar, la opinin que tuviera al respecto. Nick gimi en tono de splica y protesta. Solo tienes que pedirlo, Isabel. l sopl entonces sobre ese lugar y ella pens que se volvera loca ante aquella tortura. Tu boca susurr. Quiero tu boca. Buena chica. l se inclin sobre ella. Labios y lengua saban perfectamente lo que deban hacer y la acariciaron y lamieron llevndola a un placer que le robaba los pensamientos. Se aferr con fuerza a sus cabellos mientras l segua concentrado en su tarea, gruendo satisfecho contra su sexo. El retumbante sonido la llev a la cresta de una oleada de sensaciones, a una gigantesca ola de placer. Grit su nombre, y l la acompa mientras surcaba el xtasis, adorndola con su boca hasta que se disolvi, apretndose contra l y alzando las caderas contra aquellos lujuriosos y maravillosos labios, para dejarse llevar por un clmax que la hizo llegar a temer que podra perder lo nico estable en el mundo. Despus de que regresara a la tierra, le sinti ascender por su vientre con la boca, besando la piel a su paso, acaricindole los pechos con la lengua, jugando con los dientes en los pezones hasta que no pudo reprimir un suspiro; entonces apres su boca con otro largo y esplndido beso.
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Nunca temas pedirme lo que quieres, cario. Quiero que te sientas libre conmigo. Ella abri los ojos y le mir fijamente. Quiero el resto. El azul de sus ojos se oscureci ante esas palabras. Ests segura? Ella asinti con la cabeza. Por completo. Acabas de decir que lo nico que tengo que hacer es pedir lo que quiero. l cambi de posicin y ella sinti la dura y pesada longitud contra su cuerpo. Se arque hacia arriba, ansiosa por paladear el siguiente paso de aquel maravilloso baile. Nick contuvo el aliento y ella supo que trataba de permanecer inmvil. Isabel, te ha hablado alguien de? Sabes lo que ocurre a continuacin? He visto a los animales. Nick curv los labios con ternura. No es exactamente lo mismo Ella se apret otra vez contra l. Nick por favor. No me importa. La cicatriz haba adquirido un tono ms plido y ella pas un dedo a lo largo de la marca, esperando apaciguar los demonios contra los que l luchaba. Lo deseo. Te deseo. Te va a doler, preciosa. La primera vez duele, pero te compensar. Se le contrajo el corazn al escucharle; estaba preocupado por ella. Supo en ese momento que ese hombre que se preocupaba por ella incluso en ese momento en el que apenas poda pensar en nada que no fuera sentirle en su interior nunca haba querido hacerle dao. Sonri, le pas los dedos por el pelo y tir de l hacia abajo para que volviera a besarla. Confo en ti susurr al poner fin al beso. Y aquellas palabras parecieron mgicas. Nick se alz y se introdujo en su interior poco a poco, permitiendo que se dilatara para aceptarle, para acogerle. Ella lade la cabeza estudiando las sensaciones. Es extrao. l solt una risa entrecortada. Se volver ms extrao, cario, pero intentaremos que, adems, sea placentero. Le sinti mecerse contra ella, profundizando un poco ms cada vez, hasta que ella suspir de placer a causa de los movimientos. Ahora ya no resulta extrao, sino agradable. Solo agradable? Delicioso. Bien. Empuj con ms fuerza y ella contuvo el aliento, abriendo los ojos como platos cuando l se introdujo por completo. Nick se qued inmvil encima de
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ella. Isabel? Te sientes? Extraa otra vez dijo con voz apremiante y dolorida. Amaba a esa mujer. El pensamiento lleg claro y rpido, pero era un momento totalmente inadecuado para que pudiera prestarle la debida atencin. Lo saba, no tena ninguna duda, era cierto. Roz los labios de Isabel con un beso suave y reverente. Volver a ser delicioso, preciosa. Nick comenz a moverse, a embestir lentamente, y ella se aferr a sus brazos para acompaar el movimiento. Oh. Oh, es l se retir y volvi a penetrarla. S? Nick suspir. Me encanta escucharte decir mi nombre. Se inclin y comenz a succionarle un pezn hasta que ella jade de placer. Entonces comenz a embestir en serio, penetrndola hasta el fondo y retirndose, hasta conseguir que olvidara el dolor y solo pudiera pensar en el placer. Cuando ella se arque en contrapunto a sus envites, supo que la tena donde quera. Le mostr cmo moverse y dej que tomara la iniciativa, ansioso por ayudarla a alcanzar el xtasis. Dilo otra vez. Nick sigui empujando ms profundamente, y la tensin que ella sinti se volvi insoportable. Nick susurr. Finalmente, l introdujo la mano entre sus cuerpos y frot el pulgar contra el anhelante brote. Otra vez. Nick! grit ella. Aqu estoy, cario asegur clavando los ojos en los suyos . Mrame, Isabel. No puedo Es demasiado jade. Por favor! No s l acerc la boca a su odo y le habl bajito. Lo s. Djate llevar, yo te sostendr en la cada. Y se dej ir, cayendo por el borde, palpitando a su alrededor con un ritmo intoxicante y casi insoportable. Gimi su nombre una vez ms y l la abraz, perdindose en el placer solo cuando ella haba alcanzado el suyo. Nick empuj una ltima vez y se desplom sobre ella. Sus jadeantes respiraciones eran el nico sonido que se escuchaba en la habitacin en penumbra. Nick se mantuvo inmvil durante un buen rato, como si intentara concentrarse, recobrar la capacidad de pensar antes de moverse. Cuando alz su peso, Isabel emiti un pequeo gemido, como si quisiera tentarle para que se quedara donde estaba, pero se dej caer a su lado. Se apoy en un codo y le pas las manos por la piel ruborizada. Ella se estremeci y se volvi hacia l. Sinti que los labios femeninos se curvaban contra su pecho en una sonrisa y la abraz, buscando su mirada.
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Qu tal? Al final no fue extrao. l sonri ampliamente. No? No. Entonces, qu fue? Ella lade la cabeza, meditando la respuesta. Creo que fue extraordinario. Nick la bes con fuerza. Lo fue asegur cuando alz la cabeza. A continuacin, la vio dejarse llevar por el sueo y la observ dormir, admirando a aquella mujer que era tan fuerte, tierna y hermosa. Era una mujer que viva. Llena de pasin y orgullo, que tomaba aquello que crea que mereca y lo disfrutaba. Nick reflexion sobre los acontecimientos del da; sobre la vehemencia con la que accedi a casarse con l. La manera casi violenta en que se haba retractado de ello cuando pens que l no era como haba pensado. Isabel se acurruc contra l y suspir en sueos. El sonido le hizo avergonzarse. Ella haba credo, confiado en l y en la vida que le ofreca, y l la haba despojado de la sensacin de seguridad. Pero, aunque era evidente que fsicamente confiaba en l, le llevara su tiempo volver a reconquistar su mente. Pero no se detendra hasta conseguirlo. La amaba. En ese momento, la tercera vez que admita sus sentimientos, fue consciente de la fuerza de las palabras. Y de la sensacin de terror que las acompaaba.

Isabel! Isabel! Despierta! Isabel se sent de golpe en la cama al escuchar los golpes en la puerta de su dormitorio. El sonido la desorient y, por un fugaz momento, no supo dnde estaba ni lo que estaba ocurriendo. Cuando los acontecimientos de la noche anterior inundaron su mente, contuvo el aliento y se llev la mano a la boca para acallar el sonido mientras miraba a su alrededor buscando a Nick. l haba desaparecido junto con cualquier prueba de que hubiera estado all. Repar en que incluso haba recogido su ropa, que haba lanzado al suelo de cualquier manera, y que ahora estaba sobre la silla junto a la chimenea. La minuciosidad con la que haba cubierto sus huellas hizo que se sintiera agradecida y decepcionada a la vez. Agradecida de que hubiera protegido su reputacin ante los dems residentes de Townsend Park y decepcionada por que se hubiera ido con tanta facilidad sin mirar atrs. Como si lo hubiera hecho antes muchas veces. Se rio ante ese pensamiento. No importaba que lo hubiera hecho cien veces
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antes. Los hbitos de Nick no eran asunto suyo. Sin embargo, cien le parecan demasiadas veces. El golpeteo comenz de nuevo, distrayndola gracias a Dios de sus pensamientos. Isabel! Adelante! Lara abri la puerta de golpe; estaba jadeante y desaliada. Debes vestirte! Con un suspiro, Isabel apart las sbanas y se levant de la cama para dirigirse al armario en busca de la ropa. S que me he quedado dormida, pero no puede ser tan tarde. Qu hora es? Lara se haba quedado paralizada en medio de la estancia y la observaba con los ojos muy abiertos. Isabel se volvi ante el silencio. Qu ocurre? Por qu ests desnuda? Isabel baj la mirada a su cuerpo. De inmediato se cubri pdicamente con las manos deseando no sonrojarse, sin xito. No es es por Hizo una pausa, irritada por balbucear de esa manera al buscar una respuesta rpida y razonable. Tena calor explic simplemente, asiendo el vestido ms cercano y apresurndose detrs del biombo para evitar pasar ms vergenza. Tenas calor. La incredulidad en la voz de su prima era casi palpable. Precisamente. Estamos casi en julio, Lara. Estamos en Yorkshire. Por la noche. A pesar de eso asegur Isabel. Lara no pareca demasiado convencida por la excusa. Mir por el borde de la pantalla y se encontr a su prima observando la habitacin con curiosidad. Deba distraerla. Lara reclam su atencin. Qu queras decirme? Quiz la razn por la que estabas golpeando mi puerta exigiendo que me levantara y me vistiera? Lara agrand los ojos. S! Isabel sali de detrs del biombo atndose el cinturn del vestido de luto azul marino. Qu ocurre? Lara frunci los labios. No va a gustarte. Isabel se qued inmvil. Sera posible que Nick se hubiera marchado? La noche anterior dijo que se ira por la maana, pero haba sido antes de Bueno, antes de que las cosas cambiaran. Qu ocurre? repiti. Tenemos una visita.
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La sensacin de temor surgi en su interior. Todo est a punto de cambiar. De quin se trata? Lara se frot las manos con nerviosismo. Densmore. El albacea estaba all. La casa, las chicas, James Su destino estaba ahora en sus manos. Y Nick se ir. Nada le retena all. Ya no sera necesario que catalogara la coleccin ni ninguna otra cosa. Pero, de repente, ella le necesitaba con desesperacin. Sinti una opresin en el pecho. Te quedars sola otra vez. Se trata de Densmore, no? arguy con la voz carente de emocin. No. Lara mene la cabeza. Se trata del duque de Leighton. Ha venido en busca de su hermana.

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Captulo 19
Minutos ms tarde, Isabel presionaba la oreja contra la pesada puerta de caoba del estudio del conde. Detect el spero zumbido de voces masculinas en el interior, pero las palabras le resultaban imposibles de entender. Se peg todo lo que pudo mientras maldeca a aquel de sus antepasados que haba elegido una hoja tan gruesa. Aunque quiz hubiera sido aquello precisamente lo que buscaba el conde en cuestin: que nadie escuchara lo que no deba. Pese a todo, haba mostrado una evidente falta de previsin ante las necesidades de las generaciones futuras. Nick est con l? susurr. S repuso Jane en el mismo tono. Se reuni con l casi inmediatamente. Isabel mir a la mayordomo con irritacin. Y por qu se ha reunido con l antes que conmigo? Jane tuvo el detalle de parecer abochornada. El duque pregunt por ti, por lord Nicholas y por su hermana cuando lleg. Dado que permitirle reunirse con su hermana estaba fuera de cuestin, opt por ti y por St. John. No quera irritar a ese hombre ms de lo que estaba. Est irritado? Sin duda alguna. Est muy furioso. Bueno, no puedo decir que me sorprenda. Isabel presion de nuevo la oreja contra la puerta. No se puede escuchar nada susurr la mayordomo. S, Jane, ya lo he descubierto por m misma, gracias. De qu estaban hablando all dentro? Estara Nick defendiendo su causa o por el contrario estara traicionando de nuevo su confianza? Se oblig a pensar en otra cosa. No era posible que despus de la noche anterior Qu te parece si salimos al exterior y nos situamos debajo de la ventana a ver si podemos escuchar algo? Isabel consider la idea por un fugaz momento antes de darse cuenta de que sera una cobarda. Con un suspiro de frustracin, dio la espalda a la puerta y mir a la escalera que dominaba el vestbulo, donde permanecan Lara y Georgiana. No. Voy a entrar. Puso la mano en la manilla antes de que Lara la detuviera. No vas a llamar antes? No, no pienso hacerlo. Por dos razones: me gusta contar con el elemento sorpresa a mi favor y, adems, es mi casa. El duque debera tener claro eso.
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Ignor los tres pares de ojos muy abiertos que la observaban llenos de dudas y entr en el estudio, cerrando bruscamente una vez que lo hubo hecho. Maldita sea, Leighton, escchame antes de Nick se interrumpi cuando ella entr y le hizo una breve reverencia. Isabel not la preocupacin en su mirada azul e ignor la manera en que se le aceler el corazn cuando le vio. Era demasiado guapo para su bien. Y para el de ella. Concentr su atencin en el otro hombre. Que era incluso ms guapo. El duque de Leighton pareca un ngel. Ella no haba visto nunca a alguien as, un hombre que solo poda describirse como hermoso. Era alto y corpulento, con un precioso cabello dorado y lleno de rizos. Tena altos pmulos marcados y unos ojos iguales a los de su hermana, de un clido y fluido color miel. Era imposible que un hombre que era la viva imagen de la perfeccin no poseyera aquella prepotencia que todos le atribuan. Imagino que usted es la jovenzuela que la oculta. El tono fue lacnico y desapasionado. S, al parecer era tan arrogante como decan. Y muy grosero. Leighton gru Nick. Isabel irgui los hombros ignorando el serpenteante placer que sinti ante aquel protector tono de advertencia. No le necesitas. Soy lady Isabel. Si el duque not el nfasis que hizo en su ttulo, no lo demostr. Me alegro de que haya decidido unirse por fin a nosotros. Ella arque las cejas ante el sarcasmo que destilaban sus palabras. Qu hombre ms odioso! No era de extraar que Georgiana hubiera escapado de l. Qu puedo hacer por usted? Ya he tratado el tema con St. John. Su tono endiosado la hizo hervir de furia. Excelente. Y por qu piensa que podr ayudarle lord Nicholas, considerando que soy yo quien administra Townsend Park? l entrecerr los ojos. Por lo que yo observo, lady Isabel dijo su nombre como si fuera venenoso, usted no posee el control de Townsend Park ni sobre nada de lo que ocurre aqu. Ella se puso rgida mientras l continuaba. Y estoy seguro de que hablar con usted solo conseguir que ambos nos enfurezcamos. Leighton le lanz una mirada glida. No me obligue a salir en busca de lord Densmore para obtener lo que quiero. Estaba amenazndola! Isabel abri la boca para replicar, pero fue Nick quien intervino. No me gustara tener recordarte que estamos en casa de esta dama y debes tratarla con el respeto que se merece. El duque no dej de mirarla.
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Secuestr a mi hermana, St. John. Qu respeto quieres que muestre? Yo no he hecho tal cosa! protest Isabel. Si, bueno, imagino que eso podr decrselo al magistrado. Isabel contuvo el aliento ante la amenaza. La cicatriz de Nick se puso muy plida. Leighton, basta. Isabel se volvi hacia l. Y dices que este retrasado mental es amigo tuyo? Retrasado mental? La voz de Leighton reson en las paredes . Soy par del reino, duque para ms seas. Se referir a m con el debido respeto. Isabel entrecerr los ojos. No, creo que no lo har. El duque perdi la paciencia y mir a Nick. Controla a tu mujer, St. John. Leighton no quiero volver a repetirlo. Trata a la dama con el respeto que se merece o te aplastar contra la pared. Otra vez. Y en esta ocasin no hay nadie que pueda expulsarme. La voz de Nick fue tan fiera y amenazadora que Isabel se qued muda. Bien, es evidente. La mir y dej transcurrir un largo silencio antes de continuar hablando. Lady Isabel me gustara hablar con mi hermana. Isabel respir hondo y camin los ltimos metros para sentarse detrs del escritorio. Haba algo en ese lugar que haca que tuviera ms confianza en s misma. Por qu no se sienta y lo discutimos? Seal las dos sillas que tena enfrente. Esper, simulando paciencia, hasta que los dos hombres tomaron asiento . Le apetece tomar un t, excelencia? Leighton parpade, sorprendido por el cambio de actitud. No, no me apetece un t. Lo que quiero es ver a mi hermana. Y lo har si ella tambin quiere verle asegur Isabel. Pero antes debemos hablar. Siempre es as de tenaz? pregunt el duque volvindose hacia Nick. S. Nick sonri. Por supuesto, deb imaginar que a ti te resultara muy divertido. Volvi a mirar a Isabel. Lady Isabel, estoy al tanto de lo que ocurre aqu, en Yorkshire. Excelencia? No hace ni tres minutos que me ha llamado retrasado mental. Creo que podemos prescindir de las formalidades. S que esto es una especie de colonia femenina. Ni ella ni Nick dijeron nada. Lo cierto es que no me importa lo ms mnimo lo que sea, siempre y cuando no involucre a mi hermana en las inmoralidades que se trae entre manos. De acuerdo? Isabel se inclin hacia delante, apoyando los antebrazos en el papel secante que cubra la tabla. No. Isabel advirti Nick, no le provoques.
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El consejo solo increment su ira. Que no le provoque? Por qu no? Qu te hace pensar que puede entrar en mi casa, amenazar mi seguridad y la de los que aqu residen y esperar que yo le devuelva sin ms a la pobre chica? Es mi hermana! se indign Leighton. Sea o no su hermana, excelencia, vino aqu libremente. Asustada, insegura y desesperada por alejarse de usted. Qu quera que hiciera? Rechazarla? Ha ocultado a la hermana perdida del duque de Leighton! He puesto Londres patas arriba para encontrarla! Con el debido respeto, no me ha parecido nada perdida intervino Nick. Las impertinentes palabras tuvieron la virtud de acallar al duque, que mir a su amigo sin comprender el brillo en sus ojos. Vas a ponerte de su lado? Nick se tom su tiempo para responder. Creo que en este caso en concreto es mejor permanecer neutral, como Salomn. Bien, te puedo asegurar que no pedir que la corten por la mitad. Una lstima. Eso lo habra hecho todo mucho ms fcil. Nick estir las largas piernas y cruz un tobillo sobre el otro . Ests dispuesta a otorgarle a Leighton un momento a solas con su hermana? Isabel mir al duque. Siempre y cuando Georgiana est de acuerdo no veo por qu razn no podramos arreglar un encuentro. El duque inclin la cabeza en agradecimiento. Un buen comienzo. Si le pone un dedo encima, le expulsar de esta casa amenaz Isabel en un tono tranquilo, como si hablara del tiempo. Tanto Leighton como Nick se tensaron al or aquellas palabras tan claramente insultantes para la dignidad y el honor del duque, pero Isabel se mantuvo firme bajo sus miradas ofendidas y sorprendidas mientras se pona en pie y se acercaba a la puerta. No conoca el carcter del hermano de Georgiana. Y tampoco es que conociera a Nick demasiado bien. Not una punzada de tristeza. Puso la mano en la manilla de la puerta y se volvi hacia aquellos dos hombres imponentes que se haban levantado a la vez que ella. Georgiana est bajo la proteccin del conde de Reddich. La apoya con todo el peso de su ttulo. Entonces sali y cerr la puerta. Leighton mir a Nick. El conde de Reddich es solo un conde dijo en tono fro. Yo soy duque. Todava sigue vigente en Yorkshire la jerarqua nobiliaria, verdad? Nick sinti una pizca de simpata por l.
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Creo que deberas prepararte para olvidar todo lo que piensas sobre el poder que tiene un duque. Cada residente de esta casa jurara lealtad a esa mujer antes que al rey Jorge. Incluso yo. Leighton le mir a los ojos. No me lo digas: ests loco por esa chica. Nick se hundi en la silla al escucharle. Anonadado. La palabra no haca justicia a lo que senta por Isabel. Despus de la noche pasada, despus de haberla visto sentarse detrs de ese enorme escritorio que haba sido usado por los miembros varones de su familia durante generaciones para recibir a uno de los hombres ms poderosos y ganarle por la mano, su devocin por ella era incluso mayor. Debo confesar que se ha ganado mi respeto y mi admiracin. Quiz ms. Leighton entrecerr los ojos. Ests loco por ella, es evidente, y t lo sabes. S. Entonces? Nick se encogi de hombros. El duque asinti con la cabeza en el mismo momento en el que se abri la puerta. Nick se puso en pie otra vez cuando Isabel regres y se sinti golpeado por su belleza. Incluso vestida de luto, su figura era perfecta: alta, esbelta, proporcionada. Ella le mir brevemente a los ojos, pero apart la vista antes de que pudiera leerle el pensamiento. Se sentira tan afectada por los acontecimientos de la noche pasada, como l? Estaba en su habitacin, pensando en un plan para alejarla de la casa durante el da, cuando Jane anunci la llegada de Leighton. Como era su costumbre, el duque haba llegado en el momento ms inoportuno. El pensamiento fue interrumpido por la llegada de Georgiana, que entr justo detrs de Isabel con las manos entrelazadas y mirando el suelo. Leighton dio un paso adelante. Georgie Haba un inmenso placer en su voz. Nick se sorprendi por la mirada de puro jbilo, mezclado con nerviosismo y tristeza, que vio en la cara de la joven cuando alz la mirada; pero all tambin haba amor. Leighton la alz contra su cuerpo en un poderoso abrazo, y ella no pudo ocultar la felicidad. Simon! La opresin que senta en el pecho desde el da anterior, cuando revel su relacin con el duque y Georgiana, se disolvi al percibir la mutua adoracin que se tenan ambos hermanos. Ahora estaba seguro de que su amigo no haba tenido nada que ver con la huida de la joven. Cuando la dej de nuevo sobre el suelo, Leighton tom las manos de su hermana. Me tenas muy preocupado, Georgie. Tienes que contarme lo que ha
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ocurrido. Te juro que har todo lo que est a mi alcance para solucionarlo. Las palabras hicieron que los ojos de la chica se llenaran de lgrimas. Arranc las manos de las de l y dio un paso atrs, alejndose. Isabel se adelant y le rode los hombros con un brazo en un gesto de afecto y apoyo. Quiz debera pedir que trajeran el t intervino Isabel. La frustracin de Leighton, evidentemente incapaz de entender el dolor que devastaba a Georgiana, apareci de nuevo. Por ltima vez! No quiero t! Quiero a mi hermana! Qu le han hecho en este lugar? Georgiana alz entonces la mirada, feroz y protectora hacia Isabel y Minerva House. Este lugar no ha hecho nada ms que acogerme. Darme un techo y un propsito. Nick sinti una oleada de admiracin por aquella chica . Aqu no han hecho nada ms que aceptarme. Leighton se pas las manos por el pelo. Yo te acepto. Sea lo que sea lo que te hizo huir a Yorkshire, podr solucionarlo, Georgie. Ella le sostuvo la mirada con la altivez de una reina. No creo que puedas, Simon. Me alegra que me hayas encontrado. Me siento feliz de haberte visto y tambin de que lady Isabel y el resto de los residentes en Townsend Park no tengan que vivir bajo la amenaza de que puedas llegar en cualquier momento. Pero debo quedarme aqu; es donde est ahora mi lugar. Tonteras se burl Leighton. Eres mi hermana. Mereces una vida digna de una duquesa. Georgiana esboz una sonrisa. Y qu te hace pensar que aqu no la llevo? Por el amor de Dios, Georgie, mira a tu alrededor. Nick observ que Isabel abra la boca para defender su hogar pero que se lo pensaba mejor. Lo mir y apret los labios. l asinti con aprobacin. Buena chica. Aquella no era su batalla. Me gusta vivir aqu. Y lady Isabel me ha ofrecido una ocupacin. Una ocupacin? El duque no daba crdito. La joven asinti con la cabeza. Soy la institutriz del conde. Leighton le mir, luego clav los ojos en Isabel y por fin en su hermana. Institutriz? Jade furioso. Eres una empleada? No es precisamente un empleo, excelencia intervino Isabel. Ah, no? Entonces, qu es, lady Isabel? Es la manera de ser una ms en el Park, hacer algo por el bien de la comunidad. Ver cmo Isabel intentaba explicar la lgica que haba detrs del increble mundo que se ocultaba tras los muros del Park era algo, ciertamente, divertido. Si la situacin no fuera tan seria, habra estallado en carcajadas. Pero tena la firme
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sospecha de que Leighton estaba a punto de estrangular a Isabel, a su hermana o ambas. Y eso ya no era divertido. Estoy seguro de que si tuviera dinero para pagar a una institutriz, mi hermana no estara realizando ese trabajo. Isabel hizo una pausa y frunci los labios. Nick decidi que le gustaba aquel mohn en su boca. No, no se trata de eso. De todas maneras, Simon, estoy contenta con el arreglo asegur Georgiana. El duque perdi la paciencia. Esto es ridculo. Te vuelves a casa conmigo. Georgiana mir a Isabel, que asinti en silencio mostrndole su apoyo. No. No lo har. Me temo que no tienes otra opcin asegur con el ceo fruncido. Soy tu hermano y tu tutor. Simon. La voz de la joven fue tierna y llena de afecto fraterno . S que ests preocupado por m, que quieres que vuelva a casa pero, por favor, entiende que no puedo hacerlo. No en este momento. Voy a quedarme aqu. Ahora es mi lugar, donde estoy a salvo. Nick vio que Simon ladeaba la cabeza, desconcertado, hacindole sentir una punzada de simpata por l; un hombre al que no le haban negado nunca nada. Era evidente que se senta confuso e inseguro y que quera librarse de esa situacin que no comprenda. l mismo haba sido presa de esa sensacin de desamparo en los ltimos seis das. Pareca que las mujeres de Minerva House eran expertas en confundir a los hombres que las rodeaban. Lo que la chica no saba era que, finalmente, sera su secreto lo que la expulsara de all. Isabel podra ocultarla, pero no para siempre. Era solo cuestin de tiempo que la noticia de que la hermana del duque de Leighton estaba escondiendo su embarazo en Yorkshire llegara a todas partes y estallara un escndalo de proporciones picas. El duque debera saberlo para enfrentarse a ello. Pero no sera l quien se lo dijera. El duque alz la cabeza. Cuntame lo que ocurre. Haba desesperacin en su voz, una desnuda emocin que le pareci la ms humana, la ms sensible que hubiera visto nunca en ese hombre. De repente, supo que Isabel y l no deban estar all. Desvi su atencin a Georgiana, vio las lgrimas en sus ojos, y el incontrolable temblor de su labio inferior. Fue eso lo que le llev a moverse. Busc la desconcertada mirada de Isabel y vio que tambin ella reconoca la naturaleza privada del momento. Esto debe ser una conversacin privada dijo, acercndose a Isabel y conducindola a la puerta. Esperaremos fuera. Ninguno de los dos hermanos respondi ni se movi mientras ellos salan. Isabel se volvi hacia l en el vestbulo y le mir con palpable preocupacin. Va a decrselo.
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S. Isabel comenz a pasearse de un lado para otro, perdida en sus pensamientos. La observ retorcerse las manos y una intensa emocin le arroll. Aquella era una mujer que senta profundamente; que amaba con intensidad. Cmo sera ser el receptor de sus emociones? Qu har l? le pregunt finalmente. Se tom su tiempo para pensar, apoyado en el pasamanos de la ancha escalera de mrmol que dominaba el lugar. Leighton siempre haba sido un hombre correcto. Siempre se mostr serio, estoico y poco proclive a los cambios y a cualquier cosa que empaara su nombre. Siempre haba mirado por encima del hombro las debilidades de los dems. Cuando Gabriel y l recibieron la noticia de que tenan una hermanastra italiana, Leighton haba sido uno de los que se distanci de ellos. No le gustaban los escndalos. Y haba pocos escndalos tan devastadores como que una hermana soltera estuviera embarazada. Isabel se haba detenido a solo unos centmetros de l. Le miraba con aquellos hermosos ojos dorados llenos de preocupacin, y la ansi. No s lo que har. Alarg la mano y tom las de ella, apretndolas con firmeza para captar su atencin. Pero sea lo que sea, Georgiana estar a salvo. Te lo prometo. Ella le sostuvo la mirada durante un buen rato. No sabes cunto deseo creerte. Pero no lo haces. No estaba dispuesta a confiar en l otra vez. Todava no. Quiz nunca. Y esa certeza le doli ms de lo que haba supuesto. Isabel No saba qu podra decir para hacerla cambiar de idea, as que quiz fue mejor que la puerta del estudio se abriera en ese momento, atrayendo su atencin. Leighton estaba en el umbral, con la cara impvida. Como era de esperar, no le haban gustado nada las noticias. Isabel ya entraba en el estudio, ansiosa por llegar junto a Georgiana. Las palabras de Leighton la detuvieron. Me gustara hablar con los dos. Isabel chica valiente sostuvo la fra mirada del duque. Su hermana, excelencia. Ella me necesita. Si eso fuera posible, la cara de Leighton se volvi ms inexpresiva. Desde hoy no tengo hermana. Y la mujer que est ah dentro Se interrumpi y, en ese breve silencio, Nick comprendi la poderosa batalla que libraba su amigo interiormente puede esperar. Si desea seguir siendo la duea de este lugar, lady Isabel, me escuchar ahora. Inmediatamente. Haba una desagradable e imperiosa amenaza en las palabras, una que Isabel supo que sera mejor no ignorar. Enderez los hombros sin apartar la mirada. Desde luego, excelencia. Se gir hacia la biblioteca.
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Una vez dentro, Leighton se acerc a la chimenea y mir fijamente las brasas apagadas. Imagino que la ma no ser la nica familia que se vera estremecida por el escndalo si este lugar fuera descubierto concluy tras un largo silencio. No, excelencia. Dio un paso hacia l. Nick la admir todava ms. Leighton la mir por encima del hombro. Una parte de m quiere reducir la casa a escombros. Not que Isabel se estremeca ante el veneno que destilaba su voz. Ella le mir a l y pudo leer la silenciosa splica en sus ojos. Le corresponda ocuparse de la situacin. Se acerc y se apoy en un pilar cercano. No es culpa de esta casa, Leighton, y t lo sabes intervino. Sin esta casa, ella podra haber Sin este lugar, seguira estando en un apuro seal Nick, provocando que el duque le mirara con antipata. Pero no habra tenido ningn lugar a donde ir. Deberas darle las gracias a Isabel por acogerla. S, bueno, no creo que vaya a hacerlo. El duque se dio la vuelta hacia ella. Tal y como yo lo veo, lady Isabel, tengo dos opciones: puedo ir al magistrado y destapar el escndalo ahora. Ella no respondi y le sostuvo, estoica, la mirada . O tambin puedo dejar aqu a mi hermana, que tenga el nio y que el escndalo estalle ms tarde. En un momento indeterminado. Es evidente que usted no podr proteger siempre a sus residentes ni a usted misma. Es solo cuestin de tiempo que esto se sepa. Le mir a l. Si estuvieras en mi lugar, St. John, qu haras? Nick sinti la mirada de Isabel clavada en l, saba que ella deseaba que eligiera la segunda opcin. Sin embargo, cualquier persona razonable elegira la primera. Si una familia tena que sufrir un escndalo era mejor que fuera en el momento que ella eligiera, de manera que estuviera preparada y pudiera tener a su disposicin las armas que esgrimir contra los chismosos. Pero aquella situacin no tena nada de razonable para l. Lo nico que quera era que Isabel estuviera segura. Quera que las chicas estuvieran a salvo y solo haba una manera de conseguirlo. Elegira la ltima opcin. Leighton se rio sin humor. No es cierto. Lo hara en este caso porque hay un factor que no has tenido en cuenta. Isabel no pudo mantenerse ms tiempo callada. Lo hay? Nick la mir y not su incertidumbre, su sorpresa y, sobre todo, su miedo. Lo hay. Vamos a casarnos, lo que pondr a lady Georgiana y sus circunstancias bajo mi proteccin. El duque se cruz de brazos y mir a Isabel. Es cierto? Isabel neg con la cabeza, plida como un cadver.
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No. Jams he dicho que me casara con l. Su negativa fue como una pualada. La idea de que ella no fuera a casarse con l despus de lo ocurrido la noche anterior era inaceptable. La clera bull en su interior junto con el dolor. Aos de contencin impidieron que se notara. Se concentr en enfriar su carcter. Comienza a fallarte la memoria, Isabel. Me dijiste que te casaras conmigo ayer por la maana. Se detuvo, esperando que ella le mirara . En la galera de estatuas, no lo recuerdas? Por supuesto que lo recordaba. La vio contener el aliento. Pero la situacin cambi radicalmente despus de eso! En efecto, as fue. Ayer por la maana tenas eleccin, ahora es imperativo. La insinuacin subyacente en sus palabras la hizo enrojecer. No es eso lo que quera decir, y lo sabes! S de sobra a qu te refieres. Y tambin s que no saldr de aqu sin casarme contigo. No te necesito. Podemos cuidarnos solas. No te necesito. La declaracin le hizo estallar. S, ya. Tienes una casa llena de mujeres fugadas y solo Dios sabe cuntos rufianes pueden aparecer por aqu despus de que Leighton nos descubra. Una casa, aadira, que se cae literalmente a pedazos a tu alrededor, por no mencionar a un cro que necesita ms formacin que cualquier otro que haya conocido si quieres que llegue a ser un conde de provecho. O el regalito que me acabo de encontrar: la hermana de un duque a punto de tener un bastardo. Y no olvides que te he comprometido. Pero claro, te bastas y te sobras, no necesitas nada. Piensas que si pides ayuda te vuelves dbil, sin embargo, lo que te hace dbil es esa enfermiza insistencia de que no necesitas a nadie! Claro que me necesitas! Necesitas que alguien te mantenga alejada de los problemas! Su voz amenaz con convertirse en un trueno. Cmo se te ha ocurrido pensar que no vamos a casarnos? Te has vuelto loca? Sus palabras resonaron en la estancia durante un momento y vio que a Isabel se le llenaban los ojos de lgrimas. Al momento lament sus palabras. Isabel aadi con suavidad, tratando de abrazarla, queriendo borrar todo lo que haba dicho. Ella sostuvo una mano en alto, detenindole. No. Isabel mir a Leighton. Si esas fueran mis opciones, excelencia, elegira evidentemente la que menos pudiera arruinar Townsend Park. El duque se aclar la voz. Si lo que St. John ha dicho es cierto, debo insistir en que se case con l. Ella asinti con la cabeza. Enviar a por un clrigo. Ella asinti de nuevo con los labios apretados en una lnea, como si contuviera las lgrimas. Luego escap de la estancia, hacindole sentir como un necio. Un asno frustrado. Enviar a por un clrigo repiti, maldita sea!
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Como si eso importara. Se movi para ir tras ella, ansioso por aclarar las cosas. Por disculparse. Por hacer lo que fuera necesario para conquistarla. Si fuera t, no lo hara aconsej el duque. Nick se volvi hacia l. Oh, claro, Leighton! Eres el ms adecuado para aconsejar sobre mujeres. Volver, siempre vuelven. S, bueno, yo no estoy tan seguro. Isabel no es como las dems mujeres. Nunca lo hubiera sospechado se burl con sarcasmo. Nick se acerc a una silla y se sent antes de ocultar la cara entre las manos. Soy un asno. Leighton se acomod frente a l, sac un puro de la pitillera de plata que llevaba en el bolsillo y lo encendi. No voy a discutrtelo. Nick alz la vista. T tambin eres un asno. Supongo que s. El duque suspir. Maldita sea! Embarazada. Solo tiene diecisiete aos. Ni siquiera ha salido del cascarn. No podrs ignorarla siempre. No pero puedo intentarlo. Es una buena chica, Leighton. No merece tu clera. No quiero hablar sobre ella. Las palabras no admitan rplica. Se mantuvo en silencio un rato. As que ests enamorado de la chica. Nick se recost en la silla y mir al techo. Por supuesto que estaba enamorado de ella. Era la persona ms especial que haba conocido. Oh, que Dios me ayude! S, lo estoy. Dada mi experiencia, anunciar en una habitacin llena de extraos que la has comprometido no es el mejor camino para ganarte su corazn. No estaba llena de extraos, solo estabas t. Nick cerr los ojos. Soy idiota. S. Pero va a casarse contigo. Porque la hemos obligado. Tonteras. Nick mir a su amigo. El duque de Leighton ha insinuado que como no se case conmigo, destruir lo nico que le importa. Qu haras en su lugar? Es un punto a tener en cuenta concedi Leighton. Aspir varias caladas del cigarro. Aunque te dir algo, tu dama parece de las que encara las adversidades con valenta. Nick record a Isabel en el tejado, en el pueblo de Dunscroft, en las cocinas, con su ejrcito de amazonas En eso tienes razn.
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El duque mir el puro durante un rato. Es posible que t tambin le importes? Esta maana no le importo nada. Deberas decirle que la amas. Nick neg con la cabeza. Esa es una idea nefasta. Temes que no te corresponda? Nick sostuvo la mirada de su amigo. Me aterra la idea. El bulan aterrado, qu interesante. Nick contuvo el impulso de estamparle el puo en la cara. Leighton sac el reloj del bolsillo y comprob la hora. A pesar de lo mucho que disfrutara dndote el placer de pelearme contigo, la chica est de luto. Vas a necesitar una licencia especial. Quieres decir que tendr que ir a York? A que es una suerte que sea amigo del arzobispo? Nick le mir con el ceo fruncido. Oh, s, Leighton. Tu llegada ha trado consigo toda la suerte del mundo.

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Captulo 20
No fue el tipo de boda que Isabel haba imaginado. Nick regres a primera hora de la maana tras pasar la noche viajando a York en busca de una licencia especial. A la vuelta se haba detenido en Dunscroft para despertar al vicario del pueblo y llevarle con l a Townsend Park para oficiar la ceremonia. Isabel not que apenas le haba dado tiempo ms que a cambiarse de ropa y, si se fijaba en las profundas ojeras, resultaba evidente que no haba dormido desde la ltima vez que se vieron. Por no mencionar la voz ronca con la que pronunci los votos. Se casaron en el estudio de su padre, con Lara y Rock como testigos. La ceremonia fue rpida y mecnica, oficiada por un clrigo que rest importancia en su sermn a que no respetaran el luto por su padre. El hombre haba protestado al principio, pero cerr la boca cuando vio la licencia especial expedida de puo y letra del arzobispo de York. Isabel tampoco haba protestado. Despus de todo, era la nica solucin. As que juraron amarse y honrarse; empeando en ello su palabra. Pero cuando l se inclin para besarla, ella volvi un poco la cara para que sus labios no se rozaran plenamente; un bendito alivio. No crea que hubiera sido capaz de sentir su contacto en aquel momento en el que estaban casndose por las razones equivocadas. Isabel sali de la casa en cuanto el clrigo termin y se dirigi a las tierras ms occidentales de la propiedad. Se dedic a caminar durante horas, pensando. A lo largo de su vida haba conocido muchos tipos de matrimonios: los que eran resultado del amor y, sin embargo, acababan abocados a una desolada soledad; los que comenzaban con una fuga y terminaban a la desesperada; los que venan impuestos por el deber y no florecan nunca. Sin embargo, en los raros momentos en los que se permiti soar con el matrimonio, lo hizo con uno que fuera mucho ms que soledad, desesperacin o deber. Era irnico, puesto que ella haba surgido de uno que era un claro ejemplo de las tres premisas. Y si era honesta consigo misma, dos das antes haba pensado que su matrimonio con lord Nicholas podra llegar a convertirse en uno por amor. Ahora saba que su nombre completo era Nicholas Raphael Dorian St. John. Y aquello era lo nico que saba a ciencia cierta de su flamante marido. El viento comenz a agitar los brezos, y los arbustos azotaron sus piernas mientras caminaba por el sendero de tierra que delimitaba Townsend Park, las tierras que haban pertenecido a su familia durante generaciones.
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La tierra que pasara a las generaciones futuras gracias a lo que ella haba hecho esa maana. No solo ha sido egosmo personal. Cerr los ojos ante ese pensamiento. Cuando los abri vio la cerca rota que marcaba el lmite occidental de la propiedad. Otra cosa que ahora podra arreglar. No haba querido casarse por dinero, por proteccin ni porque el duque de Leighton la obligara. Pero, por supuesto, haba sido por eso. O no? No susurr. La slaba se la llev el viento y se perdi entre la maleza. Habra querido casarse con l porque Nick le importara. Y porque ella le importara a l. Pero ya era demasiado tarde para eso. Una imagen del da anterior acudi a su mente; pareca formar parte de un pasado lejano. Ella haba rechazado su peticin y l haba hecho que pareciera que le necesitaba con desesperacin. Como si no hubieran podido sobrevivir si l no hubiera llegado para salvarlas. Como si Minerva House estuviera a punto de sucumbir. Y haba estado en lo cierto. Se limpi una lgrima de la mejilla. Ella ya no poda seguir adelante con aquello. Y le daba terror lo que eso significaba. Quin era ahora? Si ya no era la administradora de Townsend Park, la guardiana de Minerva House, quin era? En quin se convertira? Isabel! El grito, que reson por encima de los cascos de un caballo, la arranc de sus pensamientos. Se gir hacia l. Nick estaba all, sobre su caballo gris, acercndose a ella a galope tendido. Se qued inmvil cuando l tir de las riendas y baj de un salto antes de que el caballo se detuviera en el camino. La mir fijamente mientras avanzaba a su encuentro. He estado buscndote por todas partes. Encogi los hombros. Estaba dando un paseo. Larga caminata para que la d una novia en el da de su boda seal. Estabas escapando de m? Ella no le rio la broma. No, milord. Hubo un silencio mientras l la contemplaba. No eres feliz. Ella neg con la cabeza, y las lgrimas comenzaron a rodar por sus mejillas. No, milord. Siempre haba odo que las novias lloraban en el da de su boda, Isabel, pero pensaba que eran lgrimas de alegra. La observ con ternura antes de estrecharla en un carioso abrazo. Y como vuelvas a llamarme milord una vez ms, no
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arreglar la cerca. En la que, por si no te has fijado, hay un agujero enorme. Claro que me he fijado dijo ella, con las palabras amortiguadas contra su pecho. Isabel, lo siento. Lamento lo que dije y cmo lo dije susurr contra su pelo. Su voz result alentadora como una promesa. Perdname. Oh, cmo quera hacerlo! Isabel no respondi, se limit a rodearle con los brazos. Era lo nico que poda hacer en ese momento. Permanecieron all, abrazados, disfrutando de la sensacin de sentirse estrechada por l, del calor de su pecho contra la mejilla. Por un momento imagin que el da de su boda haba sido diferente. Que se haban casado por cualquier otra razn distinta a la real. Que se haban casado por amor. Al pensar eso se apart y Nick la observ mientras se alisaba las faldas, mirando cualquier cosa menos a l. Isabel. El sonido de su nombre hizo que alzara la mirada hacia Nick y viera las emociones que bullan en sus ojos . Lamento que no hayas tenido el tipo de ceremonia con la que soabas. Me gustara que nuestra boda hubiera sido de otra manera; en una iglesia, con un vestido adecuado y con las chicas presentes. Ella neg con la cabeza, la emocin le impeda articular palabra. Nick le tom la mano. Esta maana nos saltamos una parte muy importante de la ceremonia. He imaginado que el vicario pens que no podramos cumplir los requisitos y que por eso lo pas por alto. Isabel frunci el ceo, confundida. No entiendo. l abri la mano, mostrndole un sencillo aro de oro. No es lo que te mereces, pero es lo nico que tena el joyero al que despert ayer en York. En cuanto pueda te comprar algo ms bonito. Con rubes. Me gusta cmo te queda el rojo. l lo dijo con rapidez, como si ella pudiera negarse si le daba la oportunidad de hablar. Sin embargo se equivocaba; no quiso interrumpirle cuando tom su mano y le puso el anillo en el dedo. No recuerdo las palabras exactas confes l con media sonrisa, pero Yo tampoco las recuerdo. Isabel neg con la cabeza. Bien. Respir profundamente. No soy perfecto y s que tengo que trabajar duro para volver a ganarme tu confianza, pero quiero que sepas que me siento muy feliz de que seas mi mujer. Ser el mejor marido que pueda. Que este anillo sea testigo de mis palabras. Le enmarc las mejillas con las manos y movi los pulgares para secar las lgrimas que haba derramado al escucharle. No llores, cario. Le sorbi los labios con unos besos tan tiernos y suaves que, por un instante, olvid que se haban visto obligados a casarse. Nick alz la cabeza y volvi a mirarla a los ojos.
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Pueden prescindir de ti durante el resto del da? Podemos disfrutar a solas del da de nuestra boda? Pareca que Nick quera disponer de un tiempo para ellos en el que pudieran olvidarse de que se haban casado por las razones equivocadas. Quiz descubrir una razn correcta. Y, que Dios la ayudara, ella tambin quera. Asinti con la cabeza. Creo que es una idea excelente. Nick sonri sin recato y le ofreci el brazo. El da es suyo, lady St. John brome cuando lo tom. Qu quiere hacer? Lady St. John. Qu cosa tan extraa ser esa persona nueva y diferente. Practic el nombre en su cabeza, provocando que sus anteriores preocupaciones salieran a flote. Quin era lady St. John? Qu quedaba de lady Isabel? Isabel? Nick la arranc de sus pensamientos. Maana. Se preocupara de lady Isabel por la maana. Ella sonri. Me gustara ensearte la propiedad. Al cabo de unos minutos estaban sobre el caballo. Isabel iba sentada delante y se aferraba a l mientras trotaban entre los brezos en direccin a la casa. Mientras cabalgaban, Isabel le seal los lugares ms significativos para ella desde que era nia: el bosque cercano, donde se haba ocultado cada vez que quera estar sola; el estanque donde aprendi a nadar; los restos desmoronados de la vieja torre, donde jugaba a ser princesa. Solo princesa? Ella seal el punto ms alto sin apartar la vista de la estructura. S, hacerme pasar por reina me pareci demasiado ambicioso. Una chica tiene que conocer sus limitaciones. l se rio y detuvo el caballo. Me muestra su castillo, alteza? Cuando le mir, not el pcaro inters que irradiaban sus ojos. Con mucho gusto. l la baj al instante y le tendi la mano para subir juntos la suave ladera que conduca a las ruinas. Al llegar, Isabel se adelant y pas las manos por las piedras antiguas. Hace aos que no vengo a este lugar. Nick se apoy en un muro bajo de piedra que marcaba el contorno de una de las estancias, dejndole espacio mientras exploraba. La observ vagar entre los restos. Cuntame a qu jugabas aqu. Ella curv los labios. Supongo que a lo mismo que todas las nias No he tenido el privilegio de tratar con muchas nias asegur l.
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Cuntame los detalles, por favor. Ella se detuvo ante un hueco en la piedra que quiz habra sido una ventana haca mucho tiempo. Oh, jugaba a que era una princesa encerrada en una torre, esperando a que la rescatara su caballero declar, mirando los campos a lo lejos . A veces estaba bajo un hechizo mgico; otras, protegida por un dragn o algn ser igualmente fantstico. Pero no siempre se trataba de algo tan elaborado y solo vena aqu para Se dio la vuelta y vio que l haba desaparecido del lugar donde se encontraba. Solo venas para? Nick se encontraba al otro lado del hueco de piedra, con los antebrazos apoyados en el alfizar. Ella se rio, sorprendida ante la imagen: Nick estaba despeinado, sonrea de medio lado y llevaba la ropa formal con la que se haba casado. Imit la postura, y sus brazos rozaron los de l sobre la piedra. Vena a imaginar cmo sera mi futuro. Y cmo era? Isabel apart la mirada. Lo habitual, supongo. Matrimonio, hijos Sin duda, no tena previsto que existiera Minerva House. Hizo una pausa, ensimismada en sus recuerdos . Es gracioso cmo algunas cosas no interfieren en los sueos infantiles. No tuve un buen ejemplo en lo que al matrimonio se refiere, ni siquiera saba que poda ser algo bueno y, sin embargo Su voz se desvaneci. Y sin embargo hubo un tiempo en el que lady Isabel soaba con casarse termin l en tono provocador. Justo lo que ella necesitaba. Isabel dulcific la expresin, buscando sus ojos azules. Eso creo. Por supuesto continu con un deje travieso, lo que nunca esper fue que acabara casndome con uno de los solteros ms codiciados de Londres. He tenido suerte, la verdad, de dar caza a un lord tan pluscuamperfecto. l arque las cejas, boquiabierto por la sorpresa, y ella comenz a rerse a carcajadas ante la cmica expresin. Lo sabas! Isabel se puso la mano sobre el pecho en un gesto dramtico. Milord, cmo puede imaginar que quede una mujer en este pas que no lo sepa? De todas maneras, no es necesario estar suscrito a Perlas y Pellizas para reconocer a la hizo una pausa para dar ms nfasis a sus palabras quintaesencia de la virilidad cuando se presenta ante una. l la mir con el ceo fruncido. Lady St. John, se cree muy graciosa, verdad? Ella sonri con picarda. S que soy muy graciosa, lord Nicholas. l se rio y alarg la mano para colocarle detrs de la oreja un rizo castaorrojizo que se le haba soltado con el viento y se mova contra la mejilla. Cuando termin, la risa muri y continu acaricindola hasta llevar la mano a la nuca y acercarla para besarla, con aquellos labios clidos y sonrientes. El beso fue profundo y sosegado,
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tanto que le lleg directo al corazn. Ella suspir contra su boca y l se movi para seguir acaricindola con los labios antes de retirarse: la mejilla, la punta de la nariz, la frente As que queras darme caza brome l. Ella neg con la cabeza, rindose. No. Las chicas queran que lo intentara. Me instaron a usar las lecciones de esa revista para hacerlo. Se alegr ante el gemido de incredulidad de Nick . No tengo que decir que jams se me ha dado bien seguir instrucciones. l se rio entre dientes. Entonces? Cul era tu plan? Mi intencin era aprovecharme de tu conocimiento de las antigedades. Bueno Me parece que has obtenido ms de lo que esperabas. Ella le mir con ojo crtico. En efecto, eso parece. l solt una carcajada. Descarada! Isabel se rio tambin, y l se alej de la ventana mientras ella segua apoyada en el alfizar, observando cmo se diriga a una entrada cercana. El corazn comenz a latirle a toda velocidad cuando se dio cuenta de que se diriga hacia ella. Sin querer dejar de disfrutar de aquel solaz, se sent sobre el alfizar y esper a que llegara hasta ella. Not una punzada de excitacin en el vientre al verle cada vez ms cerca, esquivando hbilmente las piedras diseminadas por las ruinas, con los ojos azules fijos en ella. La revista tena razn: era un espcimen notable. Y es tu marido. Le dio un vuelco el corazn. Nick no se detuvo a una discreta distancia, sino que se acerc tanto como pudo, rozndole las faldas con las piernas y ocultndole el sol con el cuerpo. Entonces alz la mano y le pas el dorso de los dedos por la mejilla, dejando un rastro de fuego en su piel. Le vio deslizar los ojos por su rostro y not algo en su expresin que no pudo identificar. En qu ests pensando? En cualquier otro sitio, en otro momento, no se lo hubiera preguntado; pero estaban en aquel lugar mgico y el resto del mundo, el resto de sus vidas, quedaba muy lejos. Hoy eran, simplemente, marido y mujer. Como si hubiera algo simple en ello. Sus miradas se encontraron, y a ella se le aceler el corazn al reconocer la pasin que bulla en aquellos ojos azules. Contuvo el aliento mientras esperaba la respuesta. Estaba pensando que eres la mujer ms magnfica que he conocido nunca. Se qued boquiabierta ante esas inesperadas palabras, y l se acerc ms, tomando su cara entre las manos. Eres fuerte, hermosa, maravillosa, apasionada y solo quiero estar cerca de ti.
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Apoy la frente sobre la de ella mientras continuaba . No s cmo es posible que haya ocurrido, pero me parece que me he enamorado locamente de ti. Isabel se qued muda. Sera posible que fuera cierto? Nick la amaba. Las palabras resonaron en su mente, haciendo imposible que pensara en otra cosa. Entonces la bes y ya no pudo pensar en nada. Hacerle aquella confesin de amor desat algo primitivo y poderoso en el interior de Nick. Sin apartar los labios de la boca de Isabel, la alz contra su pecho y se desplaz hasta un mullido trozo de hierba situado en una esquina del recinto. Permanecieron all de pie mucho tiempo, explorndose con manos y labios; l fue consciente en todo momento de la intoxicante y poderosa diferencia entre la sensacin de acostarse con una mujer annima y hacer el amor con su esposa. Con la mujer a la que amaba. Cuando Isabel llev las manos a los botones de la chaqueta y el chaleco, Nick arranc la boca de la suya y jade al notar que ella segua acaricindole en busca de su piel. Se deshizo de las prendas mientras seguan besndose alocadamente. Entonces ella tir de la camisa y comenz a explorar los marcados msculos por debajo de la prenda. Sentir esos dedos contra la piel era una tortura, e interrumpi el beso para sacarse la camisa por la cabeza y lanzarla al aire; la brisa la hizo revolotear hasta chocar contra una de las paredes que an se mantenan en pie. Volvi a abrazarla, ansioso por reanudar el beso, pero ella le esquiv con la mirada clavada en su pecho. No se alej, con la voz vibrando de poder femenino. Quiero verte. Sin darle tregua, Isabel comenz a pasarle las palmas por el pecho y los brazos. Eres tan musculoso Ests tan bronceado Cmo es posible? l se concentr en las palabras para no volverse loco por el contacto de sus manos. Tengo una propiedad en las afueras de Londres. Me gusta trabajar los campos. Isabel busc sus labios y l apret los puos para no tomarla entre sus brazos y apresar su boca. Lo haces sin camisa? l mene la cabeza. No siempre. Qu descarado susurr ella, poniendo los labios sobre l y trazando un hmedo sendero de besos por los marcados pectorales hasta que Nick ya no pudo soportarlo ms. Tom el control por el bien de su cordura. Captur la boca de Isabel en un beso infinito antes de hacerle darse la vuelta para desabrochar con rapidez los botones que cerraban la espalda del vestido, besndola en la nuca mientras ella suspiraba de placer. Cuando la tela se afloj, Isabel la sostuvo sobre los pechos y se gir hacia l
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con los ojos llenos de promesas. Sin apartar aquella mirada de sirena, dej caer la prenda a sus pies. Nick respir hondo para calmarse. La acerc de nuevo y volvi a darle la vuelta para liberar los lazos del cors. Odio a la mujer que invent esto gru. Isabel se rio y le mir por encima del hombro. Qu te hace pensar que fue una mujer? Que a un hombre no se le habra ocurrido nada que hiciera tan complicado poder acceder a tu piel. Nick volvi a girarla entre sus brazos cuando la prenda se desprendi, y le baj los tirantes de la camisola por los brazos hasta que qued desnuda bajo el sol, frente a l, en el torren en ruinas. Nick desliz la mirada por aquel exquisito cuerpo femenino y la vio sonrojarse con una mezcla de vergenza y excitacin. Por fin exclam con una voz apenas reconocible. Ven aqu. La apret contra s, dejando que los senos desnudos presionaran contra su torso mientras la posea con un beso apasionado. Ahuec las manos sobre los pechos y comenz a jugar con las puntas hasta convertirlas en duros y anhelantes guijarros. Isabel gimi contra sus labios, y l recompens el sonido cubrindole una con la boca para comenzar a succionarla suavemente. Ella se contorsion mientras l bajaba la mano hacia el inflamado centro del placer y acarici con un dedo los suaves rizos que protegan su sexo hasta alcanzar aquel lugar donde se aunaba toda la pasin. Cuando comenz a acariciarla all, ella empez a jadear y l no pudo soportarlo ms. La puso en el suelo, sobre la hierba suave, como si fuera una ofrenda. Le separ las piernas bajo el sol, el viento y el cielo mientras aada un segundo dedo para llevarla al borde del abismo sin dejar de observar sus ojos, vidriosos por la pasin. Quera verla alcanzar el xtasis entre sus brazos. Ella se arque, alzando y contoneando las caderas, mostrndole dnde, cmo tocarla para hacerla disfrutar ms. Nick se inclin sobre ella y le tom el lbulo de la oreja entre los dientes. No te contengas, cario le susurr al odo. Djate llevar. Le dio eso que ella no saba pedirle y el placer se volvi cada vez ms profundo, ms intenso, ms fuerte, hasta que sus gritos de gozo resonaron entre aquellas antiguas piedras cuando se aferr a l sin control. Luego, ella se qued inmvil durante muchos minutos y Nick se recre en su imagen, desnuda y entregada. Cuando finalmente abri los ojos, la oy contener el aliento al ver el brillo en los suyos. Ella le pas una mano por el torso hasta llegar a la bragueta, donde desliz un dedo sobre la dura y hambrienta forma que contena la tela. Es mi turno susurr, desabrochando el pantaln con demasiada lentitud. l se levant y se deshizo rpidamente de las botas y el resto de la ropa para quedarse tan desnudo como ella. Duro, ardiente y desesperado captur su boca en un largo beso. Odiara que pensaras que soy injusto dijo cuando abandon sus labios. Ella se rio; un sonido ronco y lujurioso que le hizo endurecerse todava cuando
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sinti que cerraba la mano a su alrededor para acariciarle y tuvo que entornar los ojos para contener el clmax. Lo que le faltaba de habilidad lo supla con ansia. Nick entreabri los ojos y observ cmo le miraba, fascinada de tenerlo entre sus dedos, ms duro y excitado que nunca. Mientras la estudiaba, ella se inclin sobre l y deposit un suave y hmedo beso en la punta, llevndole a pensar que podra morirse de placer. Al escucharle, ella se detuvo y alz la cabeza con gesto de preocupacin. Te he hecho dao? Nick parpade al escuchar aquella inocente pregunta, incapaz de impedir que sus caderas se arquearan, desesperado por sentir su contacto. No, cario. No Isabel le mir con escepticismo. Quieres que me detenga? Hazlo otra vez le pidi con un hilo de voz. Ella lo hizo, frot sus labios, suaves y torturadores, contra l. Nick contuvo el aliento, esperando la siguiente maniobra y, cuando sinti la tentativa y tierna caricia de su lengua, suspir extasiado. S as. Dios mo, Isabel! Las palabras la espolearon y, al cabo de un momento, la inocente caricia se haba convertido en una hmeda friccin que amenazaba con matarle. Si no se detena Tiene que detenerse. La alz entonces entre sus brazos firmes y la tumb sobre su cuerpo, hacindole bajar la cabeza para capturar su boca. Ella se retir con una mirada de incertidumbre. No te ha gustado? l se rio. Ha sido lo ms increble que haya experimentado nunca, cario. Estaba disfrutando demasiado. La vio fruncir el ceo y supo que no le entenda. Volvi a capturar su boca en un beso largo, profundo e intenso que los dej a ambos jadeantes. Luego puso los labios en la cima de uno de sus pechos y comenz a succionar hasta que se endureci y ella grit de anhelo. No quiero alcanzar el placer sin que me acompaes. Por lo menos hoy no. Nick la movi sobre su cuerpo, guindola hasta su miembro. Ella ampli los ojos ante la sensacin. Se puede hacer as? Te gusta esto? l arque una ceja. Probemos. La alz y comenz a bajarla sobre su miembro hasta que lo alberg por completo. Ests bien? S susurr con reverencia. S! Se meci contra l tentativamente. Es maravilloso.
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Bien. La alz otra vez, mostrndole la postura, alentndola a asumir el control de la pasin del deseo. Ella capt el ritmo de inmediato, como l haba sabido que hara, y comenz a mecerse contra l, probando distintas cadencias en busca del placer. l la observ al tiempo que le acariciaba los muslos, delgados y firmes, antes de subir las manos a sus pechos, dejando que se moviese de la manera que le hara alcanzar el xtasis. Era una tortura. Finalmente, Isabel encontr el ngulo que le daba ms placer y comenz a mecerse con fuerza contra l, gritando cuando la oleada de xtasis amenaz con romperla en mil pedazos. Fue testigo de la sorpresa y la pasin que cruzaron su rostro cuando baj la mirada hacia l y comenz a susurrar su nombre como si fuera una letana, perdida en las sensaciones. Nick llev los dedos al lugar donde se unan sus cuerpos y puso el pulgar en el duro brote para comenzar a frotarlo en crculos hasta que ella comenz a palpitar en torno a l, a punto de explotar. Mrame, Isabel le orden cuando percibi que se le dilataban las pupilas . Mrame a los ojos mientras llegas al xtasis. Ella le puso las manos en los hombros y le mir a travs de las pestaas. No puedo jade. Nick! Lo s. Presion con fuerza las caderas contra ella, haciendo que ambos se perdieran en una vorgine de pasin que les hizo gritar cuando alcanzaron juntos el cielo. Isabel se derrumb sobre l y Nick la abraz hasta que volvi a respirar con normalidad y lo nico que se escuch fue el viento susurrando entre las piedras. Le acerc los labios a la sien y volvi a susurrar su amor. Ella se estremeci ante sus palabras, acurrucndose sobre l, que solo fue capaz de apretarla con fuerza. Quiz, despus de todo, s existiera alguna posibilidad para ellos.

Isabel se sent ante el tocador, envuelta en una toalla de lino, preparndose para su noche de bodas; lo que no dejaba de ser extrao teniendo en cuenta que ella y su marido se haban pasado el da al aire libre, desnudos, celebrando su matrimonio. Por supuesto, ninguno de los habitantes de la casa lo saba, as que cuando Lara acudi a buscarla para que se zambullera en un bao de vapor no pudo negarse, feliz de tener un rato a solas con sus pensamientos antes de enfrentarse de nuevo a su esposo. Su marido. Que la amaba. O, al menos, eso deca. Oh, qu tentadoras eran aquellas palabras! Ahora comprenda lo dbil que poda ser su sexo. Entenda por qu, con unas meras slabas, una mujer poda quedar incapacitada por el deseo, jadeante de anticipacin.
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Escuch un golpe en la puerta y el corazn se le subi a la garganta al pensar que poda ser Nick, antes de darse cuenta de que el sonido proceda de la puerta equivocada. Ese mismo da se haba trasladado a la habitacin contigua, que conectaba con la suya por una puerta interior. El golpe haba llegado del pasillo. S? La puerta se abri y entraron Gwen y Jane. Isabel se irgui de inmediato. Ocurre algo? Jane sonri. Has desaparecido durante toda la tarde, Isabel. Te preocupa algo? Isabel las mir con el ceo fruncido. No, por qu? Gwen se rio y se sent en un taburete junto a la cama. Oh, Isabel! Por fin ha ocurrido! El qu? Jane se apoy sobre el borde de la baera de cobre. Que te has casado. No es lo que pretenda, Jane. Es algo que ocurri sin que yo lo buscara, sin mi consentimiento. Pero te sientes feliz, verdad? pregunt Gwen. Isabel medit la pregunta durante un buen rato. No exactamente, aunque Nick parece un buen hombre. A pesar de lo que ocurri ayer? Isabel asinti con la cabeza. S. Ha demostrado con creces que est dispuesto a proteger Minerva House. Todas asintieron con la cabeza, y ella sigui hablando . No es que le quede mucha eleccin si se casa conmigo. Gwen sonri ampliamente. Se ha casado la corrigi. Ya lo ha hecho. Isabel mene la cabeza con incredulidad. Soy su esposa. En efecto, lo eres dijo Jane. Y eso puede proporcionarte mucha felicidad. Isabel no pudo ignorar el nerviosismo que le produjeron esas palabras. No imaginaba el matrimonio como un estado feliz. Y haba una parte de ella que incluso consideraba imposible tal cosa. Pero qu sensacin ms maravillosa era sentirse amada! Y qu aterradora. Estaba a un paso de entregarse Pero, si corresponda a los sentimientos de Nick, en quin se convertira? Respir hondo para tranquilizarse y vio que Gwen y Jane compartan una mirada perspicaz. Qu pasa? Bueno, nos han enviado aqu para hablarte sobre Not un ramalazo de inquietud. Oh, no! Qu ha ocurrido? Gwen la mir con picarda.
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Sobre la noche de bodas. Isabel arque las cejas. Sobre qu? Jane se movi para estar ms cerca de ella. Hemos pensado que deberas estar preparada dijo en voz baja. Es decir, tienes que saber lo que te espera. Y dado que tu madre ya no est con nosotras aadi Gwen. Isabel comprendi de repente el propsito de la visita, y descubrir que era tan diferente a la mirada de razones que haba estado imaginndose hizo que comenzara a rerse. De una manera casi histrica. Las dos mujeres se miraron, a cada cual ms perpleja, consiguiendo que ella siguiera rindose, incapaz de parar. Dej sobre el tocador el peine que haba estado usando y trat de respirar. Lo siento! Alz una mano y la agit con frenes. Lo siento! Es solo que Y volvi a rer de nuevo. Quiz debera decirles que no necesitaba ningn consejo tras los acontecimientos de la tarde, pero la situacin tena su gracia y una parte de ella quiso seguirles la corriente para distraerse de sus anteriores pensamientos. Lo siento. Por favor, continuad. Las mir. Qu debo saber? Fue Gwen la que empez. Bien, ya nos has dicho que lord Nicholas es un hombre que besa bien y Besa ms que bien. La cocinera se ruboriz. Excelente. Entonces debemos tener esperanza de que tambin se le d bien Hizo una pausa y mir a Jane. De que sea un buen amante tom la palabra Jane sin andarse con rodeos. Isabel se volvi hacia el espejo y cogi de nuevo el peine. Desde luego, eso espero. S, bien continu Gwen. Es probable que te sorprenda la manera en que ocurren algunas cosas. Qu cosas? inquiri Isabel para que no se le escapara la sonrisa intentando que no se le notara la diversin en la voz. Hubo una pausa antes de que Jane continuara. Bueno, como bien sabes por tus estatuas, Isabel, tu cuerpo es diferente al de tu marido. S. No vamos a entrar en detalles intent evadirse Jane, con un tono cada vez ms frustrado. Isabel contuvo otra oleada de hilaridad. Pero cmo sabr que lo hago bien? Confiamos en que lord Nicholas tenga experiencia, Isabel. Aquello era demasiado divertido y no pudo contener una pequea carcajada. S. Estoy casi segura de que la tiene.
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Ambas mujeres abrieron los ojos como platos. Ya lo sabes! gimi Gwen. Isabel sonri al tiempo que se diriga al biombo con el vestido que haba seleccionado para esa noche, un primoroso diseo de seda color rosa intenso que esperaba que gustara a su nuevo marido. Lo s. Pero gracias por los consejos. Eres una mujer horrible. Horrible asegur Jane, muerta de risa. Y no te mereces un hombre as. Al parecer ya no se puede volver atrs, puesto que no llevan casados ni doce horas y ya han tenido su noche de bodas apunt Gwen sarcsticamente. Estamos en lo cierto? Isabel asom la nariz desde detrs del biombo. Perdn? De qu hablas? Es un buen amante? Gwen! Isabel se sonroj y se ocult detrs del biombo. Oh, parece que s lo es brome la cocinera. Las risas se redujeron poco a poco. Le amas? pregunt Jane muy seria. Isabel hizo una pausa al escuchar la pregunta a la que haba estado dando vueltas en su mente esa tarde. Incluso antes, si era realmente honesta consigo misma. Se mir durante un momento en el espejo, notando la manera en que marcaba su figura aquel vestido de seda que haba elegido para l. Para hacerle feliz. Para que la deseara. Para que la deseara todava ms. Era cierto, le amaba. Y no haba nada que la aterrorizara ms. Tena pavor a admitirlo y convertirse en alguien como su madre; a que su matrimonio fuera idntico al de sus padres. Cmo haba llorado su madre por su padre? Cunto tiempo haba esperado junto a la ventana por si regresaba? De qu manera se desviva por l cuando estaba all? Cmo le haba llenado la cabeza de historias fantsticas cuando se haba ido? Y cmo haban odiado sus hijos su abandono! Por qu iba a arriesgarse a repetir esa vida desesperada y desolada? No. El amor solo haba llevado dolor a aquella casa, a su vida. No permitira que el amor la arrumara como haba hecho con su madre. No vivira a medias. As que, a pesar de admitir para s misma lo que senta por Nick, se neg a decirlo en voz alta. Isabel? la presion Jane, arrancndola de sus pensamientos. Aspir profundamente y habl mientras se estudiaba en el espejo, ignorando el dolor reflejado en su cara, la tristeza que la inundaba ante la mentira. No le amo anunci, deseando que le saliera un tono de voz ligero que convenciera a sus amigas de que segua siendo tan fuerte como siempre. Que les
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asegurara que deca la verdad. Me he casado con l por deber; por Minerva House y Townsend Park. No es necesario introducir el amor en la ecuacin. Forz una brillante sonrisa, una alegra que no senta, y sali de detrs del biombo para encontrarse a Gwen y a Jane de pie, con la mirada clavada en algn punto lejano. Sigui la direccin de sus ojos y el corazn le dio un vuelco. All, en la puerta de comunicacin, estaba su marido. Lo ha odo todo. Borr la sonrisa cuando l se inclin en una rgida reverencia. Mis disculpas. No saba que estabas acompaada. Yo se interrumpi. Qu poda decir? Nosotras ya nos bamos, milord intervino Jane. Las mujeres desaparecieron lo ms rpido que pudieron. Se qued a solas con el hombre que la amaba, cuyo amor acababa de rechazar con aquellas estpidas palabras. Nick se dio la vuelta y entr en su habitacin. Ella le sigui sin pensarlo. Cuando atraves el umbral se estaba sirviendo una copa de brandy de la botella que haban dejado all para la ocasin. Le vio mirar la copa, ensimismado, antes de beber un sorbo; antes de sentarse en un silln y observarla. Sus ojos eran fros y carentes de emocin. Isabel dio un paso hacia l, desesperada por enmendar la situacin. Nick. Te has vestido de rosa. Se detuvo, las palabras resultaron extraas. Yo Se mir a s misma. He pensado que te gustara. Hubo un largo silencio mientras clavaba en ella aquellos ojos sin vida. S. No le gust ese Nick. Su quietud era perturbadora. Yo He mentido. Te amo. El miedo contuvo las palabras, pero dese que l las oyera. Ven aqu. La orden era imperiosa y sombra nunca haba escuchado nada semejante de sus labios, y quiso escapar. Huir a su habitacin y echar el cerrojo a la puerta; esconderse de l hasta que todo volviera a la normalidad. Pero, al mismo tiempo, quiso someterse. Nick volvi a beber sin apartar de ella sus ojos azules. Desafindola a que se negara. Desafindola a que aceptara. Le deseo. El pensamiento le dio alas. Una vez a su lado, se sinti atravesada por su fra mirada. Quiso sacudirle, traer de vuelta la vivacidad que haba disfrutado toda la tarde. El amor. Nick se qued quieto durante un buen rato, y ella se pregunt si iba a
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rechazarla; si finalmente se negara a tocarla otra vez. El silencio se hizo eterno, devastador. Y cuando Isabel estaba a punto de darse la vuelta para alejarse, l se movi. Nick se inclin hacia delante y tir de ella hasta colocarla entre sus muslos. Apret la cara contra la suave curva de su vientre respirando con intensidad, presionando la boca abierta contra la seda. Al mismo tiempo le acarici los muslos de arriba abajo hasta que finalmente la apres por las nalgas, atrayndola hacia l mientras mova los labios sobre el lugar cubierto por la tela. Sentir su clido aliento fue demasiado perturbador. Le atrap la cabeza con las manos y entrelaz los dedos entre los espesos mechones negros, curvando su cuerpo hacia l, acunndole con todo su ser. Nick alz entonces la cabeza y subi las manos hasta ahuecarlas sobre los pechos; al encontrar las oscuras puntas bajo la tela, comenz a jugar con ellas, ponindolas duras y anhelantes por l. nicamente entonces, cuando ella ya haba comenzado a jadear, hizo lo que ella estaba deseando: tomar el duro pezn y succionar sobre la tela; mordindolo, lamindolo hasta que el vestido estuvo mojado y pegado al seno. Repiti el proceso con el otro pecho hasta conseguir que gimiera de placer. El sonido pareci espolearle. Se levant, subiendo al mismo tiempo el dobladillo del vestido para pasrselo por la cabeza, dejndola indefensa ante su clara mirada. Entonces la alz contra su cuerpo y ella le abraz mientras la llevaba de vuelta a su dormitorio. La dej caer sobre la cama y se tendi sobre ella. Isabel le clav las uas a travs de la camisa, ansiosa por desnudarle, por sentirle contra su piel, y l le permiti arrancrsela mientras se deslizaba sobre ella. La bes en la lnea de la garganta, en la base del cuello, entre los pechos, y sigui bajando por su estmago. Nick le separ las piernas y ella no protest, al contrario, se ci a sus anchos hombros cuando la presion contra la cama para separar los tiernos pliegues que protegan el centro de su ser. Cuando coloc los labios sobre ella, no le dio tregua, comenz a mover la lengua y los dientes con un ritmo que la hizo arquearse y gritar de placer al cabo de tan solo unos segundos. Su lengua perversa se mova con furia y rapidez, como si se negara a aceptar algo que no fuera todo lo que ella podra darle. Isabel se retorci, grit su nombre cuando l introdujo primero uno y luego dos dedos en su interior, alcanzando un lugar que ella no saba que exista, pero que la llev al lmite del placer. Entonces se coloc encima y, con un nico empuje, la penetr por completo. La posey hasta el fondo, se movi ms duro, ms rpido que nunca. La llev al borde del precipicio casi al instante y ella comenz a pedirle que la hiciera alcanzar la liberacin, que le permitiera llegar a un clmax que solo l podra proporcionarle. Nick la mantuvo en aquel punto durante una eternidad, hasta que ella gimi su nombre con ansia, hasta que le suplic. Entonces captur su boca con un beso abrasador, ms intenso y apasionado que ninguno que hubieran compartido, mientras introduca la mano entre sus cuerpos
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para poner el pulgar en aquel lugar, que pareca el origen y el final de todo, al tiempo que segua embistiendo en su interior. Se sinti perdida, inundada por las emociones, incapaz de pensar en nada. Susurr su nombre cuando estall entre sus brazos. Despus de un rato, Nick se apart. Ella trat de abrazarle para compartir las secuelas de aquel impactante acontecimiento, pero l se levant de la cama antes de que pudiera tocarle. Le vio coger la camisa y los pantalones del suelo y salir de la estancia. Se sent en la cama y le llam, pero l cerr la puerta de conexin, dejndola fuera. Una rpida oleada de dolor la asalt cuando se dio cuenta de que l no haba hablado ni una sola vez mientras le haca el amor.

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Captulo 21
LECCIN NMERO NUEVE Sea misteriosa. Una vez que haya atrado el inters de su lord, considere pasar algn tiempo alejada de l para alentar una propuesta por su parte. Solo es necesario pensar en las caceras del zorro que se suceden a lo largo y ancho de nuestro pas para saber que los caballeros disfrutan de la salvaje sensacin de la persecucin. Sea el zorro en esta ocasin, estimada lectora, y no tema. Un cazador experto le seguir la pista!. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Isabel no fue capaz de conciliar el sueo y, cuando perdi finalmente la esperanza de conseguirlo, se levant y se dirigi a la cocina. Se inclinaba sobre el fogn, observando el caldero puesto al fuego, cuando Kate entr, poco despus de amanecer. No levant la mirada del agua que observaba, ensimismada, mientras se preguntaba qu podra hacer para reparar el dao que haba causado a su matrimonio la noche anterior. Qu clase de esposa arruinaba su matrimonio el mismo da de la boda? T. Se resisti a la respuesta, concentrndose en las pequeas burbujas que comenzaban a formarse en el fondo del caldero. Quiz podra convencerle para ir a dar otro paseo Quiz podran intentarlo de nuevo. Quiz logres encontrar el valor para decirle que le amas. Ya sabes lo que dicen sobre mirar las cazuelas cuando se pone el agua a hervir seal la responsable de los establos, abriendo una alacena y sacando un bizcocho. S, bueno, compruebo la teora. Kate apoy las caderas en la mesa y observ a su amiga durante un buen rato. Uno de los caballos ha desaparecido le inform. Aquello capt su atencin por completo. Desaparecido? Como si nunca hubiera estado all. Se le puso el corazn en un puo. Cul?
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El de tu marido. Nick se ha marchado? Eso parece. Neg con la cabeza. No. Anoche estaba aqu. Quiz haya bajado al pueblo a arreglar algn asunto. Haba un atisbo de esperanza en el tono de Kate. Isabel sali apresuradamente de la cocina y se dirigi al dormitorio de Nick, adonde entr sin esperar a que respondieran a la llamada. Se detuvo en seco en el umbral. l se haba ido; sus cosas haban desaparecido. Incluso era evidente que no haba pasado all la noche. Se haba marchado justo despus de haber hecho el amor con ella. Se abraz a s misma. De repente se senta helada y muy cansada. Se volvi hacia Kate, parada a su lado. Isabel, puedo hacer algo? Qu necesitas? Ella neg con la cabeza, sin escucharla. l se haba ido. Ella le haba echado. Igual que tu madre ahuyent a tu padre. Necesito Se estremeci, presa de una abrumadora tristeza. Necesito Le necesitas a l. Necesito estar sola susurr. Tengo que Lo has echado todo a perder. Kate no dijo nada, pero la comprendi incluso sin palabras. Dio un paso atrs en el pasillo y se alej. Isabel entr, cerr la puerta y se subi a la cama donde debera haber dormido su marido. Donde deberan haber dormido juntos. Pero no estaba all. Estaba sola otra vez y ahora era peor, porque lo haba tenido todo al alcance de su mano. l te ha dejado. Igual que hizo tu padre. Como ella tema que hiciera. Pero has sido t quien le ha echado. Se acurruc sobre un costado, apretando las rodillas contra el pecho, y dej salir las lgrimas. Llor profundamente con incontrolados sollozos por su matrimonio; por lo que habra podido ser si hubiera tenido suficiente confianza en s misma para amarle. Cuando ya no le quedaron ms lgrimas, se durmi. Era ya tarde cuando se despert. El sol entraba a raudales calentando la estancia con sus rayos dorados. Por un momento no supo dnde estaba y se sent en la cama intentando orientarse. Por fin, los recuerdos la inundaron. Se puso en pie. La tristeza hizo que aquel simple movimiento le resultara ms difcil de lo que habra supuesto. Se movi hacia la puerta y la abri para encontrar al otro lado a una preocupada Lara. Su prima se volvi al escuchar el sonido.
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Cunto tiempo llevas aqu? pregunt Isabel. Lara agit la mano en el aire. No importa. Oh, Isabel! La abraz con fuerza. Qu ha ocurrido? Isabel neg con la cabeza. No lo s. ramos felices, llegu a pensar que podra resultar, pero lo arruin en solo un momento. Lo he tirado todo por la borda, l se ha ido. Estoy segura de que no lo has tirado todo por la borda intent animarla Lara, llevada por el cario y la amistad. Claro que lo hice. Isabel la mir directamente a los ojos, reconociendo su preocupacin. Le amo, Lara. Su prima emiti una risita. Pero eso no es tirarlo todo por la borda, Isabel. Eso es maravilloso! A ella se le llenaron los ojos de lgrimas. No. No lo es, porque le dije que no le amaba. Que no poda amarle. Su prima la mir llena de confusin. Pero por qu? Isabel mene la cabeza, con el nimo por los suelos. No lo s. Lara respondi abrazndola. Oh, Isabel. Se aferr a su prima, con las lgrimas resbalando por las mejillas. No se lo dije porque me asust. Pens que si le amaba acabara igual de destrozada que mi madre y ahora ya es demasiado tarde. Le he lastimado. Le hice demasiado dao y se ha marchado. Quiz regrese dijo Lara, esperanzada. Quiz. Pero en el mismo momento en que dijo las palabras supo que eso no ocurrira. Cuntas veces tendra l que recuperar su confianza, que probar su honorabilidad? Y haba sido aquella ltima vez, cuando el brillo de sus ojos haba desaparecido dejando tan solo a un aristcrata tranquilo e inexpresivo, cuando le haba perdido. Isabel llor durante mucho tiempo entre los brazos de su prima. Finalmente las lgrimas cesaron y ella respir hondo, tranquilizndose a tiempo de ver a James subiendo las escaleras. Isabel! El nio se detuvo de repente, observando su cara manchada de lgrimas. Qu te ha ocurrido? Por qu lloras? James se acerc lentamente con expresin seria. Isabel not que llevaba chaleco. Y una corbata perfectamente anudada. Era todo un hombrecito. La prueba de la beneficiosa influencia de Nick estuvo a punto de hacerle llorar de nuevo. Cerr los ojos para contenerse, negndose a revelarle a su hermano lo triste que estaba. Forz una sonrisa. No es nada, James. Qu te trae aqu? James la mir fijamente con el ceo fruncido por la preocupacin.
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Jane me ha enviado a buscarte. Creo que te sentirs mucho mejor cuando veas por qu. Lo dudo mucho. De qu se trata? James neg con la cabeza. Me dijo que no deba decrtelo. Debes verlo por ti misma. Isabel suspir. Townsend Park necesitaba una persona al frente, tuviera el corazn roto o no. Muy bien, ve delante. Cuando el tro baj las escaleras, Isabel se dio cuenta del bullicio que reinaba en la casa. Era una algaraba diferente a cualquiera que hubiera odo antes. Recorrieron el primer tramo de las escaleras, que conduca al enorme vestbulo, y se detuvo en seco, paralizada por la sorpresa ante la escena que se desarrollaba all abajo. La entrada de la mansin estaba llena de hombres cargados con cubos, cajas de madera y bolsas, cada uno ms sorprendente que el anterior, tratando de captar el inters de Jane quien, al pie a la escalera, interpretaba a conciencia el papel de mayordomo impertrrito. Aunque, sin duda, pocos mayordomos en el mundo habran tenido que enfrentarse al hecho de tener a la mitad de la poblacin de Dunscroft en su saln. Isabel baj el resto de los escalones y se detuvo al lado de Jane. Seores, si todos nos callramos podramos organizarnos anunci la mayordomo. No creen que eso sera lo mejor para todos? Desde luego, a m me ayudara a pensar musit por lo bajo. Qu diantres? pregunt Isabel. Menos mal que ests aqu! Jane la mir. Quines son? Por lo que he podido deducir inform Jane, sealando uno por uno a los hombres de los que hablaba, ese chico trae tres cajas de velas que le han encargado; esos dos han sido contratados para reparar la cerca occidental. Ves a aquel individuo de all? Viene a afinar el piano. El del abrigo est esperndote para que elijas un carruaje nuevo para los caballos que, por cierto, estn en los establos intervino Kate con expresin de jbilo. El de la esquina ha trado barriles de vino para la bodega continu Jane. Esas dos mujeres tan anodinas vienen a confeccionar ropa nueva para todas nosotras. El tipo de las gafas es un banquero que quiere hablar con la responsable de la propiedad. Y los que rodean al seor Rock se ocuparn de revisar toda la cerca. Y mir a su alrededor, ah, s, tambin hay media docena de techadores pidiendo acceso al tejado. Isabel mir horrorizada a la reunin sin entender todava demasiado bien lo que ocurra. Qu hacen aqu? El afinador! grit Jane, reclamando la atencin de un profesional cercano
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. El saln de baile est por esa puerta de ah. Se volvi hacia Isabel. Dicen que los ha enviado lord Nicholas. Le llev unos segundos captar el significado de las palabras de Jane. A todos? Segn me dice mi experiencia, Isabel, nadie ofrece su mercanca gratis. S. A todos. Isabel permaneci en silencio, mirando abrumada a las personas que haba en el vestbulo. Me ha enviado techadores fue lo nico que pudo decir cuando finalmente volvi a mirar hacia Jane y Lara. Jane, que estaba ocupada indicando al hombre del vino cmo llegar a la cocina, se gir hacia ella. Al parecer te has casado con un loco. Entonces se rio. Me ha enviado techadores! Era lo ms bonito que haban hecho nunca por ella. Lara sonri ampliamente. Desde luego conoce la manera de ganarse tu corazn, Isabel. Comenzaron a picarle los ojos. Ojal hubiera sido lo suficientemente valiente para dejarle entrar en l. Respir hondo, deseando poder ser fuerte, y se alis las arrugadas faldas. Qu hago? Creo que deberas indicar a estos hombres por dnde subir al tejado, para que comiencen a trabajar.

Poco antes del crepsculo, Isabel se encontraba en lo alto de los escalones de entrada de la mansin observando cmo se alejaba el ltimo de los techadores. Haban examinado el tejado durante horas y se haban comprometido a regresar al da siguiente con los materiales necesarios para reparar los daos ms importantes. Al ver desaparecer a los hombres en la noche, se sent en los anchos escalones de piedra y se rode con los brazos para protegerse de la fra brisa de la tarde mientras contemplaba el cielo oscuro, deseando que todo fuera diferente. Deseando haber sido ms valiente. Le aterr amarle, le asust que su relacin con Nick fuera un reflejo de la relacin de sus padres. Temi que si llegaba a amarle corriera el riesgo de convertirse en su madre; de languidecer en Yorkshire esperndole hasta que a l se le ocurriera regresar. Por eso no se permiti confesarle que le amaba. Y aun as, all estaba; languideciendo en Yorkshire esperando que a l se le ocurriera regresar. Al parecer haba acabado como su madre de todas maneras. Pero Nick no era como su padre. En veinticuatro horas haba hecho ms por Townsend Park que su padre en
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toda su vida. Y no era solo que hubiera enviado techadores y gente para reparar la cerca ni que se hubiera ocupado de que enviaran un carruaje nuevo, era la manera en que mostraba su preocupacin por el Park. Por Minerva House. Conoca a las chicas y las tierras desde haca menos de una semana, pero se preocupaba por su bienestar. Por el futuro. Porque saba que eso era fundamental para su felicidad. Ahora lo comprenda. Suspir. Ojal no lo hubieras hecho demasiado tarde. Ha sido un da muy intenso, verdad? La voz de Rock reson en la oscuridad y se volvi hacia l, que comenz a subir los escalones hacia ella. Es una manera de decirlo, s convino con una sonrisa forzada. Est en buenas manos, parecen un buen equipo. Maana se los presentar. Hemos formado un centro de operaciones temporal en el viejo refugio de leadores. Necesitar unas reparaciones bsicas, pero ya lo hablar con Nick cuando le vea. Not una opresin en el pecho ante la certeza de que Rock volvera a ver a Nick. Ojal pudiera estar segura de que ella tambin volvera a verle. Ha ocurrido todo muy rpido. Rock permaneci en silencio un buen rato, mirando la oscuridad. Nick lo puso todo en marcha cuando dej de llover dijo finalmente. Cuando regres al pueblo a recoger nuestras pertenencias me pidi que preguntara al oficial de polica qu hombres honrados podran estar interesados en este trabajo. Isabel apret los labios. Nick haba organizado aquello antes de que Georgiana fuera secuestrada. Antes de que se viera forzado a casarse; antes de que todo cambiara. Permanecieron en silencio mucho tiempo, cada cual perdido en sus pensamientos. Haba docenas de preguntas que quera hacerle a Rock, nico vnculo con el hombre al que amaba con el hombre al que haba ahuyentado, pero se senta demasiado avergonzada e insegura, abrumada por las emociones. Finalmente, pregunt lo que pareca ms seguro. Por qu no se ha ido con l? Rock sopes con cuidado sus palabras. Porque, a diferencia de Nick, s que marcharme no es la manera de conquistar lo que ms quiero en el mundo. Lara. l no respondi durante tanto tiempo que lleg a pensar que no lo admitira. Cuando por fin la mir, sus ojos eran tan negros como la noche. S. Isabel asinti con la cabeza. Me alegro por los dos de que se hayan encontrado se interrumpi por culpa del nudo que se le form en la garganta mutuamente. Rock respir hondo. Cuando habl, sus palabras fueron bruscas y concisas,
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como si se las estuvieran arrancando a la fuerza. S que Lara es hija de un caballero. Que merece a alguien mucho mejor que yo: un turco que nunca ser aceptado por completo en su mundo. No soy un caballero, ni siquiera soy cristiano. Pero ella me importa mucho y har todo lo que est en mi mano para hacerla feliz. Se detuvo. Soy muy rico. Isabel sonri. No s por qu piensa que a cualquiera de nosotras nos importar que sea turco, Rock. Ni por qu cree que querramos que fuera de alta cuna. Es que no ha llegado a conocernos un poco durante la semana que lleva con nosotras? l correspondi con otra sonrisa. Me limito a sealar mis defectos. Bueno, ser mejor que dejemos ese tema, si no nos pasaremos toda la noche divagando sobre los mos. Nunca afirm l con educacin. Tard en elegir sus siguientes palabras . Me gustara casarme con ella. Y, dado que usted es su familiar ms cercano, imagino que debo preguntarle si Ella le sostuvo la mirada con los ojos llenos de lgrimas. Por supuesto que tiene mi bendicin. Si ella le acepta, ser bienvenido a Townsend Park. Rock lanz un suspiro de alivio e Isabel sonri a pesar de las lgrimas. Pensaba realmente que le rechazara? l mene la cabeza. No lo saba. Una cosa es abrirme la puerta de su casa como invitado y otra es aceptarme como parte de su Familia termin Isabel, ponindole la mano en el brazo . Primo. l inclin la cabeza. Gracias. De nada. Y, bueno, debo reconocer que no me molesta que sea rico. l solt una estruendosa carcajada. Nick tiene razn. Posee una lengua muy afilada. Se puso seria cuando mencion a Nick. Creo que mi afilada lengua ha sido mi perdicin suspir, mirando al gigantesco turco. Lo he arruinado todo. Cuando estuve con l por ltima vez, era un hombre diferente. Se haba vuelto insensible. Dele tiempo, Isabel. Le amo confes. Haba algo liberador en confesar sus sentimientos a ese hombre, el amigo de su marido. Se lo ha dicho a l? No. Cerr los ojos. Por qu? Porque tena miedo. Miedo de qu? Ella emiti una risita despectiva. De que me dejara aqu, sola y enamorada.
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Rock no se rio. No hizo ningn comentario sobre la evidente irona del asunto. Creo que ha llegado el momento de que sepa lo que ocurri en Oriente. Mir al hombre. Qu ocurri all? Imagino que Nick le ha dicho que estuvimos juntos en Turqua. S. Me cont que usted le rescat de prisin. Y le dijo cmo lleg a parar all? No. Hubo una mujer. Nick pens que estaba enamorado de ella. Una dolorosa imagen parpade en su mente: Nick en los brazos de una extica mujer que conoca todas las maneras de conquistar su corazn. Rock se apoy en el pasamanos de piedra con los ojos nublados por los recuerdos. Llevbamos varias semanas acampados a las afueras de Ankara. La Corona estaba nerviosa por los rumores de traicin del Imperio y pidi a Nick que rastreara a un espa que haba desaparecido sin dejar huella. La voz de Rock era de pura admiracin. Nick era una leyenda en Oriente. Le llamaban el bulan, el cazador. Se deca que poda encontrar a quien quisiera. Isabel asinti con la cabeza. Dar con Minerva House debi de resultarle tan fcil como jugar a las cartas. Alana apareci ante su tienda una noche, magullada y ensangrentada por la paliza recibida de su marido, pidiendo ayuda. l la cuid, la aliment, cur sus heridas, pero ella le abandon antes de que amaneciera, aterrada ante la idea de que su esposo pudiera encontrarla y volviera a golpearla. Isabel se estremeci al escucharle. Era evidente que Nick no haba podido resistirse a ayudar a otra paloma herida. Ella regres a la noche siguiente, con el labio partido. Y tambin la siguiente, con otra nueva herida. Luego desapareci. Nick se volvi loco de preocupacin por ella. La rastre hasta una casa en la ciudad, estaba obsesionado con encontrarla, con ponerla a salvo. Despus de dos das de bsqueda, finalmente dio con ella. Se diriga al mercado con otras mujeres. Hall la manera de hablarle, pero ella le rog que la dejara. Le asegur que estaba bien. Isabel se rode con los brazos al escucharle. No era de extraar que odiara que ella afirmara que no le necesitaba. Esa noche, ella apareci otra vez continu Rock. Ilesa. No se extendi, pero Isabel no era tonta. Se mare ante la idea de que hubiera estado con esa mujer. Era muy hermosa? pregunt antes de poder retener las palabras. S. Mucho. La odi. Su belleza era tanta como su maldad. Rock rechin los dientes. Nick le rog que se quedara con l esa noche, le dijo que la protegera. Le prometi que la llevara con l a Inglaterra. Ella estuvo de acuerdo, pero se neg a marcharse del pas en ese momento con la excusa de que tena que arreglar ciertos asuntos. l la crey. Finalmente convinieron un lugar donde reunirse para escapar.
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Isabel not una opresin en el pecho. Saba lo que iba a contarle, pero no poda evitar escucharlo. Era una trampa, por supuesto. El gobierno otomano saba que el bulan estaba all, que buscaba a su espa. Y no sabemos cmo descubrieron que se trataba de Nick. Estaba cerca cuando le capturaron. Lo presenci todo. Se interrumpi, perdido en el pasado. Recuerdo que fueron necesarios seis turcos, ms grandes que yo, para apresarle. Cuando le doblegaron, Alana se acerc, se quit el velo y le escupi en la cara. Isabel gimi ante la imagen de aquella traicin. Me dijo que se mereca la cicatriz. Rock asinti. Eso cree. Lo considera un castigo por caer vctima de los encantos femeninos. Por creer que ella le amaba. Guardaron un largo silencio en el que la verdad sobre el pasado de Nick flot entre ellos. Isabel se estremeci ante el dolor que debi de sentir, traicionado por la mujer a la que amaba. No era de extraar que se hubiera marchado. Ella habra hecho lo mismo. Rock continu, ignorante de la conmocin que ella experimentaba. Jur que renunciara a las mujeres. Jams volv a verle entablar una relacin con ninguna. Por lo menos hasta que vinimos aqu. Hasta que la conoci a usted. Las palabras fueron un mazazo. l se haba abierto a ella, mostrndose dispuesto a amar de nuevo. Confiando en que ella aceptara su amor. Y ella le haba rechazado. Desechado. Estaba ponindose mala. Rock se inclin hacia ella, apreciando su inquietud. Isabel. Nick la ama. Las palabras empeoraron la situacin. Le he hecho lo mismo que ella. No, no es cierto protest con contundencia. Me dijo que me amaba, y le rechac. Isabel. Ella le traicion. Le envi a prisin. Le tortur. Habra muerto si yo no le hubiera rescatado. Hizo una pausa para dar ms nfasis a sus palabras . Usted es totalmente opuesta a ella. Ella neg con la cabeza. Nick no lo sabe. S, Isabel, lo sabe. Solo necesita tiempo. Cunto? No lo s. Sin embargo s que no podr mantenerse alejado. Se lo garantizo. Se mantuvieron inmviles, con el sonido de los grillos de fondo. Isabel pens en la historia que le acababa de contar Rock y en el tiempo que haba pasado con Nick. Durante toda su vida haba tenido miedo a tomar aquello que quera por temor al fracaso. No se atreva a abandonar Townsend Park porque no quera enfrentarse a
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las murmuraciones que su padre provocaba; no quera enviar a James al colegio porque le daba pavor que se convirtiera en alguien como su padre. Le aterrorizaba amar a Nick, por si le perda. Sin embargo all estaba, sin l; le haba perdido de todas maneras. Pero tena la posibilidad de enmendar la situacin, de convencerle. De tener la vida con la que haba comenzado a soar. Lo nico que tena que hacer era alargar la mano y tomar lo que ansiaba. Aceptarlo. Se puso en pie y mir a Rock. Quiero ir tras l. El turco arque las cejas. Ahora? Ahora. Dnde est? Supongo que a medio camino de Londres. Londres. Asinti con la cabeza. Pues debo ir a Londres. La acompaar dijo, ponindose en pie. Ella neg con la cabeza. No. Debo hacerlo sola. l la mir con los ojos entrecerrados. Isabel, Nick me cortar la cabeza si permito que vaya sola a Londres. Estar bien. Ir en el carruaje de postas. Rock se rio ante tan ridcula idea. Me matar sin pensrselo un segundo si se lo permito. Por qu? Muchas mujeres viajan en el carruaje de postas. S. Pero usted es lady St. John ahora, cuada del marqus de Ralston. No puede viajar en un carruaje de postas. Aquella conversacin estaba hacindole perder un tiempo valioso. Cedi con rapidez. Muy bien. Cmo sugiere que vaya? Alquilaremos un vehculo y saldremos maana por la maana. Pasarn das antes de que lleguemos! l suspir. Si solo nos detenemos a cambiar los caballos, llegaremos en un par de das. En el coche de postas tardar por lo menos cuatro. Isabel sonri. Entonces, acepto su escolta como mucho gusto, seor. Rock mir al cielo. Nick va a desollarme cuando se entere. Ella se rio. Supongo que no lo har si tengo xito y le reconquisto. Ms bien se sentir muy agradecido. Ella se dio la vuelta y subi las escaleras, ansiosa por prepararse
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para el viaje. Al llegar a lo alto, se volvi hacia l . Un momento, adnde nos dirigiremos una vez que lleguemos a Londres? Rock no vacil. Iremos a Ralston House. Necesitar la ayuda de la marquesa.

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Captulo 22
Debera matarte por obligarme a asistir. Es probable. Pero no lo hars. Tu error ha sido regresar a Londres. Si yo fuera t, me habra mantenido alejado durante el resto del verano. Los gemelos estaban sentados en el estudio de Ralston mientras en el jardn los msicos comenzaban a afinar los instrumentos. Menos de una hora ms tarde, la mitad de la lite de Londres la mitad que todava permaneca en la ciudad a pesar de que era el mes de julio, se paseara por esos jardines. Nick se movi con inquietud en la silla, vestido ya para el evento. Quin iba a pensar que Callie sera la anfitriona del baile ms esperado del verano? Nick se llev la copa de whisky escocs a la boca mientras miraba a su hermano con el ceo fruncido. A quin ms se le iba a ocurrir ofrecer un baile de verano? Callie pens que era una buena manera de conseguir que Juliana alternara en sociedad respondi Ralston, sin picar el anzuelo de su hermano . O tengo que recordarte que la reputacin de nuestra hermana est bastante perjudicada? Nick gruo desde detrs de la copa. Y sin ningn otro motivo ms que el hecho de que nuestra madre fuera una S, bueno. Ya sabes que a la sociedad no le importan demasiado los cmos ni los porqus. Ralston se inclin para servirle ms whisky. Callie se siente feliz de que ests aqu, Nick. Y tambin Juliana. Intenta disfrutar esta noche. Que intentara disfrutar Como si fuera posible. Haban pasado cinco das desde que abandon a Isabel y no haba gozado ni un solo momento. Dudaba que lo hiciera esa noche en un jardn en penumbra donde se vera obligado a esbozar una afectada sonrisa ante las seoritas y sus madres. Estaba bastante seguro de que esa noche no hara ms que pensar en Isabel. Y no tena ganas de pasarse la velada bailando con mujeres que no eran ella. Hay algo que deberas saber dijo Ralston. Nick entrecerr los ojos. Qu? Todava eres considerado un buen partido. Imagino que muchas de las mujeres que vengan esta noche lo harn por ti. Estoy casado. Ya sabes que esa informacin no es de dominio pblico. De hecho, cualquiera habra supuesto que se te habra ocurrido informar a tu hermano de tu cambio de estado civil antes de regresar a Londres de un humor de perros.
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Nick le dijo a su hermano dnde podra meterse ese pensamiento. Ralston se reclin en la silla. Te dir que alguien al que una vez consider un agradable hermano se va a llevar una buena sorpresa esta noche. Nick se puso en pie entonces, notando que le invada una clera irracional. Entonces, quiz sea mejor que me vaya y te ahorre el disgusto de tener que soportar mi presencia. Sintate, imbcil. Nick se cerni sobre su hermano. Como vuelvas a llamarme eso Ralston se concentr en hacer girar el whisky en el interior de la copa. No pienso pelearme contigo y menos cuando ya estoy vestido para el baile. Callie me matara. La impertrrita respuesta de su hermano le dej sin fuelle. Se sent otra vez, se inclin hacia delante y ocult la cara entre las manos, frotndosela como si as pudiera hacer desaparecer la frustracin. Cuando alz la mirada, Gabriel le miraba con absoluta comprensin. Tu mujer te ha dejado hecho polvo, hermano. Era la primera vez que Ralston haca referencia a Isabel despus de la breve y crptica conversacin en la que le haba anunciado su matrimonio. Nick saba que podra ignorar las palabras y que su gemelo respetara que no quisiera hablar de ella. Pero no quera ignorarlas. Quera hablar sobre Isabel Como si las palabras pudieran hacer que la sintiera ms cerca. Como si pudieran conseguir que ella le amara. Dej a un lado el dolor que le provoc ese pensamiento. Es una mujer increble. Ralston no respondi. Solo escuch. Nick sigui hablando, ms para s mismo que para su hermano. Tiene ms fuerza que nadie que haya conocido. Cuando cree en algo, cuando lucha por lo que es suyo es una reina. No se parece a las mujeres que conocemos. Si es necesario hacer algo, lo hace caiga quien caiga. Le mir. La primera vez que la bes, llevaba pantalones. Ralston curv los labios en una media sonrisa. Es que los pantalones tienen algo especial. Pero tambin posee una ternura increble. Un aire de vulnerabilidad que hace que quiera protegerla con todo mi ser. Nick se pas la mano por la barbilla mientras pensaba en ella. Y es hermosa. Uno podra perderse en esos ojos dorados Su voz se desvaneci mientras pensaba en ella. Aorndola. La amas. Nick sostuvo la mirada sagaz de su hermano. Ms de lo que nunca cre posible. Ralston se reclin en la silla.
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Entonces, por qu ests aqu, emborrachndote en mi estudio? Porque ella no me ama. Chorradas dijo con franca incredulidad. Nick neg con la cabeza. Aprecio el apoyo, Gabriel, pero te aseguro que Isabel no me ama. Por supuesto que te ama habl con determinacin, como si pudiera lograr que fuera as simplemente porque era el marqus de Ralston. No, no lo hace. Siempre nos aman. Nick se rio ante aquella sentencia. S, bueno, quiz a ti s. Sin embargo, te juro que esta no me ama. Pues debes conseguir que lo haga. Nick neg con la cabeza otra vez. No. He dejado de intentar que las mujeres me amen. Siempre he perseguido a las que no se enamoran de m, pero he aprendido la leccin. Ralston le mir con franqueza. No se trata de perseguir a una mujer cualquiera. Es tu esposa. A quien, de hecho, amas. Santo Dios, la amo. Nunca haba sentido un dolor semejante al que le recorri cuando la escuch anunciar que se haba casado con l por deber y no por amor, pero no pareca que el dolor disminuyera sus sentimientos por ella. Se pas los dedos por el pelo. Ella no me necesita. Ralston sonri, burln. Me parece que tienes la equivocada impresin de que deben necesitarnos. Dada mi experiencia, no es as. Lanz un vistazo a su reloj. Un hombre muy sabio me dijo en una ocasin que si descubra que haba sido un autntico asno y perdido a la nica mujer a la que amaba, la llevara ante el vicario ms cercano y luego la dejara embarazada. Nick se tens al recordar aquellas palabras. Ya me he casado con ella. Entonces tienes la mitad del trabajo hecho. Una imagen de Isabel bajo el sol rodeada de nios sus hijos parpade en su mente. Un crudo anhelo le inund y mir a Gabriel con el ceo fruncido. Te odio cuando tienes razn. Ralston sonri ampliamente. Dado que pocas veces me equivoco, imagino que debe de ser un enorme problema para ti. Nick consider sus opciones. Estaban casados, por Dios. No podra mantenerse alejado de ella por mucho tiempo. De hecho, no quera seguir lejos de ella. Quiso subirse a su caballo y cabalgar de regreso a Yorkshire; una vez all, cogerla por los
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hombros y sacudirla. Quiso secuestrarla, llevarla con l a la vieja torre en ruinas y hacerle el amor hasta que le aceptara de nuevo. Quera pasar el resto de su vida hacindola feliz. S, poda ser que ella no le amara en ese momento, pero lo hara algn da. Sin embargo, nunca llegara a hacerlo si se quedaba en Londres. La necesitaba. Alz la mirada, decidido. Me vuelvo a Yorkshire. Ralston se dio una palmada en el muslo. Excelente! anunci, ponindose en pie. Pero antes debes asistir a este condenado baile o mi mujer jams me lo perdonar. Nick tambin se levant, revigorizado por la decisin tomada. Iba a ir al baile y, luego, partira en busca de su esposa.

Nick! Nick se alej de la mesa de refrescos, donde se serva una limonada, deseando que fuera algo ms fuerte, y se encontr con su cuada, que avanzaba hacia l amenazadoramente. Hizo una elaborada reverencia. Lady Ralston! canturre. Menuda fiesta! Qu xito! No cabe duda de que eres la mejor anfitriona de la sociedad. Callie se rio. Que no te oiga lady Jersey dijo por lo bajo. O jams nos invitar a Almack's. l arque una ceja. Lo que sera horrible, por supuesto. La vio sonrer de oreja a oreja. Te he echado de menos! Ralston me ha dicho que estabas en la ciudad, pero no aadi nada ms. La sonrisa desapareci. Ests bien? Nick consider la seria expresin de Callie antes de hablar. Parece que mi hermano te ha contado ms que suficiente. Sonri cuando la vio sonrojarse. Estoy mucho mejor ahora que hace unas horas. Callie arque las cejas. Gracias al baile? Nick se rio ante la ridiculez de la idea. No, milady. Ella se uni a la risa. Cuando levant la mirada, Nick vio acercarse a su hermana con otra sonrisa en la cara. No puedo creer que no supiera que habas regresado del campo exclam Juliana cuando l se inclin para besarle la mano . Qu clase de hermano no va a

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ver immediatamente1 a su hermana? Nick curv los labios al notar la expresin italiana de Juliana. Uno muy malo, en efecto. Vendrs a vernos maana, no? l neg con la cabeza. Me temo que no ser posible. Debo salir de viaje otra vez en cuanto amanezca. Juliana esboz un mohn perfecto. Por qu tanta prisa? Apenas nos has saludado! l sopes sus palabras, poco dispuesto a informar a su hermana, en un lugar tan concurrido, de que se haba casado. Tengo que resolver un asunto muy importante para mi futuro confes finalmente, pero te aseguro que t tambin te sentirs muy feliz con los resultados una vez que concluya el viaje. Muy bien, espero que implique tambin un venturoso presente brome Juliana, concentrando la atencin en un lugar tras l. Callie, quin es esa mujer? Quin? Callie se puso de puntillas, intentando ver a la persona que le indicaba Juliana. Shhh! La joven agit una mano. Quiero escuchar cmo la anuncian. Nick puso los ojos en blanco y mene la cabeza, sin percatarse de que las dos mujeres sonrean de oreja a oreja. Lady Nicholas St. John. Hubo un enorme silencio y l se qued paralizado. Sin duda alguna haba odo mal. Se gir lentamente hacia la escalera que conduca a los jardines, por donde los invitados accedan al baile. All, con el vestido color escarlata ms sensacional que l hubiera visto nunca, estaba Isabel. Qu est haciendo aqu? No poda apartar los ojos de ella. Una parte de l pens que quiz la hubiera invocado. Que no estaba all de verdad. En Londres. En el jardn de su hermano. Juliana le clav un dedo en el costado. Nick, espabila. No seas idiota. No ves que est aterrada? Tienes que ir a recibirla. Las palabras le arrancaron de su ensimismamiento y avanz hacia su esposa. Primero caminando, aunque pronto se dio cuenta de que se mova demasiado despacio, as que comenz a correr. Saba que iba a provocar un pequeo escndalo, pero acaso le importaba? Ya se disculpara con Callie ms tarde. Porque lo nico que quera era llegar junto a Isabel. Y tocarla. Confirmar que no se haba vuelto loco. Que estaba all. Que haba ido a por l. Atravesar corriendo entre una multitud tena sus ventajas. El horrorizado
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En italiano en el original (N. de la t.)

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gento se abra a su paso y lleg al pie de las escaleras en tan solo unos segundos. Subi los escalones hasta ella de dos en dos. Isabel le miraba con los ojos muy abiertos y llenos de nerviosismo, sorpresa, excitacin y algo que no supo definir. Una vez a su lado, cuando solo los separaban unos centmetros, Nick se detuvo, bebiendo de su presencia. La vio respirar hondo; sus pechos se irguieron bajo el escotado vestido de seda que luca. Milord. Hizo una pequea venia. Te he echado de menos susurr. Cuando por fin le mir a los ojos, pudo leer en ellos la verdad. Yo tambin te he echado de menos. Quiso abrazarla. Iba a hacerlo, pero antes de que pudiera tocarla, una voz firme hizo que se detuviera. Nicholas Gabriel estaba muy cerca, y sus palabras fueron claras y concisas, por qu no escoltas a tu mujer al interior de la casa? Isabel se sonroj y baj la mirada. La multitud los observaba con imperturbable curiosidad. Nick apret los puos para no tocarla. S, por supuesto. Milady? Entraron en la mansin sin hablar, pasando ante una fila de curiosos invitados que esperaban a ser anunciados y que, sin duda, se sentiran decepcionados cuando supieran que se haban perdido el que sera el acontecimiento ms excitante de la noche. La arrastr a la primera habitacin que encontraron y cerr la puerta a su espalda, echando el cerrojo para asegurar la privacidad. Haban entrado en la biblioteca y la nica luz era la que emanaba de una vela sobre la repisa de la chimenea. La guio hasta la luz y la bes con intensidad, desesperado por saborearla, por sentirla; haba pasado sin ella demasiado tiempo. Le devor la boca robndole el aliento. Ella correspondi a su pasin caricia a caricia y, cuando suspir de placer, l respondi con un gemido. Siguieron besndose durante mucho tiempo, con pasin, con fuerza, con ternura; hasta que se les hinch la boca y Nick suaviz el beso, lamindole el labio inferior para acabar de una manera infinitamente ms suave de como haba comenzado. Apoy la frente en la de ella. Hola. Ella sonri con timidez. Hola. Dios mo, cmo te he echado de menos! Aoraba tu presencia, tu olor tu aroma a azahar, Isabel. Pero sobre todo, te echaba de menos a ti. Ella le roz los labios para contener el flujo de palabras. Nick susurr. Aquel sonido era un blsamo para su alma. Has venido a Londres. S. Cunto tiempo llevas aqu? Tres das.
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Tres das y nadie ha dicho nada. Gabriel me las va a pagar. Le rogu que no te dijera nada. No estaba preparada. Quera estar hermosa para ti. l neg con la cabeza. T siempre ests hermosa para m. Ella inclin la cabeza y l le alz la barbilla con un dedo. Siempre, Isabel. De luto, con pantalones, cubierta de seda; de todas las formas. Siempre me pareces hermosa. Debo decirte algo. Ella hizo una pausa y l esper a que continuara. Por fin, Isabel respir hondo. Te amo. l cerr los ojos al escuchar aquello que tan desesperadamente quera or. Cuando los abri, ella le observaba, nerviosa. No tienes que decirlo. Isabel agrand los ojos. S, claro que s. l neg con la cabeza. No, cario. No es necesario. Ella se acerc ms. Nicholas St. John comenz con voz firme e inquebrantable, escchame bien: te amo. Te quiero ms de lo que nunca pens que querra a nadie. Ya te amaba el da de nuestra boda. Y el da anterior. Y el anterior Dije aquello porque tema que si deca la verdad t me dejaras y me quedara triste, sola y destrozada. Comenzaron a caerle las lgrimas, pero ella se las sec con la mano mientras continuaba. Pero callrmelo no hizo que te amara menos. Y t te fuiste igualmente. Me qued triste, sola y destrozada. As que vine aqu porque no puedo vivir sin ti. Porque quiero que sepas que te amo. Porque quiero que no lo dudes ni un momento; no quiero que te consideres menos de lo que eres. Un hombre que vale mucho ms, eres mucho mejor que yo. Isabel se detuvo con la respiracin entrecortada, abrumada por las emociones. Le sostuvo la mirada y all, en las profundidades azules, vio al Nick que pensaba que haba perdido en su dormitorio tras decir aquellas absurdas palabras. No saba qu ms decir para reconquistarle y le confes todo lo que haba en su corazn. He venido a Londres para decirte que te amo. Por favor, creme. Nick dio un paso hacia ella y le alz la barbilla con un dedo para inclinar su boca hacia la suya. Jams volver a dejarte, Isabel dijo de corazn. Lamento haberme ido, pensaba regresar maana, lo juro. El beso fue tierno y absorbente y reafirm la promesa implcita en sus palabras. Ella lloraba cuando l alz la cabeza. Te fuiste antes de que pudiera explicrtelo. La envolvi entre sus brazos. Lo s. Lo siento.
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La voz de Isabel son amortiguada contra su pecho. Quera arreglarlo, Nick. Lo s. Pens que ya no me amaras. l la alej un poco para verle los ojos. No, Isabel. Por Dios, te quiero ms que nunca asegur con tono de preocupacin. Ella sonri a pesar de las lgrimas. Bien. Estuve pensando en enviar a Voluptas como ofrenda de paz, pero pesaba demasiado. l sonri. Prefiero a mi Voluptas real. La bes otra vez, prolongando la caricia hasta que ambos respiraron pesadamente. Cuando separaron sus labios, Isabel le rode el cuello con los brazos y l la mir con voracidad. Este vestido es increble. Te gusta? Isabel se frot contra l como una gata en celo, hacindole gemir. De dnde ha salido? pregunt con la boca apretada contra el lugar donde se unen el cuello y el hombro. Callie consigui que su modista me lo hiciera. Solo puse una condicin. Nick ya besaba el canal entre sus pechos. Mmm? Ella suspir cuando comenz a frotarle los pezones con los pulgares por encima de la tela. Que fuera rojo. Nick alz la cabeza con los ojos llenos de pasin. Es precioso. Me gustara quitrtelo para poder admirarlo ms de cerca. Ella se rio ante su provocativo tono. No, Nick. Debemos volver al baile. Ya hemos provocado una escena increble. Contuvo el aliento, apartndose de l. Crees que Callie nos perdonar? Hemos estropeado el baile! Le vio rerse al verla tan preocupada. Isabel, si algo s sobre mi cuada es que nos agradecer eternamente haber provocado tal escena en su baile. Sentar la pauta para todas las fiestas que ofrezca en Ralston House. Que Dios se apiade de mi hermano. Le coloc un rizo suelto detrs de la oreja. Pero si quieres regresar al baile. Regresaremos. Ella esboz una sonrisa. Lo confieso, cario, quiero volver. Tengo dos razones, aunque la ms importante es que quiero bailar con mi marido. Es una buena idea. A Nick se le oscurecieron los ojos . Por mi parte estoy deseando que todos me vean bailar con mi mujer. Con un ltimo beso robado, se deslizaron por los pasillos hasta salir al jardn, donde de inmediato se convirtieron en el centro de todas las miradas.
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Todo el mundo nos observa. Isabel apret la mano de Nick. l se la llev a los labios y le bes los nudillos a travs del guante de seda. Estn especulando sobre el tiempo que hemos permanecido dentro susurr, inclinndose hacia ella. Ella le mir confundida. Por qu? Nick arque las cejas. Isabel contuvo el aliento y se cubri la boca con la mano para ocultar la risa. No! Le vio rerse y tuvo que contener el aliento al notar lo apuesto que era. Es mo. Igual que ella era suya. Bajaban las escaleras al jardn con las manos entrelazadas cuando alguien los llam a voces. St. John! Se detuvieron y Nick la atrajo hacia s al ver que se acercaba un hombre. Era alto, delgado y apuesto, vesta una chaqueta perfecta y botas brillantes. Llevaba un bastn con el puo de plata que mova con un gesto casual que pareca pensado para atraer a los que le consideraban un dandi bien provisto de dinero. Cuando se detuvo frente a ellos, Nick le estrech la mano. Densmore. Isabel abri los ojos como platos. Ese tipo era Densmore? Aquel hombre apuesto, de buena figura y sonrisa encantadora era el Densmore que tanto le haba preocupado? El vizconde hizo una pequea reverencia sin dejar de mirarla. A su servicio, lady Isabel. No haban tardado en descubrir su identidad. Sus cuadas trabajaban con rapidez. St. John le corrigi. Perdn? Indico que para dirigirse a m, milord, lo correcto es que me llame lady St. John. Not la aprobacin de Nick a su lado. Densmore los mir a ambos con una amplia sonrisa. Cuando la vi pens que estaba hecha para m, pero he llegado tarde, ya est casada. Oh, s. Amigo de mi padre, en efecto. Isabel esboz su ms brillante sonrisa. Le aseguro que no estoy hecha para usted. Nick neg con la cabeza con fingida seriedad. No, Densmore, mi mujer no est hecha para nadie ms que para m. Bueno, eso es cierto aadi ella, observando el hoyuelo de Nick ante sus palabras. Adoras ese hoyuelo. Deberas decrselo.
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Densmore se balance sobre los talones. Es una suerte que estn juntos! reconoci a continuacin. Realmente esplndido! Nick apret la mano de Isabel. Eso pienso yo tambin. No, St. John. Quiero decir que a partir de ahora puedes ocuparte t de los asuntos del Condinnoble. En realidad nunca me agrad el arreglo aadi con un susurro conspirador. No soporto ese tipo de cosas. Nunca lo hubiramos imaginado asever Isabel, arrancando una amplia sonrisa a su marido. Densmore mene la cabeza, sin entender el doble sentido. Estupendo! Golpe el hombro de Nick. Envo maana a mi abogado para discutir los detalles? Qu te parece? Ser estupendo! Hizo una pausa. Qu mala suerte lo de su padre, lady St. John. Er mi ms profundo psame. Densmore se alej sin esperar respuesta. Ellos miraron sorprendidos cmo se alejaba entre la multitud. Isabel se volvi hacia Nick, asombrada por la facilidad con que se haban deshecho de aquel albacea al que tanto haba temido. Parece que traes como dote los retos que supone Townsend Park. Isabel sonri ampliamente ante el fingido disgusto de Nick. Cmo lo aceptars? Es difcil imaginarlo. Le alz la mano y le roz los nudillos enguantados con los labios. Tonteras. Nos adoras. La mir con ternura y ella contuvo el aliento ante la emocin que vio brillar en las azules profundidades de sus ojos. En efecto. Os adoro. Estaba tan cerca que ella no poda pensar ms que en ponerse de puntillas y besarle. No. Eso no sera apropiado. Cunto tiempo ms deberan quedarse en ese estpido baile? Los ojos de Nick brillaron como si le hubiera ledo el pensamiento y estuviera de acuerdo. No tardaremos en irnos le susurr al odo con voz tierna y provocativa, llena de promesas. Pero por ahora, te gustara bailar, preciosa? No pudo contener el sonrojo de placer que se propag por sus mejillas. S, por favor. La condujo a la pista y la hizo girar al ritmo de la msica. Despus de estar un buen rato trazando espirales con los acordes del vals, l not su sonrisa. En qu ests pensando? le pregunt. Estoy pensando en la segunda razn por la que quera volver al baile. l arque una ceja. Cul es?
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Mostrar a todas las damas que leen Perlas y Pellizas que este caballero en particular est cazado. Nick solt una carcajada estruendosa al tiempo que la estrechaba contra su cuerpo con demasiada fuerza, atrayendo la atencin de las parejas que los rodeaban. Seran objeto de murmuraciones durante meses. Y el asunto alcanzara mayor notoriedad cuando la sociedad descubriera que Isabel era la hija del Condinnoble Y que estaba de luto. Pero mientras se rea y bailaba entre los firmes brazos del hombre que la amaba, olvid cualquier otra cosa. Sobre todo, cuando l se inclin para susurrarle quedamente al odo. Bueno, haba cosas mucho peores en el mundo que provocar un escndalo por amor.

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Eplogo
LECCIN NMERO DIEZ Es importante, estimada lectora, que aprenda bien esta leccin final. Una vez que su caballero haya sido cazado y bien cazado, es su deber asegurarse de que el nido es de su agrado , pues la soltera no es para hombres serios y con un propsito respetable. En efecto, el matrimonio, los hijos y los placeres que conlleva son la prueba de una vida plena. Y nuestros caballeros esos que hemos seleccionado cuidadosamente a travs de estas pginas, requerirn que sus damas los amen, honren y aprecien como se merecen. Perlas y Pellizas, junio de 1823

Ha sido una boda preciosa. En efecto. Nick le dio un beso en el lugar donde se unen el cuello y el hombro mientras abra la larga hilera de botones de la espalda del vestido antes de dejar caer la prenda a sus pies. La envolvi entre sus brazos y la estrech con fuerza al tiempo que deslizaba una mano por su cuerpo hasta ahuecarla sobre su pecho . Sin embargo, no tan preciosa como t. Ella se rio al escuchar sus palabras y se apoy en l con un suspiro, dndole libertad para que la acariciara como quisiera. Por supuesto que s. Lara estaba impresionante. Y Rock Jams le haba visto tan feliz. Nick hizo una pausa, considerando las palabras antes de poner de nuevo los labios en su cuello. Mmmm Tom el lbulo de la oreja entre los dientes y lo mordisque hasta que ella se estremeci entre sus brazos, alejndose con una risa. l volvi a atraparla, besndola durante un buen rato antes de alzar la cabeza para mirarla a los ojos. Lamentas que nuestra boda no fuera as? Haban pasado dos meses desde que Isabel viaj a Londres en busca de Nick y dieron a su matrimonio una segunda oportunidad. Y su estado era de pura dicha. Por el momento vivan en Townsend Park, aunque Nick haba indicado que deban visitar su propiedad en otoo; estaba prxima a Eton y permitira que estuvieran ms cerca de James durante el primer semestre en el colegio. Antes de abandonar Londres, Nick asumi la responsabilidad legal sobre el Park para gran alivio del vizconde Densmore as que Minerva House estaba a salvo. Las mujeres de la casa permanecan tranquilas al saber que su seguridad
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estaba en manos de Nick, Rock y un puado de guardias que se haban convertido ya en parte de la familia. Incluso Georgiana se sinti satisfecha en los meses que siguieron a la devastadora partida de su hermano. El duque mantena el secreto a buen recaudo, por lo menos de momento. Isabel ya no se senta preocupada por el futuro; saba, sin lugar a dudas, que no importaba lo que este deparara, Nick estaba tan comprometido con la causa de Minerva House como ella misma. Contenta, le rode el cuello con los brazos y le bes a conciencia. No lamento cmo fuera nuestra boda, siempre y cuando me prometas que el matrimonio ser maravilloso. Es un matrimonio maravilloso asegur l, alzndola en brazos y llevndola a la cama. Una vez all, le desliz la mano por el interior de la pierna para bajarle la media de seda. Cmo lo describiras hasta ahora? Ella fingi reflexionar sobre la pregunta y l le mordi el hombro como castigo. Isabel se rio hasta que Nick volvi a ponerle la mano en el muslo y acarici la suave piel, arrancndole un suspiro. Isabel le vio alzar la mirada y recrearse en la manera en que la camisola que se cea a cada curva de su cuerpo, percibiendo que no llevaba cors. Yo creo que va viento en popa coment l. Me alegro infinito de que hayas decidido hacerme caso y prescindieras del cors. Ella esboz una sonrisa misteriosa. No vas a verme usar cors en una buena temporada, Nick. No podr utilizarlo por lo menos durante unos meses. l se qued inmvil al comprender el significado de sus palabras. Quieres decir que Ella asinti con la cabeza. l desliz la mano ms arriba, hasta su vientre, y la pos sobre la suave curva. Un hijo dijo con innegable reverencia. Isabel puso la mano sobre la suya y entrelaz los dedos con los de l. Yo tambin me sorprend asegur secamente. A Jane, Kate y Gwen les ha costado lo suyo convencerme de que era cierto. l se rio entre dientes. Como siempre, las damas de Minerva House estn al tanto de todos mis movimientos. Isabel se rio con l. Sorprendido? Lo cierto es que no demasiado. La bes, poniendo fin a la conversacin con una intensa y profunda caricia que los dej a ambos jadeantes. Ella le recorri con las manos el torso, los hombros, hasta enredar los dedos en su suave pelo, y suspir de placer contra su boca cuando l desliz las suyas ms abajo. Nick susurr, te amo. l sonri contra sus labios.
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Lo s. Isabel se rio por la confianza que rezumaban las vanidosas palabras antes de que l se adueara otra vez de su boca. Y le demostrara, una vez ms, cunto la amaba.

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RESEA BIBLIOGRFICA
SARAH MACLEAN
Sarah MacLean, escritora de best sellers segn el New York Times y el USA Today, naci y creci en Lincoln, Rhode Island. Durante el instituto, y gracias a su hermana mayor se obsesion profundamente con la ficcin histrica: Me poda enamorar de cualquier poca y leer cualquier cosa y todo lo que caa en mis manos estaba relacionado con ello. Fui pasando fases: Inglaterra medieval, los vikingos, el renacimiento italiano Entonces encontr a Jane Austen. Y qued atrapada. As fue como me enamor de la regencia inglesa. Despus de su graduacin en el Smith College y en la Universidad de Harvard en Historia, emprendi un viaje por toda Inglaterra con su madre, que afianz su amor por la rica historia de la regin. Despus se translad a Nueva York, donde empez a trabajar en publicidad. Rebot entre varios trabajos y un mster, acumulando una insondable coleccin de libros de ficcin en la regencia por el camino. Es una sorpresa que cuando finalmente puso el lpiz sobre el papel, escribiese un libro sobre la regencia? La temporada, un romance para jvenes publicado en marzo de 2009. Actualmente vive en Nueva York con su marido, su perro y y una ridculamente enorme coleccin de novelas romnticas

DIEZ LECCIONES PARA DAR CAZA A UN LORD Y QUE TE ADORE.


Lord Nicholas es la quintaesencia de la virilidad. Y sus ojos, queridas lectoras, son muy azules! Perlas y pellizas, Junio 1823 Desde el momento en que una popular revista femenina le nombra el soltero ms codiciado de Londres, Lord Nicholas St. John se ve perseguido a todas horas por mujeres que solo piensan en contraer matrimonio. Por eso, cuando se le presenta la oportunidad de escapar de ese suplicio la aprovecha sin pensrselo dos veces... Pero en su camino se cruza Lady Isabel Townsend, la mujer ms terca y deliciosa que haya conocido nunca. Cuando se trata de pescar a un lord, una debe hacerle creer que es l quin sostiene la caa.

LOVE BY NUMBERS
1. Nine Rules to Break When Romancing a Rake (2010) / Nueve reglas que romper para conquistar a un granuja (2011) 2. Ten Ways to Be Adored When Landing a Lord (2010) / Diez lecciones para dar caza a un lord y que te adore

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SARAH MAC LEAN

DIEZ LECCIONES PARA

3. Eleven Scandals to Start to Win a Dukes Heart (2011)

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SARAH MAC LEAN

DIEZ LECCIONES PARA

2010 Sarah Trabucchi Ttulo original: Ten Ways to Be Adored When Landing a Lord Editor original: Avon Books 10/2010 Traduccin: Mara Jos Losada Rey Diseo de la cubierta: Eva Olaya Fotografa cubierta Poznyakov en Shutterstock 2012: Ediciones Verstil S.L. 1 edicin: marzo 2012 ISBN: 978-84-92929-54-2 Depsito legal: B-6755-2012 Impreso en Espaa

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