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LOS TRANSGENICOS, NI PANACEA NI MALDICIN: UNA OPININ INTERMEDIA Los Organismos Modificados Genticamente (OMG), conocidos popularmente como

transgnicos, han dividido a la opinin pblica en Europa en dos posiciones opuestas. Los que estn a favor creen que son una muestra ms del progreso cientfico e, implcitamente, consideran que todo avance de la ciencia acaba siendo beneficioso. Los que estn en contra piensan que sus efectos sobre el medioambiente y sobre el organismo humano pueden ser nocivos y que detrs de los OMG estn grandes empresas multinacionales que anteponen sus intereses econmicos a cualquier otra consideracin. Como sucede siempre que una polmica perdura ambas partes, ami juicio, tienen algo de razn pero dilucidar que parte tiene cada una requiere conocer la historia, la definicin de lo que consideramos un OMG, las diferentes tecnologas usadas y el riesgo/beneficio de los diferentes productos obtenidos. ALGO DE HISTORIA En 1977 en un estudio mdico, relacionado con el cancer, sobre clulas vegetales con crecimiento descontrolado en concreto el crown gall (agalla de la corona) inducido por Agrobacterium tumafeciens se observo que era debido a la incorporacin de material gentico extracromosmico, el plsmido Ti, que forzaba a la clula a producir auxinas, citoquinonas y opinas (unos aminocidos que solo la bacteria es capaz de utilizar). Con ello la bacteria conseguia un crecimiento descontrolado de una parte de la planta y especializaba a esa parte en la produccin de un alimento que solo ella es capaz de consumir. La ventaja competitiva que as consigue respecto a otras bacterias es evidente. El proceso es dirigido por los genes Vir (de virulencia) presentes en el plsmitido Ti y que regulan todos los pasos: primero corte de las secuencias que constituyen el ADN-T, segundo formacin de los canales de conjugacin que permiten su paso a la clula, tercero recubrimiento del ADN-T con dos tipos de protenas que garanticen su integridad y lo dirijan hacia su destino final. En los aos 80 se descubri que para la integracin del ADN-T en el genoma de la planta solo eran necesarios las secuencias de los extremos, dos repeticiones de unos 2 a 5 pares de bases y no depende de la similitud de secuencias con la regin del cromosoma donde se instala. Por tanto estamos ante unas tcnicas cuyo origen parte de la observacin de un proceso natural. Su desarrollo posterior incorporo otros sistemas de introduccin del material gentico extracromosmico en la clula y ello dio lugar a que no fuera posible una definicin cientfica del conjunto de tcnicas y solo tengamos la legal. DEFINICIN LEGAL Segn la Directiva 2001/18/CE del Parlamento Europeo y del Consejo sobre la liberacin intencional en el medio ambiente de organismos modificados genticamente es Organismo modificado genticamente (OMG) aquel cuyo material gentico ha sido modificado de una manera que no se produce naturalmente en el apareamiento ni en la recombinacin natural aplicando alguna de las siguientes tcnicas:

A) Tcnicas de recombinacin del cido nucleico mediante la insercin de molculas de cido nucleico obtenidas por cualquier medio en un virus, plsmido bacteriano u otro sistema de vector y su incorporacin al organismo hospedador en el que no se encuentren de forma natural pero puedan seguir reproducindose. B) Microinyeccin, macroinyeccin o microencapsulacin, suponen la incorporacin mecnica directa. C) Tcnicas de fusin de clulas (incluida la fusin de protoplastos) o de hibridacin consiguiendo la fusin de dos o ms clulas utilizando mtodos que no se producen naturalmente. En cambio no se considera que sean OMG aquellos conseguidos mediante las siguientes tcnicas: - Fertilizacin in Vitro - Conjugacin, transduccin, transformacin o cualquier otro proceso natural - Induccin poliploide - Mutagnesis - Fusin (incluida la de protoplastos) de clulas vegetales de organismos que puedan intercambiar material gentico mediante mtodos tradicionales de multiplicacin Estamos ante una definicin no conceptual sino descriptiva. Podemos resumirla diciendo que un OMG es el que se obtiene mediante tcnicas de laboratorio que permiten la inclusin en un organismo de material gentico procedente de una especie diferente, lo que no se podra conseguir de modo natural (por ejemplo, un gen de bacteria en una planta). LAS TECNOLOGIAS QUE PRODUCEN OMG Expliquemos muy sucintamente algunos de los rasgos de esos tre grupos de tcnicas que, legalmente, dan origen a OMG. 1. Las tcnicas de recombinacin de ADN provienen de la observacin de lo que realiza la Agrobacterium tumafeciens y consisten en introducir el gen seleccionado en el interior de un vector orgnico y ste, a su vez, dentro de la clula que se quiere modificar, denominada clula anfitriona. Aprovechando la maquinaria celular, el gen se expresa, sintetizndose as la protena codificada en el gen. Al dividirse la clula, las nuevas clulas formadas contienen ese gen y tambin sintetizan esa protena. Las etapas de la tcnica son: 1.- Preparacin de la secuencia del ADN 2.- Preparacin del vector 3.- Formacin del ADN recombinante 4.- Introduccin del ADN recombinante en una clula anfitriona 5.- Propagacin del cultivo 6.- Deteccin y seleccin de clones recombinantes No vamos a entrar en los detalles pero si puede ser de inters para los lectores conocer los tipos de clulas anfitrionas en que se utiliza esta tcnica:

* Clulas bacterianas: son las ms utilizadas, ya que tienen una alta velocidad de replicacin, un bajo coste de mantenimiento de las colonias y son fcilmente manipulables. * Clulas eucariotas: aunque las clulas eucariotas son, en general, difciles de mantener se usan levaduras y clulas tumorales: - Levaduras: se utilizan en procesos relacionados con la investigacin de la expresin y la regulacin gnica y la sntesis de protenas eucariotas. - Clulas tumorales: apropiadas en procesos de clonacin, ya que la velocidad de replicacin es muy alta y se mantienen los caracteres sin producirse cambios, pues son muy estables. Esta tcnica, evolucin de la del Agrobacterium tumafeciens es bastante precisa en la introduccin de una sola secuencia de ADN externo en un punto concreto del cromosoma. Es la mas utilizada para obtener OMG de uso en medicina. 2 Tcnicas de microinyeccin, macroproyeccin o microencapsulacin. Son mtodos que no utilizan un vector sino que introducen mecnicamente el ADN en la clula anfitriona. Los ms empleados son: Microinyeccin: se introduce el ADN recombinante en el interior celular con una micropipeta. Este mtodo es utilizado cuando existe la necesidad de asegurarse que se ha introducido el ADN. Debido a la laboriosidad del proceso, slo es utilizado sobre ovocitos o cigotos. Microproyeccin o biobalstica o bombardeo con micropartculas es un proceso que permite introducir ADN desnudo en los tejidos vegetales. En este procedimiento el ADN recombinante (ADNr) es introducido en las clulas utilizando de partculas microscpicas (micropartculas) de oro o tungsteno aceleradas a velocidades supersnicas, que atraviesan la pared y la membrana celular. Se utiliza una micropistola que dispara microbalas de acero en las que va impregnado el ADN. Se utiliza sobre suspensiones celulares, cultivos celulares o "in vivo" sobre rganos como piel, hojas, etc.

Es una tcnica muy poco precisa ya que se introducen en la clula anfitriona varias copias de la secuencia de ADN y no solo en el sitio adecuado sino en otros puntos de los cromosomas o de fuera del ncleo. Pese a ello es la ms utilizada si las celulas son procarioticas como sucede en las OMG con uso en alimentacin. 3 Tcnicas de fusin de clulas, recordemos que consiguen la fusin de dos o ms clulas utilizando mtodos que no se producen naturalmente, son varias: Transformacin: es un tratamiento fsico-qumico para variar la permeabilidad de la membrana de las bacterias. En un cultivo celular a 0 C, con presencia de Ca++, se produce un brusco cambio de temperatura, llegando a 37-43 C. Lipofeccin: El ADN recombinante se introduce en liposomas, que son pequeas vesculas fosfolipdicas. Estos liposomas se unen con la membrana celular y el ADN contenido en su interior se introduce en la clula. Electroporacin: mtodo fsico activo en el que una solucin con clulas y ADN recombinante es sometida a descargas elctricas de alto voltaje. Esto altera la permeabilidad de la membrana, permitiendo la entrada del ADN recombinante. Son tcnicas muy poco precisas.

EL RIESGO / BENEFICIO Siempre que hablamos de riesgo y beneficio lo debemos hacer desde una percepcin personal y as lo har yo en este apartado. Cada individuo tiene su propia percepcin y evaluacin del riesgo en cada campo de su vida. Y lo mismo sucede en la percepcin y evaluacin del beneficio que adems depende mucho del momento y la situacin de cada uno. Los OMG han sido tan aceptados en el mbito de la salud que normalmente el usuario no pregunta ni valora su origen Recordemos que se obtienen mediante mtodos OMG: la somatostanina (SS), la insulina, la somatotropina (GH), los interferones, el factor VIII antihemoflico (AHF), vacunas recombinantes como la de la hepatitis B y algunos otros medicamentos. El motivo, a mi juicio, es claro: el riesgo de que el OMG puede causar algn dao no conocido en estos momentos en el organismo es mucho menor que el beneficio cierto para la salud que esperamos obtener al paliarnos un dao grave ya existente. El beneficio es real e inmediato y el riesgo potencial y futuro. Por otra parte la tcnica de recombinacin de ADN es bastante precisa, introduce una copia de ADN en el lugar preciso, y no deja ADN basura (es decir sin utilidad directa y con efectos potenciales desconocidos) lo cual disminuye el riesgo. En el caso de los alimentos la tcnica mas utilizada (casi en exclusiva) es la microbalistica que, por desgracia, es muy poco precisa e introduce en el ncleo y en el citoplasma muchas replicas de ADN no tiles y cuyos efectos potenciales en circunstancias diferentes a las ensayadas desconocemos y ello pese a que los alimentos OMG sean los mas estudiados de la historia de la humanidad. Esto, a mi juicio, aumenta el riesgo de posibles afecciones al ser humano y al medioambiente frente a un beneficio que es exclusivamente econmico para el agricultor que lo utiliza ya que como consumidor tengo a mi disposicin ese mismo alimento obtenido mediante tecnicas tradicionales no transgenicas. Adems la necesidad de cultivar las plantas transgnicas obliga a su cultivo al aire libre, la liberacin intencionada en el medio ambiente de que habla el titulo de la Directiva antes citada, por lo que las plantas OMG interactan con las otras plantas con resultados a largo plazo de difcil evaluacin pese a los extensos estudios de esas posibles interacciones con la flora y fauna que se realizan antes de su autorizacin administrativa para comercializarlas. Pero an as el riesgo potencial existe y el beneficio para el agricultor que lo utiliza debe ponderarse con los posibles daos al vecino si cultiva ecolgico, porque la posible polinizacin cruzada le impedir vender como ecolgico su producto. Un tema no planteado habitualmente y, para m, ms complejo y difcil es el de los fermentos utilizados en la industria agroalimentaria. La fermentacin es un proceso catablico, mediante el que se oxida materia rica en glcidos (a veces prtidos), produciendo molculas ms pequeas y generando energa para el organismo que la realiza. Es un conjunto de procesos muy utilizados tradicionalmente y actualmente por la industria agroalimentaria y muchos alimentos habituales son su resultado: el pan, el vino, el queso, etc. Se pueden destacar varios tipos de fermentaciones, como son la fermentacin alcohlica, la fermentacin lctica y la mal llamada fermentacin actica, pues desde el punto de vista bioqumico no es una autntica fermentacin sino una oxidacin incompleta de materia orgnica (interviene oxgeno en el proceso).

Hay ya fermentos OMG que estn siendo utilizados.Cmo realizar el anlisis riesgo / beneficio? En general son bacterias o levaduras por lo que las tcnicas utilizadas para obtenerlas son las de ADN recombinante que, como vimos, son bastante precisas lo que disminuye el riesgo de las copias de ADN no deseadas. Sin embargo, en ocasiones, llegan vivas al consumidor, como por ejemplo en los yogurtes con lo que las posibles interacciones con la flora bacteriana son desconocidas a largo plazo aunque, hemos de reconocer, que en los estudios sobre alimentos transgnicos y flora bacteriana no han detectado nada anormal hasta ahora. Sorprendentemente los fermentos no son alimentos y no estn sometidos a la legislacin de estos, tampoco son medicinas y por tanto tampoco les afecta su legislacin. Y tampoco estamos aplicando los principios de precaucin ni el de etiquetado obligatorio. Los beneficios son como en el caso de los alimentos solo econmicos para la industria pues el consumidor puede tener el mismo producto mediante tcnicas convencionales no transgnicas. Por ello mi opinin no es favorable a la utilizacin de OMG en este campo. Lo que si creo es que esta tremenda laguna en la legislacin sobre OMGs debe ser resuelta cuanto antes y someterse a los mismos procesos de evaluacin previa y, sobre todo, a la obligacin de informar al consumidor a travs del etiquetado. Para finalizar decir que es un proceso abierto y que por ello debemos seguir investigando pero con dinero pblico para evitar que intereses privados puedan supeditar los generales en un asunto en el que el analisis riesgo / beneficio es cuando menos difcil y no obvio. Jos Luis Alonso Ing. Agrnomo