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TRATAMIENTOS

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TRATAMIENTOS 52 52 Cromado: Un Proceso de Dos Caras María Cristina Rojas Cruz Periodista Metal Actual

Cromado:

Un Proceso de Dos Caras

María Cristina Rojas Cruz

Periodista Metal Actual

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Es una práctica que tiene gran aceptación en la industria por sus ventajas estéticas y técnicas, pero que también exige un estricto manejo ambiental.

El cromado es uno de los procesos más fascinantes de la industria mundial. Sus aplicaciones abarcan desde la decoración, con recubrimientos de sillas para el hogar, hasta la ciencia, con el de las naves espaciales de la Nasa, he- chos que lo han convertido en irremplazable y muy ventajoso frente a otros procedimientos.

El cromo es un metal que, salvo en algunas ocasiones muy especiales, puede emplearse puro, dado que en estado original es duro, quebradizo, resulta difícil de trabajar en frío y en caliente se oxida; por esta razón en la mayoría de los casos se encuentra aleado, principalmente con hierro, elemento que mejora su dureza y resistencia a la corrosión.

Precisamente, integrado en aleaciones aporta a la confor- mación de materiales eficientes como el acero inoxidable –que contiene entre un ocho y doce por ciento de cromo y que le da su característica de resistencia a la oxidación– y el nicrom o cromoniquel, aleación de cromo, hierro y vanadio, empleado para fabricar resistencias eléctricas y herramientas de alta calidad (1) .

de cromo, hierro y vanadio, empleado para fabricar resistencias eléctricas y herramientas de alta calidad (
de cromo, hierro y vanadio, empleado para fabricar resistencias eléctricas y herramientas de alta calidad (

Pero tal vez es uso más común, fuera de su aporte en aleaciones, es como elemento principal en un proceso electroquímico llamado cromado, en el que este material se fija a distintas superficies que van desde metales hasta plásticos, para mejorarles su apariencia y otorgarles mayor resistencia y durabilidad. Dicho procedimiento se divide industrialmente en dos líneas: cromo decorativo y cromo duro, cada uno establecido para resolver necesidades muy específicas.

El cromado decorativo tiene como fin dar belleza a ins- trumentos musicales, accesorios decorativos y piezas de mobiliario, y consiste en recubrir con finas capas de cromo materiales metálicos o plásticos, previamente cubiertos de cobre o níquel, para que mejoren su aspecto. Este tipo de cromado hace que las piezas se vean vistosas, que tengan un color más azulado y reflectante que el producido por el níquel, y que adquieran propiedades anti-corrosivas, para proteger el metal de factores medioambientales externos.

El cromo duro por su parte está orientado a piezas que deben soportar grandes esfuerzos de desgaste, que necesitan una protección eficiente contra la corrosión y que además, por su función, deben ser precisos, como los asientos de válvulas, cojinetes, cigüeñales y ejes de pistones hidráulicos.

Tanto el cromado duro como el decorativo son procesos que requieren un protocolo de cuyo cumplimiento depen- de la calidad final de las piezas, de hecho, el espesor del recubrimiento de cromo, en cada caso, será el que deter- mine su uso: mientras que para el cromado decorativo se deposita una micra o menos de material, en el cromado duro lo mínimo son 25 micras medida que proporciona una durezas hasta de 68Rc (Rockwell C) (2) .

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El cromado es uno de los procesos electroquímicos con mayor aplicación en la industria, dadas

El cromado es uno de los procesos electroquímicos con mayor aplicación en la industria, dadas sus reconocidas ventajas en cuanto a dureza, resistencia e impecable apariencia superficial.

PROCESOS

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54 TRATAMIENTOS

Pasos Para El Cromado

El primer paso para cromar está en preparar el material base, es decir, limpiar el material receptor de for- ma mecánica a base de chorros de arena, o de forma química utilizando productos especializados. Específica- mente para el caso de los plásticos, es necesario primero convertir su super- ficie en conductora con recubrimien- tos de cobre o níquel que posibiliten el posterior cromado. Para otros ma- teriales base se aplican igualmente los metales antes mencionados a fin de aumentarles resistencia, ahorrar dinero en cromado y darles mejor apariencia.

Paso seguido está la preparación de la solución galvánica, para la que se disuelve ácido crómico en agua, en una proporción de 300 gramos por litro y se añaden dos gramos por litro de ácido sulfúrico. Dicha mezcla se lleva luego a las cubas o tinas elec- troquímicas, recipientes que pueden ser de plástico, fibra de vidrio, hierro recubierto con fibra de vidrio, hierro esmaltado, entre otros, dependiendo de la capacidad y el tipo de solución que contengan.

En dichas cubas o tinas electroquí- micas, que contienen la solución, se introducen ánodos fabricados en plo- mo o aleación de plomo-antimonio, la corriente y el voltaje para hacer posible la reacción electroquímica. La adherencia del cromo a la pieza se asegura con una buena preparación de la superficie, una buena solución y un proceso correcto.

En este punto, los expertos recomien- dan que la relación de área entre los conductores, ánodo a cátodo, sea de 3 a 1 como mínimo, para así reducir el cromo trivalente que perjudica el proceso químico y genera piezas malogradas, y para obtener una dis- tribución uniforme del cromo.

Al ánodo y cátodo se les proporciona una corriente contínua filtrada –su- ministrada por una fuente eléctrica–, que hace reaccionar la solución con la pieza a cromar (cátodo), es decir, pro-

la solución con la pieza a cromar (cátodo), es decir, pro- voca que el ácido crómico

voca que el ácido crómico se descom- ponga en cromo metálico depositado en el cátodo e hidrógeno despren- dido en el ánodo. La acción permite que el cromo se adhiera al elemento

a tratar de manera eficiente.

El voltaje de la corriente esta determi- nado por la configuración de la cuba

y los electrodos, en general está por

debajo de los 7 voltios. Tanto para el cromo duro, como para el decora- tivo, el proceso es muy similar, sólo cambia la capa de cromo que debe tener un calibre mayor en el duro, y menor en el decorativo, espesor que se puede controlar mediante sencillos cálculos de área, corriente y tiempo de proceso.

“Para obtener capas más gruesas y de mayor eficiencia, como las ideales para el cromado duro, se invierten tiem- pos de 2 a 60 horas. El tiempo incide radicalmente en el nivel de dureza superficial del metal o del elemento receptor, produciendo que, por ejem- plo una pieza con 38 Rc alcance los 65 Rc”, comenta el gerente de Galvatén, Carlos Germán Olaya L.

El último paso es el enjuague de la pieza, que consiste en lavados con agua fría seguidos de otros en una

cuba de neutralización alcalina a la que se agrega una solución diluida de carbono sódico para complementar la limpieza de la capa. Finalmente, se procede a lavarla en una cuba con agua caliente y luego secarla.

Protección y Belleza Multiusos

Las aplicaciones del cromado que se conocen hoy día son variadas:

tribológicas (reducción del desgaste y la fricción), químicas (mejora de las superficies frente a la corrosión a través de la construcción de mem- branas), ópticas (guías de ondas, capas selectivas) y eléctricas-mag- néticas (capas conductoras, semi- conductoras, aislantes, magnéticas, ferro-eléctricas).

En este sentido, la industria ofrece tratados, mediante este proceso quí- mico, desde grifos, asientos de vál- vulas, cojinetes, cigüeñales, pistones hidráulicos y ejes de pistones hasta los metales empleados para la fabri- cación de naves en la Nasa; en ge- neral, productos y partes que deben soportar altos grados de presión –tal como ocurre en las piezas que traba- jan en los motores de explosión– se someten a este útil método.

Una de las aplicaciones que a simple vista más deslumbra y que recoge los principios
Una de las aplicaciones
que a simple vista más
deslumbra y que recoge los
principios de embellecer y
proteger tiene que ver con
el cromado de partes para
la industria automovilística.
www.flickr.com/photos/dazivel
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http://hobbycentro.net

de partes para la industria automovilística. www.flickr.com/photos/dazivel mwww.imageafter.co http://hobbycentro.net

Cuadro 1. Equivalencias para baños de cromo duro y decorativo.

Baños para cromo decorativo

Baños para cromo duro

- Ácido crómico comercial 200 a 300 gr/litro.

- Ácido crómico comercial 250 a 400 gr/litro.

- Ácido sulfúrico 1 a 3 gr/litro.

- Ácido sulfúrico 1 a 2 gr/litro.

- Temperatura de trabajo de 36.5 a 45 ºC.

- Temperatura de trabajo de

 

45

a 65 ºC.

- Densidad de corriente de 6 a 12 A/dm 2 .

-

Densidad de corriente de

15

a 50 A/dm 2 .

Cuadro 2. Datos para baños.

Electrolíticos

(V)

Den. de

(Amp/dm²)

Catódico (%)

Baños

Voltaje

Corriente

Rendimiento

Desengrane

6

- 8

6

--

Cobreado

2

- 4

1

60

Niquelado

4 - 6

6

96

Cromado

8 - 15

12

15

Pero la decisión de cromar, tiene que ver realmente con las ventajas que ofrezca el proceso, según la necesidad.

Por ejemplo, el cromo duro ofrece como ventajas un aumento de la dureza (68 Rc o 900-1000 Vickers), un aumento en la resistencia al desgaste mayor que el ofre- cido por los aceros enriquecidos, mayor resistencia a los materiales abrasivos y a la erosión provocada por fluídos, disminución de las holguras, compatibilidad a altas tem- peraturas (3) , resistencia a la corrosión, a la pérdida de sus propiedades mecánicas a bajas temperaturas y repulsión a la suciedad.

De igual manera, el cromado permite revisar visualmente el desgaste superficial del recubrimiento y por lo tanto, recuperar o renovar las piezas desgastadas a un costo mucho menor que el de fabricar o reponer piezas nuevas; también ofrece otras importantes ventajas sobre otros procesos, específicamente comparado con los tratamien- tos térmicos.

En este sentido, aunque un tratamiento térmico añade dureza a un material, tal como sucede con el cromado duro, sólo este último ofrece propiedades anti-corrosivas; de igual forma mientras que para adelantar un tratamien- to térmico son necesarias temperaturas por encima de los 760 °C, para el cromado duro se manejan temperaturas entre los 45 y los 55 °C, sin contar que cromar siempre será más rápido.

En contraposición, los tratamientos térmicos se hacen de la superficie hacia adentro, lo que significa cero alteraciones

hacia adentro, lo que significa cero alteraciones TRATAMIENTOS 55 superficiales mientras que, con el cromado

TRATAMIENTOS

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superficiales mientras que, con el cromado duro, se afecta la superficie pero también se puede corregir defectos de fábrica en cuanto a medidas o desgastes.

Para cerrar, vale anotar que los espesores del recubrimien- to en cromo varían según los requerimientos y caracterís-

ticas de cada pieza:

• Para piezas nuevas, sometidas a trabajos mecánicos severos como vástagos y ejes, los espesores van de

2.0 a 3.0 décimas de milímetro. También se incluye en este grupo los utillajes empleados en la fabricación de ladrillo refractarios que trabajan con abrasivos.

• Recuperación de piezas desgastadas y corrección de defectos de mecanizado. El espesor en estos casos puede llegar 1.0 milímetro.

• Para piezas cromadas contra corrosión, los espesores rondan de 1.0 a 5.0 centésimas de milímetro. En este

grupo se encuentran distintas piezas como moldes,

matrices, rodillos de artes gráficas, entre otros.

Inspección y Medición de las Capas

Dado que es la calidad de la capa de cromo la que deter- mina también la calidad de protección que tendrá la pieza tratada, se hace imprescindible en el proceso adelantar una serie de prácticas de verificación y medición para asegurar buenos resultados.

Es así que, teniendo en cuenta que el cromo duro “copia” la superficie a revestir con bastante exactitud y que las

Debido a su gran resis- tencia a altas temperatu- ras, algunas piezas que deben soportar
Debido a su gran resis-
tencia a altas temperatu-
ras, algunas piezas que
deben soportar exigencia
este campo son croma-
das, tipo los radiadores o
elementos para motor.
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este campo son croma- das, tipo los radiadores o elementos para motor. www.imageafter.com www.imageafter.com

56 TRATAMINETOS

Cuadro 3. Principales sectores usuarios del cromado.

SECTOR

APLICACIÓN

Automoción

- Metalización de los componentes.

- Recubrimientos duros para piezas del motor.

Mecánico

- Recubrimientos duros para herramientas de corte y moldes.

- Recubrimientos tribológicos para piezas móviles.

Sanitarios y

- Recubrimientos de grifos, tuberías, pomos y tiradores de puertas.

domésticos

Construcción

- Recubrimientos térmicos y ópticos para pa- neles de vidrio utilizados en la construcción de edificios acristalados.

Microelectro-

- Capas de protección para componentes electrónicos y optoelectrónicos.

nica y óptica

- Dispositivos electrónicos.

- Capas antirreflectantes, antihumedad para lentes, visores, espejos.

Dispositivos

- Discos duros, registros magnéticos, etiquetas magnéticas.

magnéticos

Jugueteria y

- Recubrimientos protectores y decorativos.

bisuteria

Alimentación

- Capas protectoras y decorativas para empa- quetamientos de alimentos y de botellas.

Otros

- Biomateriales e implantes.

- Componentes cerámicos.

fallas o imperfecciones que ésta presente pueden acen- tuarse con el proceso, se realiza el rectificado previo, un procedimiento para hacer la superficie lo menos rugosa posible y en el que, al finalizar, se rectifica a cota final y se pule para obtener un acabado perfecto.

“Una característica importante y benéfica para el usuario de productos cromados la constituye la facilidad de rectifi- car la pieza para ajuste de medidas, cuándo ésta presenta fallas, pues el proceso permite una revisión superficial visible, específicamente en ejes. Esto lo hace muy valorado en la industria”, comenta el señor Olaya.

Sin embargo, el problema para el empresario reside en re- conocer un buen cromado. Los ensayos de laboratorio como el de la Cámara de Niebla Salina (CNS) a través del cual se evalúa el deterioro de las capas protectoras en la superficie expuesta, proveen excelente información al respecto, pero hay que considerar que su costo, en muchos casos, supera el precio pagado por el cromado. “Una prueba de este tipo cuesta aproximadamente un millón de pesos y muchos em- presarios no están en disposición o capacidad de pagarlo”, afirma el ingeniero Oscar Javier Suárez de Alfacrom Ltda.

Vale señalar que la medición científica de la calidad y espesor de la capa de cromo se realiza a través de un equipo medidor de espesores electromagnético, que muestra resultados en micras o milésimas de pulgada. Para el caso de establecer durezas superficiales, se utilizan microdurómetros y ultrasonidos, y de forma artesanal, limas calibradas. Con dichos instrumentos se determinar

limas calibradas. Con dichos instrumentos se determinar la dureza del material y se revisa la uniformidad

la dureza del material y se revisa la uniformidad de la superficie, a fin de que ésta no presente filtraciones y se corroa posteriormente.

La Polémica de sus Efectos

Así como son ampliamente conocidos los beneficios del cromado en la industria, también lo son los efectos nocivos que provocan los desechos del proceso y que provienen directamente de uno de los dos estados de valencias esta- bles en las que se encuentra el elemento en la naturaleza:

el hexavalente (CrO3).

Este estado de valencia, a diferencia del trivalente que no es tóxica, resulta altamente perjudicial para la vida humana y para el medio ambiente a tal punto que la

legislación a nivel mundial, los organismos de seguridad industrial y ambiental y áreas como la medicina han di- vulgado masivamente sus desastrosos efectos. Es así que,

a nivel de la salud y según la United States Enviromental

Protection Agency – EPA, este compuesto es una de las causas directas del cáncer de pulmón, a la vez que según investigaciones de un grupo de pediatras y ginecólogos de Firmat, realizadas en 1999, también tiene incidencia sobre abortos espontáneos y malformaciones en bebés.

De igual manera se ha establecido que el cromo puede causar irritación cutánea al contacto con altas dosis que pueden atravesar una o más capas de la piel o de las membranas mucosas, irritar el tracto intestinal, causar perforación del tabique nasal y provocar carcinoma. Ya, en el campo ambiental, diversos centros de investigación europeos y norteamericanos han confirmado que el pro- ceso de cromado hexavalente es uno de los principales contaminantes del agua y el aire.

Por estas razones, alrededor del mundo, se ha lanzado una alerta frente a la necesidad de manipularlo correctamente,

y se han adelantado ensayos para probar nuevas fórmulas

de cromo trivalente que reduzcan notablemente los peli- gros sobre la vida y las altas inversiones que deben hacer las empresas para tratar los desechos sólidos del proceso de cromado y evitar la contaminación de las fuentes de agua.

Al respecto, el Departamento de Ingeniería Mecánica y Mecatrónica de la Universidad Nacional de Colombia ade- lanta un proyecto sobre cromo trivalente que permitiría reducir sensiblemente los costos de manejo de residuos y que se hace, en Colombia, tradicionalmente en rellenos sanitarios. “Una empresa tradicional invierte en promedio 50.000 pesos diarios en el manejo de aguas representado sólo en químicos, sin incluir personal ni costo de disposi- ción de residuos; este desarrollo permitiría eliminar este proceso con la ventaja adicional de no contaminar el am- biente ni afectar la salud de los trabajadores” – explica el ingeniero químico Javier Suárez García, líder del proyecto en la Maestría de Materiales y Procesos.

– explica el ingeniero químico Javier Suárez García, líder del proyecto en la Maestría de Materiales

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También se destacan otros desarrollos en el país en cuanto a productos an- tispray – que forman una espuma que captura los vapores producidos por el proceso de cromado, cuando éste ini- cia, evitando su emanación tóxica en el ambiente– y desengrasantes biodegra- dables que reducen también los efectos nocivos del cromado hexavalente.

Vale comentar que, el reglamento del DAMA exige que las empresas que adelantan este tipo de procesos tener un convenio con una de tratamiento de residuos, requerimiento que evaden los talleres de garaje que de igual manera adelantan procesos de cromado, aun- que de forma artesanal y sin ningún control y/o manejo de los desechos.

“A pesar de ser obsoleto, estos nego- cios captan un mercado que busca más que buena calidad, buen precio. Al final lo barato sale caro y en la mayoría de los casos sus piezas no cumplen la función requerida. Un buen proceso de cromado requiere una infraestructura óptima que pocas empresas tienen en el país”, afirma el ingeniero Suárez.

Visión Local e Internacional

La situación del cromado en Colom- bia tiene sus pros y sus contras pues, aunque existe una amplia oferta, sólo pocas empresas reúnen los reque- rimientos técnicos necesarios para adelantar correctamente el proceso. “Muchos empresarios, en busca de costos bajos han descubierto que lo barato sale caro. Malos procesos

han descubierto que lo barato sale caro. Malos procesos los llevan a realizar altas inversiones para

los llevan a realizar altas inversiones para corregir fallas en sus piezas, con el agravante que al final, terminan contratando las empresas que reunían los requerimientos técnicos especiales para hacerlo desde el inicio”, comenta el ingeniero Carlos Germán Olaya.

La calidad de estas empresas especiali- zadas ha hecho que hoy Colombia pue- da responder eficientemente no sólo al mercado local, sino a otros fuera del país, como Ecuador, República Domini- cana, Venezuela y Perú, posicionando la industria nacional de recubrimientos entre una de las primeras en Latino- américa después de Brasil.

“De cuatro años hacia acá, el proceso ha evolucionado en una proporción de 10 a 100, gracias a la introducción de maquinaria eficiente y procesos controlados adaptados a las nor- mas nacionales e internacionales, es así como por ejemplo, Herragro ha exportado machetes a todo el mundo. La empresa que se dedica al proceso de cromado en Colombia ha entendido que la calidad vale y que el mercado extranjero paga por ello”, concluye Oscar Javier Suárez, de Alfacrom Ltda.

Calidad, tecnología y eficiencia son va- lores asociados al desarrollo de nuevos productos y al progreso mismo de las empresas en Colombia y en cualquier parte del mundo. Hoy, la industria de- dicada a cromar está ofreciendo resul- tados cada vez mejores que favorecen el nivel de la industria y la calidad de vida del hombre, un proceso de evo-

lución que abarca desde las técnicas mismas hasta la forma de concebirlo medioambientalmente.

mismas hasta la forma de concebirlo medioambientalmente. Citas: 1) Esta medida equivale a 118 Brinell o

Citas:

1)

Esta medida equivale a 118 Brinell o 125 Vikers.

2)

Una pieza cromada sufre oxidación después de los 800 grados centígrados.

3) Según datos de la Universidad Nacional

(www.revmed.unal.edu.co), los principales usos del cromo en Colombia son: para la industria metalúrgica, metal en aleación con un 56%, para la industria de refrac- tarios, en forma de cromita con un 20%

y para la industria de productos químicos,

como materia prima para obtener múltiples derivados del cromo en un 15%.

Fuentes:

• Carlos Germán Olaya L. Químico Uni- versidad Nacional de Colombia, Gerente de Alvaten -Galvánicos y Tensoactivos. galvaten@etb.net.co

Oscar Javier Suárez García. Ingeniero Quí- mico, Universidad Nacional de Colombia. Vinculado a la Universidad Nacional de Colombia, Departamento de Ingeniería Mecánica y Mecatrónica. Maestría de Mate- riales y Procesos. ojsuarezg@unal.edu.co

• Alfacrom Ltda. info@alfacrom.com.co

Javier Formoso Ruberte. Director Dpto. Galvanotecnia de MICRA, S.A. Cromo duro electrolítico

• Monografía Andrade Hugo L, Bianchi Ben- jamín E, Cemino Fernando E. Pérez, Daniel A. Universidad Nacional de Córdoba. Facul- tad de ciencias exactas, físicas y naturales, Ingeniería Química. Procesos industriales inorgánicos. Córdoba, marzo del 2006.

• Jorge Pérez Muñoz y Humberto Mendoza, Monografía Cromado. Lima Perú.

INGECROM LTDA. Cromo duro para ingenie- ría. Aplicación de tecnología ambiental en procesos industriales.

• www.cromo-duro.blogspot.com/ - www.uam.

es - www.cientificosaficionados.com/tecnicas

en procesos industriales. • www.cromo-duro.blogspot.com/ - www.uam. es - www.cientificosaficionados.com/tecnicas