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361ENTREVISTA Esto es la risa Robert Provine Robert Provine es profesor de psicologa y neurociencia en la Universidad de Maryland. Su investigacin se centra en los mecanismos neuronales del comportamiento social humano. Durante 10 aos ha realizado un estudio para intentar entender la risa en todos sus contextos. Eduard Punset: Robert, normalmente por fortuna - se escuchan muchas risas a nuestro alrededor, pero es la risa una medida del humor? Es decir, es una seal de esta especie de humor que una persona necesita? Robert Provine Bueno, las personas contentas y felices sonren y se ren ms que las personas tristes o infelices, pero la risa y la sonrisa no son medidas del humor fiables: son mensajes que enviamos a otras personas. Por ejemplo, una persona feliz no se pasa el da con una sonrisa perpetua, sino que slo sonre cuando se encuentra con otra persona. De la misma manera nosotros no nos remos cuando estamos felices y contentos, sino que lo hacemos slo en presencia de otras personas. De hecho la risa desaparece cuando no estamos en presencia de otras personas. La risa es un 30 veces menos frecuente en situaciones solitarias que en situaciones sociales. De forma que la risa, al igual que la sonrisa, es un mensaje que enviamos a otras personas, y si las otras personas no estn seguramente no lo enviamos. Eduard Punset: O sea que no nos remos de objetos como una piel de pltano a menos que alguien se resbale

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Robert Provine: S, una piel de pltano slo hace rer cuando alguien se resbala. Las pieles de pltano, o los pltanos por si mismos, no son muy divertidos. Eduard Punset: Entonces, lo que t dices es que la risa es una especie de seal para construir una coalicin social, para hablar con otros, para interactuar. Robert Provine: La risa es una vocalizacin ldica que enviamos a otras personas. Y de la misma manera que no hablamos cuando una habitacin est vaca, tampoco nos remos cuando no hay nadie, es decir que no enviamos la seal cuando no la puede recibir nadie. Eduard Punset: Es decir que necesitamos que haya gente y que se puedan rer. Dime una cosa que me intriga. Nosotros utilizamos el mismo canal para comer, beber, hablar, para vomitar... prcticamente lo hacemos todo por el mismo canal. Robert Provine: S, el canal vocal se utiliza mucho y en funciones mltiples. Por ejemplo, ahora, mientras que estoy hablando contigo, tengo que parar de respirar. Sin embargo no tengo que pensar que tengo que hacerlo, simplemente sucede. De la misma manera hay que dejar de respirar cuando se bebe, o se come, o de lo contrario la comida o la bebida se iran por el otro canal y producira una congestin o una neumona, que es un gran problema. El canal vocal tiene muchas funciones, de las que slo una es crear sonidos como los que estoy emitiendo ahora.

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Eduard Punset: Djame pensar. Esto probablemente quiere decir que la risa est relacionada con otras muchas cosas, como por ejemplo el habla, el lenguaje, o la consciencia, etc. Es decir que no es algo aislado. Robert Provine: La risa es antes de nada un efecto de la respiracin. Es decir que hablar y rer estn relacionados por el hecho de redirigir el proceso de la respiracin para crear sonidos. Mientras te estoy hablando ahora tengo que dejar de respirar y utilizar el sistema respiratorio para hacer los sonidos del habla. Cuando ro tengo que dejar de hablar, de manera que la risa y el habla necesitan diferentes tipos de sistemas para su creacin. Es decir que cuando hago (se re) es diferente de cuando hablo y digo ja, ja, ja. Porque a diferencia del hablar la risa no es un acto voluntario. Si por ejemplo te pido que te ras... Eduard Punset: Bueno, es difcil, pero puedo intentarlo (se re). Robert Provine: Bueno, pues no est nada mal. Sin embargo a la mayora de personas a las que se lo pregunto responden: no puedo rerme slo porque me lo pidas; y entonces hacen algo como ja, ja, ja que en realidad no suena como una risa autntica. Es decir que no podemos rer porque se nos pida, ni tampoco llorar. Estos actos instintivos tan antiguos de rer y llorar no estn bajo el control de la conciencia, aunque los hagamos constantemente. Esto es muy importante para comprender tanto el mecanismo de la risa como su funcin. Eduard Punset: Vamos a hablar de los animales: hay otros animales que se ran?

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Robert Provine: S, hay otros animales que ren, aunque quiz de una manera algo distinta de lo que lo hacemos nosotros. Esta nocin de que los seres humanos vienen definidos por ser LA especie que puede rerse no es del todo verdad. Es cierto que somos una especie que puede rer, pero no somos los nicos. Del mismo modo, se pensaba que los seres humanos eran la nica especie que poda utilizar herramientas, y esto se demostr que no es cierto cuando se estudi con ms detalle a los chimpancs y a otros animales. Al ir estudiando ms animales nos damos cuenta de que no somos los nicos que se ren. Por ejemplo, los chimpancs y otros grandes monos, o los orangutanes, pueden rerse, aunque el sonido que hacen es algo diferente de nuestra risa. Como descendientes de los chimpancs - los seres humanos somos una de las tres especies de chimpancs - puedo imitar la risa de un chimpanc Eduard Punset: A ver Robert Provine: (Se re como un chimpanc). Una risa de chimpanc de un nivel bajo suena como un jadeo. Y cuando se animan tiene un sonido ms gutural como (se re como un chimpanc animado). Eduard Punset: Por lo que veo, te res inspirando y expirando, de un modo en que nosotros no podemos. En nuestro caso se convierte en ja, ja, ja. Robert Provine: S, en los humanos. En la transicin entre la risa de los monos y la risa humana hay una transicin entre el jadeo (jadea) y el ja, ja, ja. Los humanos producimos la risa cortando la exhalacin. Mientras

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te estoy hablando, el habla se forma por la modulacin de la exhalacin del aliento. De manera que el habla humana es como la risa humana, porque cortamos la exhalacin del aliento. Los chimpancs no pueden crear los complejos sonidos que estoy haciendo yo en estos momentos, y es porque no tienen control del aliento. Para los chimpancs, el acto de vocalizacin todava est bajo el control del proceso de la respiracin. Eduard Punset: De manera que no est tan relacionado, como me han dicho tantas veces, con el descenso de la laringe y la amplificacin del ecosistema, sino que est relacionado con la capacidad de controlar. Robert Provine: S, creo que eso es as. Est clara la importancia de la evolucin de la laringe y de diversas partes de las vas vocales. Pero lo que olvidan los lingistas y las personas interesadas en el origen del lenguaje, aquello a lo que no prestan atencin, es a cmo se generan los sonidos del habla, ya que al fin y al cabo el hablar y el rer consisten en redirigir la respiracin para generar sonidos. Los chimpancs no son capaces de hacer esto y nosotros si que lo somos. Eduard Punset: Y qu hay de las cosquillas, porque tambin son una variacin no? Robert Provine: Las cosquillas son probablemente la forma ms antigua y segura de estimular la risa. Y si te preguntas por cul fue el estimulo original para generar la risa, probablemente fue hacer cosquillas: no era contar un chiste, no era tener una conversacin, era una persona hacindole cosquillas a otra.

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Eduard Punset: Grooming really, like chimps probably Realmente fue as? Robert Provine: Si analizamos las cosquillas y la risa, vemos que son unas de las primeras formas de comunicacin que existen entre la madre y el beb. La risa aparece a los tres meses y medio o cuatro despus del nacimiento. Y esto es mucho antes de que los bebs puedan hablar, de manera que mientras la madre est interactuando con el beb, le hace cosquillas, y al beb le gusta y re. Y esto hace que la madre contine hasta que llega un momento en que el beb empieza a quejarse, y entonces la madre para. Es decir que la risa y las cosquillas son una forma importante de comunicacin entre las madres y los bebs antes de que estos puedan hablar, y tambin es el primer ancestro de la risa. Si queremos saber cul era la causa de la risa en nuestros primeros ancestros, seguramente eran las cosquillas. Eduard Punset: Hacer cosquillas en las axilas es lo mejor ... Robert Provine: S, tambin las palmas de las manos y las de los pes. Pero un ingrediente esencial de las cosquillas es tener otra persona. De la manera que el ingrediente esencial para la risa es la presencia de otra persona. Si las cosquillas fueran un simple acto reflejo, por qu no puedes hacerte cosquillas a ti mismo?. Es posible tener un acto reflejo en la rodilla, o masturbarse hasta el clmax, pero uno no se puede hacer cosquillas a s mismo, necesitas a otra persona. Las cosquillas constituyen una parte importante del juego, por ejemplo cuando se le hacen cosquillas a alguien la persona no slo intenta escaparse y se re, sino que intenta devolverlas. Es decir que en el juego de dar y recibir cosquillas se tiene una especie de

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programacin neurolgica que hace que la gente establezca vnculos en el juego, y sucede lo mismo con el sexo. Eduard Punset: Una pregunta que se me ocurre despus de orte hablar de las cosquillas es que, si la risa est en el mismo origen, en esa relacin tan maravillosa entre la madre y el hijo, por qu en Kosovo o en otros lugares a lo largo de la historia coexisten las violaciones, el crimen y la agresin con la risa, al mismo tiempo? Robert Provine: Muchas veces en la historia se encuentran violaciones, muertes, y al mismo tiempo la risa. Es algo que los clsicos conocan bien: Platn y Aristteles y otros que escribieron sobre la risa. Tenan una visin de ella ms oscura de la que tenemos en la actualidad, en que tenemos est idea de ser feliz y sentirse bien. Ellos encontraban divertidas las ejecuciones pblicas, y esto no es polticamente correcto en la actualidad. Tambin tenan otra idea muy importante sobre la risa, de la que nosotros carecemos por completo: y es que te res con los miembros de tu grupo, y te res de otros que no pertenecen a tu grupo. Es decir que un grupo en la calle se re de otro miembro de una raza o etnia diferente: este tipo de risa es completamente diferente de la risa entre los mismos miembros de un grupo. Eduard Punset: Pero de alguna manera tambin tiene un motivo evolutivo. Robert Provine: S, al rerse de otros... es un efecto muy negativo. Es muy divertido rerse con otras personas, pero no es nada divertido que se ran de ti. De manera que es un incentivo para cambiar la conducta, y para seguir con el grupo. Es decir que la gente se ra por la forma en que vistes o actas es una vieja respuesta instintiva que obliga a que te ajustes al grupo.
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Eduard Punset: Y por qu se ren de formas diferentes? Hay una diferencia de gnero con la risa? Parece ser que las mujeres se ren mucho ms que los hombres. Robert Provine: Tanto los hombres como las mujeres se ren mucho. Cuando un hombre habla con otro se ren mucho. Las mujeres tambin se ren mucho, pero la situacin que produce ms risa es cuando un hombre habla con una mujer, o viceversa, y en esta situacin la mujer es la que lidera la risa y los hombres son los lderes en la produccin de risa. De hecho una de las caractersticas de los hombres que es ms atractiva para las mujeres es que tengan sentido del humor, pero esto no quiere decir que a las mujeres les guste que el hombre se ra mucho. Crees que un hombre que est constantemente rindose es muy atractivo? Eduard Punset: No mucho. Robert Provine: No... imagnate hoy he conocido a este chico que no paraba de rerse No es que sea muy impresionante. Lo que piden es un hombre con sentido del humor, un hombre que las haga rer a ellas. Eduard Punset: Y qu hay sobre los tonos de la risa? Parece ser que el tono es tambin diferente. Robert Provine:

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S, el tono de la risa de las mujeres es ms alto que el de los hombres. De la misma manera que la voz de las mujeres es de un tono ms alto que el de los hombres. Sucede lo mismo con la risa. Eduard Punset: Desde un punto de vista cientfico, ya has mencionado algunas ideas, pero la pregunta es cmo es posible estudiar la risa desde una perspectiva cientfica? Robert Provine: La risa es un problema cientfico ideal, porque la ciencia y el progreso se consiguen estudiando las cosas que son ms simples y ms fciles de describir. Por ejemplo, es ms fcil describir el ja, ja, ja de la risa que la inmensa complejidad del habla. O sea que la risa es parte del vocabulario universal humano, y si queremos comprender cmo el cerebro produce el sonido deberamos analizar comportamientos que todo el mundo tiene de la misma manera; o sea que estudiar la risa si queremos comprender el comportamiento humano ser como usar el ecoli, o la mosca de la fruta, para comprender el mecanismo de la gentica. En lugar de afrontar la inmensa complejidad de la naturaleza, intentamos concentrarnos en una pequea molcula, que es una parte y se puede acceder mejor a ella. Eduard Punset: Hay una cosa con la que he disfrutado al leer tu libro, en el apndice: cmo conseguir una vida feliz rindose fcilmente. Y tengo que decir que al final, cuando tuve que resumir las claves que sugieres para conseguirlo, en realidad slo hay una: conseguir a otra persona. Robert Provine: S, en realidad todo se reduce a una: slo se necesita la presencia de otra persona. Es posible rerse un poco al ver una pelcula divertida, o comprando artculos de broma, pero para rerse de

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verdad y para tener risa asegurada es necesario tener a un amigo y pasar tiempo con l. Y es que la risa tambin es contagiosa, cuando omos rer a alguien nos remos a la vez, y este es el motivo por el que hay una pista de risas en las series cmicas de TV. De hecho nos remos y creemos que lo que vemos es ms divertido si va seguido de risas, ya sea divertido o no, es decir que cuando omos a la gente rer (se re) sonremos y es posible que incluso nos riamos, de la misma manera que cuando vemos a alguien bostezar tambin es ms probable que bostecemos. O sea que cuando observamos la risa contagiosa, o el bostezo contagioso, estamos ante un comportamiento social neurolgico programado. Eduard Punset: Pero no puedo comprender como, mientras que la risa en los chimpancs est tan prxima a la respiracin, la risa en los humanos es tan prxima al habla. Y el bostezo? Por qu es tan contagioso? Cul es su motivo evolutivo? Robert Provine: La respuesta ms simple es que se consigue aunar el comportamiento de la gente en grupos. Uno bosteza, los otros lo ven y copian lo que hace, y esto hace que se una el estado de comportamiento y fisiolgico de ese grupo. De la misma manera que cuando una persona se re, la otra tambin lo hace, y esto sincroniza el estado de comportamiento de ese grupo. Eduard Punset: Una vez ms encontramos que esto es edificante para la vida del grupo, que es la base de todo.

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