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Dinosaurios

Los dinosaurios fueron un grupo de reptiles que habitaron la Tierra en la era mesozoica , desde el perodo trisico superior hasta fines del cretcico (245 a 65 millones de aos atrs). Su desaparicin marca el lmite entre la era mesozoica y la cenozoica, y el comienzo de la denominada edad de los mamferos. El trmino dinosaurio proviene del griego (significa "lagarto terrible") y se refiere a ejemplares de lo ms diversos: grandes, como el brontosaurio, que pesaba cerca de 75 toneladas, y muy pequeos, como el saltopus, de tan slo 50 cm de largo. Los primeros homnidos , por su parte, aparecieron en la Tierra hace relativamente poco, alrededor de 2 millones de aos atrs, muchsimo despus de que el ltimo de estos grandes reptiles pereciera. Las imgenes de los primeros hombres junto a los dinosaurios no son ms que un producto de la fantasa.

Clasificacin de los dinosaurios


Todos los dinosaurios compartan una caracterstica que los diferenciaba de sus antecesores, los arcosaurios: la posicin erguida. Sus extremidades estaban situadas debajo del cuerpo; esto posibilitaba que el peso del animal se sostuviera desde abajo y en consecuencia su locomocin resultase ms eficaz que la del animal de patas abiertas, en la que el peso del cuerpo se soportaba desde los costados. Adems, los dinosaurios eran digitgrados: caminaban sobre las puntas de los dedos; sus antecesores reptantes eran plantgrados: se desplazaban pesadamente sobre las plantas de los pies. Los cientficos dividen los dinosaurios en dos grandes grupos. Tienen en cuenta, fundamentalmente, la estructura de los huesos de la cadera. Los Saurisquios son el grupo cuya cadera es similar a la de los lagartos, mientras que los Ornitisquios poseen la cadera similar a la de los pjaros. Si bien no hay acuerdo unnime acerca de su origen, se cree que ambos grupos derivan de un antepasado comn: un grupo de reptiles primitivos, los tecodontes, del cual provienen tambin los cocodrilos, los reptiles voladores y las aves.

Los fsiles: testimonios de un pasado muy lejano


La existencia de los dinosaurios se determin a partir del descubrimiento de fsiles. Se han encontrado fsiles en todos los continentes, prueba de que estos grandes reptiles se extendieron por todo el planeta. Los fsiles ms abundantes corresponden a huesos, luego los de dientes, huellas, huevos; por ltimo, los fsiles de impresiones de piel, que se encontraron en muy pocas ocasiones.

Cmo se forma un fsil


El proceso de fosilizacin comienza cuando los restos de un ser vivo son cubiertos por sedimentos. Con el tiempo, los materiales originales que componan la estructura (las partes que llegan a fosilizarse, en general, son las duras, como huesos o dientes) van siendo reemplazados por minerales del suelo, sin que se altere la forma inicial. Un fsil es, por lo tanto, un modelo hecho de roca de una estructura que alguna vez perteneci a un ser viviente. En casi todos los casos, los restos de animales y plantas son rpidamente consumidos por los animales carroeros, descompuestos por las bacterias y hongos que habitan el suelo, o desintegrados por el viento o el agua. Por eso, los fsiles encontrados representan una proporcin muy pequea de los organismos existentes en un perodo de la historia de la Tierra.

Cmo conocemos las caractersticas de los dinosaurios


A partir de los fsiles encontrados en las excavaciones, los paleontlogos hacen inferencias acerca de la anatoma y el modo de vida del dinosaurio hallado. El largo de los huesos de las patas se utiliza para estimar la altura, el peso del animal, y la velocidad a la que poda desplazarse. Los dientes puntiagudos son un indicio de que el dinosaurio era carnvoro. Las hiptesis sobre su dieta tienen en cuenta, adems, la presencia o no de garras, y el contenido de sus estmagos o intestinos, que se ha preservado en algunos casos. Los sucesivos hallazgos aportan nuevas pruebas acerca de la fisiologa de estos animales, y, con el tiempo, se va llegando a consensos sobre cmo eran y vivan estos grandes reptiles. Sin embargo, existen todava muchas preguntas sobre los dinosaurios que no tienen respuesta. Eran de sangre caliente? Cuidaban a sus cras? Los cientficos siguen debatiendo stas y otras cuestiones y buscan evidencias que los ayuden a responderlas.

El fin de los dinosaurios


Los dinosaurios dominaron el planeta durante 180 millones de aos. Sin embargo, al final del perodo cretcico, desaparecieron sorpresivamente. Por qu se extinguieron los dinosaurios? Las causas de la desaparicin no estn del todo claras todava. No slo los dinosaurios perecieron en esa poca, tambin lo hicieron muchos otros animales. Varias teoras han intentado explicar estas desapariciones basndose en distintas evidencias. La hiptesis ms aceptada es la de la cada de un asteroide de enorme tamao que desencaden cambios climticos de inusitada magnitud en la Tierra. Cambios a los cuales los dinosaurios no pudieron adaptarse. Tras la extincin de los dinosaurios, los pequeos mamferos, hasta ese momento un grupo perseguido por muchos de los grandes reptiles, se diversificaron y expandieron notablemente. Se valieron de sus capacidades adaptativas, como su excelente olfato y su gran inteligencia, para convertirse en el grupo dominante del planeta hasta nuestros das. Sin embargo, muchos piensan que los dinosaurios no han desaparecido totalmente: sus sucesores, las modernas aves, nos traen cotidianamente a la memoria estos gigantes que, en pocas remotas, llegaron a ser los dueos de nuestro cambiante planeta.

Ornitisquios
Los dinosaurios del orden de los Ornitisquios posean una pelvis similar a la de las aves modernas, con una disposicin rectangular. El pubis estaba rotado y apuntaba hacia atrs, en paralelo con el hueso isquion y por debajo de l. Adems, exceptuando las especies ms primitivas, todos los Ornitisquios tenan una boca no dentada cubierta por un pico crneo. Curiosamente, las aves no derivan de este grupo de dinosaurios, sino del de los Saurisquios. Esto implica que la disposicin rectangular de la cadera surge independientemente en el curso de la evolucin tanto de las aves como de los Ornitisquios, en un claro ejemplo de evolucin convergente. Los Ornitisquios se dividen en cuatro subrdenes. Los ornitpodos (bpedos), los estegosaurios, anquilosaurios y ceratosaurios (estos tres ltimos, cuadrpedos).

Ornitpodo: iguanodonte. Los ornitpodos constituyeron el grupo ms abundante al final del perodo cretcico. Aunque eran bpedos, podan adoptar una posicin en cuatro patas. Su dentadura estaba hecha para rasgar y romper material vegetal y se compona de cientos de dientes compactos, evidencia de que ingeran grandes volmenes de comida. Un tpico dinosaurio perteneciente a este grupo era el iguanodonte, de 4 a 5 m de altura, cuyas huellas semejaban las de un avestruz.

Estegosaurio: estegosaurio. Los estegosaurios, como el resto de los Ornitisquios, eran herbvoros, de cabeza y dientes muy pequeos, tenan el cerebro del tamao de una nuez, si bien podan pesar hasta 2 t. Su rasgo distintivo consista en dos filas de placas seas erctiles alternadas a lo largo de su espalda y su cola, cuya funcin es an hoy muy discutida. Se encontraron evidencias de que dichas placas estaban vascularizadas y podran haber tenido una funcin en la regulacin de la temperatura del animal, al permitir un intercambio rpido de calor con el medio; se postula tambin que les pudieron haber servido de defensa. Un ejemplar de este grupo lleva el mismo nombre: estegosaurio.

Anquilosaurio: Los anquilosaurios eran animales bajos y de patas cortas y fuertes. Tenan una suerte de armadura rgida y resistente de placas seas que cubra sus patas y su espalda. El anquilosaurio era un ejemplar tpico de este grupo, con una cola gruesa y robusta que terminaba en forma de mazo seo y poda tener un efecto mortfero sobre sus posibles atacantes.

Ceratosaurio: triceratops. Los ceratosaurios fueron los dinosaurios que aparecieron ms tardamente, en el perodo cretcico superior. Tenan cuernos y cabezas grandes, y mandbulas con un pico en su parte delantera que cubra una serie de dientes cortadores. Su cuerpo estaba cubierto por una piel correosa. Aunque eran herbvoros, estos dinosaurios eran muy capaces de defenderse y hasta los feroces terpodos se cuidaban de atacarlos si andaban en grupo. Uno de sus miembros ms conocidos (y uno de los ltimos dinosaurios en desaparecer) era el triceratops. Los cuernos de este dinosaurio semejaban los de un rinoceronte actual; adems, el animal posea un reborde seo que se proyectaba por detrs del crneo y le colgaba sobre la nuca.

Saurisquios
El orden de los Saurisquios tena su pelvis en una disposicin trirradiada, como los modernos cocodrilos. El pubis apuntaba hacia adelante formando un ngulo con el isquion, que se orientaba hacia atrs. Los saurisquios se dividan a su vez en dos subrdenes: los terpodos, carnvoros, y los saurpodos, grandes herbvoros, ambos muy diferentes y probablemente distantes entre s en el proceso evolutivo.

Terpodo: tiranosaurio rex. Los terpodos eran bpedos obligados: no podan adoptar una postura en cuatro patas. Sus patas traseras eran fuertes, indicadoras en muchos casos de que estos dinosaurios eran muy veloces. Las patas delanteras tenan afiladas garras para atrapar la presa e impedir que se les escapara, aunque eran demasiado cortas como para llegar a la boca. Sus largas colas les permitan estabilizar la posicin bpeda. De cabeza grande, comparada con la de otros dinosaurios, tenan mandbulas con dientes agudos orientados hacia el interior de la boca, una clara evidencia de que su alimentacin era carnvora. Es probable que el mayor tamao relativo de su cerebro, respecto de otros grupos de dinosaurios, guardara relacin con el desarrollo de habilidades imprescindibles para la caza. Este grupo abarcaba desde los dinosaurios de formas pequeas y de movimientos muy rpidos, como los ovirraptores, de 2 m de largo y un peso de 25 a 30 kg, hasta los mayores predadores carnvoros terrestres que hayan existido, como el tiranosaurio, de 15 m de largo y 6 de alto, con un crneo macizo de 1 m de longitud, y un peso de 5 a 6 t.

Saurpodo: apatosaurio. El grupo de los saurpodos inclua los dinosaurios herbvoros de mayor tamao conocidos. Los ejemplares ms pequeos eran ms grandes que los elefantes actuales. Se cree que el mayor saurpodo era el argentinosaurio . Todos los saurpodos tenan la misma estructura corporal bsica: cuerpo grande, patas cortas y columnares, largas y pesadas colas y una pequea cabeza al final de un cuello muy largo (el diplodocus, por ejemplo, meda 26 m de largo y su cabeza slo 60 cm). Debido a su gran corpulencia y sus cortas patas, no eran buenos corredores. Se los considera animales semi-acuticos, hiptesis basada en que los huesos de sus patas no eran suficientemente fuertes como para sostener un cuerpo tan pesado sin la ayuda del agua. De acuerdo con esta teora (an hoy discutida), el largo cuello permita al animal alcanzar la superficie en busca de aire. Sin embargo, se han encontrado huellas de saurpodos que evidencian que algunos de estos dinosaurios migraban por tierra firme. En este caso, la funcin del cuello sera la de alcanzar las hojas de los rboles altos. Sus dientes eran cnicos pero de punta chata. Se cree que no masticaban la comida con ellos sino que la tragaban directamente y que la digestin se produca en sus estmagos ayudada por piedras que ingeran junto con los vegetales. Los saurpodos fueron los herbvoros dominantes en el perodo jursico, pero parece que slo tuvieron una importancia menor durante el cretcico. Otros miembros conocidos de este grupo son el apatosaurio (conocido tambin como brontosaurio) y el braquiosaurio. Cadera Huesos de la pelvis de un dinosaurio del orden de los Ornitisquios.

Cadera Huesos de la pelvis de un dinosaurio del orden de los Saurisquios.

La piel de los dinosaurios

Fsil de piel de dinosaurio. Las suposiciones acerca del color verde de los dinosaurios se basan en su similitud con los reptiles actuales, muchos de los cuales poseen un color verdusco que les permite camuflarse con el entorno. Algunos reptiles, sin embargo, poseen colores brillantes, los que son utilizados para atraer a su pareja. Si tenemos en cuenta, adems, que los fsiles de la piel de los dinosaurios no conservan el color de la estructura original, no podemos afirmar de modo definitivo que la piel de estos animales era de color verde. En cuanto al tipo de piel, los fsiles muestran una textura escamosa y ausencia de plumas y pelo, lo que hace suponer a los paleontlogos que los dinosaurios tenan una piel seca y resistente.

Excavacin de fsiles
La excavacin de restos de dinosaurios es un proceso largo, que requiere de una gran planificacin, involucra un alto costo y la participacin de muchos expertos. Primero se delimita el rea en la que se cree que hay restos fsiles. La excavacin comienza utilizando taladros y picos para sacar la roca de los estratos superiores. Cuando se llega a los huesos, se sigue con elementos ms delicados como cinceles livianos, agujas montadas y diminutos cepillos. Una vez desenterrados, los fsiles encontrados se llevan al laboratorio. Como son sumamente frgiles (adems de valiossimos), se les hace una cubierta de yeso o espuma de poliuretano para que puedan ser transportados sin riesgos. Luego comienza el trabajo de limpieza y de anlisis que puede durar varios aos y culmina con la identificacin del dinosaurio como miembro de una de las especies ya descriptas, o con la identificacin de una especie desconocida hasta el momento.