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JJ Thomson En 1897, J.J.Thomson confirma la existencia de partculas subatmicas presentes en los tomos de todos los elementos: los electrones.

Un ao despus, propone el primer modelo atmico en el cual se representaba al tomo como una esfera formada por una masa fluida con carga positiva y los electrones incrustados en ella (como un queque con pasas). Este modelo sirvi para explicar los fenmenos observados en los tubos de rayos catdicos y tambin la formacin de iones por prdida o ganancia de electrones. El modelo (1904) de "queque de pasas" de Thomson (como una esfera maciza que tena repartida su carga positiva en todo el volumen del tomo y dentro de la cual se encontraban adosados los electrones, mucho ms pequeos, distribuidos uniformemente) necesitaba ser puesto a prueba para contrastar su validez. Pero es necesario tener presente que el dimetro estimado de un tomo es de 10-10 m, por lo que no resulta nada fcil detectar experimentalmente cmo estn formados los tomos. Un camino posible sera "bombardear los tomos con partculas ms pequeas que ellos que puedan chocar y atravesarlos, de modo que de las desviaciones sufridas por los "proyectiles" pudiera extraerse informacin sobre la estructura interna de los tomos. Se necesitaban proyectiles y blancos adecuados, de modo que los proyectiles atravesaran los tomos y pudieran ser detectados despus. Eugen Goldstein En 1886, el fsico alemn Eugene Goldstein observo una fluorescencia o brillo detrs del ctodo en un tubo de rayos catdicos cuando a la placa negativa se le haba aplicado previamente canales y orificios; esto solo puede explicarse con la existencia de otras radiaciones a las que Goldstein llamo Rayos Canales, los cuales viajan en sentido contrario a los rayos catdicos y son partculas de carga positiva. Estos rayos positivos o iones positivos se originan cuando los rayos catdicos desplazan electrones de los tomos del gas residual en el tubo. La naturaleza de los rayos canales varia de acuerdo al tipo de gas residual que se encuentre en el tubo, es decir, cada elemento qumico gaseoso genera un catin distinto al ionizarse y por ello su relacin carga masa (e/m) es diferente. El fsico alemn Wilhelm OEIN (1898), luego de realizar experiencias con los rayos canales generados por el gas hidrogeno, de manera anloga a Thomson, midi la relacin carga-masa de los iones positivos y encontr que la carga positiva era igual a la carga del electrn (en magnitud) y su masa igual a 1836 veces al del electrn; dicha partcula se llamo protn (H+) Aos ms tarde, en 1919, Ernest Rutherford desprendi por primera vez protones del ncleo atmico, mediante transmutacin nuclear y demostr que son unidades fundamentales del ncleo atmico de todos los elementos, razn por el cual se considera a Rutherford como el descubridor de protn.

Ernest Rutherford Ernest Rutherford, fsico ingls, realiz el experimento de la hoja de oro en 1911, con el cual demostr que el tomo era casi totalmente espacio vaco, y que la mayor parte de su masa estaba concentrada en la parte central, el ncleo. Rutherford y su equipo dirigieron un haz de partculas alfa, procedentes de una fuente radiactiva, a travs de una hoja muy delgada de oro. Aunque la mayor parte de las partculas siguieron una lnea recta , lo que indicaba el vasto espacio vaco en los tomos que formaban la lmina, algunas se desviaron mucho, indicando la presencia del ncleo central.

James Chadwick, El Neutrn En 1932, Chadwick realiz un descubrimiento fundamental en el campo de la ciencia nuclear: descubri la partcula en el ncleo del tomo que pasara a llamarse neutrn, esta partcula no tiene carga elctrica. En contraste con el ncleo de helio (partculas alfa) que est cargado positivamente y por lo tanto son repelidas por las fuerzas elctricas del ncleo de los tomos pesados, esta nueva herramienta para la desintegracin atmica no necesitaba sobrepasar ninguna barrera electrnica, y es capaz de penetrar y dividir el ncleo de los elementos ms pesados. De esta forma, Chadwick allan el camino hacia la fisin del uranio 235 y hacia la creacin de la bomba atmica.

En el Laboratorio Cavendish de Cambridge, Inglaterra, James Chadwick haba realizado varios intentos de descubrir una supuesta partcula neutra mencionada por su profesor Rutherford aos antes. Segn comentarios posteriores, Chadwick pensaba producir neutrones mediante descargas elctricas que hicieran caer al electrn hacia el protn en tomos de hidrgeno. Chadwick naci en Inglaterra en 1891, fue alumno de Rutherford en Manchester y, cuando su maestro descubri la desintegracin del nitrgeno en 1917, trabaj con l en la desintegracin de otros elementos como el flor, el aluminio y el fsforo.