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Concepto y breve historia de la biotecnología La biotecnología, en un sentido amplio se puede definir como la aplicación de organismos, componentes o sistemas biológicos para la obtención de bienes y servicios. Esto significa que desde hace miles de años, la humanidad ha venido realizando biotecnología, si bien hasta la época moderna, de un modo empírico, sin base científica: La domesticación de plantas y animales ya comenzó en el período Neolítico. Las civilizaciones Sumeria y Babilónica (6000 años a.C.) ya conocían cómo elaborar cerveza. Los egipcios ya sabían fabricar pan a partir del trigo hacia el 4000 a.C. Antes de la escritura del libro del Génesis, se disfrutaba del vino en el Cercano Oriente: recuérdese que, según la Biblia, Noé "sufrió" (o disfrutó) accidentalmente los efectos de la fermentación espontánea del mosto de la uva (primera borrachera con vino). Otros procesos biotecnológicos conocidos de modo empírico desde la antigüedad: fabricación de queso cultivo de champiñones alimentos y bebidas fermentadas: salsa de soja, yogur, etc. tratamiento de aguas residuales Por supuesto, hasta la llegada de la moderna biología, y en muchos casos hasta el siglo XIX, la base de muchos de estos procesos era desconocida. De hecho, solamente en el siglo XVIII cobra cuerpo la idea de que la materia viva puede ser estudiada como la materia inanimada, es decir, usando el método experimental, con lo que se inicia el lento declive de las ideas vitalistas (creencias erróneas de que "la vida depende de un principio vital irreducible a otras ramas de la ciencia"), que aún darían sus últimos estertores casi al final del siglo XIX. Algunos hitos científicos que sentarían la base de la biotecnología contemporánea: Los primeros microscopistas, como van Leeuwenhoek y Hooke (siglo XVII) describen los "animálculos" que están fuera del alcance del ojo, si bien se tarda aún un par de siglos en captar la importancia de estas minúsculas criaturas. El descubrimiento de que las fermentaciones se debían a microorganismos se debe a la gigantesca figura de Louis Pasteur, en sus estudios realizados entre 1857 y 1876. En la última parte del siglo XIX existían ya instalaciones industriales para obtener etanol, ácido acético, butanol y acetona, aprovechando fermentaciones al aire libre en condiciones no estériles A finales del siglo XIX, la "edad de oro de la bacteriología" permite: mejoras importantes en las técnicas microscópicas el desarrollo de técnicas asépticas, la esterilización y la pasteurización la posibilidad de cultivar cada cepa microbiana sin mezclas con otras: cultivos puros en medios de cultivo de laboratorio. A comienzos del siglo XX la bioquímica y la microbiología convergen, estableciendo las bases enzimáticas y metabólicas de muchos procesos de fermentación. Se desarrollan procedimientos industriales para producir enzimas (invertasa, proteasas, amilasas, etc.). Desde la década de 1940, las técnicas de ingeniería química, aliadas a la microbiología y a la bioquímica, permiten la producción de antibióticos, ácidos orgánicos, esteroides, polisacáridos y vacunas. La penicilina comenzó a fabricarse en plena II Guerra Mundial, como resultado de avances importantes en técnicas de esterilización a gran escala, mejora de las instalaciones de fermentación (incluyendo la cuestión de la aireación), cultivo del hongo, etc. A partir de entonces se diseñaron estrategias para mejorar genéticamente las cepas microbianas industriales. Las décadas siguientes fueron de eclosión de producción de antibióticos así como de transformaciones de esteroides y de cultivo de células animales para la producción de vacunas antivirales. Las décadas de los 60 y 70 vieron la mejora de procesos de obtención de pequeños metabolitos como nucleósidos, aminoácidos y vitaminas. Los procesos de fermentación experimentaron mejoras con las técnicas de inmovilización de células y enzimas en soportes, y con la fermentación continua para obtener proteína de células sencillas (biomasa microbiana). Polímeros microbianos como xantanos y dextranos se obtuvieron industrialmente, con apliaciones en el campo de la alimentación (como aditivos).

con ulterior búsqueda (selección o rastreo -screening) de alguna variante de interés (algo tedioso y frecuentemente infructuoso). y para la mejora de la salud aditivos alimentarios Medio ambiente . podemos decir que el campo de utilidad es inmenso: Aplicaciones terapéuticas productos farmacéuticos: antibióticos vacunas hormonas terapias génicas Diagnósticos diagnósticos para salud humana diagnósticos para agricultura y ganadería ensayos para calidad de alimentos ensayos para calidad ambiental Alimentación mejora de procesos tradicionales de obtención de alimentos y bebidas nuevos alimentos y bebidas nutracéuticos: alimentos con perfiles determinados de nutrientes. Debemos esperar a la década de los 70 para que surja un conjunto de técnicas de laboratorio revolucionarias que por primera vez permiten "tocar" de modo racional el sancta sanctorum de la vida. combinaciones que ponemos a trabajar en el interior de una variedad de organismos hospederos. caracterizada por la reunión de conceptos y metodologías procedentes de numerosas ciencias para aplicarlas tanto a la investigación básica como a la resolución de problemas prácticos y la obtención de bienes y servicios. La biotecnología es intrínsecamente interdisciplinar La actual biotecnología es una empresa intensamente interdisciplinar.Pero incluso bien avanzado el siglo XX. cuando la Genética había resuelto el misterio de la naturaleza del material de la herencia. así como en que cada tipo de especialista comprenda los logros y limitaciones de las otras ramas biotecnológicas. mutaciones con agentes físicos (rayos UV. mejor llamada tecnología del ADN recombinante in vitro. Algunas de las ramas de conocimiento implicadas en la biotecnología: Microbiología Bioquímica Genética Biología celular Química Ingeniería (bio)química Ingeniería mecánica Ciencia y Tecnología de alimentos Electrónica Informática El avance de la biotecnología dependerá cada vez más de esta colaboración entre disciplinas. selección de los individuos con rasgos deseados. rayos X) o químicos. etc.). las posibilidades que había para actuar sobre dicho material eran limitadas: cruces entre plantas y animales de la misma especie (o de especies similares). creando nuevas combinaciones no existentes en la Naturaleza. Son técnicas y herramientas con las que se puede modificar el ADN de acuerdo a diseños previos y objetivos concretos (de ahí el nombre popular de Ingeniería Genética). retrocruzamientos (un proceso largo y lento). 1. 1. La Ingeniería Genética (I. se caracteriza por su capacidad de cortar y empalmar genes o fragmentos de ADN de organismos distintos.1. y en el uso de lenguajes y paradigmas comunes.G.2. desde el punto de vista de su aplicación comercial e industrial. para nuestro provecho. La biotecnología presenta muchos campos de aplicación Dejando aparte el hecho ya reseñado de que las técnicas biotecnológicas (principalmente las genéticas) encuentran su primera utilidad en el avance de las propias Ciencias de la Vida.

del orden de kilogramos a toneladas. la mayor parte de las otras áreas biotecnológicas requieren producir grandes cantidades de sustancias. temperatura. Por lo tanto. muchos procesos biotecnológicos. la producción y uso de biomasa puede presentar muchas ventajas. Por ello. por lo que uno de los principales aspectos es el del "escalado" a esas grandes cantidades. 1. cuando se comenzaron a fabricar antibióticos y otras moléculas (ácidos orgánicos. La obtención de energía de biomasa (p ej. Conforme los biólogos básicos aprendan a recuperar más biodiversidad y a conocerla. consistente en separar y eventualmente purificar el material biológico producido Veamos cada uno de estos tres componentes: En la mayoría de los casos. Parte de lo que hemos aprendido sobre el manejo de microorganismos se puede aplicar. En los paises con condiciones climáticas apropiadas (p. Si además. se incluyen en los procesos industriales los costes ecológicos (hasta ahora tenidos como "externalidades" por la teoría económica tradicional). no podemos olvidar que ya antes existía otra biotecnología. Las biotecnologías. sobre todo microorganismos. las alternativas de base biológica pueden ser más favorables que muchas contaminantes que se están empleando. agrícolas e industriales biorremedio y biorreparación producción de energía a partir de biomasa No podemos olvidar que muchas de las biotecnologías de las que nos beneficiamos son muy antiguas. mediante una serie de diseños técnicos en los que es fundamental la ingeniería química procesamiento del material. solo hemos investigado una pequeña parte de ella.ej. enzimas. aunque la atención pública se ha centrado en la moderna biotecnología que usa técnicas de ADN recombinante. Se espera que puedan sustituir a procesos químicos contaminantes. Esto supone un gran reto a los ingenieros. polisacáridos. especialmente los que se realizan en entornos cerrados industriales. De cualquier manera.tratamiento de residuos urbanos. hormonas. la tecnología de las fermentaciones). etc. el catalizador biológico son células vivas. y que en ellas se está logrando una fase de madurez auspiciada por los nuevos adelantos técnicos (p. pueden contribuir a una economía más "verde" (ecológicamente sustentable). al usar catalizadores biológicos que funcionan a bajas temperaturas y materias primas renovables. Varias son las características que hacen atractivos a los microorganismos: la biodiversidad microbiana es gigantesca. con productos destinados a mejorar la salud y calidad de vida de la población. muchas de las innovaciones que se están produciendo no son tanto de nuevos productos cuanto de mejoras en los procesos. Los incentivos son aún mayores en el caso de la producción de sustancias de alto valor añadido. De hecho. residuos celulósicos) es una gran promesa para evitar la dependencia de combustibles fósiles en ciertas partes del mundo. y que se puede beneficiar de los nuevos enfoques.3 Los tres núcleos de la biotecnología Según John Smith (1996). etc) por medio de microorganismos. en los trópicos). que hoy sigue pujante.. La tecnología de fermentación cobró ímpetu a partir de los años 40 del siglo XX. como pH. oxígeno y otros gases. tienen un triple núcleo: obtener el mejor catalizador biológico para una función o proceso específico obtener el mejor ambiente para la función de ese catalizador biológico. en forma de nuevos fármacos y de plantas transgénicas con características novedosas. al manejo de células de animales y plantas.. Dejando aparte las tecnologías de fabricación de vacunas. para las que las biotecnologías permiten abrir nuevos mercados muy atractivos. ej. donde hay que controlar diversos parámetros. habrá más cepas disponibles con propiedades potencialmente útiles para los humanos . Los altos costes (económicos y ecológicos) de las energías tradicionales pueden suponer un incentivo para buscar en la biotecnología procesos de producción más rentables. de hecho. uno de los pilares de la biotecnología es precisamente la microbiología (entendiendo esta en sentido amplio de biología microbiana). como diagnósticos y productos terapéuticos. con modificaciones. ya que deben diseñar fermentadores de gran tamaño. ya estamos viendo la entrada de nuevos productos. que cada vez son más importantes en la biotecnología.

y ahora de modo más rápido. y no exijan más de lo que la evidencia científica sugiere. sometida a controles rigurosos según normativas nacionales e internacionales. En Suecia eliminan los desechos contaminantes del . El ideal sería permitir todo aquello que aporte beneficios sin aumentar riesgos. en lugar del microorganismo. las regulaciones reflejan la percepción pública de los riesgos y promesas de la biotecnología. El problema aquí es que el almidón debe primero ser degradado a monosacáridos u oligosacáridos antes de la fermentación industrial. etc.las capacidades metabólicas de los microorganismos. pH.1 Materias primas Las materias primas para alimentar los procesos biotecnológicos industriales pueden ser muy variadas. a pesar de los informes científicos que dicen que en la mayor parte de los casos. etc). los microorganismos crecen rápidamente. Las actividades biosintéticas y degradativas de estos microorganismos presentan oportunidades extraordinarias para numerosas aplicaciones. Se trata de diseñar biorreactores o fermentadores. pero el hecho de que en su mayoría se trate de materias naturales biodegradables las hace muy atractivas. como la producción de jarabes ricos en glucosa o fructosa. en buena parte imaginaciones y tergiversasiones de grupos de presión que pueden esconder agendas políticas ocultas. Habrá que llegar a un diálogo racional entre los diversos actores (científicos. y se las pueden poner a trabajar en condiciones ventajosas y rentables. especies de cubas cerradas diseñadas para controlar diversos parámetros que condicionan la buena producción: temperatura. empresas. 2. con lo que el proceso se abarata y se eliminan problemas ambientales: se usan mucho desechos ricos en carbohidratos de ciertas industrias: melazas procedentes del procesamiento de caña de azúcar y remolacha azucarera. Lo ideal sería emplear subproductos de otras empresas. incluyendo los ingenieros químicos. A todo esto tenemos que añadir que un factor importantísimo en el desarrollo de la biotecnología es la evaluación de la seguridad del producto. de tubérculos como la tapioca o la patata. para asegurar el correcto empleo de estas tecnologías. un entorno cerrado y controlado para que nuestros catalizadores biológicos hagan lo que queremos con la máxima eficiencia. se puede recurrir a aislar alguna o algunas de sus enzimas. El segundo componente o núcleo de las biotecnologías estriba en el entorno industrial en que ponemos a funcionar las células o las enzimas. usados como endulzantes en alimentos y bebidas. consumidores. Una parte esencial del aprovechamiento de los microorganismos reposa en nuestra capacidad para conservarlos viables durantes largos periodos de tiempo. recuperación eficiente del producto buscado. son las más amplias de todos los seres vivos. que por un lado no impida aplicaciones benéficas sin riesgos. Por todo ello. Algunos aspectos clave en las biotecnologías 2. queda el área quizá más desconocida y compleja. y para que sus características útiles sean estables en muchos casos. sus riesgos son similares a las plantas convencionales. Finalmente. Los genomas microbianos esconden tesoros aún ocultos. En Brasil usan la caña de azucar para fabricar bioalcohol (Gasohol) como biocombustible desechos ricos en almidón: de granos como el maíz. manteniendo en todo momento la preservación de la salud y el medio ambiente. y por otro regule adecuadamente aquellos ámbitos donde las dudas razonables hagan recomendables más restricciones. En esta parte de la biotecnología se requiere la colaboración estrecha entre los biólogos y los ingenieros de bioprocesos. una vez que se van complentando sus mapas y secuencias (actualmente existen varias decenas de genomas secuenciados). A su vez. es importante que tales regulaciones sean realistas. de modo que las regulaciones estrictas desincentivan ciertos desarrollos biotecnológicos. hoy en Europa la percepción pública ha logrado prácticamente una parada en las plantas transgénicas. pero que se van revelando poco a poco. pero ciertos procesos biotecnológicos son ya competitivos. purificación. De hecho este factor es tan importante que se puede convertir en limitante. pero no caer en el error de prohibir usos positivos solo bajo vagas ideas de riesgos no sustanciados. y en muchos casos son fáciles de manipular desde el punto de vista genético. etc. como conjunto. ecologistas. Esto hace que sea relativamente fácil usarlos como factorías microscópicas para obtener productos útiles en tiempos relativamente cortos. aireación. el procesamiento de la biomasa o de la sustancia producidas: separación de las células respecto del medio acuoso en que han funcionado. Esto nos lleva al concepto de biorreactor. Por ejemplo.

2 Mejora genética: Ingeniería genética Tradicionalmente. y la esperanza es poder aprovecharla en un próximo futuro. pero se pueden identificar las variantes deseadas sobre la base de que presentan ciertas características que las diferencian de las demás la mezcla de genomas mediante fenómenos de sexualidad. o empeoran algunas de sus características originales. sería estupendo poder aprovechar otros desechos de las actividades humanas como materias primas para los microorganismos industriales. el proceso de su búsqueda es a menudo muy complicado. cada una sintetizada por un gen diferente. antibióticos. que se pueden aprovechar para transferir material genético de unas cepas a otras). elimando así problemas de polución ambiental. frecuentemente los organismos seleccionados para la producción acumulan mutaciones desconocidas que no se caracterizan muchos microorganismos industriales carecen de ciclos sexuales. mientras que los metabolitos se sintetizan por rutas complejas donde intervienen varias enzimas. etc). ej. en detrimento del resto de microorganismos en los protocolos de rastreo (screening. dejando como única alternativa la mutagénesis y selección en las especies dotadas de sexualidad. Raramente se dan mutaciones que conducen a la aparición de propiedades nuevas positivas. o que sea más sensible a factores ambientales) lo anterior obliga a trasladar la mutación "positiva" a un fondo genético distinto (normalmente una cepa silvestre o que ya había sido seleccionada como buena en un programa anterior). a menudo presenta otras mutaciones que son negativas (p. incluso cuando se selecciona un tipo estimado adecuado. Algunos inconvenientes de estas técnicas tradicionales de mejora: los programas de mejora suelen ser muy largos y tediosos. la celulosa es compleja. y su asociación con la lignina hace que aún no existan procesos industriales operativos. y podremos aprovecharla al tiempo que evitamos problemas ambientales. porque cada proteína depende normalmente de un solo gen. Pero si en un futuro logramos superar las barreras técnicas. pero algunas tienen fenómenos parasexuales como la conjugación. De la misma manera. en inglés) crecen todos los microorganismos. en los protocolos de selección. la manera de mejorar genéticamente los organismos industriales reposaba en la inducción de mutaciones (con mutágenos). la mayor parte de las cuales son negativas para su supervivencia. creando productos útiles y riqueza adicional. la mejora por recombinación genética está limitada al cruce entre razas de la misma especie. La idea sería acoplar una industria que crea efluentes contaminantes con una bioindustria que pueda aprovechar los residuos de la primera. Desgraciadamente. 2. seguida de selección o rastreo de los mejores mutantes. o parasexualidad (las bacterias no tienen sexo. aminoácidos. En un futuro podría ser rentable para fabricar alimentos para animales. la lignocelulosa es la materia renovable más abundante de la biosfera.. lo que dificulta e incluso impide transferir rasgos útiles de modo sencillo. y con regulaciones a menudo complicadas. Esto complica y alarga la mejora genética. De hecho. e incluso en algunos organismos no se logra la adecuada introgresión de ese rasgo en la cepa deseada. Además. y a menudo no dan los resultados deseados el efecto principal de la mutagénesis es originar mutaciones aleatorias en el organismo. haciendo que crezca más lentamente. ya que el metanol es "limpio" y se puede obtener fácilmente a partir del abundante metano. se suele aplicar una presión selectiva que favorece el crecimiento del tipo de mutantes buscados. Existe un gran interés en usar como materia prima desechos agrícolas e industriales ricos en celulosa. o de especies compatibles . que produce biomasa potencialmente valiosa. La búsqueda de mejoras en la producción de proteínas (incluyendo enzimas) es más fácil que la de la producción de otras moléculas (polisacáridos. y en todo caso.procesamiento de la patata con un método a base de levaduras. tendremos una materia prima abundante. y sin que los costes totales sean elevados (aunque ya el hecho de eliminar una fuente de contaminación de puede considerar como algo positivo) ya se usan desechos procedentes de las industrias papeleras igualmente se aprovechan los lactosueros (residuos ricos en lactosa) procedentes de las queserías El empleo de metanol puede ser útil en ciertos procesos.

permite mejoras menos aleatorias y más precisas. Por esos mismos años. en efecto. inspirando a profesionales procedentes del campo de las ciencias químico-físicas. que iba a contribuir poderosamente a la naciente biología molecular. que pone las bases de la comprensión de los procesos básicos de la herencia y de la expresión genética: replicación del ADN: papeles de la ADN-polimerasa. De este modo. se produce la definitiva unión de la genética con la bioquímica. En 1945. para pasar una estadía postdoctoral. cuando sus leyes son redescubiertas por Correns. DNA). con 6 genes. es decir cada gen se expresa como una determinada proteína. localizados en los cromosomas. Además. llega al laboratorio Cavendish de la Universidad de Cambridge. etc. Éste consiste en un lenguaje basado en cuatro "letras". Desde entonces. son las auténticas unidades de la herencia. Hershey y Chase. El desciframiento del código genético: el lenguaje del ADN consta de "palabras" de tres letras . el mensaje lineal del ADN se convierte en el mensaje tridimensional de la configuración de la proteína El "Dogma Central" de la Biología Molecular: la información fluye unidireccionalmente en sentido ADN -> ARN -> proteína. A continuación se abre un decenio llamado a menudo la "Edad de Oro de la Biología Molecular". En 1920 Morgan y Muller establecen su Teoría cromosómica de la herencia: los genes. Allí se une al inglés Francis Crick. Schrödinger escribe su influyente libro ¿Qué es la vida?. Beadle y Tatum proponen la teoría conocida como "un gen-una enzima". la herencia presenta un doble aspecto: el de la transmisión de los caracteres (estudiado por las leyes de Mendel) y el de la expresión. Veamos esquemáticamente algunos eventos esenciales para entender el surgimiento de la tecnología del ADN recombinante: A partir de 1865. los cebadores (primers).Pero la llegada de la Ingeniería genética ha supuesto la superación de muchos problemas que tenía la mejora clásica. En sus famosos experimentos con el guisante. transfiriendo genes de cualquier origen al organismo donde queremos expresarlos.1 Antecedentes y surgimiento de la Ingeniería Genética Aunque la Genética es la base de toda la Biología. y su "mezcla" en el aporte materno y paterno. una visionaria fusión de la Teoría de la Información con la Biología. De Vries y Tschermarck.2. la ultracentrifugación y la cromatografía. tanto unidades de variación como unidades de transmisión. En 1951 un joven biólogo estadounidense. En los 40 y 50 se produce. Se abría en principio una nueva manera de estudiar la base genética de los seres vivos: de dentro (genotipo) a fuera (fenotipo). Pero la naturaleza del material genético fue objeto de polémicas durante mucho tiempo.) establecen firmemente que el material de la herencia reside en el ácido desoxirribonucleico (ADN. citosina (C) y timina (T). descubrió el modo de transmisión de ciertos caracteres desde una generación a las siguientes. su desarrollo como ciencia es de los más tardíos. Los hallazgos de Mendel permanecieron en el olvido hasta 1900. que correlaciona cada unidad genética con el producto de su expresión. hasta que entre los años 40 y primeros 50 una serie de autores (Avery y colaboradores. sobre todo en aquellos microorganismos que carecen de sexualidad. James Watson. al revés de lo que se venía haciendo desde Mendel (la observación de la transmisión del genotipo permitía inferencias sobre el genotipo). un "desembarco" de físicos y cristalógrafos en el abordaje de cuestiones biológicas. Es la época del florecimiento de técnicas como la difracción de rayos X. Transcripción: una de las cadenas de ADN es copiada por la ARN-polimerasa hasta un ARN mensajero El ARN mensajero es leído (traducido) por los ribosomas para dar una proteína. Mendel establece las bases de la genética. las cuatro bases nitrogenadas adenina (A). el molde. el genotipo (conjunto de genes) determina el fenotipo (rasgos observables). 2. En 1913 se obtiene el primer mapa genético. Es decir. guanina (G). El modelo explicaba simultáneamente la herencia y la expresión del material genético. es decir. En 1909 se acuña el término "gen" (o gene) para referirse a la entidad hipotética responsable de los rasgos observables. y 18 meses más tarde (primavera de 1953) publican en Nature su modelo tridimensional de la doble hélice del ADN.

. coli podían desarrollarse en ciertas cepas de esta bacteria. Algunos virus (retrovirus) poseen material genético de ARN. fue una humilde línea de investigación básica la que abrió definitivamente el camino a la manipulación del ADN: En 1953 se descubrió el fenómeno llamado de restricción: ciertos fagos (virus bacterianos) que parasitan a E. Werner Arber. El código genético está "degenerado". en Basilea. es decir. Esas primeras enzimas de restricción eran inespecíficas en cuanto al sitio del ADN donde cortaban. Pero no se habían descubierto nucleasas específicas capaces de cortar en puntos determinados del ADN para generar fragmentos discretos y homogéneos. al mezclarlos. Se confirman los tempranos (y semiolvidados) estudios de Barbara McClinctock: hay segmentos del material genético capaces de moverse de un lado a otro de los genomas (elementos genéticos transponibles). es decir. ¿cómo determinar su secuencia de bases? Durante mucho tiempo. Jacob y Monod estudian en profundidad un sistema de expresión y regulación genética en la bacteria Escherichia coli: desarrollan su concepto del operón. Ante este estado de cosas. Ej: 5'-G´GAACC-3' 3'-GGTTG´G-5' Muchas de estas restrictasas cortan en cada cadena en lugares separados del centro geométrico de la diana (como en el ejemplo anterior). para estudiar genes había que ser capaces de aislarlos uno a uno a partir del cromosoma. llamadas codones. Cada codón tiene un equivalente en el lenguaje de la proteína. tiene cierto grado de redundancia: algunos de los aminoácidos pueden venir determinados por más de un codón. pero no podían hacerlo en otras (se dice que están "restringidos" en determinadas cepas). en Baltimore. Otras restrictasas reconocen secuencias de 6 pares de bases. empiezan a surgir algunas sorpresas que desafiaban ideas fuertemente establecidas: Los genes eucarióticos son "discontinuos": están compuestos por una alternancia de segmentos que entrarán a formar parte del ARNm maduro (exones) y segmentos que se eliminan (intrones). "capicúas" (nota: la ´ señala el punto de corte). que es convertido a ADN por una enzima llamada reversotranscriptasa. y decidieron migrar a otras áreas de conocimiento (biología del desarrollo. Como tantas veces ocurre en la ciencia.(nucleótidos). a emparejarse entre sí por puentes de hidrógeno (siguiendo las reglas de emparejamiento A-T y G-C). consideraron que los problemas básicos de la biología molecular estaban resueltos. y en vez. que es demasiado grande para su manipulación inmediata. o restrictasas") que escinden el ADN del fago crecido en otra cepa diferente. como unidad de expresión y regulación a nivel de transcripción. pero en 1970 Hamilton Smith. etc). Existen 64 codones. de modo que generan extremos protuberantes. ¿cómo estudiar cada gen por separado. descubre un nuevo tipo de enzima de restricción totalmente específica: capaz de reconocer una determinada secuencia de ADN. sirven como señales de parada de la traducción del mensajero. A finales de los 60. neurobiología. que constan de 75 a 85 bases. tienen tendencia. Algunas restrictasas reconocen como secuencia diana un trecho de 4 pares de bases (pb). aislándolo físicamente de los demás?. a finales de los años 60. Este proceso de maduración del ARN se denomina corte-y-empalme (splicing). Se han descubierto restrictasas que cortan tras reconocer secuencias más largas. descubre las enzimas de restricción responsables de ese fenómeno: la cepa de bacteria restrictiva produce unas endonucleasas ("enzimas de restricción. Las dianas de la mayoría de las restrictasas de este tipo son secuencias palindrómicas. Pero aparte de estos avances básicos. seguía pendiente de plasmación una de las expectativas abiertas por el descubrimiento de la estructura del ADN: ¿cómo llegar a "tocar" el ADN?. El material genético es más dinámico y cambiante de lo que se había sospechado. de unos pocos pares de bases. de modo que en 1975 se pudo conocer la secuencia de un minúsculo genoma: el ARN del virus bacteriano Fi-X-174 (unos 4000 nucleótidos) Sin embargo. significando uno de los 20 aminoácidos. Tras la "Edad de Oro". lo único que se podía secuenciar era ARN: desde 1964 se secuencian algunos ARN transferentes. Los métodos se fueron perfeccionando. y de cortar en ambas cadenas en lugares concretos. de los cuales tres carecen de sentido: no tienen equivalente aminoácido. algunos líderes de la Edad de Oro. Los extremos protuberantes de distintos fragmentos de ADN generados con la misma restrictasa (incluso de fragmentos de especies distintas).

se repararán los enlaces fosfodiésteres. Marcadores seleccionables: se trata de genes que confieren algún rasgo que se puede rastrear o seleccionar fácilmente en laboratorio.3 Caracterización del ADN clonado Una vez que se ha clonado un gen o trozo de ADN. por medio de la inserción de un ADN de interés en un vehículo genético (vector).2. generándose moléculas híbridas (quiméricas o recombinantes). Finalmente. hay que localizar las bacterias que han captado y han establecido establemente las moléculas híbridas. hay que introducirlo en células vivas que sean capaces de expresar su información genética. pero el hecho de que el vector posea uno o varios genes de resistencia favorece al menos la eliminación de las bacterias que no han recibido ADN del vector: basta añadir al medio de cultivo el antibiótico para el que el vector confiere resistencia. Se dice entonces que hemos clonado (=aislado) dicho ADN. En los primeros tiempos de la I. En el caso de bacterias se recurre a una técnica sencilla denominada transformación. y enseguida se dan cuenta de que ello podía constituir la base para la producción de moléculas recombinantes in vitro. animales). Si insertamos el gen a aislar dentro de ese marcador. de modo que tras su introducción en un organismo hospedero el ADN híbrido (recombinante) se pueda multiplicar. A menudo este es el paso más laborioso. hay que caracterizarlo lo más detalladamente posible: . Unos de los más usados son los genes que confieren resistencia a algún antibiótico. 2. Si queremos que el ADN recombinante haga algo. plantas. muchos vectores incorporar un gen marcador que produce alguna sustancia coloreada. el "retrato robot" de un experimento de I. pero hoy es posible modificar animales y plantas. provisto de varias dianas únicas para diferentes enzimas de restricción. y eventualmente expresarse. Esto es lo que realizaron por primera vez Mertz y Davis en 1972. He aquí una lista de lo que debe poseer idealmente un vector genético: capacidad de replicación autónoma (es decir. Finalmente. contamos con el organismo anfitrión o huésped. es inerte. Para localizar los transformantes recombinantes. Se vio que era factible hacer toda clase de experimentos en los que se recombina ADN de organismos totalmente diferentes (bacterias. podría ser como sigue: Se corta por separado el ADN del organismo a estudiar y el ADN del vector con la misma restrictasa. lo rompemos. Se juntan ambos ADNs y se les añade ADN-ligasa: de esta forma.Si ahora añadimos la enzima ADN-ligasa a la mezcla de fragmentos de ADN de orígenes diferentes. necesitamos un vehículo genético para transportar y replicar ese ADN: lo llamamos vector.G.2. Así. de modo que en cada experimento se pueda elegir la que más convenga. denominado polilinker. se trata de un replicón). con material genético de diferentes especies. Dianas únicas para al menos una enzima de restricción. que permite la entrada del ADN a través de las envueltas del microorganismo.G. las uniones entre ADN pasajero y ADN del vector se sellan covalentemente. de modo que se generan extremos compatibles entre sí (mutuamente cohesivos). Ahora hay que introducir las moléculas generadas en el organismos huésped. En los modernos vectores se ha introducido un trecho de ADN. por lo que las colonias bacterianas no producirán la sustancia coloreada. Pero este ADN recombinante. no es más que una macromolécula híbrida que por sí sola no hace nada. generado en el tubo de ensayo. o de integración en el genoma del hospedero. El primer experimento de este tipo lo realizaron en 1973 Stanley Cohen y Herbert Boyer en la Universidad de California. se manipulaban casi exclusivamente bacterias. pues. propagar. El resultado del experimento es la obtención de al menos una colonia (clon) de bacterias que portan la combinación buscada de vector con el inserto de ADN pasajero. Los vectores son igualmente moléculas de ADN con capacidad de replicarse por sí mismos o de insertarse una vez que se introducen en el organismo adecuado.2 La receta básica de un experimento de Ingeniería Genética Vamos a ilustrar el concepto de la ingeniería genética con el caso bastante fácil de lograr bacterias que hospeden nuevas combinaciones de ADN: Partimos de ADN que queremos aislar y estudiar: vamos a llamarlo ADN pasajero Por otro lado. 2. Esto nos lleva ya a la idea de lo que es la Ingeniería Genética: la formación in vitro de nuevas combinaciones de material genético. sino que permanecen incoloras o blancas.

ver apartado 2.2. se produce la síntesis de las respectivas cadenas complementarias de cada molde. Una modificación del método de Sanger permite la secuenciación automática mediante lectura fluorimética computerizada. muchas de las técnicas clásicas de la Ingeniería genética estaban encaminadas a resolver el complejo problema de cómo clonar o localizar un gen o un segmento de ADN concreto "perdido" en la inmensidad del genoma. al tiempo que produce un pajar de agujas por amplificación selectiva". Para ello. Como ya sabemos.2. Fue inventada por Kary Mullis a mediados de los años 80. 2. "es una técnica que consigue encontrar la aguja en el pajar. Esencialmente la técnica permite la amplificación selectiva de cualquier trecho de ADN. supuesto que se conocen las secuencias que lo flanquean. Sin embargo.4. En los primeros tiempos se usaba sobre todo el "método químico" de Maxam y Gilbert Pero el más usado actualmente es el método de terminación de cadena mediante didesoxinucleótidos (método enzimático de Sanger). 2. determinando un mapa donde se van colocando las localizaciones relativas de las distintas dianas de las restrictasas. Si repetimos el protocolo n ciclos. La cantidad de partida puede ser minúscula (<1 microgramo de ADN genómico).1 Síntesis química de ADN Actualmente existen máquinas programables para sintetizar rápidamente secuencias determinadas de más de 100 nucleótidos.4 Otros métodos básicos 2. esas técnicas son a menudo largas y tediosas.1).Lo primero que se suele hacer es realizar un "mapa físico". y los fragmentos resultantes se separan por tamaños usando la electroforesis en gel de agarosa con la sustancia fluorescente bromuro de etidio. De hecho se puede amplificar a partir de una sola molécula de molde. de modo que se separan las dos cadenas. . ir adjudicando funciones a cada subfragmento. es posible ensamblar el rompecabezas del fragmento. La técnica básica de la PCR El ADN a usar no precisa ser purificado. Se usan a menudo para generar sondas moleculares en la búsqueda y caracterización de determinados segmentos de ADN. tenemos el doble de cadenas de ADN de doble cadena respecto a las de partida. correspondiente a una de las secuencias que flanquean el trozo a amplificar. Como alguien ha dicho. con lo que se vuelven a separar la cadenas. Al bajar la temperatura. en algunos casos.2.2 Reacción en cadena de la polimerasa (PCR) No cabe ninguna duda de que la técnica más revolucionaria de los últimos 15 años ha sido la reacción en cadena de la polimerasa (PCR). lo cual va generando en paralelo un "mapa genético". A partir de la subclonación de fragmentos del trozo original. Se añaden dos cebadores (normalmente fabricados por síntesis química. cada cebador se empareja por puentes de hidrógeno con la secuencia complementaria de una de las cadenas del molde. en sentido 5'->3') Al añadir la ADN-polimerasa y los 4 tipos de desoxinucleósido-trifosfato (dNTPs). La PCR ha venido a cambiar el panorama.4. ya que permite en principio producir in vitro grandes cantidades de una secuencia de ADN concreta sin recurrir a la clonación en un organismo huésped. Al final de esta fase. muestras independientes del ADN clonado son sometidas a distintas enzimas o combinaciones de enzimas de restricción. El principio que sustenta la PCR El ADN de cadena doble que se quiere amplificar se calienta casi hasta ebullición. que ha dado nuevas alas a la propia Ingeniería genética y a toda la biología molecular.4. a partir de los respectivos cebadores. que en su forma de cadenas sencillas sirven para iniciar otro ciclo idéntico al anterior. y no es raro que no den resultados. el resultado será 2 n copias a partir de las originales. al final del cual tendremos el cuádruple de ADN. y sobre todo para producir los cebadores usados en la reacción en cadena de la polimerasa. Luego la mezcla se vuelve a calentar hasta casi ebullición. A partir de los tamaños de las bandas generadas por las distintas enzimas y combinaciones de enzimas.2. y obligará a la ADN-polimerasa a comenzar la copia de esa cadena molde complementaria (por supuesto. Cada cebador es un corto oligonucleótido. revelándose en forma de bandas visibles bajo luz UV. las cuales van a servir de moldes más adelante. es posible. El último nivel (el más detallado) de caracterización física es la misma secuenciación del ADN.

ASM Press (ISBN: 1-55581-136-1). Madrid: Ediciones Pirámide (ISBN: 84-368-1312-X). GLICK. los dos cebadores (oligonucleótidos). Principles and Applications of Recombinant DNA (2ª edición). generándose las correspondientes cadenas sencillas. de modo que cada cebador se empareja con el extremo correspondiente de una de las cadenas del molde. El método de PCR fue patentado en 1987.J. pruebas periciales en criminalística en arqueología y paleontología 3. suficientes para separar la cadena recién sintetizada respecto del molde original. (1996): Biotechnology (3ª edición). (1999): Ingeniería genética y transferencia génica. En resumidas cuentas. Las ganancias de este método tan universalmente empleado son astronómicas. M.R y J.G. (1993): Biotecnología. Se sube la temperatura a 94ºC durante 20 segundos. Se baja la temperatura en torno a los 60ºC. Se sube la temperatura hasta 72ºC (la óptima de funcionamiento de la Taq).El empleo de ADN-polimerasas termorresistentes. CRUEGER. PASTERNAK (1998): Molecular Biotechnology. los cuatro dNTPs y la ADN-polimerasa termorresistente. permite muchos estudios de expresión genética secuenciación directa de secuencias amplificadas detección de mutaciones seguimiento de la efectividad de tratamiento de enfermedades diagnósticos de enfermedades genéticas e infecciosas en ciencia forense: identificación de restos biológicos. Lecturas recomendadas La bibliografía sobre biotecnología e I. evita tener que añadir polimerasa nueva en cada ciclo de amplificación. Manual de Microbiología Industrial. W. es inmensa.E. Todo este proceso se realiza en unos aparatos automáticos llamados termocicladores. IZQUIERDO ROJO. Acribia. A. . y en principio fue comercializado por la empresa Cetus. con lo que se separan las cadenas del ADN molde a amplificar. Cambridge: Cambridge University Press (ISBN: 0521-44911-1). Última actualización: jueves 24 de mayo de 2001 © Enrique Iáñez. y se deja durante 5 min. Prohibida la reproducción comercial y el uso fraudulento. J. SMITH.G. en los que se pueden fijar los parámetros de tiempos y temperaturas de cada paso del ciclo. el experimento suele realizarse según este orden: En un tubito se mezcla el ADN molde. Las cadenas sencillas generadas entran ahora en un nuevo ciclo (pasos 1 al 5). tiempo durante el que se está produciendo la síntesis in vitro de las cadenas complementarias de cada hebra molde. si bien desde 1991 los derechos fueron adquiridos por Hoffman-La Roche y Perkin Elmer. Se calienta a 94ºC durante 5 min. determinación de paternidad. recomiendo: CRUEGER. B. de modo que tras 30-60 ciclos obtenemos una amplificación del ADN original de millones o miles de millones de veces. y así sucesivamente. Las aplicaciones de la PCR y de sus numerosas variantes son prácticamente ilimitadas: simplifica sobremanera muchos experimentos de I. como la Taq (procedente de la bacteria Thermus aquaticus descubierta junto a los géiseres de Yellowstone). Se dice que ahora tenemos los moldes cebados. Zaragoza. Ed. Para un acercamiento a su alcance y principales técnicas.

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