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Albores de la educacin de sordos en Venezuela. Huellas de un proyecto trunco de finales del Siglo XIX.

Alejandro Oviedo

Casa colonial venezolana

Albores de la educacin de sordos en Venezuela


Huellas de un proyecto truncado por la violencia, a finales del Siglo XIX Alejandro Oviedo

El ao de 1935 es la fecha que se seala como el inicio de la educacin de los sordos en Venezuela. Ese ao se abri en Caracas, la capital del pas, el Instituto Venezolano de Ciegos y Sordomudos. En 1946, ese instituto se dividi en dos escuelas, para separar a los nios sordos de los ciegos. La seccin dedicada a los sordos se convertira en la EscuelaTaller de Sordomudos , y se encarg a monjas de la orden franciscana. Pero esa es otra historia. Aqu quiero hablar de una interesante noticia fechada en 1899 que encontr en los archivos del peridico The Silent Worker , publicado por la escuela de sordos de la ciudad estadounidense de Nueva Jersey. Segn la noticia que menciono, a finales del Siglo XIX un maestro oyente de Estados Unidos, llamado George H. Quackenbos, habra sido contratado para dirigir una escuela de sordos en Caracas. Quackenbos lleg incluso a viajar a Venezuela. Sin embargo, al llegar al pas se encontr con una violenta revuelta poltica, que lo oblig a regresar a Estados Unidos, con lo que el proyecto nunca pudo llevarse a cabo. En estas pginas quiero comentar ms en detalle esta noticia. El proyecto trunco que tuvo a Quackenbos como uno de sus protagonistas habra supuesto que la educacin formal de los sordos en Venezuela hubiera podido iniciarse varias dcadas antes de 1935. Aunque la noticia de The Silent Worker no lo seala, yo he llegado a la conclusin de que aquel proyecto puede datarse en 1892, es decir, 47 aos antes. Veamos ms sobre esto.

Las circunstancias de aquellos aos en Venezuela Los ltimos aos del Siglo XIX en Venezuela fueron bastante movidos. Al lado de la inestabilidad poltica, hubo reformas muy profundas en la estructura del estado. Una de ellas fue la iniciada por Antonio Guzmn Blanco en el campo educativo. Este presidente, que gobern a Venezuela durante varios perodos en aquellos aos, decret el 27 de junio de 1870 el Decreto de Instruccin Pblica y
Texto escrito para http://www.culturasorda.eu en septiembre de 2007

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Obligatoria. En este decreto se estableci que la enseanza primaria era gratuita y


obligatoria en todo el pas, y se regul tambin qu cosas deberan aprender los nios. Entre ellas estaban la aritmtica, el sistema mtrico, la gramtica castellana y principios para entender la vida ciudadana y las leyes del pas. Tambin se creaba con l un impuesto para financiar la creacin de escuelas y la contratacin de maestros. Como resultado de este decreto, se pas de tener unas 400 escuelas para la fecha del decreto (que atendan a unos 15.000 alumnos) a ms de casi 2.000 escuelas y unos 100.000 alumnos en 1885. En ese contexto es fcil comprender que surgiera la idea de atender tambin a la poblacin sorda. Por la informacin que trae The Silent Worker , puede pensarse que alguien hubiera tomado la iniciativa de buscar ayuda en el exterior del pas. Eso fue una constante en todos nuestros pases latinoamericanos. George H. Quackenbos George H. Quackenbos fue un personaje muy curioso. Naci, segn el mismo artculo de prensa que estoy comentando, a mediados de la dcada de 1860. En otros artculos de ese peridico aparece como maestro de sordos entre 1890 y 1892. Alrededor de aquellos aos public numerosos artculos de viajes, poemas y artculos de opinin en The Silent Worker , y se encuentran en ese peridico, en esos aos, muchas otras noticias curiosas sobre l. Segn ellas, luego de varios aos de aventuras en el oeste norteamericano, donde adems de participar en masacres de indgenas (lo que es referido de modo divertido por los redactores del peridico que tena una tendencia bastante racista) aprendi muy bien el espaol. Esto ltimo, su dominio del espaol, fue tal vez lo que le granje el inters de la persona que lo contact para trabajar en Venezuela. En ese tiempo, Quackenbos trabajaba en el West Chester Institute for the Deaf and Dumb at Throgs Neck, una escuela de sordos en Nueva York. Segn dice textualmente la noticia:

Despus de trabajar tres aos fue nombrado director del Instituto Venezolano para Sordomudos [Venezuelan Institute for Deaf and Mutes] en Caracas, debido a su dominio del espaol. Cuando lleg all se encontr con una revolucin en progreso, y regres a casa, donde se emple como director de un hotel de verano en las playas de Virginia (The Silent Worker, 1899 (Vol. 12,
N 3, pg. 35)

George H. Quackenbos, 1899


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Poco tiempo despus de volver a Estados Unidos, Quackenbos se puso a trabajar en la polica de Nueva York, donde permaneci por varios aos. Segn una noticia del mismo diario, fechada en 1902, en esas funciones policiales parece haber sido asesinado por un italiano borracho. Luego no volvemos a encontrar noticias sobre l, al menos segn los textos disponibles en la red.

Quin promovi y cundo se lo hizo, el proyecto de una escuela para sordos en Caracas, a finales del Siglo XIX? La noticia que refiero antes no nos permite sacar ms cosas en claro Quin estaba detrs de este proyecto? Cundo ocurri todo, exactamente? Los nicos datos claros que tenemos ahora es que eso ocurri cuando ya Quackenbos haba trabajado unos aos como maestro de sordos, y eso pas al menos entre 1890 y 1892. Y sabemos tambin que a su llegada a Venezuela se encontro con una revolucin. Vamos a revisar entonces esos datos, para ver de qu modo los interpretamos. Es fcil suponer que las autoridades venezolanas de aquel tiempo, en el ambiente creado por el decreto de Guzmn Blanco, se animaron a contratar a un maestro norteamericano, y que Quackenbos, por sus conocimientos de espaol, calificaba para el cargo. Guzmn Blanco, antes de ocupar la presidencia del pas, fue diplomtico venezolano acreditado en Washington, durante la dcada de 1850, lo que permite creer que haba dejado contactos y amistades en Estados Unidos. Guzmn era un gran entusiasta de la cultura francesa, pero luego de 1880, cuando se puso de moda el oralismo (a consecuencia, en gran medida, del Congreso de Miln), el modelo francs no estaba ya demasiado de moda, lo que permite explicar porqu no se escogi a un maestro francs para el proyecto de escuela de sordos. A finales del Siglo XIX hubo varias revoluciones en Venezuela. Varias de ellas ocurrieron por los conflictos polticos que implicaba el poder de Guzmn Blanco, que continuaba dominando la escena poltica del pas tras bastidores. Una de ellas ocurri en 1879, cuando el General Gregorio Cedeo se alz en contra del Presidente Linares Alcntara, que se rebel contra la autoridad de Guzmn Blanco. Linares Alcntara fue sustituido por el propio Guzmn Blanco, en lo que fue su segunda presidencia. Pero en aquellos aos Quackenbos, que naci a mediados de 1860, no haba todava empezado su carrera como maestro de sordos (lo que ocurri a principios de la dcada de 1890, como he dicho antes), y era todava un muchacho. Eso nos hace eliminar la posibilidad de que el proyecto de escuela se ubicara en aquellos aos. En 1892 hubo otra revolucin. Entonces se alz Joaqun Crespo, al frente de la Revolucin Legalista, y en contra del Presidente Raimundo Andueza Palacio. En junio de 1892 la violencia alcanz Caracas, y Andueza palacio fue derrocado, a lo cual siguieron varios meses de violenta anarqua. Este ao s coincide con los otros datos. Quackenbos debi llegar al puerto de La Guaira en esos meses de violencia, a mediados de 1892. Al encontrar el pas revuelto, opt por la prudencia y se embarc de regreso. Si esta interpretacin es correcta, el proyecto de escuela debi entonces haber sido aupado por el Presidente Andueza Palacio. Cabe ahora buscar en los archivos venezolanos de la poca, para rastrear huellas del proyecto.

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Fuentes:
Decreto de Instruccin Pblica, Gratuita y http://www.fpolar.org.ve/nosotros/educacional/economia/decinspub.html Obligatoria:

George H. Quackenbos remarkable career. The Silent Worker, 1899 (Vol. 12, N 3, pg. 35). Hernandez Heres, R. La educacin http://www.bnv.bib.ve/ed.htm en el Siglo XIX [en Venezuela] por

Polticas educativas regionales y nacionales en Venezuela http://www.serbi.luz.edu.ve/scielo.php?script=sci_arttext&pid=S1315 40792005012000004&lng=en&nrm=iso&tlng=es

en

Prez, Y. (en preparacin ) Los marcadores discursivos en la LSV. Mrida: Universidad de Los Andes. Tesis de doctorado en lingstica. Alejandro Oviedo Berln, 09 de septiembre de 2007

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