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La red es el mensaje

Internet es el tejido de nuestras vidas. Si la tecnologa de informacin es el equivalente histrico de lo que supuso la electricidad en la era industrial, en nuestra era podramos comparar a 'Internet con la red elctrica y _el motor elctrico. dada su capacidad para distribuir el poder de la informacin por todos los mbitos de la actividad humana. Es ms, al igual que las nuevas tecnologas de generacin y distribucin de energa pcrmiticron que la fbrica y la gran empresa se establecieran como las bases 0[ganizativas de la sociedad industrial. Internet constituye actualmente 1, la base tecnolgica de la forma organizativa que caracteriza a la era de la informacin: la red. Una red es un conjunto de nodos interconectados. Las redes son formas muy antiguas de la actividad humana, pero actualmente dichas redes han cobrado nueva vida, al convertirse en redes de informacin. impulsadas por Internet. Las redes tienen extraordinarias ventajas como herramientas organizativas debido a su flexibilidad y adaptabilidad. caractersticas fundamentales para sobrevivir y prosperar en un enlomo que cambia a toda velocidad. Por eso se desarrollan las redes en todos los sectores econmicos y sociales, funcionando mejor que las grandes empresas or~izadas verticalmente y que las burocracias centralizadas. y compitiendo favorablemente con ellas. Sin embargo y a pesar de su mayor flexibilidad. las-redes han tenido que enfrentarse tradicionalmente a un problema fundamental. Se encontraban con serias dificultades para coordinar sus funciones, concentrar sus recursos en objetivos concretos y llevar a cabo una determinada tarea, a partir de un cierto grado de complejidad y de dimensin de la red. A lo largo de gran parte de la historia humana, a diferencia de lo que ocurre en la evolucin biolgica, las redes se vieron supetadas como sistemas instrumentales por organizaciones capaces de concentrar sus recursos en torno a proyectos definidos. de manera centra-

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[izada, y llevados a cabo mediante la ejecucin de tareas en cadenas.verticales de control y mando. Las redes estaban circunscritas bsicamente al entorno de [a vida privada, mientras que las jerarquas centralizadas eran el feudo del poder y la produccin. Sin embargo, actualmente la introduccin de tecnologas de informacin y comunicacin de base informtica, y en especial de Internet, permite que las redes desplieguen su flexibilidad y adaptabilidad, afirmando as su naturaleza evolutiva. As, estas tecnologias permiten la coordinacin de tareas y la gestin de la complejidad. De todo cllo se deriva una combinacin sin precedentes de flexibilidad y eficacia en la realizacin de tareas, de toma de decisiones coordinada y ejecucin descentralizada, de expresin individualizada y comunicacin global y horizontal. Lo que permite el desarrollo de una forma organizativa superior de la actividad humana. En el ltimo cuarto del siglo xx coincidieron tres procesos independientes, que han derivado en una nueva estructura social basada predominantemente en las redes. Las necesidades de la economa de flexibilidad en la gestin y de globalizacin del capital, la produccin y el comercio. Las demandas de una sociedad cn la que los valores de la libertad individual y [a comunicacin abierta se convirtieron en fundamentales. Y, en fin, los extraordinarios avances que experimentaron la informtica y las telecomunicaciones, y que han sido posibles gracias a la revolucin de la microelectrnica. En estas condiciones, Internet, una oscura tecnologia que tena poca aplicacin ms all de los mundos aislados de los cientficos informticos, los hackers" y las comunidades contraculturales, se convirti en la palanca de la transicin hacia una nueva forma de sociedad: la sociedad red -y con ella, hacia una nueva economa. Internet es un medio de comunicacin que permite, por primera vez, la comunicacin de muchos a muchos en tiempo escogido y a una escala global. Del mismo modo que la difusin de la imprenta en Occidente dio lugar a lo que McLuhan denomin la Galaxia Gutenberg, hemos entrado ahora en un nuevo mundo de [a comunicacin: la Galaxia Internet. El uso de Internet como sistema de comunicaciones y como forma organizativa, hizo eclosin en los postreros aos del segundo milenio. A fmales de 1995,

* Persona que goza alcanzando un conocimiento profundo sobre el funcionamiento interno de un sistema, de un ordenador o de una red de ordenadores. Este trmino se suele utilizar indebidamente como peyorativo, cuando en este ltimo sentido seria mucho ms correcto utilizar el trmino cracker (Rafael Fernndez Calvo). (N. del T.j

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el primer ao de uso generalizado del world wide web, haba unos 16millones de usuarios de las redes de comunicacin informtica en todo el mundo. A principios de 2001, haba ms de 400 millones, las predicciones ms fiables apuntan a 1.000 millones de usuarios para 2005 y es probable que, hacia el ao 2010, rondemos la cifra de 2.000 millones, incluso teniendo en cuenta la ralentizacin de la difusin de Internet cuando entre en el mundo de la pobreza y el retraso tecnolgico. Pero la influencia de Internet trasciende al nmero de usuarios, ya que lo que importa es la calidad de los usos de la red. Actualmente, las principales actividades econmicas, sociales, polticas y culturales de todo el planeta se estn estructurando por medio de Internet. De hecho, quedar al margen de dichas redes es la forma de exclusin ms grave que se puede sufrir en nuestra economa y en nuestra cultura. Pero a pesar de su amplia propagacin, no suele entenderse bien la lgica, el lenguaje y [os lmites de Internet, ms all de los datos tecnolgicos. Dada la velocidad de la transformacin, el mundo de la investigacin acadmica no ha conseguido ponerse al da de los cmos, los qus: y los porqus de la sociedad y la economa basadas en Internet, con una adecuada produccin de estudios empricos. Aprovechando este relativo vaco de investigaciones fiables, la ideologa y el chismorreo han sesgado nuestra comprensin de esta dimensin fundamental de nuestras vidas, como suele ocurrir en los perodos de rpidos cambios sociales. A menudo se ha manifestado esta tergiversacin en forma de profecas sobre el futuro, extrapolando de manera simplista las consecuencias sociales de las maravillas tecnolgicas producidas por la ciencia y la ingeniera y, en otros casos, en forma de distopas crticas, denunciando los posibles efectos alienantes de Internet, antes incluso de conocerlo. Los medios de comunicacin, en su afn por informar a un pblico ansioso y careciendo de la capacidad intelectual autnoma para evaluar las tendencias sociales de manera rigurosa, oscilan entre ofrecernos la imagen de un futuro extraordinario o seguir el principio fundamental del periodismo, segn el cual slo las malas noticias son noticia. La volatilidad del mercado de valores contribuye a este sentimiento ambivalente hacia Internet. rase una vez, hasta abril de 2000, cuando cualquier empresa relacionada con Internet reciba una altsima valoracin, independientemente de su rendimiento real. A finales de 2000, la mayor parte de los yalores tecnolgicos .sufrieron la estampida de los inversores,

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que tampoco en este caso fueron capaces de calibrar la buena o mala gestin de los proyectos y su potencial de desarrollo. Los nuevos mercados financieros estn muy influidos por la psicologa de masas y las turbulencias informativas, en lugar de por una evaluacin prudente de las aguas relativamente inexploradas por las que navega hoy en da el mundo de la empresa. El resultado de estos procesos es que estamos entrando a toda velocidad en la Galaxia Internet, en medio de una perplejidad informada. y sin embargo, aunque no sepamos lo suficiente sobre las dimensjones sociales y econmicas de Internet, algo s sabemos. Este libro pretende transmitir parte de estos conocimientos y reflexionar sobre el significado de lo que ya conocemos. En las pginas que siguen, el lector no encontrar ninguna prediccin sobre el futuro, porque pienso que ya es bastante complicado comprender nuestro presente y no me tia en absoluto de la metodologa utilizada para este tipo de predicciones. Tampoco encontrarn monsergas morales -c-n desde luego, recomendaciones de polticas o consejos para las empresas-c-. Mi propsito en esta obra es estrictamente analtico, porque creo que el conocimiento debe preceder a la accin y que la accin siempre debe ir ligada a un contexto y un propsito concretos. Pero espero que, al basar mis reflexiones en observaciones concernientes a varios aspectos de la prctica de Internet, pueda contribuir a arrojar algo de luz sobre la interaccin entre Internet, empresa y sociedad. Asimismo, espero contribuir con este trabajo a iluminar el camino que nos conduzca a una sociedad ms humana y una economa ms estable, ya que la volatilidad, la inseguridad, la desigualdad y la exclusin social se dan la mano con la creatividad, la innovacin, la productividad y la creacin de riqueza en los albores de este nuevo mundo basado en Internet. La mejora de nuestra condicin actual depender de lo que la gente haga, usted y yo incluidos. Pero en este libro, como investigador acadmico que soy, la tarea que tengo, y mi responsabilidad, es facilitarle a usted las mejores herramientas intelectuales que pueda, dentro de los lmites de mis conocimientos y mi experiencia, para que sea usted quien juzgue. El punto de partida de mi anlisis es el hecho de que la gente, las instituciones, las empresas y la sociedad en general, transforman la tecnologa, cualquier tecnologa, apropindosela, modificndola y experimentando con ella ~lo cual ocurre especialmente en el caso de Internet, al ser esta una tecnologa de la comunicacin-o La comunicacin consciente (el

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lenguaje humano) es lo que determina la especificidad biolgica de la especie humana. Como la actividad humana est basada en la comunicacin e Internet transforma el modo en que nos comunicamos, nuestras vidas se ven profundamente afectadas por esta nueva tecnologa de la comunicacin. Por otro lado, al utilizar Internet para mltiples tareas vamos transformndola. De esta interaccin surge un nuevo modelo sociotcnico. Es ms, Internet fue diseada premeditadamente como una tecnologa de comunicacin libre por una serie de razones histricas y culturales que explicar a lo largo del libro. De este proyecto no se deduce que todos seamos libres por fin gracias a Internet ---como espero poder demostrar; todo depende ms bien del contexto y del proceso--. Lo que est claro es que Internet es una tecnologa particularmente maleable, susceptible de sufrir profundas modificaciones debidas a su uso social, que pueden producir toda una gama de consecuencias sociales que no deben ser procla-. madas de antemano, sino estudiadas a partir de su observacin en la prctica. Unos ejemplos pueden aclarar esta afirmacin. Consideremos la nueva economa. Si entendiramos el e-business como la comercializacin de Internet por parte de las empresas puntocom, podramos pensar que se trata de un negocio interesante, innovador e incluso lucrativo, en algunos casos, pero desde luego limitado en su impacto general sobre la economa. En cambio, si como yo sostengo, pensamos que la nueva economa est basada en un potencial de crecimiento de la productividad sin preceden.. tes, como resultado de la extensin de los usos de Internet a toda clase de empresas y en operaciones de diversa ndole, entonces podemos afirmar que estamos entrando, muy probablemente, en un nuevo mundo empresarial. Un mundo que no cancela los ciclos econmicos ni suplanta las leyes econmicas vigentes, sino que transforma sus modalidades y consecuencias, a la vez que aade nuevas reglas al juego (tales como los rendimientos crecientes y los efectos de red). En la primera acepcin, se podraconsiderar la nueva economia como la economa de la industria de Internet. En la segunda perspectiva, en la que me sito, observamos el crecimiento de una nueva economa que emerge desde el interior de la vieja, como resultado del uso de Internet por la empresa para sus propios fines y en contextos especficos. Tomemos otro tema. Creo que Internet es un instrumento fundamen-

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tal para el desarrollo del tercer mundo, opinin en la que coincido con algunas de las personas que realmente tienen capacidad para cambiar las cosas. como Kofi Annan, Thabo Mbeki o Ricardo Lagos. Pero eso no quiere decir que a base de difundir Internet sin alterar el contexto de su utilizacin, conseguiremos transformar la situacin actual, en la que un 50% de la humanidad sobrevive con menos de dos dlares al da y la mitad de la poblacin no ha hecho o recibido una llamada telefnica en su vida. A no ser que integremos la difusin de Internet en una estrategia de desarrollo ms amplia, nos podremos encontrar en la situacin que me encontr yo un da al aterrizar en Bogot en abril de 1999, Al llegar, qued gratamente sorprendido por un titular del diario El Tiempo referido a los nuevos usos de Internet en Colombia, Colombia es un pas por el que tengo un profundo inters, de modo que me alegr mucho poder percibir algo de luz al final del tnel de violencia por el que atraviesa. Pero a lo que se refera el reportaje es al hecho de que, ante la huida de la clase media alta de Bogot hacia una serie de urbanizaciones atrincheradas situadas en las afueras de la ciudad, los extorsionistas y los secuestradores haban recurrido a Internet para distribuir sus amenazas por centenas, a travs de listas de correo electrnico y proceder posteriormente a secuestros selectivos para poner en prctica sus amenazas, sacando provecho con ello del negocio de la extorsin a gran escala, En otras palabras, algunos sectores de la sociedad colombiana estaban apropindose de Internet para sus propios objetivos, para sus actividades criminales, enraizadas en un contexto de injusticia social, corrupcin poltica, economa de la droga y guerra civil. La elasticidad de Internet hace que este medio sea especialmente apropiado para acentuar las tendencias contradictorias de nuestra sociedad, Internet no es ni una utopa ni una distopia, es el medio en que nosotros nos expresamos -mediante un cdigo de comunicacin especfico que debemos comprender si pretendemos cambiar nuestrarealidad. Este libro propone una serie de ideas sobre la interaccin entre nter-c. net, la economa y la sociedad, sobre la base de una serie de observaciones selectivas. No pretende agotar las fuentes de informacin existentes, ya que no es posible abarcar todo el material disponible para la investigacin cuando el objeto de estudio (Internet) se desarrolla y cambia mucho ms rpido que el sujeto (el investigador que esto escribe, o para el caso, cualquier investigador), Tampoco trata todos los temas pertinentes, sencillamente porque en este momento no dispongo de la energa ni el

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tiempo suficientes para escribir otra obra enciclopdica que aborde casi todas las dimensiones de la vida social. Quisiera mencionar dos ausencias especialmente patentes. En este libro no voy a tratar los usos de Internet en la educacin, especialmente en el e-leamng." un mbito de actividad fundamental que est transformando el mundo en el que vivo, que es el .mundo de las instituciones acadmicas. Y, por otro lado, debido a la complejidad de la cuestin, no he podido terminar la investigacin que haba emprendido para un captulo sobre el tema de Internet y las relaciones de gnero, aunque podrn encontrar referencias al tema en varias secciones a lo largo del libro. Me he prometido a m mismo (y le prometo al lector) seguir trabajando sobre este tema y tenerlo listo para una eventual segunda edicin del libro. En las pginas siguientes pretendo simplemente anclar el debate actual sobre Internet en observaciones documentadas, sentando as las bases para investigaciones futuras en un proceso abierto e interactivo. Esta observacin est limitada en su contexto social y cultural. La mayor parte de los datos y fuentes citados se refieren a Norteamrica, en parte porgue es all dende el uso de Internet est m-as desarrollado y en parte porque esta es la zona de la que ms informacin disponemos. He tratado de compensar la parcialidad de dicha visin recopilando informacin sobre otros pases y debatiendo sobre distintos aspectos de Internet, entre 1998 Y 200 1, en una variedad de contextos alejados de mi base californiana: Espaa, Inglaterra, Finlandia, Francia, Holanda, Suecia, Portugal, Alemania, Irlanda, Rusia, Brasil, Argentina, Bolivia, Chile, Colombia, Mxico, Sudfrica... No he llevado a cabo una investigacin sistemtica en todos estos contextos, por lo que no tengo datos concretos que comunicar. Sin embargo, a base de relacionarme con investigadores, actores sociales, empresarios, tecnlogos y polticos en estos pases y plantearles a ellos las preguntas que yo le remito al lector, pude recoger diversas reacciones que he tenido en cuenta a la hora de establecer mis propias conclusiones. Internet es una red de comunicacin global, pero los usos de Internet, su realidad en continua evolucin es producto de la accin hu,mana, bajo las condiciones especficas de una historia diferencial. Es tarea del lector filtrar, interpretar y utilizar, segn su propio entorno, la
~ Literalmente "aprendizaje electrnigo, Se refiere a la aplicacin de Internet a la educacin a distancia o la educacin presencial con un uso activo de la red por parte del educador y el alumno. (N. del T)

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contribucin analtica que yo pueda ofrecerle sobre la base de mis propias teora y observacin. El libro est organizado siguiendo una secuencia de temas que tratan sobre algunos de tos mbitos ms importantes del uso de Internet. Comienzo con el proceso de creacin histrica y cultural de Internet, porque proporciona las claves para comprender qu es Internet, como tecnologa y tambin como prctica social. Despus, examino el papel que desempea en la aparicin de la nueva economa, considerando la transformacin de la gestin empresarial, los mercados de capital, el trabajo y la innovacin tecnolgica. A rengln seguido, invito al lector a trasladarse del mbito econmico al social, evaluando el surgimiento de nuevas formas de sociabilidad on Iine. basada en los datos disponibles. Esto nos conducir a su vez a analizar las implicaciones polticas de Internet. En primer lugar, estudiando las nuevas formas de participacin ciudadana y movimientos sociales. En segundo lugar, analizando las cuestiones y conflictos relacionados con la libertad y la privacidad en la interaccin entre gobierno, empresa y comunicacin basada en Internet. En el siguiente captulo, para comprender los nuevos modelos de comunicacin, evaluar la tan cacareada convergencia entre Internet y el multimedia, explorando la formacin de un hipertexto multimodal. Posteriormente bajaremos de nuevo a la tierra, ya que existe una geografa de Internet. Les ensear cmo es esa geografa y qu consecuencias conlleva para las ciudades, las regiones y para nuestra vida urbana. Finalmente, tratar el importante tema de la desigualdad y la exclusin social en la era de Internet, analizando los contornos y dinmicas de la divisara digital desde una perspectiva global. Emprendamos, pues, este viaje intelectual. Espero que sirva para que el lector pueda conocer mejor esta dimensin fundamental de nuestro mundo y nuestras vidas, en el momento en que comienza su transformacin.