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1.8 Origen y Distribucin de las Cavernas en Mxico.

Las cuevas que existen en Mxico pueden separarse en dos grupos importantes, de acuerdo a su origen: volcnico - formadas durante el emplazamiento de derrames de lava de tipo pahoehoe. krtsico - cuando el agua disuelve la roca caliza a lo largo de fracturas, excavando drenajes y conductos subterrneos. Estas ltimas son las ms importantes en nmero y dimensiones.

Hace 65 millones de aos, durante el periodo Cretcico, la mayor parte de nuestro pas se encontraba sumergido bajo el mar, formando una serie de cuencas profundas y plataformas limitadas por arrecifes de corales. As, en prcticamente todo el territorio nacional se depositaron - hasta en varios kilmetros de espesor - sedimentos asociados a esta gran cadena de arrecifes, formados principalmente por carbonato de calcio procedente de las conchas de los rudistas, moluscos y otros organismos marinos. A principios del Terciario estos sedimentos, transformados en roca caliza, fueron plegados y rotos para formar la Sierra Madre Oriental, las Sierras de Chiapas. Mientras tanto, el depsito de sedimentos carbonatados continu en lo que hoy es la Pennsula de Yucatn y an sigue en el Caribe. Desde que las rocas calizas estuvieron expuestas a la erosin subarea, el agua ha empezado a disolver y erosionar para trazar su cauce subterrneo. El agua de lluvia absorbe bixido de carbono de la atmsfera y de los suelos, reaccionando para formar cido carbnico. El mineral calcita (carbonato de calcio), de que est formada la roca caliza, se disuelve en esta solucin levemente cida, de manera que al penetrar el agua ensancha las fracturas de la roca. Cuando un sistema de fisuras atraviesa un macizo calcreo, poniendo en comunicacin puntos en la superficie a distinta altura, puede establecerse una circulacin hdrica, lo que impide la sobresaturacin y establece un patrn de conductos que se ensanchan preferentemente, es decir, nace una caverna. Una vez que el conducto es lo suficientemente grande para que pueda establecerse un flujo turbulento, la disolucin progresar en forma acelerada, aumentando an ms el dimetro, aunque el flujo turbulento no es imprescindible para la formacin de cuevas. Si el agua fluye con la necesaria velocidad para transportar partculas, la erosin mecnica puede tomar un papel preponderante en la modelacin de la galera. Para que se establezca circulacin a lo largo del sistema de fisuras que atraviesa un macizo calcreo, es necesaria la presencia de un cierto gradiente entre el punto (o puntos) de absorcin de agua y el lugar de su emisin en un manantial o resurgencia. En caso contrario, se desarrollarn un acufero fracturado, usualmente saturado en carbonato de calcio, aunque pueden desarrollarse pequeas cavidades de disolucin. En la zona de absorcin el agua tiende a buscar el camino (o sistema de fisuras) que le permita bajar lo ms rpidamente posible hasta el nivel la resurgencia. Se trata de la zona vadosa, en la que predomina la excavacin de galeras en forma de can, separada por cascadas. Este tipo de cavidades presenta un desarrollo principalmente vertical, aunque pueden desarrollarse galeras subhorizontales. Alcanzado el nivel de la resurgencia, el agua se encuentra a presin y seguir -segn se lo permita el grado de fracturamiento de la roca- el camino ms corto, lo que puede provocar que el agua se hunda a profundidades de varios cientos de metros antes de volver a la superficie de resurgencia, aunque frecuentemente tienden a formarse casi horizontales. Es la zona fretica, donde predomina la disolucin. Los conductos, totalmente inundados Adquirirn secciones con tendencia a lo circular. Simultneamente al desarrollo de un sistema de cavernas, la erosin en la superficie tambin progresa, lo que da por resultado un abatimiento del nivel fretico y en forma paralela, el descubrimiento de nuevos sistemas de fisuras que permiten establecer otro patrn de drenaje, ms directo, hacia la antigua resurgencia, e incluso hacia nuevas resurgencias. Las galeras previamente establecidas quedan, as, abandonadas por el agua en busca de un camino de descenso cada vez ms rpido y directo, mientras se desarrollan nuevas galeras a un nivel inferior. El agua saturada en carbonato de calcio, que a travs de la fisura llega a estas galeras abandonadas por el agua, pierde - hacia la atmsfera de caverna - el bixido de carbono, depositando simultneamente la calcita disuelta. As se forman estalactitas (colgantes), estalagmitas (ascendentes), cortinajes, columnas, piletas y dems formaciones que hacen la delicia de los turistas. Se dice entonces que esa galera es fsil.

En Mxico se han encontrado cavernas de este tipo en casi todos los afloramientos de caliza investigados. Al norte de Monterrey el clima es sumamente seco, lo que ha impedido el desarrollo de cavernas actualmente activas. Sin embargo, se ha hallado un gran nmero de inmensas cavidades de origen fretico actualmente fsiles --, como la Gruta de Garca y la Gruta de Bustamante, remanentes de un antiguo sistema de drenaje krstico probablemente activo durante el Terciario. En la Sierra Madre Oriental, a la altura de Ciudad Victoria, se encuentran dos de las cavernas ms importantes de Mxico: El Sistema Purificacin, que con 80 km de galeras exploradas es la cavidad ms larga del pas, y la Cueva del Tecolote, que con 32 km ocupa el cuarto lugar. En ambas, una serie de arroyos de origen vadoso interceptaron y reactivaron galeras freticas fsiles, probablemente terciarias. Ms al sur, las evidencias de un desarrollo krstico terciario disminuyen, pues han sido destruidas y / o modificados extensamente por el actual desarrollo krstico. Mientras entre Ciudad Valles, Temazunchale y Jalpan todo el drenaje es subterrneo, y se han catalogado varios cientos de cavidades; destacan el Stano de las Golondrinas - con un tiro vertical de 333 m - y el Stano de Trinidad, que tiene ms de 800 m de desarrollo vertical. En la porcin sur de la Sierra Madre Oriental, el espesor de las rocas calizas disminuye notablemente. No obstante, ah se encuentran uno de los sistemas de drenaje subterrneo ms extensos del mundo, formando por el Sistema Cuetzalan - 33 km. de largo -, el Sistema San Andrs - 11 km -, y otras cavidades de varios kilmetros de longitud, formadas casi exclusivamente por proceso vadosos en una capa de caliza de menos de 100 m de espesor. Al sur del eje neovolcnico estn las Sierras Orientales de Oaxaca, formando la regin ms lluviosa del pas. La abundancia de agua ha favorecido el desarrollo de cavidades; la gran altura de las sierras por encima de los valles ha permitido el desarrollo vertical de cuevas. Las cavernas ms profundas del pas se encuentran en esta regin, destacan el Sistema Huatla - con 1 475 m es la cuarta cavidad del mundo con profundidad; sus 56 km la convierten en la segunda ms larga del pas --; el Sistema Cheve, que posee 1 386 m de profundidad explorados, pero con un potencial comprobado hasta la resurgencia de 2 600 - cualidad que lo sita como el sistema hidrolgico conocido ms profundo del mundo --, y otras cavidades de ms de 1 000 m de desnivel. En las Sierras de Morelos-Guerrero, aunque de dimensiones ms modestas, existen formas krsticas de consideracin. Sobresalen los cursos subterrneos de los ros Chontacoatln y San Jernimo ambos de ms de 5 km de longitud, y el cauce fsil de ste ltimo, representado por la Gruta de Cacahuamilpa. En las Sierras de Chiapas se han hallado tambin grandes cavidades, cuyo desarrollo se ve favorecido por las intensas lluvias. Destaca a este respecto el Sumidero Yochib, cuya exploracin fue especialmente ardua por el gran caudal que fluye por ella; en buena medida, las dificultades de acceso han inhibido las exploraciones de cavernas en esta regin. La pennsula de Yucatn representa el afloramiento ms extenso de rocas calcreas en el pas. Sin embargo el relieve es muy escaso y slo existen lomeros en la porcin sur. Las cavidades desarrolladas en la Sierra de Bolonchn presentan desarrollo vadoso, pero la mayora del resto de la pennsula es de origen fretico. Los frecuentes cambios en el nivel del mar durante el Cuaternario, sucesivamente han inundado y secado estas cavidades; entre los resultados de este fenmeno est el colapsamiento de las partes superficiales del techo de las cavidades, dando origen a los famosos y abundantes cenotes. Con tcnicas de buceo, en la costa de Quintana Roo se han explorado algunos cenotes actualmente inundados, encontrndose formaciones de estalactitas y hasta restos arqueolgicos, pruebas de que las cavidades estuvieron secas en pocas relativamente recientes. Destaca el Sistemas Nohoch-Nah-Chich, que con ms de 100 km de longitud es la mayor caverna inundada explorada en el mundo. Vale anotar que las cavernas volcnicas se forman durante el emplazamiento de grandes coladas de lava basltica, por enfriamiento de las superficies externas de la corriente de lava. La rgida costra que cubre a la lava una vez enfriada protege el calor de la interior, que sigue escurriendo. Al terminar la erupcin, los conductos as formados quedan vacos. Casi siempre, las entradas a este tipo de cavidades son colapsos del techo y siguen la pendiente del derrame original, por lo que el espesor del techo es pequeo. Por desgracia, la exploracin y estudio de este tipo de cavidades en Mxico ha sido prcticamente nula.

El mayor sistema de cavidades volcnicas conocido se encuentra en el derrame del volcn Suchiooc, en la Sierra Chichinautzin - sur de la ciudad de Mxico --, en donde se han encontrado varios tubos de lava de hasta 3 km de longitud y 200 m de desnivel. Este tipo de cuevas se conoce en prcticamente todas las regiones volcnicas de Mxico, destacando el Eje Neovolcnico. Nota: Los datos de profundidad y desarrollo de las cavernas mencionadas han cambiado desde la publicacin del artculo.

1.10 Bibliografa
Martnez, Hernndez Jos. "Manual de Espeleologa", Ediciones Desnivel , Espaa, 2004, pgs 12-22. Martnez, Hernndez Jos. "Manual de Espeleologa", Ediciones Desnivel , Espaa, 2004, pgs 23-33. Espinasa, Perea Ramn. "Origen y distribucin de las cavernas de Mxico", Revista Ciencias de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico, Mxico, nm 36, oct-dic 1994, pgs 45- 49.